Захаров Григорий Викторович: другие произведения.

Ролевик: Адепт мира Тьмы

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
  • Аннотация:
    Наш соотечественник, мечтатель и романтик, всего лишь отправлялся на игру с магами и магией. Но выдуманная роль слилась с жизнью, а новый мир оказался... Странным. Непонятным. Почти невозможным. Вышедшим к звёздам и застывшем в хрупком стазисе баланса трёх могущественных сил. Отныне маг прокладывает свой путь восхождения, и только боги могут догадываться, к чему это приведёт. Версия от 14.10.12. Предупреждение: ГГ невнимательный асоциал, в чём-то шизофреник и эгоистичный эгоцентрист... Зато маг.

  Благодарность компании White Wolf, создателям Мира Тьмы, и переводчикам сайта "Все Оттенки Тьмы".
  Благодарность Praime89 за активную поддержку и авторам проекта Ролевик за участие.
  
  Начало истории. В глубинах мира Тумана.
  
   Каменная площадка, ровная и безликая, как обычный такыр в земных пустынях. Сложенный из грубых камней колодец - тоже как будто перенесенный из живого мира...
   И яростный фейерверк непредставимых энергий, хлещущий из колодца. И размытая, дымная фигура рядом. И пелена белого тумана вокруг.
   Туман раздвинулся, и на площадку ступила нога... Нет - весьма привлекательная женская ножка.
   - Что ты поведаешь мне, Сказительница? - отозвался тёмный дым.
   - Очередную сказку, командор, - соблазнительно улыбнулась дама, присев в книксене и немного склонив голову. - Сказку, которую рассказывают друг другу жители закрытого мира.
   - Интересно, - громыхнуло подобие грома. - О чём же она?
   - О людях и нелюдях, командор. О тех из них, кто способен разрывать и переплетать вновь ткань реальности по одному лишь собственному желанию.
   - И что же, разве в других мирах нельзя найти таких? - иронично пророкотало в воздухе.
   - О нет, командор, ТАКИХ нет в других мирах. Вольные и непокорные, сражающиеся сами с собой и с застывшим в стазисе порядка миром, они кажутся лишь слабыми подобиями чародеев других миров - но в иной, мягкой реальности их усилия рвут и сминают её, позволяя Хаосу проникнуть внутрь.
   - Что ж... Это хорошая сказка, Фалль. И ты собираешься...
   - Рассказать её другим, командор, - вновь поклонилась она.
   - Действуй, - и, повинуясь лёгкому взмаху, женщина, не поворачиваясь спиной, шагнула назад, обратно в туман.
   - Шут, - задумчиво произнёс преобразившийся в человека дымный силуэт.
   - Да, экселенц, - уродливая фигура стояла с другой стороны колодца.
   - А что скажешь ты?
   - Зачем рассказывать другим чужие сказки? - пожал плечами Шут. - Рождённые в закрытом мире эмиссары показали себя весьма неплохо... Почему бы не совместить полезное с полезным? И даже больше - зачем искать и вербовать полноценных эмиссаров, если даже неосознанно они будут работать на нас?
   - Действительно, - хмыкнул Артас. - Действуй, гаер. Кто справится лучше - получит награду.
  
   Часть 1. Где я?
  
   Ролевые игры бывают разные. Например, настольные. Или CRPGame, где первая буква стыдливо значит "компутер". Впрочем, бывают ещё и полевые с городскими - те, кто играет в них, такие звери, прямо как стройбат, в котором по легенде даже автоматы не выдают. Впрочем, я тоже отношусь к таким.
   Кто я? Да совершенно обычный человек двадцати с небольшим лет от роду. Родился, учился, и ещё учусь, Виндовс маздай, Линух форевер...
   А в этой истории всё началось с того, что занесло меня из родной забайкальской Читы как-то в Питер к родственникам, погостить на пару недель...
   - Мааксииим! - ну вот, опять Любка меня ищет. Сестрёнку двоюродную от такого сокращения корёжит так же, как и меня от моего полного имени. Макс я, просто Макс!
   - Чего случилось-то?
   - Слушай, ты не мог бы...
   Тяжёлый случай, да. Я, как оказалось, приехал в аккурат к началу немаленькой городской игры… А в команде, с которой играла Любка, до полноценной партии кого-то там не хватало.
   - Хорошо, хорошо, - попытался я затормозить этот пароход. - Буду я с вами. Только роль свою напишу сам!
   - Пасиибо! Чмок! - я с опаской отодвинул мобильник от уха, но там уже раздавались короткие гудки. Ну, всё ж получше занятие, чем по музеям бродить, куда меня регулярно таскает любящая тётушка.
   Значит, роль. Кое-как вытребовав у Людмилы описание Игры и книгу правил, я застрял на процессе генерации персонажа. Чрезвычайно сложные для неофита методы и необычная логика. Впрочем, после пары-тройки десятков пояснений, особенно запутанных мест, я кое-как смог понять и оценить принципы создания персонажа.
   Возможных вариантов для игроков хватало - вампиры, оборотни, вполне обычные и необычные люди, маги и чародеи. Но я не сомневался ни секунды - только маг. Магия... Древняя мечта и огромная сила. Пусть и только в ролевухе. Впрочем, кого-то чрезвычайно сильного слепить по правилам не получалось. Получался хоть и выдающийся, но самую чуточку.
   Историю жизни и прочих обыденностей писать было просто. Чего уж там сложного - списать с себя дословно (студент-айтишник четвертого курса, не был, не привлекался и тому подобное) и радоваться. А вот и первый волшебный пункт - магическая традиция. Здесь, выбирая между самоучкой и орденом, я почти методом тыка выбрал орден. Орден Танатоса, предпочитающий работу с Хаосом. Хаос ведь - это и смерть, и случайность, и даже вероятность. А иметь возможность с самого начала, с уровня ученика просматривать вероятности, хоть немного - весьма полезно для жизни.
   Впрочем, на мне отыгралась магия. Чрезвычайно сложная, запутанная система, да ещё и различающаяся для магов и чародеев. Чародеи, владеющие статической магией, они же колдуны и ведьмы, ничем особо не выделялись на фоне разнообразных фэнтезийных волшебников. Пара стихийных школ, названных "Путями", целительство, призыв всякой нечисти, алхимия, всякие телепортации с телекинезами - и всё. Другое дело маги, освоившие магию динамическую.
   Ими была создана целая система, призванная полностью описать мир с магической, их то есть, точки зрения. Девять частей мира, названных Сферами, вместе взятые объединялись в замкнутый круг, весьма поэтично именуемый Циклом Мироздания - Основы, Разум, Дух, Материя, Жизнь, Силы, или по-простому стихии, Время, Пространство, которое ещё зовут Связями, и Энтропия, она же Хаос - причём каждая из Сфер обладала собственной магией. Совершенно свободной магией, зависящей только от знаний и желаний мага, ну разве что в каждой сфере есть специализации - вроде как деление Сил на воздух, огонь и прочие стихии, и владеть всем сразу - на достойном уровне - не получится.
   Почесал затылок. Припомнил Дарта Вейдера и джедаев, усмехнулся. Подобие их умений будет в самый раз. Сфера Сил по максимуму и сфера Разума на оставшееся. Джедай получился хилый, но до стандартов императора Палпатина я доскрёбся, молнии из рук такому магу только и пускать.
   Мда... Хотел бы я подобным владеть в реальности. Только всегда находились другие занятия, казавшиеся более важными и интересными. На велике покататься, гнома прокачать, сессию сдать...
   Поиграшки на природе начинались с размахом, одних игроков набиралось сотни полторы, а часть локаций игры выпала на небольшой посёлок. Какой - даже не поинтересовался, бесплатную дорогу туда и обратно мне клятвенно пообещала сестрёнка. Но надеюсь, местные жители в курсе и не будут сильно дёргаться при виде охотников с луками и прочих некромантов с черепами.
   Впрочем, как и любое представление, Игра началась с вешалки... Э, то есть, со сдачи зачёта мастерам. Примет мастер персонажа или нет, вот в чём вопрос.
   - Ну и кто ты? - притворно удивившись, тяжело уставился на меня своими тёмными глазами мастер Игры.
   - Маг. Разве не видно? - огрызнулся я. Нет, обычно я человек терпеливый, но та команда буйнопомешанных, к которым меня каким-то не тем ветром занесло, могла вывести из себя даже святого. Собственно, и вывела - пусть я и не святой.
   Мастер внимательно осмотрел меня. Хмыкнул и продолжил:
   - Не видно.
   - А как же правила Сокрытия? - достал я козырь, полученный после третьего прочтения книги правил. - Маг не должен отличаться от обычных людей... в обычных условиях. А я как-то не вижу здесь необычных, - развёл я руками. На деле мне просто было в лом в такую жару надевать мантию - тёмный плащ с капюшоном, а других артефактов у меня и не было.
   - Если ты их не видишь, это не значит, что их нет... Или не будет, - усмехнулся мастер.
   - Ладно, - мантия всё равно в руках, перевоплощение заняло считанные секунды. Тёмный длинный плащ, скрывший тело, руки и лицо, заставил противника уточнить:
   - И что это такое?
   - Собственноручно пошитая колдовская мантия, - пробурчал я. - Ничего особенного не даёт, кроме уверенности в себе, потому что зачаровывать для меня мою же мантию желающих не нашлось, а я не умею.
   Мужик хмыкнул и соизволил перейти к следующему пункту.
   - И какого же мага я вижу перед собой? Наверняка некроманта...
   - Мастер, вы опять неправы, - спокойный голос, мягкие интонации. Я стремительно входил в роль. - Перед вами находится адепт Силы, посвящённый в сферу Разума. Впрочем, я действительно связан с орденом Танатоса, но общение с природными силами - воздухом и водой - мне гораздо, гораздо ближе... И гораздо лучше даётся.
   - Адепт... Третий уровень?
   - Вы совершенно правы, - я медленно кивнул головой.
   *1-й уровень – Ученик (Чувствующий), 2-й - Посвящённый, далее Адепт, Мастер, Архимаг. Чем выше уровень, тем больше возможностей.
   - А где твои Фокусы, адепт? Где же обычный для орденских магов посох?
   - Настоящий инструмент мага - он сам. И мне не нужны материальные подпорки для того, чтобы колдовать. Мне достаточно пропеть заклинание... Или услышать его в своей памяти.
   - Это необычно, - задумчиво ответил мастер.
   - Необычно для магов Ордена, и только. Я же к ним не принадлежу, а прокладываю свой путь Восхождения, - мягко поправил я.
   Последующие несколько минут мы препирались на счёт моего набора расписок... ээ, заклятий. Вот уж где можно развернуться фантазии. Впрочем, и тут особо развернуться не удалось - пара боевых заклятий на силе Воздуха для открытых пространств, те самые ручные молнии для закрытых, одно лечебное Водное, комбинированное защитное и нежно любимое джедаями заклятие внушения. Надежду на всякие Бури Века и остальное мастер, как положено, убил последней.
   Впрочем, после этого его заинтересовали мой выбор характеристик персонажа:
   - Умный? Сообразительный? Ещё и сильный? - насмешливо хмыкнул мастер. - А разговаривать с другими и по сторонам смотреть кто будет?
   - На это команда есть, - отмахнулся я, ткнув пальцем в сторону столпившихся позади соратников.
   Экзамены всегда заканчиваются - это один из непреложных законов мироздания. Закончился и этот неожиданным вопросом мастера, заданным мне уже буквально вслед:
   - А зовут-то тебя как, герой?
   - Макс... Максим Кашкин.
  Ненавижу свою фамилию.
  Финальная битва очередного эпизода игры, где силы зла в моём лице сражаются с силами добра, каким-то местным гарипотером непонятного вида. Смысл схватки меня особо не интересовал - за сюжет отдувались другие члены команды. Зато роль карманной ядерной бомбы мне пришлась по душе. Аж сам с себя смеялся, правда, тихо, чтобы соседи и мастер не услышали.
   - ...Хаос поможет мне! - пафосно закончил я небольшую речь, и без перехода рявкнул ключевую фразу. - Я вижу твою неудачу! - и метнул в него "заклинание"...
   - Отлично, силы зла снова победили, - ехидно заметил оказавшийся за левым плечом мастер. Противник, сливший схватку, недобро зыркнул.
   - Хорошо идёте. Хаос по-прежнему с вами, дети мои, - отечески напутствовал нас мастер.
  
   Вечер. Привычный костёр на берегу. Я остался последним, все уже расползлись по домам и палаткам - а меня не тянет. Какая-то странная тоска в груди - хочется выть на полную Луну.
   А что это мне в кармане мешается? Угу - тот самый кусок пластика, который мне вручили по квесту - амулет, вроде бы. Непонятный. Гладкий, как стекло, и при этом матовый... Как сама тьма.
   - Не спится, адепт? - неслышно возникший из темноты тот самый мастер присел рядом. Как же его... Вроде бы какое-то известное среди ролевиков имя, но мне оно ничего не говорит. Даже не запомнилось.
   - Не спится, мастер, - я согласно кивнул. - Посмотрите, какие звёзды.
   Да, ночное небо, за городом... Красиво. Я покрутил головой.
   - Всегда мечтал о магии и звёздах. Я хотел увидеть иные миры, живущие под светом других солнц - и хотел владеть силой. Даже не так - Силой, - доверительно я сообщил небу.
   - Магия и звёзды? - хмыкнул мастер. - А что у тебя в руках?
   О чем это он? Внимание привлёк изменившийся прямоугольник.
   - Он... полон звёзд! - зачарованно прошептал я.
   Превратившийся с приходом ночи в сгусток абсолютной темноты прямоугольник на моих глазах стал чем-то неописуемым. Казалось, сама ткань пространства разорвалась, открыв передо мной бездну. Бездну открытого космоса... В которой я и растворился.
   Космос. Сияющие в бесконечной черноте вокруг искры звёзд, бледная полоса Галактики через всё небо наискосок. Захотелось орать от счастья - если бы я нашёл, чем. Казалось, я стал бесплотным и безмолвным духом - и на очень долгую секунду мне почудилось, что я буду парить здесь, в чёрной пустоте, вечно.
   Но стоило секунде закончиться, сияющая впереди звезда, чуть более яркая, чем все остальные, стала увеличиваться буквально на глазах. Она росла и росла - пока не превратилась в разрастающийся на глазах жёлтый огненный ад, окутанный хвостами протуберанцев. Впрочем, в последний момент этого странного полёта я успел заметить, как прямо передо мной, закрыв краем звезду, возникла планета. Огромный голубой шар, затянутый пеленой облаков и украшенный белой ледяной шапкой.
   На восхищение этой картиной я потратил целые секунды... И только потом заметил, что я уже не бесплотен. Судя по задумчивому ответу организма, я лежал лицом вниз на какой-то мягкой траве, а сверху меня обдувал прохладный ветерок.
   Первая здравая мысль, всплывшая при воспоминании о виде планеты, на которую я и упал, была - это не Земля! Другие очертания материков... И это если вообще не думать о том, что это был космический полёт... Я, похоже, таки попал. Нервно хихикнув, я попробовал встать и осмотреться.
   Трава. Мягкая. Зелёная, что особенно радует. Деревья вокруг, я как раз в тени от одного из этих гигантов и лежу. Солнце местное почти в зените. Но что-то мне все равно глаз мозолит. Ага, вот что меня удивило - местность вокруг больше напоминала парк. Аккуратный такой парк, где трава подстрижена, а деревья вымыты с мылом. И уж естественно, никаких неучтённых посетителей. Впрочем, это совсем не парк - ни дорожек, ни каких-нибудь парковых скамеек видно не было. Тем более из позиции "лёжа". Я кое-как встал, осмотрелся... И совершенно рефлекторно призвал Восприятие Сил.
   Когда сумма всех пяти чувств разом скакнула на новый уровень, меня шатнуло. Не столько от новых ощущений, сколько от этого "скачка". Нечасто мир на твоих глазах становится гораздо ярче и понятней... Впрочем, сами ощущения были знакомы - лёгкий звон прозрачных энергий воздуха, неяркие голубые нити водяных потоков, мягкий оранжевый свет земли... Все линии и потоки Сил, которые я ощущал, объединились в чёткую и понятную картину и... Магия и звёзды, да?! Впрочем, истерика снова прекратилась, не начавшись. Хорошо иметь возможность держать эмоции на привязи.
  "Первый уровень магии Сил," - проскользнула в сознании тихая мысль. Вот так и выглядит восприятие стихий? Неплохо, неплохо...
   В общем-то, картина вокруг не изменилась - природа, окультуренная кем-то, но вполне обычная. Хотя... Что-то этакое в той стороне чувствуется. Очень похоже на слабый воздушный след Узла. Стоп, а откуда я знаю, что это Узел? Не абсолютная, но довольно хорошая память упорно утверждала, что я об этом, как и о жизни мага вообще, и о своих магических способностях знаю ещё с Земли. В любом случае, туда стоит сходить. Да и какая к чёрту разница, идти или нет, если я в адовой прорве километров не то, что от дома, а от родной планеты! Тут уже пофиг - километром левее, километром правее... А может, я что-нибудь, кроме себя, прихватить сумел?
   Я охлопал все карманы и даже обшарил траву вокруг. Ничего. С Земли вместе со мной прилетело только то, что было на мне одето. А... Без разницы. Маг природных Сил, которым я, похоже, стал, даже в дикой природе не пропадёт. Особенно в дикой природе.
   Что же до родной Земли... Если смог попасть - смогу и вернуться, а пока стоит разобраться, куда я попал.
   Встав с колен и отряхнувшись, я зашагал в направлении к чему-то, похожему на Узел. Отпущенные чувства перестали создавать полную картину мира вокруг, но я продолжал чувствовать отголоски. Лёгкий ветерок подталкивал меня, подсказывая верное направление, мягко гудела земля под ногами, тянулись вверх в бесконечном напряжении трава и деревья...
   Погружаясь в окружающий мир, я стал на память напевать одно из открывающих заклинаний.
   "Тёплое место, но улицы ждут
   Отпечатков наших ног.
   Звёздная пыль - на сапогах..."1
  
   Долго ли, коротко - но солнце не успел даже заметно пройтись по небу, как я вышел на опушку леса. Ровный луг, речка - которая здесь образует замечательный изгиб. Замечательное место. И где-то здесь находится Узел. Дааа, это действительно он - узел, порой случайный, порой кем-то созданный, энергетических линий мира, запутанных и пересекающихся. Встречаются они по миру довольно часто, и почти незаметны для обычных людей. А для мага Сил даже самый слабый Узел в первую очередь полезен тем, что позволяет поднять пределы своих возможностей. Иногда - чуть-чуть, а иногда - в десятки раз увеличивая доступную сложность и мощь заклинаний. Жаль, что для меня - только рядом с ним... Архиправильные вещи были сказаны в той книге правил, кто бы мог подумать.
   Впрочем, здесь и сейчас мне этих возможностей нужно сначала добиться.
   Уселся в удобную позу, сконцентрировался, призвал Восприятие, и, читая заклинание, провалился в транс...
   Всё-таки, работать со Узлом - одно удовольствие и никаких проблем. Сияющее сплетение потоков чуть слышно мурлыкнуло, когда я нырнул в самую его глубину, смешивая энергии мага и мира. Это сложно передать словами, но можно почуствовать - ты почти мгновенно становишься куда больше и сильнее, чем раньше... Вынырнув с другой стороны, я посмотрел во все стороны сразу.
   Никого. Чисто, тихо, пусто. Хотя... При создании персонажа основы, первый уровень школы Хаоса - которая в том числе отвечает и за предсказания результатов действий - пришлось взять из-за роли, но с мастером я их не обсуждал. Интересно, они у меня есть? Что я там использовал как мантру предсказания?
   "Время вспять повернуть нельзя,
   Пока будет гореть надо мною звезда!
   Знаю я - смерть найдёт всех нас!
   Пусть возьмёт эту жизнь, но возьмёт не сейчас!"2
   Ух.. Выпав из вероятностной карусели вопросов и ответов, я очумело помотал головой. Если верить предсказанию, скоро со мной кто-то случится, причём так, что не увернусь.
   В любом случае, от Узла уходить смысла нет, я здесь сильнее, чем в любом другом месте, куда смогу добежать до начала будущих проблем. Придется сидеть... Забурчал желудок. Нет, поесть - это потом. Если уцелею.
   Основы создания заклинаний Сил на практике вспомнились сами. Взять один поток нужного цвета, допустим, Воздуха, направить в нужную сторону... Взять второй... Взять пучок потоков, наконец. Согнуть-положить-повернуть-повторить до упора. Несколько минут напряжения мозга, и хитро свёрнутый воздушный Фугас упокоился на заднем плане сознания. Теперь на другой случай, условно мирный. Чтобы общаться с кем-то, нужно его понимать. Телепатию я вряд ли осилю даже в Узле, а вот почувствовать смысл и эмоцию любого произнесённого слова при наличии эмоционального контакта.. Сложно, но вполне возможно. И нужно. Обращение к сфере Разума вызывает другие картины. Тонкое и невесомое облако, дрожащий мыльный пузырь, разбегающиеся от моего тела волны... Нужно создать границу Контакта со своей стороны, да предусмотреть разъём для собеседника. Только минут через пять я смог отвлечься и вытереть заливающий глаза пот. Второе готовое заклинание улеглось в сознании. Пожалуй, не предусмотрен только самый паршивый случай. Защита. Как её там?..
   - Граница Души. - бездумно произнёс я в пространство - и вокруг меня мгновенно возникла тонкая плёнка защитного поля. Очень прочная, практически непробиваемая - но при этом лёгкая и подвижная. Правда, когда я попытался присмотреться к ней, то едва удержал челюсть на месте. Слитые воедино щиты магии Разума и стихийной магии дали жизнь чему-то третьему, одинаково хорошо способному прикрывать меня от попыток гипноза и огненных шаров. Как я вообще мог создать такое заклинание? "Чудом" - всплыло слово из подсознания, и я с ним согласился.
   Ну, получается, я готов? Теперь нужно ждать, а ждать лучше всего в состоянии медитации... Осталось только аккуратно усесться в позу лотоса.
  
   Бесконечное спокойствие, на грани между падением в сон и пробуждением... С треском рушится, когда в воздухе, метрах в трёх от меня, возникла и мягко опустилась на траву... Ух ты, девушка. Высокая, стройная, длинноногая, с шикарной копной тёмных волос и крупной грудью... В каком-то лёгком доспехе и с грозного вида посохом в руках - большой, похоже по блеску, металлический дрын с разнокалиберными навершиями - сердцем сверху и остриём снизу.
   - Эу! Аиннэ ще сиат? - мягкий, бархатный голос... Всё ощущение портило то, что фраза, похоже по тону, значила что-то вроде - "стой, стрелять буду!".
   "Ну хоть сразу убивать не стали," - решил я, и попытался мягко соединить наши разумы Контактом... Противница, пока я потел и пытался коснуться её разума, не заметив внешней реакции на свои слова, повторила фразу ещё раз, подумала секунду, и направила сердцевидное навершие посоха в мою сторону...
   Это потом стало понятно, что она не имела ввиду ничего плохого. Но в тот момент, когда я почти смог установить Контакт...
   Казалось, в мой череп ударил разом десяток дрелей. Бооооольно! Я скорчился на земле, изо всех сил закрывая голову руками - но краем сознания всё же успел с мстительностью заметить, как с жалобным всхлипом точно так же падает на колени колдунья. Контакт послушно перебросил ей немалую часть моих ощущений.
   Боль от чужого удара понемногу изменялась, превращаясь просто в поток сумбурных и неясных мыслей и образов... Я пытался что-то разглядеть в этой мутной реке, но тщетно. Картины проскакивали мимо сознания, не задерживаясь.
   Разрыв связи! Я стою на коленях, и придерживаю гудящую, как колокол, голову. Из глотки доносится какое-то шипение, на речь это похоже плохо. Но откуда-то донесся жалобный стон... А, это она...
   "Вероятность мирного контакта близка к нулю. Стоит перейти к активной фазе защиты." - холодные и чёткие мысли. Мои мысли. Игры совершенного разума... "Первый уровень ментальной магии - контроль разума," - автоматически вспоминается строка из Книги, и отметается мощным порывом к спасительному действию.
   Я вскидываюсь, и пытаюсь подняться. Девчонка уже стоит, опираясь на посох! Не успеваю!
   Концентрация... Воздушный фугас - воздух передо мной беспокойно взвихрился - выброс! Я вытянул вперёд обе руки, хитро вывернув кисти и указав ладонями в сторону цели.
   Девчонка не успела среагировать... Почти! Заметить, как я стряхнул с рук плетение, и попытаться выставить вперёд посох - она успела.
   Взрыв у неё почти под ногами, когда сжатые и свёрнутые потоки Воздуха стали стремительно разворачиваться, получился совсем не слабый - её отбросило метров на десять, прямо в воду. Только брызги взметнулись. Странно. Я не ожидал такого эффекта. Но, в-общем, пока сойдёт. Надо только проверить...
   Я со стоном перешёл из положения "на коленях" в позу "на одном колене" - и увидел, как взметается вверх поверхность воды, и знакомый силуэт буквально ракетой стартует обратно.
   Прыжок завершился почти там же, откуда она улетела после моей атаки. А теперь, похоже, моя очередь лететь... Где там моя защита? Развеялась уже?!
   - Звёздное Пламя! - с этим воплем остриё треклятого посоха выбросило в мою сторону поток чего-то... Может, и плазмы - но что-то очень мощное, это точно.
   Нуу!
   - Граница Души! - в отличие от противницы, я не орал. Я это едва прошептал, выставив вперёд обе ладони.
   Поток света ударился в мой "щит"... И остановился. Как бы не на самом деле звёздную плазму сдерживала тонкая и почти прозрачная золотистая плёнка, неподвижно висящая в паре сантиметров от выставленных ладоней. В Восприятии же картина была интересней - почти все линии Сил исчезли, сметённые напором плазмы, но оставшиеся распухли и растянулись, вобрав в себя освобождённую энергию, и, опираясь на щит Разума, как могли надёжно блокировали угрозу. Жар от потока энергии, всё же пробивающий не такую уж и абсолютную защиту, обжигал ладони, но я продолжал удерживать это поле. Похоже, если бы не Узел, я бы уже свалился минимум с ожогами обеих рук... Ожогами как минимум третьей степени, до костей.
   Внезапно напор ослаб, а потом и вовсе исчез. Силовое поле защиты вновь рассеялось без следа, и я облегченно плюхнулся на задницу. От противницы же донеслось злое и усталое:
   - Да кто ты такой, тьма тебя побери?!
   Я пошипел в ответ сквозь зубы - похоже, на ладонях всё-таки ожоги будут, а как их лечить-то? Пытаясь наложить вроде как известное мне заклинание лечения, я прошипел сквозь зубы.
   - Попаданец, мать вашу Галактику! Да ещё и не совсем добровольный...
   Несколько секунд взаимного молчания... Я сосредоточенно пытаюсь исцелить ожоги. Не получается - мои умения могут остановить кровь, но обожжёную кожу не восстановят. Да и хрен с ней. Короткий приказ разуму - и боль перестала меня беспокоить.
   - Так ты меня понимаешь?!!! Почему ты тогда не ответил сразу? Я бы тогда не...
   - Если б понимал, я бы тоже не!
   Девица ещё некоторое время буравила меня взглядом. Потом вздохнула. Разговор начался.
  
   - Значит, попал ты сюда не по своей воле... А за какие заслуги тебя отправили... к нам?
   Я пожал плечами:
   - Откуда я знаю? Нашёл артефакт, увидел в нём звёзды... И очнулся уже здесь. Сразу скажу, артефакт остался там.
   Девушка сокрушённо покачала головой:
   - Ну что ж, жертва портала... Тогда приветствую тебя в мире Илкор, странник. Моё имя Итсуна, и я хранитель Врат. Позволь узнать твоё имя.
   Я со скрипом поднялся, и двинулся к... Хм, Итсуне. А ведь она весьма и весьма... Смотреть на неё, правда, приходится снизу - выше меня на полголовы. Но и пониже её зелёных глаз есть куда посмотреть - ведь выглядит она как вышедшая из чьей-либо мечты - идеальные формы, правильные чёрты... И, кстати, её доспех оказался больше похож на бронекупальник, чем на какую-нибудь кольчугу. Мягкая блестящая ткань, плотно закрывающая тело от шеи до пояса, жёсткие, но изящные и тонкие нагрудник, пояс и наплечники с налокотниками, юбка до колена из той же ткани... И странные металлические украшения - из которых мне знакома разве что диадема на, так и хочется сказать, изящном челе. Забавно, но мне почему-то кажется, что это не простые украшения, а какая-то весьма хитрая техника. И Восприятие мне в том поддакивает. Разглядеть подробности столь ювелирно сплетённых энергий я не могу, но этого пока и не требуется... Вроде бы.
   Встав напротив, я как мог изящно поклонился:
   - Меня зовут Макс. И мне очень жаль, что произошло такое... недоразумение. Чем я могу загладить свою вину, прекрасная Итсуна?
   Ни капли лжи или лицемерия. Я действительно сожалею, не могу даже подумать о том, чтобы хоть как-то причинить вред, и действительно восхищаюсь.
   Девушка холодно улыбнулась.
   - Для начала ты должен меня выслушать - и многое рассказать.
  
   Уже вечер. Всё тот же берег реки. Костер за спиной, спокойный и тёплый - ух я намаялся ветки собирать, а заодно выяснил свои пределы при работе с Огнём. Нет у меня огненных пределов - я просто нифига не могу. Красивая девушка рядом сидит, на возникшем из пустоты стульчике. Я попросить себе такой же не рискнул, и в итоге просто уселся на траве.
   Романтика, туда её в качель... Только разговор уж больно серьёзный. Врата, которые хранит сидящая рядом, очень похожи на тот артефакт, которым меня сюда закинуло. Как минимум основной функцией - мгновенное перемещение на межзвёздные расстояния. Только...
  
   - Плохо. Очень плохо.
   Итсуна задумчиво смотрела на первые звёзды. А я что... Сижу рядом, и тоже смотрю.
   - Скажи ещё раз, как называется твой мир?
   - Терра, Земля, Эрс, Гея... - я повторил все известные названия родной планеты.
   Она помолчала несколько секунд.
   - Нет, ничего. Вратам неизвестен твой мир. - и грустно посмотрела на меня.
   - И что? - я-то, в принципе, уже понял, что мне придётся здесь задержаться. И даже принял. Такой подарок, как Сила и звёзды, просто так не дарится, чем-то придётся платить.
   - Ты не вернёшься туда, откуда явился. - четко разделяя слова, произнесла Хранительница Врат. Присмотрелась ко мне: - И тебя это даже не тронуло... Почему?
   - Какой смысл бесцельно дёргаться, если ничего не можешь сделать? - я пожал плечами, подняв глаза к небу. Фаталистом никогда особо не был, но почему бы и не попробовать изобразить? Вдобавок просто меня уже волнует другое. Я - здесь, но где это "здесь"? И куда меня, собственно, занесло?!
   - Если уж я здесь, почему бы не присмотреться... к этому миру? - быстрый взгляд на девушку: - Я могу попросить тебя о помощи? Я хотел бы побольше узнать об этом мире.
   Она улыбнулась. Уже по-иному - без холодности. "Реакция положительная."
   - Забавно. Разговор с обычными путешественниками после этих слов только начинается, да и проходит не в пример спокойней.
   Лёгким движением она взметнулась с мгновенно исчезнувшего сидения, и протянула мне руку.
   - Пошли!
   Я тоже поднялся, и аккуратно коснулся её пальцев.
   - Куда, если не секрет?
   - В мой дворец, куда же ещё? Здесь хорошо, но...
   В следующий момент я снова рухнул в открытый космос. Правда, в этот раз я продолжал чувствовать себя живым человеком, а мою правую ладонь крепко сжимала рука Итсуны.
   А ещё через секунду звёзды исчезли, закрытые туманными стенами. То есть, стены были где-то рядом - не так уж много воздуха вокруг, но в остальном создавалось полное впечатление открытого пространства. А посреди тумана пролегала хрустальная дорога, ведущая к немаленького размера треугольной арке. Ух... Я поежился. Количество разлитой здесь Силы впечатляло, я её чувствовал даже без Восприятия. А уж качество этой Силы... Примерно как оказаться внутри ледяной горы.
   - Врата Илкор. - в голосе Итсуны звучала гордость.
   Пейзаж моргнул ещё раз.
   - Располагайся. - Итсуна махнула рукой в сторону небольшого диванчика. Диванчик, невысокий столик перед ним, заставленный посудой. А вокруг - вполне себе обычная комната, метров на... Вроде бы небольшая, но одна стена представляла собой провал в звёздную бездну, а найти остальные было ещё сложнее - их изображала размытая синяя дымка.
   - А ты... - я начал говорить ещё до того, как заметил возникший из пустоты вычурный трон, на котором уютно устроилась Хранительница. Ну ладно, диван так диван. Мягкий, достаточно широкий и длинный. Уселся, осмотрел столик. Да, слюнки прямо так и текут, но терять образ сразу не хочется. А ещё стоило бы углубить наметившийся контакт с единственной моей знакомой в этом мире. Пожалуй, эта пара бокалов подойдет - по виду и запаху, это какое-то шампанское. Я его, честно говоря, ненавижу, но для дела можно: - Итсуна? Позволь предложить тебе выпить на брудершафт.
   Она рассеянно взяла бокал, не отрывая взгляда от звёзд, после чего всё же оторвалась от зрелища и удивленно спросила:
   - Что? А, поняла. Один из ритуалов твоего мира, да? И что он значит?
   - Ничего особенного... Что-то вроде обещания впредь быть в бою не против, а рядом. Вот так. - аккуратно продемонстрировав, как нужно проводить этот "ритуал": - Просто выпить.
  
   - Теперь ты готов слушать? - спросил меня полузнакомый голос, когда я, буквально шандарахнутый этим искристым вином, рухнул на мягкие диванные подушки. Что? А-га...
   - Да, готов. - эффект сильный, ничего не сказать. Но проходит быстро, что тоже радует.
   - Хорошо.
  
   Звёздная бездна на стене, которая, похоже, была всего лишь огромным экраном, сменилась пейзажем. Странное какое-то место... Хм. Дворец, с куполами и колоннами - понятия не имею, как такой стиль называется. Фонтаны, сады, люди. И всё это - под огромным сверкающим куполом, за границей которого начинается безжизненная серая поверхность под чёрным небом.
   - Дворец Серебрянного Тысячелетия, Сердце Тэнны. - мне кажется, или в её голосе действительно звучит гордость? Хотя... Если этому дворцу действительно больше тысячи лет, то этим вполне можно гордиться.
   - То есть Илкор - это не имя той планеты? - решил уточнить я.
   - Не совсем. - рассмеялась девушка. По-моему, она... несколько расслабилась.
   - Это имя и той планеты, на которую попал ты, и всей системы. Но я продолжу. Почти все путешественники желают попасть именно туда, на Тэнну, спутник Илкора. И они правы - найти более прекрасное место сложно. - и она грустно закончила: - Жаль, я очень редко там бываю.
   - Почему?
   Она с удивлением посмотрела на меня:
   - Я Хранительница Врат. Я не могу отлучаться от них надолго.
   - Значит, ты практически заточена здесь, подле Врат. В одиночестве. - странная грусть, какое-то желание спрятаться... А ведь это не мои чувства, это продолжает работать Контакт.
   Удивлённый взгляд, спокойный голос:
   - Это был мой выбор. К тому же, заточение может закончится в любой момент, как только я этого захочу.
   - И пока ты этого не хочешь... Я не буду спрашивать почему. - выставил я руки. Услышанной эмоции хватило, чтобы понять - это очень болезненная тема: - Продолжай, пожалуйста.
   На экране замелькали виды других планет.
   - Айна, мир света. - раскалённая пустыня, из камня которой растут сверкающие цветки каких-то строений.
   - Нея, мир воды. - плотные облака сверху, вода со всех сторон до горизонта.
   - Илкор и Тэнна, сердце мира. - очень похожий на земной пейзаж - горы, лес, берег озера - и серый полумесяц в небе.
   - Кар, планета пустынь. - пейзаж напоминает наш Марс. Серо-жёлтая пустыня под светлым небом на многие километры вокруг, вплоть до гор на горизонте.
   - Цимер, планета молний. - Кроме молний, на тёмном экране и не разглядеть ничего.
   - Итсуна, пограничье миров. - Льды, окружающие... Окружающие что-то красивое, но непонятное - и чужое, чужое до мороза по коже. Искривлённые контуры, притягивающие взгляд, "деревья", составленные из кристаллов... Под чёрным звёздным небом.
   - Иллес, тёмный мир. - подземелья с реками лавы, и каменный город под каменными сводами.
   Я, конечно, тормоз, но догадаться, что её имя и название планеты совпадают неспроста, всё-таки могу.
   - Итсуна, а почему...?
   Она прервала меня на полуслове.
   - Потому что...
   И, не замедлившись ни на секунду, перешла к людям.
   Почти всемогущими властителями миров системы - в её речи это звучало чуть по-иному, более выспренно: "воплощающие силу планет" - находились те, кого моя лекторша назвала Сэль. На мой логичный вопрос, кто же скрывается под этим словом, последовал не менее логичный ответ:
   - Человек, способный единовластно использовать все возможности своей планеты. К примеру, сила Сэль Айна создаётся энергией миллионов солнечных пожирателей...
   Тут она немного запнулась, но всё же продолжила:
   - ...а Сэль Итсуна управляет Вратами Миров.
   Хм. Какая хорошая запинка, особенно если вспомнить её отношение к "заточению".
   - Итсуна.. Или лучше Сэль Итсуна?
   - Просто Итсуна. Этот титул используют только низшие при обращении к нам, а к тебе это не относится.
   Вот как. Ещё и низшие здесь есть.
   Видимо, скрыть эмоции не получилось. Ах да, Контакт.
   - Низшие - это те из людей, кто не превзошёл собственного предела. - попыталась пояснить Сэль, но я запутался ещё больше.
   - Сэ...Итсуна, могу ли я попросить тебя продолжить?
   - Да, конечно.
   Так вот, все Сэль состоят в Совете Миров, где главенствует Сэль Тэнна. А её титулование звучит как "соединяющая силу миров". Или просто - "королева". И да, все Сэль - женщины.
   Между прочим, силу планет пепельная блондинка Сэль Тэнна воплощает, я бы сказал, весьма зримо. Например, когда взмахом жезла собирает всех подчинённых в зал Совета из любых мест в солнечной системе. Или когда разносит в мелкий щебень астероид, угрожающий одной из планет, мановением руки.
   Впрочем, местные боги, точнее, богини, были мало связаны с обычными людьми своих миров. Меньше всего населения было в доменах Айна и Итсуна - людей в их мирах не было вообще. Точнее, не было постоянно живущих на раскалённом булыжнике и булыжнике ледяном. Бывали порой, но не жили.
   А на другом полюсе были Илкор, Тэнна и Иллес. Общее число жителей на этих мирах исчислялось миллиардами, там существовали даже различные государства. Впрочем, особенных подробностей о жизни простых людей я не услышал. Логично - когда это богов интересовали люди?
   Всё бы хорошо, но разбираясь в потоке информации, я чуть не упустил из вида состояние себя и Итсуны. А он было... Довольно плачевным. Его в просторечии можно назвать "отрубает". Когда человек расслабляется... Расслабляется... И засыпает, где придётся, и как придётся.
   Не знаю почему, но оставлять её спать в кресле мне показалось неправильным. Кое-как вытащив уснувшую девицу из кресла, я подвёл её к диванчику, аккуратно уложил... И упал рядом. Последняя мысль перед выключением была: "Ну не должно было с одного бокала так развезти, тем более далеко не сразу... Хотя кто его знает, что это за напиток."
  
   Включение... То есть пробуждение - получилось довольно приятным. Сначала я почувствовал, как тёплое "ложе" пошевелилось и вздохнуло. Подняв голову с мягкой "подушки" и разлепив глаза, я убедился. Да, на самом деле - лежал на девушке и... И отлично выспался, надо сказать. Она, видимо, тоже.
   Она открыла глаза и недоумённо уставилась на меня.
   - С добрым утром, Итсуна. - с улыбкой произнёс я, посылая волну тепла и одновременно сползая с неё.
   - Удивительно... Но ты ничего со мной не сделал. - заявила она, вскочив с лежанки.
  Я пожал плечами - ну да, мол, бывает.
   - А если бы ты только попробовал что-то со мной сделать без моего ведома, - снисходительно пояснила она: - То тебя испепелило бы на месте. Я не настолько беззащитна, как тебе могло бы показаться.
   - Значит, возблагодарим всех богов, что я не слишком несдержан. - спокойно закончил я.
  
   Дворец оказался на самом деле дворцом - если по нему перемещаться своим ходом, а не скачками при помощи Врат. Там.. Там было КРАСИВО. Например, стены из непонятного искристого материала, или какой-то странный рисунок на полу... Кажется, такое изображение называют фракталом. Украшения, узоры, не вычурные, но приятные глазу. Ну и конечно, быстро идущая впереди хозяйка...
   - Мы пришли.
   А? Отвлекшись от созерцания стройных ножек и прилагающегося к ним, я поднял глаза.. И недоумённо закрутил головой.
   Зал. Огромный. Хотя... Снова непонятно. Расстояние как-то забавно скрадывалось. Попытавшись разглядеть границы, я только заработал косоглазие.
   - Постой пока здесь.
   Дальнейшие действия хозяйки для меня выглядели - ну, наверное, так папуасы понимают лекцию по ядерной физике. Её опутала мелодично звучащая световая паутина, меняющая форму, цвета и мелодии при каждом движении... Что-то разобрать для непосвящённого в это чародейство было неимоверно сложно.
   Минут через пять она прекратила свои малопонятные манипуляции, раздвинула световые полотна и подошла ко мне.
   - Скажи, а ты можешь... повторить то, что сделал тогда?
   Ну что я могу ответить вопросительно заглядывающей мне в глаза девчонке? Что мои плетения, особенно Контакт, были для меня запредельными по силе и сложности, и повторить это я смогу, только опять оказавшись в Узле? Да и то не сразу...
   С другой стороны, не зря же я называю себя магом? Например, почему б не продемонстрировать те самые молнии?
   - Хорошо, только можешь создать что-то вроде мишени?
   Она кивнула, а передо мной возник... Диванчик? Ну и ладно.
   Так. Войти в транс, создать два зелёных потока, прямой и обратный, соединить их с мишенью... Не получилось. Электроэнергии для молний здесь нет, а преобразовать её из имеющейся я почему-то не могу. Хм, кажется, вспомнил. Признаюсь честно, я не понимаю, как простая песня может стать могущественным заклинанием - но без такого простенького приема я способен только на очень простые действия. Поэтому... Где там моё заклинание преобразования энергий?
   "Ich will..." - прошептал голос певца. "Я хочу".3
   "Seht ihr mich... Versteht ihr mich... Fuhlt ihr mich... Hort ihr mich!" Когда шёпот сменился рёвом, поднимающаяся из глубины души кипящая волна плеснула наружу.
   Разряды один за другим срывались с моих рук и хлестали по мишени. Практически один и тот же заряд, мечущийся к цели и обратно - для меня ничего интересного, а вот девушка... Диагноз - ушиб пальцев ног упавшей челюстью.
   Через несколько секунд мишень развалилась на отдельные горящие куски, поглотив заряд, а я пошатнулся, едва удерживаясь под неожиданно нахлынувшей слабостью... Итсуна закрыла ротик, движением руки заставила обломки испариться, и повернулась ко мне.
   - Но как?! Как?! Это... Это невероятно!
   От души выругавшись непонятными словами, она потребовала, ткнув в меня длинным острым ногтём:
   - Я хочу знать про твой мир. Знать ВСЁ.
  
   Следующие несколько дней - местных дней - были заполнены разговорами. Впрочем, даже понятие дня здесь было весьма условным. Как там в поговорке? "Когда встал, тогда и утро, когда лёг - тогда и ночь".
   Тогда, после моей демонстрации, Итсуна снова развила бурную деятельность. Меня буквально проволокло неумолимой силой по десятку разных комнат, после чего приказным тоном сообщили всякиие полезные мелочи - команды скатерти-самобранки, что здесь туалет, куда соваться в одиночку категорически не рекомендуется, как связаться с хозяйкой и тому подобное.
   Удостоив после этого меня взглядом, полных сомнений, Итсуна исчезла. А я приступил к тщательному изучению возможностей местной "банной комнаты".
   Выбрался я оттуда только через пару часов, чистый и довольный. Что сказать - почти рай на земле. Эх... Не на Земле, и не совсем рай, но всё равно хорошо.
   А меня уже ждали накрытый стол и почти что подпрыгивающая от нетерпения Хранительница.
   Немного заморив червячка, я с улыбкой поглядел на неё, и начал:
   - Пожалуй, я всё-таки начну, а то ты лопнешь от нетерпения.
   Она молча отмахнулась, продолжая давить взглядом.
   - Ну что ж... Звезда по имени Солнце освещает все восемь крупных планет нашей Солнечной системы, единственной обитаемой системы, которая известна землянам. Земля, точнее, Земля и её спутник Луна - очень похожи на Илкор и Тэнну...
   Я говорил и говорил, ненадолго прерываясь, чтобы смочить пересыхающую глотку. Общая информация о Солнечной системе. Немного подробностей о Солнце, Земле и других планетах. Совсем немного, всего часов на шесть неторопливой лекции. Ну, раз она сама захотела знать всё - пусть слушает.
   Слушательница, на удивление, не скучала... Но и не реагировала пока что. Впрочем, даже просто внимательно слушать на протяжении нескольких часов - нужны прямо-таки чудеса выдержки и контроля. Часть меня - маг разума, периодически вставляющий мысленные реплики - была в радостном предвкушении - такой достойный объект для работы попадается редко. А уж работы-то мне хватит... Пока я смогу пробиться через её защиту, пока я перестану казаться ей любопытной лабораторной зверюшкой - семь потов сойдёт.
   Причём, как я не пытался завалить её терминами - не получалось. Даже самую мозголомно закрученную фразу - например, "низкоширотный стабильный ураган-антициклон в метановых слоях тропосферы Юпитера называют Большим Красным Пятном" - она понимала сразу. Во время одной из вынужденных передышек я даже попробовал узнать, в чём секрет:
   - Не обращай внимания, всего лишь одна из возможностей Сэль. - отмахнулась она.
   Ох ну ничего ж себе. Хочу себе такую же. Но я лишь невозмутимо кивнул и продолжил...
  
   Мляяя... Я с неразборчивым стоном рухнул на мгновенно развернувшуюся кровать. Язык уже отказался шевелиться, в горло будто песка насыпали, я сам раздулся от выпитого и съеденного в процессе. Нафиг-нафиг такие лекции. Тем более она после того, как я заткнулся, приступила к допросу, выясняя груду всяких деталей. Сколько ж, оказывается, я знаю...
   На следующее утро меня разбудил её голос. Ненавижу такие моменты, даже если этот голос - женский и очень приятный. Даже если хозяйка голоса лежит рядом на твоей постели.
   Впрочем, Итсуна обошлась и без последнего пункта. Взамен, после моего утреннего омовения - не могу по-другому назвать посещения местной термы - и медитации, она вытащила меня, так и хочется сказать, "погулять".
   Да, в её дворце было где погулять... Чего стоит хотя бы обзорная площадка на верхнем уровне, или возможность воссоздать по желанию любой из множества известных Хранительнице пейзажей. Пусть и всего лишь в виде иллюзии, но иллюзии весьма достоверной, вплоть до ветра и капель дождя...
   А во время этой замечательной прогулки хозяйка умело задавала вопросы. Действительно умело, капля за каплей она выдаивала подробности моей жизни, вполне себе обычной жизни землянина...
   - Земляне бывают разные. - уточнил я, и получил бесхитростный ответ:
   - Мне хватит и одного.
  
   - Послушай. - немного промочив горло после нескольких часов говорильни, начал я: - А как ты жила до того, как стать Хранительницей Врат?
   Прямой вопрос, после того, как я долго и подробно рассказывал о своей жизни, выглядит довольно-таки логичным. Надеюсь.
   Итсуна, задумчиво поглядев на меня, не менее задумчиво кивнула, и начала нараспев говорить:
   - В самом начале Серебрянного тысячелетия семнадцать владычиц мира Илкор, объединив силы, создали Сердце Тэнны, ныне зовущееся дворец Серебрянного Тысячелетия. И узрев дело рук своих, возрадовались они, и повелели, чтобы отныне во веки веков Сердце Тэнны хранило их красоту и мощь...
   Она чему-то улыбнулась и продолжила:
   - Во многом поэтому жизнь во дворце напоминает для чужого взгляда бесконечный праздник. Прекрасные дамы и не уступающие им в этом кавалеры семнадцати родов Тэнны, кружащиеся в почти бесконечном танцевальном вихре. Гибкость и мощь сражающихся в блеске поединков славных воинов. Бесконечные Игры, в которых стремятся продемонстрировать свою удаль и умения все без исключения живущие в Сердце Тэнны. И те, кто превосходят себя и других раз за разом, со временем становятся великими Сэль... Но скажи, разве у тебя на Земле было не так? Например... - и она, дождавшись, пока я закончу жевать, с лёгкостью перешла к тому вопросу, на котором остановилась в начале обеда. Мастерски сменила тему, что я ещё могу сказать.
  
   Допрос повторился и на третий день тоже. Разве что немного сменились декорации. Итсуна вгрызалась в мою память, как пиявка в вену, я, со всем старанием, ей отвечал... И мягко, нежно, незаметно, с не меньшим старанием пытался проникнуть в её... Разум? Душу? Чувства? Не без гордости могу сказать - у меня получалось. На пути mindhack'а* важность имела не только магия, но и вполне себе обычные приёмы - участие, сочуствие, понимание... Пусть мой уровень владения сферой Разума позволял лишь немного влиять на чувства и эмоции, но тем не менее, в сочетании с этими приёмами делал меня достойным соперником Сэль. Впрочем, только потому, что Сэль оставалась человеком... Не совсем обычным, но человеком. Была бы она шестнадцатиглазым щупальцеголовым монстром, пришлось бы куда хуже. О чём его можно спросить: "Не жмет ли вам правое нижнее щупальце во втором ряду?" А с другим человеком можно поговорить о многом.
   *mindhack(майндхак) - дословно "взлом разума"
   Я продолжал попытки аккуратно получить информацию о моём новом мире и его жителях - в первую очередь, конечно, о единственной знакомой жительнице. Хозяйка поначалу с холодным превосходством срубала на корню мои бесхитростные вопросы, как тот, самый первый, но я терпеливо подбирал отмычки. От искреннего интереса до незаметного вызванного желания выговориться. От рассказанной забавной истории из жизни до неожиданного вопроса. Впрочем, все эти усилия поначалу шли прахом. От вопросов она уворачивалась или отвечала, цитируя по памяти какой-то текст. Попытка проявить сочувствие привела к тому, что собеседница посмотрела на меня как на говорящую обезьяну - с удивлением и недоумением. А воздействие ментальной магией требовало, как я помнил, особых условий - музыка, заклинание и близкий контакт. Собственно, только на третий день я смог поймать такие условия.
   Мы стояли на краю зала, в котором разворачивалось прекрасное представление. Если я не ошибаюсь, это был торжественный бал. В огромном зале, одном из многих залов Сердца Тэнны, играла музыка - незнакомая, но вполне приятная... На фоне этой иллюзии она собиралась продолжить допрос, но, по-простому говоря, засмотрелась. Я тоже смотрел с интересом, пока не понял, что мы стоим и молчим уже минут пять, глядя на кружащиеся в каком-то плавном танце пары.
   Я повернулся к стоящей рядом Итсуне. Вообще, чувствовать чужие эмоции даже для человека не так уж и сложно, но для меня эта волна была чересчур сильной. Грусть, тоска, печаль... Я даже и не знал, что способен чувствовать настолько ярко.
   Шагнуть к ней, поймать её левую ладонь, правой рукой мягко обнять за спину, улыбнуться, глядя в её удивлённые глаза - и попытаться повторить те плавные движения, что изображали вокруг иллюзорные партнёры и партнёрши. Слава всем богам и мне впридачу, что умение танцевать не такой уж и сложный танец вальс у меня осталось ещё с Земли.
   Сплетая на паркете кружева вальса, я одновременно плёл заклинание. Названия у него не было, но это плетение сложно назвать иначе, чем "Влезть в душу". Мягкий, звенящий резонанс внешних тонких слоёв наших аур, прямой контакт сферы эмоций и чувств... И всё же это не настоящая телепатия.
   Музыка закончилась, исчезла иллюзия паркетного зала вокруг. Она посмотрела вокруг затуманенным взглядом, искренне удивляясь "Всё уже кончилось?". Через секунду она уже пришла в себя и попыталась телепортироваться подальше отсюда - и от меня. Наивная - едва инициированный эмоконтакт без физического контакта долго не удержится, и поэтому просто так я тебя не отпущу. В обоих смыслах.
   После перехода мы оказались... Ммм, похоже, это обзорная площадка на самой вершине дворца. Она вырвалась из моих рук и отошла к прозрачной стене, уставившись на пустынный пейзаж своего мира. Удивление, ошеломление, растерянность... Знакомый набор, и такой понятный. Всего-то делов - подойти к ней, положить ладонь на спину, и попробовать передать импульс тепла и понимания.
   Удалось. Она успокоилась, расслабилась - и больше не хотела убежать или прибить меня. А минут через пять вспомнила и про то, чем она должна заниматься. Проще говоря, снова завалила меня вопросами.
   Другое дело, что теперь она выглядела не недоступной и бесстрастной богиней - ей и раньше, правда, не всегда это удавалось - а вполне нормальной девушкой.
   А назавтра она при встрече в знакомой комнате со звёздной стеной, где мы обычно питались, огорошила меня вопросом:
   - Я не спорю, теперь я знаю довольно много о твоей Земле, но... Почему ты до сих пор ни слова не сказал про свою... МАГИЮ? - и применила безотказный женский аргумент - в уголках её глаз заблестела пара слезинок: - Ты мне не доверяешь?
   - Конечно, доверяю, милая. Просто... - я вздохнул: - Всё, что я говорил, относится к открытой части Земли. Но есть и скрытая, тайная часть.
   Что ж... Все мои знания об этой тайной части, насколько я помнил, взяты из книги правил. Правда, был там один момент... Я искренне считал, что это правда. Возможно, неполная, но правда. А вот насколько я помню магию Разума, для исправления воспоминаний не нужно быть даже архимагом, достаточно уровня мастера. Впрочем, если в моей памяти покопался "всего лишь" мастер Разума, это только придаст знаниям дополнительный вес.
   - В магии нет ничего, сильнее веры... И ничего страшнее веры в то, что магии нет. - задумчиво выдал в пустоту я: - Маги вынуждены скрывать свои силы, чтобы не попасть под удар парадокса веры. Иначе... Иначе как вера в собственные силы создаёт магию, так и вера в их отсутствие её разрушает.
   Зубодробительная философия, я вам скажу... Челюсти так и падают.
   Тема магии для Итсуны была тёмным лесом, и, что самое замечательное, проверке мои знания в этой области поддаются очень плохо. Замечательное испытание для её веры - и если она его пройдёт, то я смогу получить гарантированную поддержку. А ещё, как я сообразил чуть позже - их волшебство, если это волшебство, основано на совсем других принципах.
   Историю же магических орденов Земли, проигравших войну технократам и ушедших в подполье, но не сдавшихся, я рассказывал, как будто сам был среди тех громовержцев и некромантов. Как будто это мои братья шаг за шагом сдавали позиции адептам науки и знания.
  
   Мне - нам - понадобилась неделя, чтобы достичь поставленных целей. Неделя, в которой каждый день был забит общением. Допросы - ведь тоже общение, не так ли? И то, чем мы закончили нашу общую неделю, тоже общение... Всё-таки она, и её отношение ко мне, успели сильно измениться за эти дни. Не зря трудился.
   Вечером седьмого дня допрос закончился необычно. Когда я, наконец-то, заткнулся, закончив рассказ о Сфере Времени и её особенностях, обильно разбавив книжные сведения отсебятиной - "я этого не умею", "информация не проверена", и "всё может быть" - Итсуна чему-то задумчиво кивнула. Посмотрела на меня и исчезла.
   Интересно, куда это она? Впрочем, всё равно не скажет. Эх.
   Так, лениво глядя на звёздную стену, я просидел... Не знаю, сколько. Внезапно за спиной раздались её шаги.
   Она подошла и села рядом со мной, положив голову мне на плечо, а я аккуратно её обнял. И всё без единого слова.
   - Знаешь...
   Она ещё немного помолчала, собираясь с мыслями.
   - Хотя нет, я не рассказывала. Дело в том, что мы и Сэль центральных миров по-разному получаем своё звание. Королева Тэнна, Сэль Иллес и Илкор - это... наследственные титулы, а все остальные - лишь слуги, по сути, именно этой троицы. Впрочем, это касается только меня и Цимер - Айна, Кар и Нея сами родились в семьях центра. Мы же...
   Грусть. Печаль. А ведь она полностью раскрылась.
   - Понимаешь, для нас Сэль - это именно заключение. Когда меня призвали в зал Совета, я едва не прыгала от радости. Ведь это же мечта почти любой девчонки любого дома Тэнны - стать не ещё одним украшением дворца, а настоящей Cэль. Только потом, когда я пообвыклась на этой... должности, стали понятны многие мелочи.
   Например, бОльшая часть возможностей Врат и Разрушителя доступны только нашей королеве, а почти всё, что осталось - лишь с её разрешения. И получается, что в моём распоряжении сущие мелочи.
   - Мелочи? Даже возможность мгновенного перемещения по системе? - не удержался я.
   Она поморщилась:
   - Именно. Я могла иметь почти то же самое, не принимая на себя добровольное заключение здесь, у Врат. И поэтому могу в любой момент отказаться от права Сэль. Меня выдернут отсюда в мгновение ока, поставят перед этими куклами из Совета, а потом вытряхнут из доспеха и я вернусь домой. А ещё какая-нибудь девчонка, горящая желанием всем что-то доказать, получит желаемое полной мерой уже через пару минут.
   Я помолчал, но Итсуна уже закончила свой монолог.
   - Теперь я знаю чуть больше о тебе. Но ты ведь не просто так мне это рассказала?
   - Всё просто. - она отвернулась: - Находиться здесь так долго кому-то другому, кроме меня, запрещено. Я смогла обойти это правило - ты одновременно нарушитель, гость и подопытный. Слишком много времени я провела здесь одна, чтобы снова отказаться от возможности просто поговорить.
   Интересно, что ещё она скажет?
   В тишине прошло ещё минут пять.
   - А ведь я хотела тебя просто использовать. - бесхитростно сказала она: - Выяснить тайну твоих возможностей, понять их и обратить на свою сторону. А что получилось в итоге?...
   Я задумчиво погладил её волосы.
   - Всё у тебя получилось. Ты знаешь про них всё, что знаю я. Не знаю, как насчёт понять, но они, вместе со мной, на твоей стороне.
  
   Идиллия с полным взаимпониманием закончилась очень быстро, всего через несколько часов.
   На следующее утро, после омовения и завтрака, я замотался в свои родные шмотки и выполз на смотровую площадку дворца.
   Красота... Звёзды над ледяными просторами этой небольшой планетки. Настолько небольшой, что с высоты дворца можно видеть, как изгибается дугой линия горизонта. Сияющая звезда местного солнца вдалеке - на таком расстоянии она мало отличается от других звёзд, только что яркостью.
   Как ни странно, но происходящее вокруг не вызывало у меня должного удивления. Впрочем... По сравнению с моим межзвёздным полётом, которые здесь в порядке вещей, всякие мелочи вроде скатерти-самобранки удивительными казаться уже не могут. Вообще, стоит признать, что я по-прежнему знаю об этом мире прискорбно мало, и даже планы не могу строить, потому что полностью во власти Хранительницы.
   Итсуна, полностью облачившись в доспех, который она не одевала со второго дня моего пребывания здесь, предпочитая носить "обычную" одежду, возникла из пустоты за моим правым плечом.
   - Отлично. Ты готов?
   - К чему? - спросил я, поворачиваясь и машинально хватаясь за её руку. Но было уже поздно.
   Мир вокруг вздрогнул и осыпался в тьму ледяным крошевом. Удар по глазам! Яркий свет, после темноты перехода, ударил физически ощутимо. Кое-как проморгавшись, я обнаружил нас в центре какого-то зала... Стоп. Я где-то его уже видел. Точно! Те записи ещё в первый день! Это же... Церемониальный зал Совета Миров!
   Огромная пещера, с потолком, выглядящим, как прозрачное дно полукруглой чаши. Стены, на вид вытесанные в камне. Идеальный белый круг в центре зала, выглядящий как арена. Восемь световых колонн разного цвета образовывали правильный круг вокруг "арены".
   Я висел в воздухе над центром арены, удерживаемый непонятной силой, а рядом со мной, за почти непрозрачным световым пологом был едва виден силуэт Итсуны. Но если я висел в воздухе, будто подхваченный в момент падения на задницу, она просто и элегантно стояла.
   Немного подёргавшись, и определив, что шевелить можно только головой, я бросил эти попытки освободиться, и стал с жадностью осматриваться.
   В-общем-то, мишенями для моих взглядов стали девушки, подобным же образом парящие внутри световых колонн вокруг. Видимо, это и есть Сэль Совета Миров. Ну что сказать... Их одеяния буквально и очень сильно подчёркивали все их достоинства, что я в принципе заметил ещё у Итсуны. Да, могу честно сказать - там было на что посмотреть. Длинные стройные ноги, шикарные выпуклости... Особенно, когда я пошёл на третий круг разглядывания девушек, только неимоверным усилием умудрился удержаться от улыбки. Ну да, для настолько высоко находящихся, в переносном смысле высоко, желания и возможности совпадают - а какая женщина откажется продемонстрировать собственную красоту перед уступающими ей подчинёнными? "Я главная, и у меня самая большая грудь!" Впрочем, все приятности очень быстро отодвинулись на задний план, когда я перевёл взгляд повыше.
   Нет, там тоже всё было очень красиво... Если бы не выражения лиц у этой семёрки. Старшая, вместе с половиной оставшихся, изображали бесстрастие. Умело изображали, надо сказать, но по некоторым мелочам можно было сказать многое... А чувствовали они скуку. Все, кроме двоих у меня за спиной, которых я не видел и видеть не мог.
   Я сконцентрировался, и попытался войти в транс... Нифига! Концентрация дрожала и не хотела держаться, транс тоже оказался нестабильным, и все мои немаленькие возможности оказались практически недоступными. Я нервно сглотнул. Магия Сил проста, почти примитивна, очень эффективна в этом слое реальности - но бесполезна в некоторых условиях, вроде мира снов, не способна противодействовать специфическим эффектам половины прочих Сфер - вроде магии Времени - и её посвящённые наиболее уязвимы для Парадокса. Попытки же использовать разум и хаос успехом тоже не увенчались - окружающий меня свет успешно гасил мои попытки. Эх... Был бы здесь мастер Пространства или Времени - он бы этих границ и не заметил, а мастеру Основ было бы всё равно, есть ли преграды или нет.
   Собственно, пребывая в бесплодных сожалениях, я едва не пропустил первые слова, которые произнесла королева.
   - ...Ты хочешь признать его равным Сэль?
   - Да! - чёткий ответ Итсуны.
   Сначала меня пробрал мороз по коже - влезать в эту мафию, да ещё так нагло?! Чего ж я с ней сделал-то?! А потом понял, что мурашки по коже - следы от их внимательных взглядов, и не только. Хотелось бы мне знать, чем ещё меня просвечивают, кроме взглядов. Брр, не хочу больше!
   Защита... Тоже ничего не получается. Да как же так?! Как они могли отсечь меня от магии ЗДЕСЬ, где не знают ритуала Усмирения?! А если... А если это на самом деле Парадокс? Эффект безмагии не так, чтобы часто встречается, но он есть - а местные хозяева наверняка защищались как могли и от всего подряд... Ну что - привет, белый лис. Здесь было интересно.
   Мелкий неприятный зуд прекратился, и в тишине снова раздался голос королевы:
   - Ты уверена в этом?
   - Да! - что ж ты делаешь, она ведь что-то задумала!! Я это уже кожей чувствую!
   - Тогда...
   Королева улыбнулась.
   - За нарушение правил, - короткая пауза: - Хранительница Врат лишается звания. Чужак, не перешедший предел, должен быть изгнан.
   Изгнан? Не казнён, уже очень хорошо, просто прекрасно, но КУДА?
   - НЕТ!
   Она, похоже, попыталась что-то сделать кроме этого крика, но...
   Процедура разоблачения, на самом деле, весьма зрелищна. Даже через этот чёртов световой туман. Её доспех засиял и стал рассеиваться в пространстве, понемногу стекая с её совершенного тела. Несколько секунд, и в световой тюрьме сжалась обнажённая фигурка. Мгновение, и она исчезает, а в руках королевы возникает непонятно откуда сверкающий шарик.
   Было бы весьма интересно понять, зачем мне позволили наблюдать за этим... наказанием. Впрочем, теперь моя очередь. Найдя взглядом королеву, я открыл рот... И не смог произнести ни звука. Воздух, казалось, застрял в глотке.
   - Низший не имеет права говорить здесь.
   Бесстрастие. Скука. Что ей какой-то там...
   - Изгнание.
   Мир исчез во вспышке.
  
   Пришёл в себя я от капающей на лицо воды. Судя по мокрой спине и этим каплям, я где-то лежу. Открыл глаза, стёр капли с лица, и попробовал сесть.
   Если я правильно помню планеты системы, то это может быть только Илкор. Лес на горизонте впереди, невысокие горы чуть подальше, и степь да степь кругом. Ну и дождь сверху. Неприятная ситуация. Впрочем, как я помню, здесь живет весьма немало народу. Осталось только его найти, и как-то здесь пристроиться... А потом можно будет подумать и о... Том, что я сейчас оставил позади. Как говорила незабвенная Скарлетт - "подумаю об этом завтра".
   Поймав глазом особо крупную каплю и зажмурившись, я рефлекторно призвал защиту... И немного удивился, когда вокруг меня без колебаний воздвиглась жёлтоватая плёнка силового поля. Капли, доселе без помех достигавшие одежды и волос, теперь отлетали от Границы Души. Значит, я не потерял магию навсегда, как могло бы случиться... Что ж, значит, можно посмотреть в будущее, погадать, что меня ждёт.
   Разум ухнул в Восприятие, зашептали в глубине сознания тихие голоса предчувствий. Влево пойдешь - ни хрена не найдешь, прямо пойдёшь - без разницы... А вот если пойти в ту сторону, вправо от леса - то там что-то есть. Причём довольно близко, до ночи дойти успею. Дождь? Несколько лёгких касаний воздушных нитей, и ветер сам начинает разгонять тучи в стороны. Хорошо.
  
   Через несколько часов я уже так не думал. Солнце жарит, одежда парит, ногам... Тоже не сладко. Степь вокруг не меняется, только понемногу уходит за горизонт зелёная полоска леса. Живность всякая вокруг суетится - всякие суслики, насекомые, в небе какая-то птица кружит...
   Деревце одинокое растёт. Совсем одно, невысокое тонкое деревце. Метра полтора, наверное, в высоту будет. Хм. А мне посох пригодится. Только ветки отрубить, да сам ствол срубить. Кто-нибудь другой попробовал бы ножом или руками - но у меня есть магия. Закрыть глаза, сосредоточиться... Вода? Тонкие голубые нити внутри деревца мигнули - и вскипели. Вытянутая корнями из земли жидкость заставила разорваться древесные сосуды в нужных местах - с тихим шорохом отпали ветки. Резкий вихрь возле корня - и я аккуратно принимаю готовый посох на вытянутые ладони. Отпустив Силу, я вздохнул и открыл глаза.
   Не очень удачно получилось.. Хотя как сказать. Закрученный едва не косичкой, исковерканный и сжатый до звона посох уже не напоминал то деревце... Зато весьма напоминал посох мага. А если мне не изменяет Восприятие, то он им стал без всяких скидок - внутри, в ожидании приказов, тихо притаилась небольшая порция энергии.
   Эх. Я стукнул посохом, проверяя на прочность, и поплёлся дальше. Еды нет, воды нет... Хорошо хоть напиться под дождём успел.
  
   - Нашёл. Мда.
   Найти-то я нашёл, но вот найденное мне не очень нравилось. Одинокое обиталише - юрта? палатка? вигвам? - несколько животных, напоминающих одновременно оленей и баранов, рядом, привязанные к какой-то серой решётке. Людей не видно.
   На мои вопли из вигвама вылез... кто-то. Понять, кто это я не смог... Сложно, понимаете ли, опознать пол и возраст непонятного, замотанного в тряпки по самые уши тщедушного существа. Мою речь оно не поняло, его же голос я и не услышал, а его эмоции я, хоть и старался, почувствовал едва-едва. Впрочем, общий их смысл был понятен - ходят здесь всякие, жить мешают.
   В-общем, невзирая на мои попытки начать диалог, меня мягко и ненавязчиво посылали, тыкая грязным пальцем куда-то в глубину степи, прямо на закат, и намекая "да не пошёл бы ты туда".
   "Первый контакт... провален" - самокритично подумал я, двигаясь в указанном направлении.
  
   Времени с момента первого контакта прошло не так уж и много, часа два... Ночь уже наступила, но Тэнна не успела даже сколько-нибудь высоко взойти, а до моего сознания достучался какой-то незнакомый звук.
   Такое полушипение-полурычание, чем-то напоминающее работу двигателя, доносилось с той стороны, где остался абориген, причем - как бы это яснее выразиться - с высоты. Звук всё время усиливался, пока...
   Забавно. Опустившееся чуть позади меня нечто больше всего напоминало птеродактиля... Если бы доисторическому ящеру кто-нибудь сделал упряжь и доспехи. Правда, этот орнитоптер не вылупился из яйца подобно древнему динозавру - его делали чьи-то умелые руки.
  *орнитоптер - летательный аппарат с машущими крыльями
   Спрыгнувший с переднего седла - заднее было пустым - человек махнул правой рукой и двинулся в мою сторону. А что я? Рассматривать силуэт орнитоптера, хорошо различимый благодаря горящим огонькам на крыльях и брюхе - гораздо удобней стоя, чем в движении.
   Второй местный, которого я вижу, оказался совсем другим, чем первый. Высокий, с меня ростом. Вместо грязных тряпок - матовая броня. И что-то, весьма похожее на оружие - в левой руке.
   По-хорошему - оно всегда лучше, чем по-плохому. Поэтому, подготовив защиту, я громко произнёс:
   - Хорошая ночь, не правда ли?
   Реакция у аборигена хорошая - при первых звуках моего голоса он застыл на месте. Немного постоял, подумал - и махнул рукой поочерёдно на меня, на аппарат и на себя.
   - Ты - отправишься - со мной.
   Голос какой-то... Точно! Механический. Как у робота. А такой тон мне не нравится...
   Заметив, что я не двигаюсь, этот "робот" подумал, и добавил:
   - Прошу.
   Ну раз вежливо просят, чего бы не согласиться. Я кивнул и двинулся к аппарату.
  
   Ночной полёт - это весьма неплохо. Было бы совсем хорошо, если бы летели днём. Или над каким-нибудь городом... Потому как не видно не зги. Тёмная земля, звёздное небо, ветер в лицо, мерные взмахи крыльев, рычание в глубине аппарата, неподвижная фигура всадника впереди. Хорошо хоть сидеть удобно. Сиденье оказалось с секретом - здесь было что-то похожее на стремена и ремни безопасности. И посох нашлось куда пристроить.
   Минут через двадцать меня потянуло в сон - скучно, ничего не меняется. Но засыпать во время полёта... Я лучше потерплю.
   Уже больше часа летим, похоже. Устал бороться со сном, и решил всё-таки подремать, когда что-то изменилось. Приоткрыв один глаз, я проверил - да, немного изменился ритм взмахов. Садимся, похоже?!
   Нет, всё ещё летим. Ну и ладно, подремлю.
  
   А вот теперь точно приземляемся. Я раскрыл глаза и встряхнулся. Это я хорошо подремал...
   Потому как под нами - город не город, но посёлок, это точно. Огней всё ж не так много, и не такие они яркие. А направляемся мы, похоже, прямо к расчерченной на круги стоянке.
   Мягко плюхнулись, орнитоптер сложил крылья, всадник легко спрыгнул на землю и повернулся назад, ко мне.
   Уууй. Как всё затекло-о. Не кулём свалился, и то ладно. Оказавшись на земле, я огляделся... Ну да. Посёлок. Домики белые такие, в один-два этажа - точь-в-точь как на Земле видел. Меж тем проводник уже куда-то двигался - весьма целеустремлённо, я его едва догнал.
   Приведя меня к единственному в округе трёхэтажному дому, местный махнул в сторону лестницы, повернулся и ушёл обратно в темноту.
  
   - И каким же ветром к нам занесло посланца Небесных Дев? - раздался из-за единственной открытой двери на втором этаже ехидный голос. На языке Сэль, между прочим - а ведь я слышал, как он с кем-то говорит на другом, неизвестном языке.
   Кабинет за этой дверью не впечатлял. Обычная такая, прям хочется сказать, земная обстановка - стол, два стула с разных сторон. Ну и хозяин кабинета. Неприметный такой мужик, с лысиной, в строгой чёрной рубашке.
   - Оочень издалека, уважаемый...
   - Ангмар.
   Я аккуратно приземлился на второй стул, и поднял глаза на Ангмара. А ведь серьёзный собеседник мне попался. Внимательный. Хорошо, мои ментальные щиты пробить не может... Но зачем ему, если здесь наверняка аналог детектора лжи есть?
   Расслабившись, я пожал плечами. Некое подобие транса окружило сознание, заставляя контролировать разум и тело.
   - Ангмар, скажи пожалуйста, тебе знакомо название "Терра"?
   - Терра? - как-то задумчиво повторил Ангмар. Смерил меня взглядом, задумался...
   - Инопланетник? - его вопрос прозвучал как выстрел. Слава магии, я даже не дёрнулся.
   - Знаков на тебе нет, говоришь на языке Небесных - ну и имя твоего мира мне незнакомо. - пояснил тот.
   - Забавно. - улыбнулся я: - Дай и я тебя удивлю - ты меня спросить хочешь, чего здесь инопланетник забыл? Ведь дальше владений Небесных они обычно не ходят...
   Ангмар вернул мне улыбку.
   - Совершенно правильно. Так всё же?
   Я чуть-чуть покачал головой:
   - Извини, но как говорил один древний мыслитель - "Во многих знаниях - многие печали". Тебе достаточно знать, что из всех возможных проблем сюда я приволок только себя самого.
   - Хитрец. - констатировал собеседник: - Ну ладно. Я так понимаю, ты хочешь отдохнуть.
   - Не откажусь.
   - Одиночка подойдёт? В середине ночи другого места не найду.
   - Если там есть на что лечь.
   - Будет.
  
   За спиной аккуратно закрылась дверь. Ну да, камера-одиночка. Хотя... "Лежанка есть, как обещали, чего бы не отдохнуть?" - иронично подумал я, скинул балахон на лежак, плюхнулся сверху, закинул руки за голову и бездумно уставился в потолок.
   Потолок-то совсем как дома... Меня затрясло. В обществе Итсуны я держался, в походе - тоже, а сейчас... Земля, дом, всё то и все те, что остались за гранью портала... Отдышавшись, я стёр слезы с лица и попытался успокоится. Чёрт... Нахлынула вторая волна памяти - Итсуна, её дворец... Её крик на Совете. Я лежал с открытыми глазами и смаргивал слёзы.
   Когда я закрыл глаза, пытаясь подчинить вышедший из-под контроля разум - они почему-то открылись сами. А вокруг был туман. Мало того, я оказался стоящим на земле в полном одеянии. Что за?..
   Вход в транс прошёл будто сам собой, скачком проявилось Восприятие... Да что такое?! Муть вокруг ни капельки не изменилась - как будто ни единой силы в нём не было. Хотя... Если немного подумать над увиденным, то местная главная и единственная Сила - Туман. Земля и Воздух здесь... Иные. Как будто это вовсе не та земля и воздух, что в.. том мире. Настроение резко упало.
   Так, надо собраться. Это не переход... Не такой переход, который забросил меня сюда. И что-то мне это напоминает... Точно. Магия Духа и всякие высокие слои реальности - астрал и его соседи. А это значит, что мне на свой основной арсенал рассчитывать нельзя. Остаётся только мой разум... И мой посох - я с удивлением уставился на палку в правой руке. А в посохе по-прежнему ждала капелька Сил, когда-то питавших маленькое деревце. А Хаос?.. Обращение к вероятностям оказалось очень... неприятным здесь. Здесь оказалось вероятно ВСЁ - и вместо одного ответа я получил многоголосый вопль. Л-ладно, обойдусь как-нибудь - не для человеческого разума предназначены эти картины.
   Ну, вперёд. Всё равно сквозь туман ничего не видно.
   Иду. Тихо. Пусто. Земля под ногами не меняется - не гладкое каменное стекло, на вид обычная земля. И никого... А это что такое? Неяркий свет огня, едва-едва пробивающийся сквозь туман, и непонятный шум в стороне... Поняв через несколько минут, что мои ноги раз за разом поворачивают к источнику шума, я немного удивился... И назло всему развернулся к свету. Но пытаясь идти к нему, я раз за разом видел огонь в стороне, или вовсе позади. Нет уж, не хочу ходить в таком месте чужими путями. Я снова разворачивался и пытался подойти к костру. Наконец, когда отблески снова скачком переметнулись за моё правое плечо, я остановился и призадумался. А ведь знакомые выкрутасы... Очень похоже на обучение одному из методов ордена, с магами которого я, если поверить памяти, был знаком ещё на Земле. Если не ошибаюсь, то они называли это чародейство Знанием Абсолютного Пути, и применяли в-основном именно в высших слоях мира. Так... Сконцентрироваться на первых словах заклятия Прозрения, не входя целиком в хаос местных вероятностей, но остаться на грани ощущений - и идти на свет. При этом видеть не то, куда идёшь - а то, к чему может привести твой шаг, какие шаги ты можешь сделать, а какие нет... Резко повернуть здесь, обходя непонятное искривление, перепрыгнуть через вроде бы нормальный участок земли, метнуться в сторону, ускользая от вероятностной воронки, повернуться и идти от костра, чтобы через секунду заметить его впереди - и ни на секунду не останавливаться, не подчиняться обманчивой похожести этого мира на обычную реальность.
   Мои кульбиты и прыжки закончились, когда туман впереди внезапно растаял, открывая пламя костра. Всё-таки дошёл.
   Костёр, или что-то на него похожее, пылал ярко и бесшумно. Действительно, не очень обычный костёр - а чего ещё можно ждать от неизвестной грани мира? В том же астральном слое даже зеркало может стать окном в иной мир, если знания магов Смерти не врут, чего уж говорить о живом огне.
   Всё-таки я любопытен, и вместо законной передышки у огня, на этом островке стабильности, я подошёл к пламени и попробовал всмотреться в него.
   Прекрасная. Очаровательная... И невероятно, бесконечно чуждая для меня сила. Сильнее, чем невесомый прах Смерти и неуловимые путы Судьбы. В глубине мельчайших искорок пламени скрывались силы, способные творить и разрушать целые миры.
   Внезапно сзади раздались шаги.
   Кто здесь?! Я рывком развернулся назад.
   Мастер Игры. С Земли. Стоит на краю светового круга, ещё в тумане. Замечательно.
   - Мастер? Это вы? Здесь? - недоверчиво вопросил я.
   Молчание и хитрая улыбка. Я попробовал шагнуть к нему - и остановился, почуствовав невидимую преграду... Непонятную преграду. Только снова войдя в состояние Прозрения, я заметил эту СТЕНУ. Бесконечную стену невероятного. Просто так не подойти. Хм.
   - А я думал, ты поактивней будешь. Уже сколько времени там пробыл, и всё - под замком. Я уж постарался, вытащил тебя... И что я вижу? Прошёл день и ты снова под замком.
   Голос мастера не отличался от того, что запомнил я, но вот его тон и слова...
   - Бывает. - небрежно кинул я. Странно, его издевка меня пробила, хоть и только верхние слои разума. Откуда-то появилась злость на себя.
   - И девчонку тоже всю неделю даже тронуть боялся. Эх ты, маг.
   Ррр... Я начинаю злиться всерьёз... Но ему-то это зачем? Впрочем, если вспомнить мой способ трансформации энергий, то моя ярость оказывается здесь каким-никаким заменителем внешней Силы. Так что пусть бьёт по моим больным местам - мне пригодится запас сил.
   - Чего ты хочешь? - я демонстративно скрестил руки, показывая внутреннюю борьбу с яростью.
   - Я? Я всего лишь засомневался, что ты достоин называться магом. - протянул мастер: - А чего хочешь ты? Власти? Силы?
   - Восхождения. - выдохнул ледяное облачко я.
   - Цель достойная... но достоин ли ты её? - сомневающимся голосом произнёс... мастер ли? Неуловимые изменения, проскользнувшие по краю моего внимания - и запомнившийся образ сполз со стоящего напротив существа как старая кожа со змеи.
   Впрочем, даже если это существо не человек вроде меня, то выглядел он вполне человечно. Пусть даже вместо потёртой джинсовой ткани - чёрный шёлк и бархат, вместо банданы - корона... И вместо почти обычного человека - невероятно опасное существо, способное буквально раздавить меня одним взглядом.
   - Достоин. - почти прошептал в туманной тишине мой голос.
   Нет.
   - Я достоин. Я маг.
   Я не встану перед ним на колени. Граница Души возникла вокруг меня из ниоткуда и затрепетала, закрывая мой разум от его силы.
   - Маг... Ты вправду считаешь, что достоин этого имени? - на надменном лице появилась слабая, но явная - и ехидная - улыбка.
   - Да. - накопленные крохи огненной ярости обратились ледяным крошевом.
   Собеседник широко и открыто усмехнулся. Это так не вязалось с его образом, что я едва глаза не выпучил. Хотя... Стоило ли глаза пучить, если я над своим сознанием могу - теоретически - издеваться не хуже.
   - Хорошо. Докажи это нам.
   "Кому вам?" - чуть не ляпнул я, но ответ уже стоял рядом с... Пусть будет Маской, раз уж он их так быстро меняет.
   Так вот, рядом с Маской возник из тумана и встал на его границе ещё один... Человек? Не очень он на человека похож, если честно.
   Хотя... Если представить на секунду, что вот эти шипы - принадлежность брони, а вот это - шлем...
   Получается что-то вроде легендарного Чёрного Рыцаря - и цвет, кстати, вполне подходит. Только вот не нравится он мне почему-то. А что у него на уме?
   Я прищурился и попробовал "коснуться" его разума. Блин! Этому монстру в почти человеческом облике свет разума заменяла тёмная, холодная и ощутимо плотная пелена ужаса и боли! Я буквально "отпрыгнул" от этой мерзости. Не дай случай попасть под такое проклятие...
   Тем временем Чёрный рыцарь осмотрел меня, повернулся к Маске и недовольно спросил:
   - Этот задохлик?
   - Он самый, Бахамут. - Маска выглядел... Довольным?! Его "прожектор" ушёл в сторону рыцаря, давая мне возможность перевести дух: - Я думаю, ты будешь удивлён.
   - Стоп. - я попытался прервать их диалог: - О чём вы тут ведёте высокоучёную беседу?
   Вместо ответа меня захлестнул Туман, скрыв за собой пламя костра и стоящих напротив. А через секунду он отхлынул, оставляя меня в почти середине арены метров двадцати шириной. И по этому пустому пространству активно двигалась... Черепашка - не черепашка, крабик - не крабик. Один панцирь метрового диаметра, без торчащих лап или глаз. Почти сразу же панцирь поменял направление и теперь двигался ко мне. Ну, это несерьёзно.
   Концентрация, не очень привычный, заковыристый жест левой рукой - и панцирь не менее целеустремлённо поворачивает и начинает уползать вправо, в туман. Примитивные существа, что сказать - простая эмоциональная метка угрозы или призыва так на людей не действует.
   Когда панцирь уполз с арены, туман слева от меня стал рассеиваться... Не до конца, но теперь мне было видно Бахамута, "сражающегося" метрах в пяти от меня со своим монстром. Монстр, похожий на плоского шестилапого крокодила, едва не пищал под ударами размеренно падающего сверху двуручного меча, уже срубившего крокодилу половину лап, кусок морды и хвост. А может, и пищал - но звуки через туман не проходили.
   Видно было, что этот мечемахальщик специально задерживает удары и не стремится закончить процесс побыстрее. Странно. Я углубился в транс и попробовал краешком внимания почувствовать подробности...
   Блин! Его аура пульсировала в такт ударам меча и вспышкам боли монстра. Он что.. Питается болью?! Наконец Бахамут одним длинным взмахом располовинил дёргающуюся тушу и заорал что-то вроде: "Дааа!"
   - Продолжим. - возник из ниоткуда у меня за спиной всё тот же Маска.
   - Продолжим. - прорычал рядом со мной Бахамут.
   - Подготовьтесь... Для начала.
   Мы оказались на том же пятачке, стоящие друг напротив друга метрах в пяти. Значит - бой? Маска прав, стоит подготовиться.
   Преобразовать ярость в Силу - под звучащий в памяти рёв певца - и задержать волну на грани. Собрать в кулак разум и затянуть его щитом - максимальной мощности! Свернуть зависшее плетение электроразряда вокруг посоха, подпитавшись его крохами силы...
   "Я готов."
   Производивший какие-то манипуляции с собственной аурой Чёрный Рыцарь в ту же секунду взревел и рванул ко мне.
   Ощущение несущаяся ко мне бронированная туша производила жуткое. Как тяжёлый, неузвимый танк...
   Но вместо того, чтобы сбить меня с ног и перемолоть, он затормозил и выбросил вперёд правую руку. Настолько знакомый жест-активатор... Щит на максимум!
   Мимо меня, казалось, пронёсся ураган. Не тот, что порой пролетает по родным землям - а скорее, край воронки торнадо. Тёмный, плотный, и всесметающий. Граница Души, слава Случаю, выдержала этот напор, отразив и перенаправив потоки.
   Похоже, то, что я стою на месте и не падаю, выбило рыцаря из колеи - и я нанёс уже свой удар.
   Зелёные потоки электричества скользнули через скрученный в спираль посох и оплели разрядами чёрную броню рыцаря. Секунда - и вся запасённая мной энергия рассеивается без следа.
   - Даже так?! - прорычал Бахамут. Он, даже не вспоминая о мече, ударил - а в следующую секунду я вцепился в сталь душащей меня руки.
   - Слабак! - зло произнёс этот садист, подняв меня на вытянутой руке. Мне отвечать было нечем - все силы и воздух в лёгких уходили на то, чтобы пытаться расцепить его хватку.
   Удар! Меня складывает пополам уже в полёте - Бахамут врезал мне в живот свободной рукой.
   Боль... Ты хочешь почувствовать мою боль? Нет. Не дам!
   Вся выплёскивающаяся энергия хлещет проторенными путями, становясь запасённой силой.
   - Ты ещё жив?! - раздаётся рядом рык, и меня начинают бить - жёстоко, сильно, и умело.
   Я молчу, несмотря ни на что.
   - Тьма с тобой. - разочарованно бросает в пустоту Чёрный Рыцарь, и берёт в руки клинок.
   Открываю глаза - а сверху уже опускается меч. Опускается медленно... Даже слишком медленно. Но всё равно слишком быстро - и рассекает мой живот наискосок. Защита отдаёт последние крохи энергии - и распадается под ударом.
   Хотя... Я жив! Рана длинная, но она скорее царапина... Очень опасная и глубокая, но царапина. С такой я справлюсь.
   ...Рёв заклинателя в моей памяти - "Чувствуете меня? Видите меня? Слышите меня?!" И далёкие ответы хора - "Мы слышим тебя!" Хлынувшая из глубины ауры водная сила затопила рану. У меня не может не получится. Резаная рана - это не ожог, это множество разорванных сосудов, единственно правильное место для целительного воздействия силой Воды. А теперь - вспомнить заклинание.
   "Видно, для меня прощаться час настал!
   Чёрный ангел смерти долго ждал!
   Но прощанье замирает на губах!
   Воля к жизни гонит смерть и страх!!!"4
   Он смотрит на мой живот, где, зажатая моими руками, на глазах зарастает нанесённая им рана - один за другим смыкаются артерии и вены, восстанавливая потоки Силы Воды и поглощая следы повреждений - а я повторяю стихи.
   "Скоро все раны мои заживут.
   Воины снова гимны поют.
   Но нет! Не то!
   Боя следы смоет бурный поток..."
   Прошептав последний припев, я обессиленно обмяк. Если он решит меня добить, я труп.
   - М-да, я рассчитывал на большее. - произнёс рядом голос Маски.
   - На что "большее"? - прохрипел я, чувствуя жар на месте исчезнувшей раны. Стоп... Я стою?!
   - На победу, конечно же. - невозмутимо ответил тот. Жар тем временем угасал, исчезая вместе с кровью и шрамом: - Тебе придётся измениться, если ты хочешь пройти свой Путь. - мне кажется, или в его голосе проскользнула тень сочувствия?! Я рывком развернулся...
   И, распахнув глаза и рот, шумно задышал, оказавшись на том самом лежаке.
   Это был СОН?! Ощупав себя, я с лёгкостью нашёл следы от ударов и пинков. Не сон, уже хорошо. Значит, в этом туманном мире я действительно был... И непросто был, а был полностью. А вот это - плохо. Если меня вытащили, или выдернули туда с такой лёгкостью... От такого наглого манипулирования мной любимым у меня задёргалась щека. Меня, как щенка, могут выдернуть непонятно куда в любой момент. Ненавижу! Но ничего не могу сделать.
   А если... Я сам туда вышел? Без чьей-либо помощи, просто сегодня звёзды так сошлись - а там меня просто ждали? Достойная тема для обдумывания...
   Впрочем, нормально уснуть в ту ночь я всё-таки смог. Разве что чуть-чуть попозже.
  
   А утром у меня родилась идея. Зря мне даны такие возможности, что ли?! Пора заняться делом! И заодно укреплюсь здесь, а то действительно - носит меня как перекати-поле, от допросной к другой допросной.
   - Эйй, хозяин, разговор есть!
   - Эээй, хоть кто-нибудь!
   Попытка приступить к реализации идеи напоролась на забавную проблему - меня просто заперли в камере и, похоже, забыли. Я орал в окошко на двери минут двадцать, сначала - с энтузиазмом, потом - почти в отчаянии. Потом плюнул и...
   Удар собранным снаружи и сжатым до твёрдости камня воздушным тараном влёгкую вышиб окно, взвихрил воздух передо мной, и вынес к чёртовой матери дверь, припечатав её к противоположной стене так, что от удара вздрогнул пол под ногами. А выбраться после этого через немного расширившийся дверной проём не составило труда.
   Вот и вчерашний кабинет. Закрыт. Вообще во всем здании, если не считать меня, тишина и покой. Зато во время поисков набрёл на туалет.
   Ну что, теперь стоит взглянуть на поселок. Хотя... Как я во сне входил в Прозрение не полностью? "Время вспять.."
   Забавно. Половина вероятностей, а то и больше, ведёт к решению моих проблем без всякого членовредительства. И где там местные шляются?
  
   Торжественную встречу мне устроили прямо за выходной дверью. Троица молодцев в переливающейся броне с огнестрелом - типа того, что привёз меня сюда - выстроились в шеренгу слева. Какие-то странные многолапые тонконогие машинки, напоминающие паучков-сенокосцев, утыканные непонятными антеннами - составляют коридор справа. Ну и нервничающий Ангмар в неизменной чёрной рубашке впереди. Правда, смотрели они не только на дверь - не меньше внимания привлекала дыра в стене моей камеры на месте окна.
   - Уважаемый Ангмар, вас-то я и искал! - радушно улыбаясь, я вышел на улицу, под яркое утреннее солнце. Хорошо, оно чуть сбоку, не мешает рассматривать друг друга.
   - Тэн Ангмар. - на автопилоте поправил тот.
   - Хорошо, Тэн Ангмар. Скажите, мы не можем поговорить.. где-нибудь в тени? - закончил я, демонстративно укрываясь от света.
   Тот кивнул, и двинулся мимо меня, немного нервничая, в сторону всё того же дома. Я двинулся за ним, но спину неприятно буравило чужим вниманием. Такое недоумённое внимание.
  
   Оказавшись за своим столом, Ангмар облегчённо выдохнул, и внезапно пристально посмотрел на меня.
   - Теперь-то ты не испытываешь желания выговориться, неизвестный инопланетник?
   - Как есть - испытываю. - кивнул я: - Только это... Запись включи. Будет много интересного.
   На меня посмотрели с подозрением, но я сидел на стуле с непробиваемым выражением лица "Всем, кому должен - прощаю". Ангмар подумал - и чуть шевельнул скрытой от меня под столом рукой.
   - Хорошо. Тогда приступим. Для начала - меня зовут Макс, и я до недавнего времени принадлежал к людям мира, именующегося Терра...
  
   Часть 2. Кто здесь?
  
   В то примечательное утро, моё первое утро на Илкоре, разговор по душам продолжался довольно долго - но всё же гораздо меньше, чем любой мой монолог в гостях у Итсуны.
   - Значит, это твоё прибытие засекли неделю назад? - недоверчиво спросил Ангмар.
   - Получается так. А что, в моём прибытии было что-то необычное? - удивился я.
   - Небесные, как я понимаю, с лёгкостью от планеты к планете скачут.
   - Скачут они, как же... Прошлый раз ноги одной из Небесных Дев ступили на нашу планету почти двадцать лет назад - и тогда у неё тоже был весьма веский повод. А твоё прибытие на работу Звёздных врат не походило совершенно, не путай яичницу с небом.
   - А как вы засекли-то мое прибытие?
   Собеседник задумчиво глянул на меня.
   - Искатели не особо любят делиться секретами... Впрочем, информация за информацию.
   А кто такие Искатели?... Спросить не успел - Ангмару тоже не терпелось добраться до моих знаний. Особо не терпелось ему добраться до подробностей моего пребывания на территории Сэль.
   Короткий рассказ про неделю допросов на планете Итсуна - оно мне надо, рассказывать про подробности этих "допросов"? - полученный вывод о моей бесполезности и то, что меня бесхитростно выбросили туда, откуда взяли, Ангмар слушал очень внимательно. Просто слушал. Только когда я выдохся, он с показной безразличностью спросил.
   - Почему тобой вообще заинтересовались? Причём не твоим способом перемещения, а именно тобой?
   - А, это. Дело в том, что я - маг.
   Собеседник термина не понял. Видимо, здесь таких нет. Жаль.
   - Как бы это пояснить... - поглядел по сторонам, подумал. В прошлый раз я демонстрировал молнии, а сейчас? Хотя... Вполне нормальная демонстрация почти рядом была, надо показать.
  
   Ангмар обшарил камеру и все три пострадавших стены как заправская ищейка. Нет, скорее, как матёрый опер. Вот, самое то прозвище - Опером будет.
   На мой взгляд, обшаривать было нечего. Ну да, окно разбилось, бывает. Дверь вместе с косяком выбита напрочь... И вбита снова в другую стену. Магия сил на таком уровне следов не оставляет - и что он там ищет-то?
   Он ничего и не нашёл. Вышел из камеры немного обалдевший, вызвал уборщиков - прибежали те самые паучки... или не те самые? - и уставился мне в глаза.
   - КАК, тьма тебя побери?!
   Воздух послушно прогнулся под левой моей рукой, скручиваясь десятком пыльных жгутов. Между пыльными кольцами защёлкали искры слабеньких молний...
   - Вот как-то так.
   Рассеивающийся вихрь треснул разрядом последний раз, больно уколов мою руку и самолюбие, и исчез.
  
   - Так всё-таки, кто такие Искатели? - вспомнил я незнакомое слово после того, как мы вместе с глубоко задумавшимся Опером вернулись в его кабинет. Пришлось повторить вопрос ещё пару раз, прежде чем я смог достучаться до его сознания.
   - Искатели?... Как сказать - это сообщество тех, кто "ищет Последний Горизонт". - оконечные слова он выделил голосом как какой-нибудь лозунг.
   - И где же он, Последний Горизонт? - я немного подался вперёд. Неужто тоже космолётчики?!
   - Не знаю, да и сами они не знают. Везде искали - и в глубинах океана, и в космосе. Пока не нашли. - Опер добродушно улыбнулся.
   - Но уж если кто и "скачет" меж планет, так это они. Ладно, давай продолжим...
  
   - Тебя такое жильё устроит? - осведомился стоящий позади Ангмар.
   А почему меня такое комфортное место должно не устроить?! Двухкомнатная квартира на получердаке местной гостинице, конечно, не дворец - но всё же весьма неплохо, на Земле я о таком только мечтал.
   - Ещё как устроит. - с довольной рожей произнёс я, разворачиваясь к Оперу.
   - Ну тогда располагайся. Поесть там найдёшь... - его правая рука описала замысловатую дугу, указав куда-то мне за спину. Я попытался проследить за ней взглядом - и уткнулся в висящий на стене лист бумаги с каким-то текстом. Блин!
   - Ангмар, стоп. Я ваш язык-то не знаю! Тебя понимаю, а текст - нет.
   - Эршагрус. - а чего это он сказал, сдёрнув с уха незаметную нашлёпку?
   - Те йикто. Нес. - А мне-то она зачем? А нет, это я опять идиот. Похоже, это и есть переводчик. Клац - правое ухо плотно обхватывается зажимом, и я успеваю понять его последние слова.
   - ...мне пора. Если вдруг чего понадобиться - спрашивай любого.
   Ангмар удалился, демонстративно проскрипев всеми семнадцатью ступеньками рассохшейся лестницы, а я, придя в себя и замурлыкав от удовольствия, когда обнаружил на месте закорючек местной лингвы понятные слова, приступил к вдумчивому изучению своего нового пристанища. По крайней мере, на ближайшие несколько дней у меня есть где жить.
   И жить, вообще-то, хорошо! Я это понял точно, когда освоил местную душевую кабинку - вроде бы ничего особенного, особенно в сравнении с термами Сэль, но ощущения приятные - и обнаружил на эрзац-кухне набор пачек с полуфабрикатами. Местный кухонный комбайн, поглотив содержимое двух пакетов, выдал мне вполне приемлемый завтрак - какую-то кашу с фруктовым вкусом. Ням-ням.
  
   Всё-таки, интересно здесь - подумал я, выбравшись из домика. Вот, например, дома - частью из дерева, правда, в-основном украшательной частью, а всё остальное сделано из всякого разного камня - я смог узнать разве что чёрный гранит и белый мрамор. Понятно, почему здесь дерева мало, степь ведь - но тот же гранит-то откуда здесь? А ведь из камня здесь выстраивали и всякие дорожные и придорожные финтифлюшки, вроде бордюров и столбов. Даже пешеходные дорожки были выложены узорными каменными плитами... Впрочем, ещё один материал, самый распространённый, я опознать не смог вообще. Твёрдый, тёмно-серый, матовый... Пластик? Металл? Кристалл?! А судя по тому, что делали из этой "серой тени", прочностью она обладала прямо-таки неимоверной. Покрытие на дороге, ограждение вокруг посёлка, внешние двери некоторых зданий, той же городской управы... Да и не только это. Припомнив броню местных стражей порядка, я и в ней с удивлением обнаружил элементы из "серой тени".
   Какая интересная вещь... Но я всё же не владею магией Материи, а попытки просмотреть её одновременно Восприятием Сил и Прозрением дали забавный эффект - "серая тень" была прямо-таки пропитана несокрушимостью. Я, впрочем, не дошёл до логичного конца, и не попытался прощупать дорожное покрытие доступными Силами - не стоит, по-моему, так явно демонстрировать интерес ко вроде бы обыденной для них вещи.
  
   Вдоволь насмотревшись на местную архитектуру, я осознал забавную вещь - людей на улице не было. Да и техники, в-общем-то, тоже. Стоянка для летучего транспорта, где с пару часов назад - когда я выбрался из управы - стоял десяток орнитоптеров и других интересных аппаратов, сейчас было пусто. Блин, как тихо-то. Не к добру. Кого бы порасспрашивать? Опять Оперу на нервы действовать, что ли? Хотя не стоит, он почти прямым текстом попросил его не тревожить. А, вот какая-то женщина вышла из дверей гостиницы - почему бы и нет?
   Домохозяйка местного отеля выглядела лет на 30 - невысокая, пухленькая, одевалась как добропорядочная немецкая крестьянка - длинная, до полу, цветастая юбка, белая расписная блуза, две косы баранкой - и несла с собой ощущение домашнего тепла и уюта, смешанное с запахом какой-то стряпни.
  
   - Так в поле все. - искренне удивляясь, ответила мне Лотта. А ведь в поле по-разному можно быть - например, как крестьяне, или как туристы. А на мой логичный вопрос:
   - Что значит "в поле"?
   Лотта недоверчиво прищурилась и спросила:
   - А не из города ли ты?
   - Ну да, я городской... - и ещё не договорив, понял, что сильно упал в её глазах. Сочуственно посмотрев, как на убогого, она кивнула каким-то своим мыслям, и закончила:
   - Тогда тебе одна дорога - к умельцу. Седьмой дом слева, заходи и зови. Его Юром кличут, чтоб ты знал. Вы с ним быстро общий язык найдёте.
  
   Дом умельца - что бы это значило? - от соседей особо не отличался, разве что металлическими украшениями вместо деревянных... Если, конечно, немаленькое антенное поле, в которое соединялись все эти узоры, можно считать украшением! Ух ты ж... В магическом зрении все эти буквально текущие по камню металлические завитушки и линии едва не искрили от переполнявшего их электричества. Вот только вместо того, чтобы сиять во все стороны, эта энергия создавала незаметный для обычного взгляда силовой кокон, а покрывающее крышу плетение превращало его в щуп, вытягивающийся куда-то очень далеко вверх, за чистое небо - на земле же, даже стоя метрах в пяти от него, я его едва чувствовал.
   В-общем, как маг я могу только восхититься изяществом совместного творения магии Материи и Сил, причем здесь работал маг или маги не слабее мастеров. А вот как человек технической специализации, я нихрена не понимаю, как и для чего это сделано. Однако, действительно умелец.
   - Эй! Хозяин! Юр!
   На вопли никто не ответил, но дверь аккуратно уехала в стену, открыв проём. Туда я и двинулся.
  
   Внутри обнаружилась почти пустая небольшая комнатка, заставленная всякими непонятными девайсами...
   - Ух ты какой интересный образец... - восхищённо протянул голос за моей спиной. Я рывком обернулся - там оказался лохматый парень в синем комбинезоне, держащий в руках немаленький планшет и заворожённо смотрящий на невидимую мне сторону. Я аккуратно подошёл и заглянул через плечо. На планшете обнаружился мой силуэт, причём контуры тела были смазаны какими-то непонятными белыми вихрями...
   - Ну да, интересно. И что?
   - Ты не понимаешь, - раздосадованно продолжил парень, и изображение сменилось другим - тоже силуэт, но белых вихрей не было и в помине. Только тонкая белая линия прямо по контуру.
   - Это моя лейсвиншта. - судя по непонятному последнему слову, чудо-переводчик тоже не всесилен.
   - Слушай, ты не мог бы немного...
   - Так, СТОП! - последнее слово я сопроводил небольшим ментальным тычком. По действию - что-то вроде неожиданного хлопка в ладоши за спиной. Помогло - парень заткнулся и уставился на меня.
   - Тебя, похоже, зовут Юр - и тебя мне назвали как местного умельца. Верно?
   - Ну да. - поскучнел тот.
   - Чего надо? Опять что-то сломалось?
   - Нечему у меня ломаться. Я Макс и прибыл к вам только сегодня ночью... - меня перебили на полуслове.
   - А, так это ты ночной гость? Отлично, я хотел сразу... Кхм. - он остановился с немалым смущением.
   - Короче, ты можешь хотя бы рассказать, куда я попал? - я предпочёл не заметить.
   - Могу. Но взамен - в меня ткнули указательным пальцем:
   - Ты согласишься помочь мне в моих исследованиях.
   Я опасливо осмотрел палец фанатика от науки:
   - Ты меня не резать случайно собрался?
   - Да зачем мне это?! Я же не биотик. Ну что, согласен?
   - А радиацией просвечивать?
   - Излучением... - Парень задумался.
   - Буду, наверное. Но ничего опасного, клянусь! Так что?
   - Уговорил, чёрт языкатый. - я пожал ему руку.
   - А кто такой "чёрт"? - с обновлённым интересом спросил Юр.
   Я мысленно застонал. Хорошо, что посох заблаговременно оставлен в гостинице - ведь не удержался бы. Магией за любопытство бить не стоит, а вот дубиной погрозить...
  
   Юр оказался замечательным рассказчиком, да и знал очень много... При этом, треща как сорока, он умудрялся лавировать по ещё больше загромождённой второй комнате, и подтаскивать всё новую и новую технику, которая аккуратно окружала меня стальной стеной.
   А ещё мне всё больше и больше хотелось назвать его Гуглем, за объём попутно выдаваемой, и всё больше бесполезной информации. Ну вот нафига мне знать поимённо каких-то там местных знаменитостей?! Желание становилось почти нестерпимым, когда очередной подтащенный и включённый блок вызвал в организме какое-то неприятное ощущение. Бл.. Меня затошнило. Да иди ты в пень!
   "Внешнее воздействие. Активировать щит. Немедленно!" Промелькнувшие в мгновенно собравшемся сознании мысли оставили после себя короткую фразу.
   - Граница Души.
   Щит послушно воздвигся, изрядно уменьшив нехорошее чувство, но не убрав полностью. Щщщас. Я сконцентрировался и усилил защитное поле, одновременно чуть раздвинув его в пространстве. Хорошо... Как в лютый мороз в тёплом доме сидеть - снаружи писец, а внутри неплохо.
   - Ты что делаешь?! - выскочил из-за стеллажа Юр. Остановился, открыл рот. Спросил обалдело:
   - А откуда у тебя индивидуальный щит? Да ещё такой...
   - Где взял - там уже нету. - спокойно произнёс я, поднявшись и двигаясь к собеседнику. А как добрался - аккуратно схватил его за воротник, попытался приподнять над полом и потрясти:
   - Ты что ж это делаешь, а? А ещё говорил "Опасного не будет"!
   - Так и это не опасное! - Юр легко вырвался из моего захвата.
   - Сам не знаю, почему на тебя это так подействовало!
   - Короче, на сегодня с меня исследований хватит. - поставил точку я.
   - Сегодня больше и не получится. - уныло ответил Юр, осматривая свою технику.
   - Ты мне щитом всё заглушил. Всё, я занят. Приходи завтра.
   Ну завтра так завтра. Уже почти вечер. А пока пойду отдохну, да попробую запомнить и обработать всё то, что услышал от Юра.
   Услышал, правда, в-основном всякие мелочи. Что почти все местные действительно в поле работают - кто как. Живущие в степи поголовно натуральным хозяйством заняты - каких-то местных коров пасут, всякие зерновые растят. Ну, кому-то просто полетать на крылате - он так орнитоптер обозвал - захотелось в своё удовольствие - народ развлекается как может и умеет.
   Впрочем, этому фанатику техники на людей было интересно смотреть только через свои сканеры. Тем более... Ну да, его понять можно - почти как в армии рекрутом, после ученичества десять лет от звонка до звонка оттрубить на благо Ордена. В том месте, где укажут.
   Этот местный Орден Итераций Познания - похоже, уникальная и весьма интересная структура. Правда, кроме названия и того, что Юр очень "благодарен" старшим "...за этих деревенщин!", я ничего про неё не узнал. Ну это пока. Мне больше портило настроение то, что в некоторых девайсах, которыми жонглировал этот тип, прослеживалось такое же непростое влияние разной магии, какое я заметил на самом доме. И если я правильно понял - то моё тело среагировало на что-то очень близкое к магическому ментальному сканеру... Ну, на Земле далёким предком такого сканера можно было бы назвать томограф для изучения мозга. А вот про эту магию - или технологию, или вообще что-то среднее - я не услышал ни слова. Сделаю пометочку в памяти. Так, чего ещё было в потоке информации...
  
   Через несколько часов, когда лежать и пережёвывать одни и те же мысли надоело вконец, уже практически вечером, меня занесло в местную забегаловку. Бар - не бар, ресторан - не ресторан. Так, несколько столиков на открытой веранде гостиницы, да дверь в кухню, откуда хозяйка Лотта - "матушка Лотта", как её по-доброму называли собравшиеся, все как один мужики в возрасте - лично разносила приготовленный ужин. Спустился из нумера, зашёл, в-общем, сюда, удостоился дежурной улыбки и свободного места.
   - А ты вообще знаешь, как хоть наш посёлок называется? - обратился ко мне сосед по столику.
   - Нет, не задумывался даже. - я пожал плечами, грея ладони о кружку с тёплым чаем.
   - Тогда знай - посёлок Ной-шепт земли Респан региона Ксорлос. Кстати, а ты откуда, инопланетник?
   - Город Санкт-Петербург государства Россия... Регион Евразия. Мир Терра.
   - И как у вас там?
   - Да неплохо, в общем-то. - я пожал плечами. А как ещё описать целый мир двумя словами?
   - Разве что, в космос там слетать не довелось.
   - Как же ты тогда к нам попал? - удивился собеседник.
   - А вот это - тайна. - с значением проговорил я и про себя закончил "и для меня тоже".
   Бормоча что-то вроде "не хочешь, и не надо", собеседник отвернулся к своей кружке.
   Кстати, смотрю я на окружающих и понимаю - чёрный шёлковый костюм Ангмара, прорезиненный - по виду - комбез Юра, сельский наряд Лотты - вполне себе в норме. На фоне собравшихся моя джинса и дажё чёрный плащ смотрятся... Ну почти как шляпа-стетсон и рубашка в горошек одного из соседей.
   Спать укладывался с опаской, ежесекундно ожидая повторения вчерашней истерики и провала в Туман... Не довелось. Вырубился и проспал всю ночь без сверхъестественных проблем. "Ура!" - но это я подумал уже утром.
  
   Утром - странно даже - я оказался предоставлен самому себе. Всё время от Переноса - да и до него - постоянно что-то кому-то было нужно от меня. А теперь... Вариантов ответа на вопрос "почему?" хватало - от "куда денешься?" до "кто ж ты такой?", причём ответы выдавал всё тот же Опер.
   Нет, ну поваляться - это порой приятно. Особенно после целого дня на ногах, когда даже пришлось вручную усиливать кровоток и ток прочих жидкостей в натруженных ногах - и подбадривать себя слабым электрошоком. И поэксперементировать с кухонным комбайном - чего он ещё может соорудить вкусного - тоже неплохо. Но блин, не весь же день! Скучно!
   К тому же... Есть у меня и дополнительный стимул. Хотя, скорее, главный - и очень заметный. Синяки, полученные в неудачной схватке в Тумане - не хотели сходить ни в какую, наглядно показывая: "Ты слабак!". Так что я лучше займусь делом... А то в следующий раз у моего противника может и получиться. Впрочем, сам виноват - незачем было так подставляться. Короче - учиться, учиться и учиться!
   Чему учиться? О, ну раз магии, по крайней мере - обыденной, нет - это ничего не значит. На Земле магии тоже вроде бы не было - а она просто умело пряталась, появляясь в нужные моменты. Надо искать - а значит, вперёд к технику с почти земным именем! Буду мучать его вопросами. Он, я так понимаю, поговорить не откажется.
  
   Юр вполне предсказуемо нашёлся у себя дома. И хотя до моего прихода он активно копался во внутренностях непонятного агрегата, при стуке в дверь оттуда зайцем выскочил.
   - Неужели ещё на одно сканирование согласишься?! - да ещё радостный такой.
   - Э... Слушай, я вообще техникой твоей заинтересовался. В своём мире вроде бы разбирался, а здесь - непонятно ничего. Расскажи, а?
   Он подумал:
   - Отчего ж не показать? Так как насчёт исследований?
   - Посмотрим, тогда видно будет. - неопределённо отмахнулся я.
  
   - А что это у тебя? - заинтересовал меня один забавный приборчик. Даже не валяющийся на поверхности стола, а прямо-таки висящий на паутине из разнокалиберных проводков. Этакая полукруглая скобка из серой тени.
   - Это? Ааа, это... - скороговорку умельца получалось понимать всё лучше и лучше. Я уже мог выделить отдельные слова, хотя и не понимал большую их часть.
   - Коммуникатор? - я вычленил знакомое слово из пересыпанной непонятными терминами речи.
   - Ага. - Юр шустро развернулся ко мне.
   - Знаешь, что такое?
   - Знаю. На Земле у меня даже было... что-то такое. Наше, естественно.
   - Тогда - владей. Местным такие навороты не нужны, а тебе пригодится. - с этими словами девайс торжественно перекочевал мне в руки.
   Покрутил его, осмотрел... Ну, понятно - три контактных площадки с надписями "вызов", "ответ" и "экран". Подковка легла на левое запястье, как влитая, мягко обжав руку.
   - Я его ещё немного переделал, он теперь работает в режиме дальней связи иикурн... - техник несколько секунд расхваливал своё творение. Нет, это было бы интересно слушать... Если бы я его ещё понимал. Пришлось перебить.
   - Слушай, а почему я тебе понимаю через слово, и то не каждое. Даже переводчик не спасает. - ткнул я пальцем в клипсу.
   - А, транслятор. - Юр пригляделся к клипсе.
   - Видимо, ты не разбираешься в ашаатан инр...
   - В чём?!
   - Ты и этого не знаешь?! - Юр удивлённо выпучил глаза.
   - Транслятор просто не может передать смысл слова, если в языке носителя нет его аналога. А как я тебе объясню, если ты даже названия не понимаешь?!
   - А если ты попробуешь объяснить совсем простыми словами? Ну, как маленькому ребёнку?
   - Простыми? - он сочуственно посмотрел на меня.
   - Ты можешь так объяснить, например, что такоё чёрная дыра?
   - Э... Ну, это такое место в космосе, из-за границ влияния которого не может вырваться даже свет.
   Юр подумал. Посмотрел на меня. Ещё подумал.
   - На таком уровне... - с сомнением произнёс он.
   - В шшейссе(информация? знание? понимание?) итэр(дело? делание? способ?).. - я поморщился. Множество непонятных слов, перевод которых чудо-клипса осилить всё же не смогла - но постаралась, перетряхнув мою память на славу. Голова теперь ещё заныла - несильно, но очень неприятно. Подождав секунд двадцать, я прервал его.
   - Стоп, я всё равно тебя не понимаю.
   Страдальчески глянув на меня, Юр произнёс:
   - Ну хоть фразу "Просвещённые Технологии" понимаешь?
   - Эту - понимаю. - с какой-то даже радостью кивнул я.
   - Ох. И что с тобой делать, таким понимающим? Ладно. В коммуникаторе есть экранный режим, выйдешь в Сеть - загугли.
   - Сеть?! Здесь есть Сеть?! - а вот это новость так новость. Наличие здесь своего Интернета делает жизнь куда проще.
   - Ну да, а как без неё? - техник недоумённо глянул на меня.
   - Так вот, в Сети и поищешь понятных объяснений. Я же всё-таки простой тех, а не Учитель.
   - Учитель? А кто такой Учитель?
   - Учителями называют мастеров Итерации, кому есть, что рассказать и чему научить неофитов. Конечно, если он вообще хочет. И может.
   Вопросы у меня ещё не закончились.
   - Кстати, а что такое ваш Орден Итераций Познания?
   - Это не Орден. Это просто люди, объединённые интересами - к изучению мира, к созданию новой техники. Мне вот сейчас очень хочется тебя на запчасти разобрать и изучить. Почему всё-таки твоя энерготень такая забавная?
   - У меня есть подозрение, почему она такая "забавная"... У тебя есть какой-нибудь прибор, похожий на вчерашний ментальный сканер, только который не жалко?
   На меня поглядели даже с некоторой опаской.
   - Есть, конечно... Но он не работает. Комтак, не совсем обычный, но вроде как может устанавливать телепатическую связь...
   - Отлично. Показывай.
  
   Замечательная штучка этот комтак. Всего одна кнопка. Выглядит, как наши мобильники - пластиковая пластинка под ладонь, только без числовых клавиш и экрана.
   Концентрация. Почувствовать Разум...
   Нифига! В этой штучке не было никакой магии!
   - Юр... А он точно не работает?
   - Угу. Могу свою, рабочую машинку показать. - чувак тоже с интересом пялился... На свой планшет. Кстати, а в планшете тоже ведь что-то может быть. Я моргнул, переключаясь на Прозрение... Потом на Восприятие сил - и вот оно! Какая интересная вещь... Его аппарат каким-то образом "чувствовал" Силы. Примерно так же, как чувствую их я.
   - Уже не надо. И так понял.
  
   Хм. Магия в технике. Клятая техномагия? Странно изменившаяся алхимия?
   Я задумчиво топал домой. Угу, номер в гостинице - уже дом. А почему бы и нет? Где лёг - там и постель, где... Нет, не до этого пока.
   Юр, вдоволь натаскавшись всякой измерительной техники, был счастлив как ребёнок - ну и я тоже. В части его аппаратуры я почувствовал то же влияние, что и в планшете. Магия Сил, что-то связанное с вероятностной магией - но на мой разум он всё-таки не покушался. Ещё бы - я пообещал ему врезать, буде такое случиться, чем-нибудь вроде той воздушной флуктуации, что вчера разнесла окно в здании управы. Парень проникся.
   А как он там назвал это? "Просвещённые Технологии"? Смысл как-то ускользает... Просвещённые - это от слова "свет" или "просвещение"?
   Ладно, что он мне там советовал? "Загуглить"? Как умело переводит транслятор - даже аналог жаргону подобрал.
  
   Дошёл до гостиницы - день, на улице опять никого... Заполз в номер - и с предвкушением упал на кресло. Так, кнопка "Экран"...
   В пространстве перед моими глазами развернулась классическая голограмма. Экран, с ручками по бокам, как на планшетнике. Несколько картинок. Интерфейс - угу, прямого действия. Хватаешь рукой и тащишь. Или давишь. Или сжимаешь для закрытия. С методом тыка и пожатия разобрался довольно быстро - и вот он, местный Интернет.
   Действительно - Интернет. Не совсем наш, но подстроиться к изменённой схеме можно. Принципы гипертекста и гиперссылок здесь тоже работали.
  
   ..Ух. Кто там говорил - "ненавижу ссылки, зайдёшь в Сеть - не выберешься". Сколько там времени-то? А нехило я застрял - часов на десять, не меньше.
   Зато первичной информации по миру и мироустройству Илкора я набрал вдоволь. Осталось её осознать.
   Не, ну до чего интересно они тут устроились. Глобальная демократия на всей планете, всемирная - нет, даже всесистемная - информационная Сеть, правда, с парой технических ограничений. Проще говоря, у Сэль сеть своя, закрытая, а до второй густонаселённой планеты - Иллеса - свет идёт почти два часа, поэтому с ними общение идёт в почти что почтовом режиме, через специальные шлюзы. Собрать запрос, отправить - и ждать ответа. Если будет...
   Впрочем, даже информации в открытом доступе сети Илкора хватало, чтобы захлебнуться. Почти как в земном Интернете.
   Но вот на тему Просвещённых Технологий, и вообще технологий... Короче, я чувствовал себя идиотом. Потому что почти ничего не понимал. Впрочем, одно я понял однозначно - в технике нашей Земле до этого мира - как мне пешком до Земли. Например, звездолёты здесь были. И личный лёгкий самолёт здесь не был чем-то странным - даже менее странным, чем автомобиль у нас. И воссоздание человеческого тела по одной уцелевшей клетке не считалось чем-то особо сложным - редким и долгим, но не сложным. Самое паршивое, что про связь их техники с магией не говорилось ничего!!! Хотя, может, что-то и говорилось - но тогда оно пряталось среди тех самых непереводимых терминов.
   Кстати, основным источником этих технологий был всё тот же Орден Итераторов. Создатели, разработчики, теоретики - и техники, её обслуживающие. Я потратил часа два, пытаясь разобраться - КАК?! Как им это удаётся? Если у них нет более сложной организации, чем форумы по интересам или телеконференций. Если их не поддерживают извне... А вот поддерживают. Там было много слов о всестороннем содействии и поддержке со стороны местных жителей. Логика есть - такой техник весьма полезный человек, даже на Юра глянуть - ведь всё в посёлке, хоть чуть более сложное, чем лопата, заставляет работать именно он. И структура у этого ордена больше напоминает какой-нибудь университет родного мира. Годы обучения, потом годы практики, потом... Потом у Итератора открываются новые пути. Можно идти учить новичков. Можно делать что-то новое - новый звездолёт, систему межпланетной связи - или банальный трактор с улучшенным плугом. А можно пару сотен лет просидеть в родной деревне бессменным техником местной машинной станции.
   Поглядев на звёзды за окном, я зевнул, и уронился отдыхать. Укладывать информацию в мозгах, так сказать.
  
   Утром повторилось вчерашнее дежавю. Непонятно, что делать, куда идти, и кому я нужен... И может, вообще на всё забить и лежать на кровати весь день?
   В-общем, я потрогал синяки - может, попробовать рассеять их, всё равно где-то под мою лечилку попадает - решил, что стимул убирать негоже, и пошёл к теху. Учиться дальше.
   Снова повторились его ритуальные призывы - отдаться на исследования, мол, вчера столько интересного узнал! Коллеги с ума сойдут! Да уже сходят!
   Но я был наготове, и вдобавок, мне тоже хотелось немного поразбирать его полумагические девайсы. Может, найду тогда стык магии и Просвещённой технологии.
   - Короче, Юр. Сегодня план такой - я просвечиваю твою технику, а ты мне в этом помогаешь.
   Выпученные глаза и дикое удивление в них чётко показало - Юр с этой идеей не согласен.
   - Спокойно. - я выставил руки вперёд ладонями.
   - Посмотри, как сейчас будет изменяться моя лейсвиншта.
   Юр озадаченно кивнул, достал из-за спины планшет и уставился на экран. А я попытался сформировать вокруг себя одно забавное заклинание, идею которого я содрал с одного из инструментов Итераторов. Просто вчера в Сети наткнулся, и понял - знаю, как можно мне повторить эффект.
   - *** *** ***!
   Экспрессивное, хоть и непонятное, восклицание Юра означало, что какую-то интересную вещь он всё-таки увидел. А я просто заставил воздух вокруг меня сжаться, закрутиться, и вытолкнуть из вихревого кокона наружу все висящие в воздухе пылинки и прочие примеси... Получилось, надо же. Я вдохнул чистый прохладный воздух, вытер пот со лба - такой тонкий уровень воздействия всё же не особо обычен для меня, и подошёл к теху.
   На экране перед выпучившим глаза техом раз за разом прокручивалась анимация множества дрожащих волн, которыми обернулась моя вихристая энерготень. Забавная картинка, я почти так её себе и представлял.
   Я похлопал Юра по плечу - мол, не удивляйся так, бывает и хуже.
   - Вот примерно так я могу воплотить градиентную мультиволновую газовую очистку. Девайс на этом принципе ещё лет сто назад мастер вашей организации представил. Ну, а мне и его прибор не нужен.
   Парень внимательно выслушал, уставился на меня и заорал, тихо, но выразительно:
   - Как, блин, ты это делаешь?! Без техники?!
   Упереть взгляд в его переносицу, и ответить:
   - А ты как делаешь то же самое? Просто у меня другие способы... видеть и делать.
   - Другие способы видеть? - эй, а что это за фанатичный блеск у него в глазах.
   - Ну-ка пошли. - и он потянул меня на улицу.
   Вытащив меня на место, с которого я впервые рассмотрел его дом, он остановился, и ткнул пальцем в сторону металлических узоров, покрывающих стену.
   - Что ты видишь?!
   - Антенное поле вижу. Силовой кокон вижу. Какой-то странный энергетический щуп, начинающийся на крыше и уходящий вверх - тоже вижу.
   - Ты погляди какой молодец. - прошептал парень, лихорадочно роясь в планшете.
   - Вот! Ты ЭТО видишь? Или что-то другое?
   Я пригляделся к картинке. Ну, в-общем... Как волнообразная карандашная синусоида похожа на тихую волну, поднятую вечерним ветром на поверхности осеннего пруда, так и эта схема похоже на картину, полученную Восприятием.
   - Практически - да, это. Только у меня подробностей больше...
   - Йес! Супер! - лицо Юра прямо-таки лучилось удовольствием.
   - Всё, спасибо.
   Тех целеустремлённо развернулся, и утопал домой. "Меня не беспокоить" - зажглась синяя надпись на стене возле захлопнувшейся двери. Вот же... занятой человек.
  
   Ещё мне всё-таки удалось наткнуться на местную молодёжь. Но по порядку.
   После ухода Юра, я пожал плечами, и пошёл по улице. Всего два направления - к гостинице, и от неё, к краю посёлка. Я выбрал второе.
   - А, сосед! Ну, как там наш умелец поживает?
   Радостный голос слева. Где-то я его слышал... Я покрутил головой - точно, тот самый сопитейник, с которым позавчера обменялись парой слов. Один из четырёх людей в посёлке, кого я знаю.
   - День добрый. Хорошо поживает - заперся и табличку вывесил "Не беспокоить".
   Вежливым быть просто - а пользы от этого куда как много. Собеседник хохотнул:
   - Это он умеет. Работу любит, прямо жить без неё не может.
   Хм... А ведь делать мне нечего, разве что в Сети зависнуть. А тут прямо на дороге попадается случай заняться изучением местных. Какие интересные у меня размышления, аж жуть берёт.
   В-общем, день я провел в обществе вполне себе обычного илкорского фермера Скара и его немаленькой семьи. Изобразил из себя достопамятного Шурика, собирающего фольклор - роль несложная, но для терпеливых людей. С могучей печенью, да.
   Наслушался всяких слухов и прочего, расспросил о работе и жизни... В-общем, сейчас он отдыхал после недельной пастушьей смены - его отряд пас местных коров где-то далеко на востоке, и через пару дней он должен будет вылететь обратно. На крылате, а как же - лёгкий и распространённый транспорт, для степняков, ещё не забывших коней, самое то.
   Меня, после вчерашнего блуждания по инфосети, очень интересовал вопрос - а нафига растить животных и прочее, если возможности Технологии позволяют тоже самое, но почти без усилий?
   - Как ты сказал? Мясо в колбах растить?! - странно, почему собеседник так разозлился.
   - Не бушуй, дорогой. - его аккуратно успокоила жена. Кажется, он называл её Ана.
   - Ты же знаешь, он городской, не понимает.
   - Аа.. Тогда слушай: "Природа даёт нам пищу и кров, а мы отдаём ей сполна жизнью и трудом." Это одна из фраз древнего закона природы, что сообщили нам Изменённые Лесом, который все, живущие не в городах, обязаны соблюдать.
   Какие интересные подробности открываются.
   - Закон Изменённых Лесом... А кто они?
   - Дети лесов, хранители природы. - Скар пожал плечами, говоря как о чём-то само собой разумеющемся.
   - Этому закону чёртова уйма лет, и ни на моей памяти, ни на памяти предков его не нарушали. А для тех, кто думает по-твоему, есть и другие границы. Выращенные в биореакторах и инкубаторах продукты получаются баснословно дорогими - то, что годится для заживления ран и выращивания потерянных ног, не подходит для приготовления еды. А что можно изготавливать проще - не настолько уж и хорошо. Впрочем, те, кто пользуются пищевыми комбайнами, в еде неприхотливы.
   - Я пользуюсь таким... Ничего особенного, даже вкусно.
   - Бедный ты, бедный. - пожалела меня Ана.
   - Чем же ты питался раньше, если полуфабрикаты из комбайна для тебя вкусные?
   Гхм. Надо почаще выбираться в забегаловку. Может, почувствую разницу?
  
   Я с провожающим меня Скаром выбрались на улицу как раз на закате. Засиделся, признаю. Так ведь кормили, да вкусно... Зато очень удачно подгадал момент, когда с вольных просторов возвращались молодые казаки и казачки.
   - Ты смотри, как идут. Пижоны. - хмыкнул пастух. Ну да, вид с его крыльца на степь ничего не закрывало - крайний участок с этой стороны.
   Представьте - ровная степь. Справа - яркий закат. Чистое небо... А к посёлку несутся на паре сотен метров высоты быстрокрылые аппараты - несколько крылатов с натугой пытаются догнать что-то похожее на земные истребители с треугольными крыльями, но те - сами отстают от какого веретена, окутанного полупрозрачными дрожащими пыльными кольцами.
   - Арвег как всегда впереди. Не зря Юр над его вихрелётом измывался. - с удовольствием констатировал Скар.
   - Ты их знаешь?
   - А как же. Здесь все всех знают.
   Я шустро попрощался и рванул к центру посёлка.
  
   Аппараты один за другим приткнулись на площадку, и их окружила весёлая галдяшая толпа. Небольшая такая, десятка на полтора юношей и девушек, на вид - помладше меня. Вот с кем мне ещё встретиться не удалось...
   Забавно ощущать себя разведчиком Земли в далёком мире. Но это ощущение даёт нехилую опору для подсознания, не давая ему развалиться под весом неизвестного. А так - всё в норме, я нашёл новый мир и изучаю его. И может, когда-нибудь вернусь и поделюсь знаниями...
   Тем временем летуны меня заметили.
   - Эй! Ты же тот самый пришелец, как там... Макс, да?
   Это прокричал идущий впереди высокий чёрноволосый парень. Похоже, тот самый Арвег.
   - Да, меня зовут Макс. Представься. - погрузившись в подобие транса, отстранённо ответил я.
   - Ой, какой интересный... - А вот мурлыкающие нотки в незнакомом девичьем голосе заставили меня дёрнуться.
   - Рита! - одёрнул заинтересованно смотрящую на меня рыжую девчонку держащийся позади неё... Брат? Друг? Ещё кто-то? Не похож - значит, не брат.
   - Не мешай мне, Бран. - отмахнулась та.
   Парень скрипнул зубами. Похоже, и не совсем друг. "Близкий друг". Ну и ладно.
   - Не беспокойся. Нужны вы мне...
   - Даже та-ак?! - с угрозой прозвучало сбоку.
   Ну-ну. Транс уже превратился в магический, концентрация поймана, а заклятие готово всплыть из памяти.
   "Ein. Zwei. Drei. Vier. Funf. Sechs. Sieben. Acht. Neun. Aus."5
   Зазвучавшая в памяти жёсткая музыка заставила ставший покорным воздух смяться и закружиться вокруг меня...
   - Даже так. - Ответил я, когда скрутившийся вокруг меня искрящийся вихрь рассыпался тонкими сквознячками. Мысленно ответил, всем сразу. И судя по ошарашенным взглядам - услышали.
   Ну да - если я всё правильно понимаю, то подобное представление можно довольно легко сделать их средствами. Только имеющий настолько интересную технику имеет и статус. Не особо выраженный, но имеет.
   - Силён, Макс. - одобрительно кивнул Арвег. И протянул руку.
   - Пошли с нами отдыхать.
   Отчего бы благородным донам не пойти отдыхать?
  
   Отдых в их понимании не так уж отличался от того, чего я ждал.
   Баня - вполне классическая. Посиделки у костра - тоже не слишком необычные. Как и не попадал никуда... Разве что вместо алкоголя - какой-то забавный нектар серебристого цвета.
   - А это что было? - задал я в пустоту вопрос, когда однозначно безалкогольный нектар, одновременно свеже-бодрящий и мягко-расслабляющий - это по ощущениям, вкус оказался просто незнакомым - слишком быстро кончился.
   Ответа я не ждал, но он-таки прозвучал:
   - Это Хань сделала, наша... - Арвег покрутил в воздухе пальцами.
   - Алхимик-любитель.
   Ханью оказалась ещё одна девушка, смуглая и тёмноволосая. И чёрт меня дёрнул выразить восхищение её алхимическими талантами...
   Слово за слово - и уже открыт погребок с особо удачными творениями. Потом... Было весело. Как выяснилось, Просвещённые Технологи в этой области добились настолько же выдающихся результатов, как и в звездолётостроении. Я это, правда, стал понимать ещё в гостях у Итсуны - но полностью осознал только сейчас.
   Когда под утро я допил последний бокал чего-то бодрящего, но больше похожего на минералку, все остальные уже отдыхали. На предусмотрительно подготовленных позициях - лежанки с одеялами появились ещё до середины праздника. Хотелось бы сказать - пьянки, но вот именно пьяным никто не был. Даже я, опробовавший всё.
   Я посмотрел на лежащую под одним одеялом с Браном Риту, на вольготно раскинувшегося на траве Арвега, покрутил головой...
   - Плоть слаба, но дух велик! - продекламировал я в ночное небо и пошёл домой. Немного, для приличия, пошатываясь.
  
   А наутро меня рано - даже слишком рано, после вчерашних гуляний - разбудил сигнал с коммуникатора. Ангмар. Давно тебя не видел и не слышал, аж соскучился.
   - Давай поднимайся и ко мне в кабинет.
   - Зачем? Я сплю вообще-то. - мучительно сдерживая зевок, ответил я. Похмелья ни в одном глазу, но спать-то хочется.
   - Быстро давай сюда, с тобой хочет познакомиться очень важный человек. - Собеседник отчего-то сильно нервничал.
   - Ну раз очень важный... Скоро буду.
   Меня, как оказалось, немного обманули - очень важная персона ещё не прибыла. В отместку за ранний подъём я утащил у Опера чайник и какое-то печенье. Сидел, пил чай, хрустел печеньем... Как вдруг из коридора послышались шаги. Кто-то массивный и очень уверенный в себе целеустремлённо продвигался в нашу сторону.
   Грузный, похожий на бульдога седовласый мужик в костюме-тройке с порога упёр свой тяжёлый взгляд в район моей переносицы.
   - Изменённый?
   - Нет. Да. - отрывисто выдал я. Странно. На обычного человека я бы так не реагировал. Выставленный на автомате щит Границы Души, полный контроль тела - и ощущение неприятного внешнего давления. Даже мой надёжный щит звенел, не выдерживал напора.
   "Бульдог" удивился - но давящие ощущения не исчезли.
   - Это как?
   - Не Изменённый. Пробуждённый... Маг! - каркнул я и, не выдержав его психического напора, на выдохе влепил ему ментальную пощёчину.
   Он дёрнулся, дотронулся до щеки, где проступало овальное пятно - след от внушённой оплеухи - побуравил меня взглядом, в котором теперь появилось удивление, и выключил свой "прожектор".
   - Сентинэр. - я несколько секунд недоумённо пялился на протянутую руку... И только потом крепко уцепился за его ладонь, поднимаясь на ноги.
   - Макс. Будем знакомы.
   - Оставь нас, Ан. - повелительно бросил новый знакомец за спину, и Ангмар, коротко поклонившись, исчез из комнаты с совершенно неприличной скоростью.
   - Ну, и как тебе здесь? - доверительно обратился ко мне Сентинэр.
   - Неплохо. Люди здесь хорошие... В-основном. - нет уж, нафиг-нафиг, расслабляться и щиты снимать в присутствии такого матёрого... А кстати, кого?
   - Сентинэр, позволь поинтересоваться - а ты вообще кто?
   - Я, - тип понимающе усмехнулся. - седьмой региональный координатор.
   Однако, действительно шишка. Так, шустро вспоминаем местное глобальное мироустройство, выловленное из Сети.
   Основной элемент здешнего миропорядка - посёлок. Так могут назвать любое место, где поселились люди - и многотысячный город, и три шалаша в глухом лесу - главное, чтобы жители этих "трех шалашей" были совсем, или почти совсем независимы от других посёлков - ну и в большинстве своём имели что предложить другим поселениям. Некое меньшинство, такой возможности не имеющее - вроде одинокого отшельника, на которого я наткнулся в степи вчера вечером - ничего от других и не требовало. Посёлком управляли "свои люди" - и назвать себя они могли как угодно - ханами, князьями, королями... Если я правильно понимал слова.
   Посёлки могли быть объединены в клан или общину - одним делом, одной кровью, одними интересами. Здесь тоже было всё в желаниях и традициях местных - управляющие могли называть себя хоть царями, хоть клановыми старейшинами, хоть господами президентами. Структуры выше уже не имели собственных территорий и граждан - уровень земель, или областей, уровень региона, и высший уровень, названный Единым, существовали только виртуально, в лице координирующих советов. Единый совет фактически объединял всю планёту "и прилегающие поселения". Помню, я тогда офигел от этой формулировки, попробовал узнать подробности - и долго рассматривал изображения местных космических станции, например, выращенную из прихваченного по дороге астероида колонию "Арахна" на стационарной орбите - огромный сияющий, будто алмазный паук, неподвижно висящий в небе над пустынным океаном.
   Получается, сидящий напротив человек по власти.. Нет, не по власти, а по влиянию - сравним с такими гигантами, как главы крупнейших государств Земли. Но при этом повязан по рукам и ногам во всём, что не касается поручений регионального Совета в его области действия.
   Так это что, моё дело признано важным аж на таком уровне?! А кем? Вспоминай давай.. Так, пятый координатор - медицина, шестой - военные вопросы, седьмой... наука?! Меня что, опять в подопытные зверушки хотят записать!?
   - На опыты и разделку живым не дамся. - хмуро процедил я, щедро добавив угрозы в голос.
   Сен, даже не почесавшийся от моего ментального давления, вскинул руки в предупреждающем жесте.
   - Нет, что ты. О таком и речь идти не может. Вот полюбовно договориться с одним из ВАС было бы полезно...
   Одним из НАС?! Значит, здесь всё-таки есть маги?!
   - Я хочу знать подробности. - глядя ему в глаза, я немного надавил - и моё давление провалилось в пустоту. Сен отвернулся на секунду, что-то извлекая из кармана - а поворачиваясь обратно, протянул мне живой свиток.
   - Здесь всё. Разбирайся.
  
   Несмотря на моё нетерпение, осилить подборку информации за раз не получилось. Где-то через час мы переместились в местную забегаловку при гостинице. Ещё через пару часов, я со вздохом оторвался от свитка и произнёс повернувшемуся ко мне собеседнику:
   - Сентинэр, тут за один день не разобраться...
   - Теперь-то время терпит. - отмахнулся тот, пробуя какой-то забавный пирожок - очередное творение матушки Лотты.
   - То есть?
   - С того момента, как ты согласился и потребовал для изучения информацию по теме... Нну, допустим, пусть будет "Случайность" - ты автоматом получил все допуски и вошёл в мой штат. Работай. Только будь добр - результаты изучения предоставь...
   Он подумал, и закончил:
   - Ну, допустим, завтра - сможешь?
   - Смогу... - пробурчал я, снова уткнувшись в свиток.
   Кстати, живые свитки - забавная вещь. Вроде бы обычная бумага - только по функциям она больше напоминает достопамятные ноутбуки моей родины. И встречающаяся довольно часто вещь - в поселке их считали обычным атрибутом взрослого человека. Вот только в этом описаны очень необычные люди и события.
   Данна Холк. Первый и самый страшный случай. Похоже на прорыв барьера между реальностью и миром духов, как следствие - заражение и гибель примерно сорока тысяч человек в одном из крупнейших - до этого случая - городов, называвшемся Нэаст. Спаслось, покинув город, меньше тысячи. Город, после двух безуспешных попыток атаковать по земле и воздуху, отбитых заражённой нечистью - в которую превратились жители - уничтожен ударом из космоса. Произошло давно, больше десяти лет назад. Местных лет - год здесь чуть длиннее земного. Магия Духа, страшная и непонятная - однозначно.
   Иэр Етанус. Всего-то испепеление его самого и людей в десяти метрах вокруг. Погибших сразу и чуть позже, тем не менее, больше сотни - потому что его заклятие сработало в середине густой толпы. Ну, это плетение и мне знакомо - слабый вариант огнешторма. Правда, я огненными силами всё же не владею - и повторить не смогу.
   Айр Волен. Схлопнувшееся в точку пространство на месте его квартиры в одном из небоскрёбов Альфа-города к жертвам, кроме него самого, не привело... Тело обнаружено всего несколько дней назад в глубоком космосе по сигналу его комма. Естественно, совсем не живое, если учесть, что случай произошёл почти пару лет назад. Адепт Пространственной магии, вот это да. Редкая птица... Был.
   Шем Кернел... Ещё один силовик. Жертв - всего трое, из них один - он сам. Два убийства в драке, похоже - электротоком. Когда к нему для выяснения обстоятельств пришли стражи порядка - изжарил тем же способом сам себя. Ещё и неумеха - через себя Силу пропускать.
   Инта Бласт. А эта-то каким здесь образом? "Многочисленные человеческие жертвоприношения, совмещённые с пытками. Была поймана на месте преступления"... Ну-ну. Они бы ещё алхимика попробовали в лаборатории взять. Естественно, "значительные потери в личном составе" - интереесно, что она с ним сделала. Твою же ..., вот и узнал - все зафиксировано и сфотографировано, ну и мерзость же получилась. Молодая ещё, неопытная магиня Жизни. Уничтожена бомбовым ударом с беспилотников. Жаль, вот уж с кем бы мне стоило договориться.
   И таких случаев - десятки. Со всеми деталями разобрано, что же случилось, как закончилось - но вот как начиналось, тем, кто составил этот живой свиток, самим было непонятно. Обычная жизнь, которая заканчивается так феерически. Классический случай... Пробуждения!
   Ну и интересные дела у них тут творятся. Когда вполне себе обычная техника соседствует с той, которая без чародейства работать не может, а работа с ней больше напоминает некоторые Фокусы магов земного Ордена Эфириалов - поневоле задумаешься, а действительно ли здесь нет магов? Или их просто нет здесь и сейчас? Или, что совсем забавно, они не считают себя магами? Ведь Пробуждённый - не всегда маг... Просто иногда человек становится способен изменить мир - и понимает это.
   А ещё на Земле, помнится, выделяли два пути появления магов-исказителей - сумасшествие самого мага-Пробуждённого, порой - по вполне земным причинам, порой - по причинам магическим; и поглощение его неким духом Хаоса. Причём оба случая - не сказать, что исключения, но для традиционно обученных магов - редкая и опасная неприятность, что-то вроде метеорита прямо на голову... Хотя не, сравнение не для этого мира - я помотал головой, отгоняя видение города, превращённого специально направленным метеоритом в глубокий кратер... Хорошо, что это было больше сотни лет назад, во время серьёзной войны. Но, в-общем, аналогия понятна.
   И что я на это смогу сказать Сену?
  
   Я уже шёл на встречу с Сентинэром, готовясь выложить умные мысли про описанное в свитке, когда меня озарило и я встал посреди улицы как вкопанный. Вот что меня грызло всё это время, с момента прочтения и даже раньше. Ни в одном случае - даже в моём - не происходило ничего, напоминающего Парадокс земной реальности. Реальность Илкора не била магу в лоб на любую попытку изменить её! Максимум - грозила пальчиком. Да что там! Того, что я здесь уже натворил, хватило бы на Земле на месяц Безмолвия - а получил недоистерику и одну непокорную искру в потоке таких же... Если это вообще был Парадокс. Ну, ещё полный блок магии в Зале Совета Миров - но это скорее противодействующая, чужая магия.
   Вот только что с этим делать? Нет проклятого Парадокса - значит, вообще нет ограничений Магии. А Высшая Магия много чего может - и приятного, и не очень. Как тот прорыв Барьера, например.
  
   - Вижу огонь усердия в глазах. - одобрительно кивнул Сентинэр, с чашкой чая в руке наблюдая, как я целеустремленно мчусь к его дальнему столику.
   Плюхнулся на стул, перевёл дух...
   - Скажи, ты здесь, в Ной-шепте, все дела уладил? - остановил мой порыв высказаться его вкрадчивый голос.
   Я недоумённо кивнул.
   - Тогда сегодня же и перемещаемся.
   Что?! Блин... Куда?! Зачем?
   - Ээ..
   - Ты что-то хочешь сказать?
   Тут я припомнил Юра.
   - Да! Тут меня пытался исследовать местный умелец...
   - Юр, из Итераторов? - лениво уточнил Сен.
   - Да...
   - Молодец парень. - одобрительно кивнул тот.
   - Собственно, его результаты и вынудили меня лично прибыть сюда. - и, глядя на меня, закончил:
   - А ты как думал? Я, к твоему сведению, в первую очередь мастер Итерации. Всё, допивай и пошли.
  
   Пошли мы в сторону всё той же стоянки крылатов, на которой непонятно откуда материализовался небольшой, чёрный, плоский, почти треугольный самолёт с загнутыми вниз короткими крылышками. Впрочем, небольшой - тоже относительно. Относительно огромных пассажирских лайнеров Земли. Все же стоящие рядом аэромотоциклы аппарат крыл как бык козу - не блоха какая-то, настоящий самолёт. Представительского класса - это я понял, забравшись внутрь. Места там в аккурат на пятерых - три кресла и диванчик, стоящие вокруг столика. Сен уместился на одном из кресел и ткнул рукой на соседнее - садись, мол. Я молча плюхнулся рядом.
  
   Когда самолёт отрывался от земли, а после мягко дрожал, разгоняясь до маршрутной скорости - Сентинэр молчал и глядел в иллюминатор на противоположной от меня стороне салона. Но вот дрожь утихла, оставив лёгкий гул крейсерского режима, и сидящий рядом Сен, не поворачиваясь ко мне, негромко проговорил:
   - Мне не особо интересно, кто ты и откуда. Но мне нужно знать, что ты можешь.
   - Могу я много что. Например, на Земле я был учеником магического ордена Танатоса, чья область интересов связана с Хаосом. - протянул я, лихорадочно выстраивая линию поведения.
   - Орден Смерти? И чем ты там занимался? - капля интереса в голосе. Неприятная такая - ещё бы, как звучит-то.
   - Ну... Я не некромант, общающийся с духами мёртвых. Не некромаг, улавливающий недолговечную силу Смерти и управляющий ею. Не малефик, налагающий проклятья смерти и увядания - или наоборот, благословления удачи и процветания. Хотя, малефиком я стать могу. В перспективе. Когда научусь управляться с хаосом, а не просто чувствовать его тень на себе. А вообще - предпочитаю управлять природными силами - Водой и Воздухом, Электричеством, и вполне достойно могу управляться с разумом - как своим, так и чужими. - задумчиво закончил я.
   - С Разумом, говоришь... - и меня снова придавило, как вчера утром.
   - Да. - невозмутимо ответил я. Щит развернулся почти сам собой, приняв на себя мощь ментальной атаки... Неслабой атаки, так ведь и я не слабак.
   - Ну ладно. - давление снова исчезло.
   - Так чего ты там надумал?
   - Хх... - я выдохнул, подумал, вдохнул и начал:
   - Я просмотрел данные, и у меня появилось одно логичное объяснение - у них, у всех, кто попал в этот список - наступал момент Пробуждения.
   - Пробуждения? Именно с большой буквы?
   - Да... В терминах магии моего мира Пробуждение - этот момент, когда человек становится магом. Меня смущают... смущает только одно. На Терре только что Пробудившийся маг практически не обладает возможностями воздействовать на мир, обычно он только чувствует магию своей сферы.
   - Сферы?
   Я перечислил все девять Сфер и добавил:
   - Не в этом дело. Все погибшие маги однозначно обладали уровнем не меньше адепта, а то и мастера - как Данна Холк. Если те данные верны, конечно. Впрочем, есть ещё один вариант. Искажённые маги... - и я непроизвольно передёрнулся. Из глубины памяти всплыл один эпизод с Земли... Моя единственная встреча с сумасшедшим магом. Единственная, и, как я ОЧЕНЬ надеялся, последняя. Немалая мощь и полное отсутствие логики - вот чем они становились. К тому же на психов не распространялось правило Парадокса... Что делало их ещё более опасными.
   - И кто это такие?
   - Сумасшедшие или захваченные какой-нибудь нечеловеческой сущностью маги... Уже не люди, в-общем-то. У них своих особенностей хватает - и необычное могущество одно из таких. Хорошо, что на Земле таких не слишком много.
   - Почему?
   - Как говорил один из моих наставников - любая магическая традиция, воспитывая мага, ограничивает его магию, заодно знакомя с опасностями пути Восхождения... Поэтому я и хочу предложить тебе создать своеобразный магический орден - находить и воспитывать Пробуждённых.
   - Да? Именно Орден?
   - Именно. - я усмехнулся.
   - И скопировать его почти полностью с вашей Итерации. Орден Танатоса и сам не очень-то от него отличался - кроме того момента, что они любили - нет, любят - работать с вольными неофитами. Как когда-то со мной... - я мечтательно улыбнулся.
   - Всё-таки чтобы связываться со силой смерти - нужно быть очень особенным человеком, да и ограничиваться только ей - слишком уж... - я пощёлкал пальцами в воздухе, подбирая слово..
   - Непредусмотрительно.
   Сентинэр задумался, снова повернувшись к иллюминатору. Я подумал, и тоже уставился на облака. Они остались где-то внизу, и очень быстро двигались назад...
   - Хорошо. Я понял твою идею. В качестве главы "ордена", я так думаю, ты видишь себя?
   - Глядя на твои фокусы, я посчитал тебя тоже Пробужденным.. Почему не ты? - отстранённо ответил я, не отворачиваясь от окна.
   - Я? - хмыкнул Сен.
   - Я не Пробуждённый. Я Изменённый.
   - Изменённый Лесом, да? Я слышал про них...
   - Не совсем. Их если увидишь - не ошибёшься. А я, как Итератор, предпочитаю Изменяться техникой. И вообще говоря, не думал, что ты сможешь противостоять моим менто-имплантантам.
   - Я похожим щитом смог отразить поток солнечной плазмы, чтоб ты знал. А ментальное давление - не самый опасный эффект магии Разума.
   - Магии? Ты считаешь это тоже магией?
   Я подумал. И ещё подумал.
   - Выразился не совсем точно. Не магии - сферы Разума. А уж как ты производишь действие со сферой - исключительно твои проблемы. Желанием, жестом, прибором, командой единомышленников...
   - Очень интересно. - Сен сцепил руки на животе.
   Сидим, молчим.
   - Получается, первым магистром ордена всё же придётся стать мне.
   - Значит, станешь. - задумчиво ответил сосед.
   - А я стану наблюдать за вами как координатор регионального совета. С правом карать и миловать.
   Повернулся ко мне, поглядел.
   - Если хочешь чего узнать - спрашивай, - для проформы предложил мой, однако, новый шеф.
   Хм. Чего бы спросить такого? О!
   - Сентинэр... Будь другом, расскажи, что ты знаешь про Сэль? - мало того, что в Сети про них было только то, что я уже знал, а то и меньше, так и собеседник самый тот, и нужными мне знаниями наверняка обладает.
   - Сэль? Небесные? Кто про них не знает... - задумчиво проговорил Сентинэр.
   - Весьма красивый... Эксперимент.
   - Эксперимент?! - обалдел я.
   - Ну да. Когда тысячу лет назад была открыта Технология, - Сен привычно выделил голосом последнее слово:
   - Причём открыта не столь уж далёкими предками нынешних Небесных, на Илкоре им стало неспокойно. Ещё бы... Владеть Технологией в одиночку невозможно, поэтому через считанные годы после открытия Технологией владели все существующие тогда... Государства. Тебе знакомо это слово? - и дождавшись моего кивка, продолжил:
   - И они решили все проблемы одним махом - уйдя с планеты в космос. С Технологией освоить все безжизненные планеты системы - было раз плюнуть, и они это сделали, но повторять историю свержения ещё раз им не захотелось - и они создали свою систему власти. Систему Сэль. Чтоб ты знал - нынешняя Сэль Тэнна приходится внучкой первой Старшей. И оба раза смена поколений власти была быстрой - но спокойной.
   - А Итсуна о таком не говорила. - вслух подумал я.
   - Итсуна? - острый взгляд Сена резанул как бритва.
   - Да тебе повезло, Макс. Молодая ещё девчонка, не заматеревшая в интригах и выживании. Вот попался бы ты кому из внутренних, той же Нэе... - и он выразительно провёл пальцем поперёк лба.
   - У одного небольшого кабала на Земле был гимн. Он может подойти и вашему... Нашему то есть. - выдал в пространство я через пятнадцать минут молчания.
   *кабал - условно команда единомышленников.
   - О сколько вещих снов забыто тобой
   В бесконечной дневной суете.
   Сколько сказано слов, не о том и не тем.
   Ты всегда оставался собой, хотя мог бы стать мудрей!...6
   Снова молчим. Минут через пять Сен спрашивает:
   - А продолжение есть?
   - Есть. - кивнул я.
   - Но не продолжение, а окончание.
   - Лунный свет взяв в ладонь,
   Ты поймёшь - бренно всё в этом мире.
   Только цель - не огонь,
   Сбережёт на этом дьявольском пире.
   Дальше летели в молчании.
   Минут через двадцать самолёт стал снижаться и тормозить. Сен присмотрелся к пейзажу за окном и выдохнул:
   - Прибыли - это порт Аскера. Добро пожаловать.
  
   Порт города с названием Аскер оказался воздушный, морской и космический разом. Но если корабли, ходящие по воде, оказались слишком далеко, чтобы их разглядеть не в иллюминатор садящегося аэроплана, то что-то очень похожее на космический корабль "Тысячелетний ястреб" и одновременно на летающую тарелку - стояло практически рядом.
   - Это космолёт? - немного удивляясь, спросил я.
   - ? - Сен повернулся ко мне, и я ткнул пальцем в сторону неведомого аппарата.
   - А, это.. Нет, это воздушный грузовик. Космолёты вон там. - и показал куда-то в сторону. Ну... Их было видно, их было много, и они были разные. Даже до ближайшего было пару километров и деталей я просто не разглядел.
   А солнце здесь жарило даже посильнее, чем в Ной-шепте. Это я сразу почувствовал, едва выйдя из-под прикрытия самолёта. Впрочем, нас уже дожидалась какая-то летучая конструкция, напомнившая мне тот самый вихрелёт Арвега - этакое веретено, на которое плотно насадили полтора десятка колец. Правда, побольше и поудобней, чем та двухместная капсула. Зашли, разместились в креслах... Снаружи зашуршало, засвистело.. И нас вжало в спинки перегрузкой. Суровой такой, двойной. Правда, потом она ослабла.. Но всё равно, когда минут через пять мы выбрались из аппарата уже у цели - чувствовал себя подавленным. Собственным двукратным весом.
   Цель всей этой поездки - мягко говоря, удивляла.
   - Цитадель.
   - Впечатляет. - кивнул я.
   Действительно, впечатляло. Это не просто здание... Это ОЧЕНЬ большое здание во-первых, и во-вторых... Оно зримо воплощало огромную силу. Воистину - Цитадель! Из памяти назойливо лезли фразы "Враг не пройдёт", "Победа будет за нами" и почему-то "с нами Сила".
   Нашим Кремлям и Белым домам до Цитадели... Ой, далеко. Её вид почему-то вызывал ассоциацию с огромным могучим линкором - сверхзащищённым, сверхмогучим... Хотя и выглядела Цитадель как несколько соединённых кристаллов - не кристаллическая друза, где все кристаллы растут из одного центра, а именно несколько сложенных вместе разных драгоценных кристаллов. Центральный, самый большой - серебрянный, второй - золотой, третий - алый... И их вершины скрываются в облаках.
   - Запомни - территория Цитадели - безопасная территория. Поэтому все свои фокусы прибереги на потом.
   Я кивнул, приняв к сведению.
   Внутри же... Да, величественно, красиво - но... Я уже видел кое-что лучшее - дворец Итсуны на её планете. А когда я это осознал - внутренности Цитадели стали просто ещё одним присутственным зданием. Как какой-нибудь военкомат. Опять же всякие лифты-дорожки-эскалаторы-лестницы...
   - Сейчас я познакомлю тебя с твоими будущими соратниками. - проговорился Сен, быстро двигаясь куда-то по бесконечным коридорам Цитадели.
   - Сентинэр, а почему ты всё со мной возишься? Неужели никого больше нет? - едва поспевая следом, выдал я.
   - Если бы у меня было дело поважнее вас, обязательно бы помощника отправил. Но такого дела сейчас нет! - сказал, как отрезал. И прибавил шаг.
   Но я не унимался.
   - У Итсуны во дворце была система мгновенного перемещения... Почему у вас её нет?
   - Это ж Небесные. - одной интонацией он умудрился показать своё уважение пополам с завистью.
   - Им, с расстояниями между дворцами, без такой системы никак... Но и она у них всего одна, и питается как бы не половиной всей энергии с Айны. У нас же такое излишество не прижилось.
   Наконец Сен остановился.
   - Вот здесь. - очередная дверь, не выделяющаяся особо в ряду других - хотя выглядевших весьма высокотехнологично... И естественно, созданных из той самой серой тени - распахнулась после его небрежного жеста. А там...
   - Рад приветствовать Изменённую-Лесом. - на автомате выдал я, легко поклонившись.
   Остроухая эльфийка - а этот народ сложно не опознать - кивнула в ответ. Вот что они имели ввиду под "сложно не узнать", блин! Безукоризненная внешность - пожалуй, это первая девушка из увиденных на этой планете, кто по этому параметру дотягивал до Итсуны и других Сэль. Бесстрастное лицо. Строгая вычурная причёска. Рост - мне по плечо, и при этом - абсолютно пропорционально сложенная...
   - Сеннара-аль-Нивейн, контролирующий представитель от "зелёных".
   - Я рада тебя видеть, координатор Сентинэр. Надеюсь, что мы сработаемся, маг Макс. - тон её речи меня с почти тёплого и дружелюбного при взгляде на Сена, до высокомерного и отстранённого - когда она посмотрела на меня. Точнее, сквозь меня.
   ...А при виде её одежды так и хотелось вспомнить слово "кафтан". Свободный такой. Рубашка, юбка, сапожки... И всё покрыто узорами, напитанными Силой. Забавно - я ведь не могу чувствовать статичные Узоры, значит, это не просто украшения или артефакт, это работающий артефакт! Да к тому же весьма сильный. Интересно, какого направления?
   - Хм. Я тоже надеюсь, что мы сработаемся, Макс. - немного ехидный голос справа отвлёк меня от разглядывания эльфы.
   Источником голоса оказался замечательный во всех отношения тип. Высокий блондин, с забранными в хвост длинными волосами, был к тому же одет как какой-нибудь пират века пятнадцатого. Вплоть до пары пистолетов и сабли на поясе. Правда, пистолеты были вполне современного вида, а сабля навевала воспоминания о мечах рыцарей-джедаев - слабым синим ореолом вокруг лезвия, видимым Восприятием Сил - но все прочие моменты, включая выражение лица, вопили: "Да это же легендарный небритый герой!" В прямом смысле небритый.
   - Хар Ортен. Первоклассный исполнитель воли совета. Рад встрече.
   - Сработаемся, Хар. - я пожал ему руку, одновременно воспринимая ощущения с поверхности его сознания.
   Он рад, доволен, и заинтригован. И работа ему нравится. И зарежет он указанную ему цель исключительно с улыбкой и словами "Ничего личного". Хороший напарник.
   Сен хмыкнул и заговорил:
   - И я сразу же ставлю вам, наконец-то собранной команде, первую задачу. Стоило бы дать пару дней узнать друг друга и подготовиться, но у нас их нет. На развалинах Нэаста обнаружена аномалия, сходная с... Сходная с тем, что было зафиксировано десять лет назад, во время Катастрофы.
   - Ещё один маг Духа, как та самая Данна Холк? - напряжённо спросил я. Ещё бы, встречаться с таким магом в схватке лицом к лицу мне как-то не очень хочется.
   - Может быть. Всё может быть, и что это такое - я надеюсь услышать от вас, когда вы доберётесь туда и выясните. Будет очень хорошо, если вы отправитесь прямо сейчас.
   - Сентинэр, из-за тебя, между прочим, я сегодня не обедал. - скептически выдал я, скрестив на груди руки.
   - В самолёте тебя накормят. - "успокоил" меня тот.
   - Тогда, если у команды возражений нет... - я оглянулся на одну и второго. Получил два отрицательных кивка и снова уставился на Сена:
   - Вылетаем немедленно.
  
   Показавшаяся очень быстрой обратная дорога в порт, за время которой мы успели переброситься парой слов. Почти такой же самолёт, как тот, который доставил нас с Сентинэром в Аскер, уже дожидался нас. Привычно погрузившись внутрь, я занял одно кресло - и в результате напротив меня, плечом к плечу, оказались оба соратника.
   - Ваш обед.
   В самолёте после взлёта и разгона обнаружилась и стюардесса. Ладная такая девушка... Но меня куда более заинтересовал поднос с едой. Суп какой-то вроде борща, каша забавного розового цвета, и сок.
   *Приятного аппетита :)
   Минут через десять, сытый и довольный, я откинулся на спинку кресла и расслабленно посмотрел на парочку. Правда, они почему-то от моего взгляда дёрнулись. Ну и ладно.
   - Я думаю, стоит всё-таки познакомиться.
   - А я так не думаю. Нам не о чем говорить. - гордая эльфийка. Надменная эльфийка...
   Как меня это задолбало ещё на Земле. "Высшая раса", мать их и папу.
   - Да вроде есть о чём. Что вы знаете про... Кстати, а как вообще обозначили тему этих странных случаев?
   - Странные случаи. - фыркнул агент.
   - Именно что случаи. Один за другим, и все как на грех случайные. Не подкопаться. Просто бац - и что-то случается. Программа "Случай" - вот так это назвали. Кстати, а каким образом в неё попал ты?
   - Очень просто, Хар. Я маг, как и все те, с которыми произошли "случайности". Но, в отличие от них, своими силами я владею.
   - Что значит "маг"? - эльфа навострила уши.
   - А ничего особенного. Я могу управлять кое-какими силами, что-нибудь делать с их помощью...
   - Например?! - азартен этот парень, даже чрезмерно.
   - Ты действительно хочешь это узнать? - Голос Страха, в замкнутом помещении, да ещё маленьком, действует во все стороны. Брр, аж мороз по коже. Их тоже тряхнуло - впрочем, люди здесь все серьёзные, на понт, даже такой, не взять. Поэтому Хар лишь встряхнулся.
   - Хочу! Рассказывай.
   - Вот это было одно из простейших заклинаний менталистики. Проекция эмоции. Один из случаев, некто Иэр Етанус - такое же простое энергетическое заклинание огнешторма. Мощное, но простое... Подозреваю, что впереди нас ждёт что-то наподобие. Полтергейст, например.
   - Что? Я не понял слово.
   - Э... - я попробовал подобрать синоним: - Одушевлённые предметы, так понятней?
   - Не понимаю. - развела руками эльфа.
   - Просто представь человеческую сущность в предмете, которой к тому же немного доступна магия наподобие этой.
   Собеседники задумались.
  
   Когда мы выгрузились рядом с развалинами Нэаста, я, уже войдя в транс, первым делом огляделся. Слова открывающего сверхчувства заклятия сами прыгнули на язык... Тот, кто его написал, явно видел то же, что и мы.
   - Белый снег, серый лёд,
   На растрескавшейся земле.
   Одеялом лоскутным на ней
   Город в дорожной петле...7
   Открывшийся под мерный речитатив заклятия транс Прозрения дал мне возможность увидеть вероятности будущих исходов нашей вылазки... Лучше бы я их не видел. Если не ЭТО называют Рок и Фатум, тогда что?! И самое паршивое - я просто не увидел путей, позволяющих обойти неудачу. Провал миссии уже предначертан... Но не предсказана гибель. По крайней мере, моя. Что ж... Остаётся только возможность пройти этот чёртов путь до самого конца.
  
   Каким зловонным ветром меня занесло в эти развалины?! Это только издалека... ну, как минимум, снаружи, они выглядели живописно, а изнутри это просто огромная груда мусора, через которую очень сложно идти! Вдобавок, полученные при выходе из самолёта теплые вещи нифига не по размеру... И мне, блин, холодно!
   "Спокойствие, только спокойствие."
   Да, вспоминаешь про, вполне возможно, поджидающего за углом сумасшедшего мага Духа - и разум сразу становится собранным, сконцентрированным, и готовым... Разнести все тут к последней матери! Силы уже проснулись и готовы в любой момент рвануться в бой, щупальце разума заполошно шарит вслед за моим взглядом...
   Опа... Здесь что-то есть... Или не что-то, а кто-то? Ведь почувствовал его я именно разумом. И почувствовал именно чужой разум. Причём это был не разум искажённого.
   Возьмите фотографию, сомните её, порвите на множество мелких кусочков, а потом разбросайте по ровной поверхности. Например, по столу. А потом - соберите всё в горсть. Что вы сможете увидеть на этой всё ещё фотографии? Максимум - несвязанные и непонятные элементы, остальное для вас не будет иметь смысла. Примерно так же выглядит и искажённый разум.
   Здесь же... Здесь было что-то похожее на меня - не просто разум, а дисциплинированный разум. Чёткий, строгий. Почти понятный. Я попытался прочувствовать его полнее...
   Забавно. Он тоже воспринял меня... Как-то по-доброму, что ли? Враждебности в нём не чувствовалось. И я чувствовал, что он тоже пытается понять меня...
   Тонкие границы внешнего пузыря разума буквально звенели, пытаясь воспринять ещё больше информации о неизвестном соседе. Я уже с минуту стоял на месте, а с обеих сторон меня закрывали телами эльфа и агент. Сжатые и готовые ко всему... И ничего не понимающие. Свет с ними, у меня своя задача.
   Так, а что это за малозаметные всплески на поверхности его сознания? Обычные ощущения и эмоции просто передаются, вынуждая эмпата чувствовать тоже самое... Если это его мысли, то...
   Додумать я не успел. В моём сознании произошёл какой-то странный сдвиг... Как будто включилась какая-то доселе неработающая машина. Как вспышка света из-за открывающейся двери...
   "Ты кто?" - его мысль стала моей. А моя - отправилась к нему.
   "Я - маг. А ты кто?"
   "Не знаю". Лёгкое ехидство. Любопытство.
   "Но и не человек точно."
   "Почему не человек? Разум у тебя человеческий"
   "Да? А тело уже нет." Краткое сожаление.
   "Почему? Ты ведь был человеком?"
   "Я... Я не помню." Растерянность.
   "Мы тебе поможем." Уверенно заявляю я.
   "Правда? Хорошо."
   - Семь великих древ... - ошарашенно прошептала эльфа. Агент просто сглотнул.
   Ещё бы. На ближайшую горку мусора, с меня высотой, запрыгнул... Упырь! Человекоподобное существо с длинными, до земли, когтистыми лапами, длинной крокодилообразной мордой, покрытое серым мехом... Полезная здесь вещь этот мех, однако.
   Я открыл рот, мысленно уже сделав Фатуму ручкой, и... закашлялся, вдохнув холодный воздух. Чёрт! Как... Как неудачно!
   - *** *** **! - громко и непечатно выругалась рядом Сеннара. И мало того, она запустила, как мне показалось, с поверхности рукава своего кафтана, странное, плюющееся зелёными искрами облачко.
   "Биофаг?! Нет!!" Ментальный вопль ужаса и отчания заставил меня содрогнуться.
   Он... Даже не попытался увернуться. Да и не успел бы. Облачко преодолело расстояние между ними за доли секунды. И последнее его "Нет" прозвучало уже после удара.
   Корчащееся тело, на глазах теряя форму и расплываясь непонятной прозрачной лужей, скатилось по куче мусора к нам. Через секунду он расплылся полностью, а я наконец перестал кашлять и смог говорить. Точнее, орать на стоящую рядом.
   - Он был человеком! Разумным! Мало того, магом! - Впрочем, чувства - ярость и ненависть - оставались где-то снаружи.
   - Он был монстром! Он оскорбил законы природы! Так что туда ему и дорога. - мстительно произнесла эльфийка.
   "Убивать Магов... Нет уж!"
   Цельнолитое из мифрила, как казалось до этого, сознание задрожало, угрожая потерей концентрации. Неконтролируемый всплеск магии...
   "Сеть подчинения... Надо же." - отстранённо подумал я, наблюдая за странным сплетением потоков Разума, обхвативших мою правую кисть. Перевёл взгляд на девушку...
   И потоки рванулись к её прелестной головке, вытягиваясь и формируя Сеть. Пришла поэтичная ассоциация этих потоков с ядовитыми змеями, готовыми вцепиться... Вцепиться... Захват!
   Она застыла на месте, пока Сеть неумолимо и очень быстро брала под контроль её разум и сознание. Нет, ничего особо страшного - ни разрушения основных механизмов, ни парализации личности... Просто некоторые постулаты и блоки в сознании заменятся другими. Ничего особенного.
   Шшш... Отлично. Заклинание закончило действие, но она всё ещё стоит. Всё-таки нелегко ей сейчас - я даже немного посочувствовал, зная, как выглядит результат моих действий с её стороны. И только после этого я позволил осознанию сделанного дойти до меня.
   Твою мать! Это же уровень мастера магии Разума! Челюсть попыталась отвалиться - но я сумел её удержать, и попытался успокоится. Ну да, четвёртый уровень. Неполный четвёртый. Но за что эту сферу можно уважать и бояться - маг Разума, превзойдя уровень ученика, физически способен осуществить заклинание любого уровня. Даже всего лишь Посвящённый вроде меня способен замахнуться на телепатию или контроль сознания. Далеко не факт, что у него получится - но ведь иногда получается! Это совсем не сфера Сил, где попытавшись объять необъятное, можно испариться на месте или, вульгарно выражаясь, надорвать себе... чего-нибудь. Хотя скорее плетение заклинания просто развалится, если просветлённости мага не хватит. А разумник просто не сможет сделать что-то... Или сделает что-то не то. Например, при попытке немного подчистить недавние воспоминания вместо этого полностью разрушит память. Не дай магия!
   - Г-господин?
   Аж гора с плеч. Сознание цело, память тоже... Заклинание, похоже, сработало как надо - или почти так. Посмотрел на резко изменившуюся эльфу - покорность, страх и обожание в доселе гордом и бесстрастном взгляде "высшего существа". Вздрогнул. И стал искать в глубинах своего сознания остатки совести - я ведь фактически вышиб ей мозги! Совести не нашлось. Только мстительное удовлетворение. Эх... Покойся с миром, собрат.
   - Заканчиваем здесь. - сообщил я соратникам и махнул рукой в сторону лужи, которая ещё несколько минут назад была тем, кто мог бы стать первым учеником моего магического ордена. Сферы Жизни и Разума, похоже... Как жаль.
  
   Часть 3. Что делать?
  
   Как выяснилось, считать задание оконченным я стал преждевременно. Даже слишком преждевременно...
   Эльфа шустро метнулась к лужице останков, произвела над ней какие-то манипуляции, и вернулась обратно, пожирая меня преданным взглядом.
   - Сделано, господин.
   Стоящий позади Хар недоумённо посмотрел на неё. Перевёл взгляд на меня - и призадумался.
   Внезапно ожила клипса радиосвязи.
   Я мельком подумал, что похож на дикаря - две клипсы в ушах, ещё одной в носу не хватает.
   - ...Макс, Сеннара, Хар, мать вашу, выходите на связь!
   - Здесь Макс и все остальные. Встретили местного. Контакт установлен мной, потерян из-за своеволия Сеннары.
   - Что за местный?! - требовательно, хоть и с толикой непонимания, спросил Сентинэр.
   - Не знаю. Я смог установить с ним ментальную телесвязь, но он не помнил ничего. А выглядел он как двуногий мохнатый крокодил.
   Не знаю, что он подумал, но не сказал он ничего.
   - Хорошо, продолжайте движение. Координаты ещё одной засечки, по образцу этой, отправлены.
   Перед моим взглядом развернулась прозрачная карта. Мы здесь, новая отметка чуть глубже к центру бывшего города. Недалеко, минут двадцать хода.
   - Есть. - просто ответил я и отключился.
   Двинулись.
  
   Хар, чьи брови поднимались всё выше по мере наблюдения за эльфой, в итоге не выдержал.
   Два быстрых шага - и он оказывается рядом.
   - Что с тобой, Сеннара?!
   Чистый недоумённый взгляд был ему ответом.
   - Ничего... Господин недоволен?
   На последних словах в её голосе послышалась неумело скрываемая дрожь.
   - Нет.. - Хар ошарашенно отшатнулся. Перевёл взгляд на меня...
   - Что ты с ней сделал, сволочь?!
   Орать он умудрялся, удерживая меня в воздухе за шиворот одной правой рукой - потому что на его левой руке висела эльфа.
   Впрочем, мы с эльфой лёгкие, и даже держать нас одновременно не так уж сложно... А вот отвечать, когда тебя держат за горло - да. Сила, казалось, забурлила во мне, когда я вспомнил прошлый свой бой. Точнее, прошлое поражение...
   И без того холодный воздух остыл ещё больше, покрыв лицо агента инеистой маской, закрывая ему дыхание и вымораживая открытое лицо. Ещё немного - и льдом покроются его глаза... Я просто стягивал тепло из воздуха, останавливая торопливый бег мельчайших частиц, и переправляя энергию в защитный кокон вокруг меня и эльфы - чтобы не попасть под собственный Абсолютный Холод.
   Всё же, парень не решился дожимать до конца. Беззвучно выругавшись - из-за отсутствия воздуха в лёгких, он отбросил нас и стал лихорадочно тереть лицо, пытаясь избавиться от нарастающей ледяной корки.
   Я поднялся, поднял эльфу - она с готовностью уцепилась за мою руку - и шагнул к уже понемногу оттаивавшему Хару.
   - Что за команда, я фигею... Одна лупит по всему что видит, второй душит своих...
   - Сам-то не лучше. - прохрипел Хар изуродованной льдом глоткой, не прекращая массажа.
   - Помоги ему. - кивнул я эльфе. Она кивнула и шагнула к Хару. Закрыла его лицо ладонями... Изменение Сил я почувствовал, хотя и совершенно непонятное. Потом её руки переместились на шею - ещё волна. И ещё чуть ниже. Она закончила и шагнула назад, ко мне.
  
   - Спасибо, Сеннара. - уже нормальным голосом ответил Хар.
   - Какими бы уродами мы не были, нужно идти дальше - задача важнее. Все разговоры потом, после возвращения.
   Угрюмый кивок Хара и звонкое "Да, господин!" сложились в одно подтверждение.
  
   Ничего ж себе... В-общем, отметка была что надо... Век бы её не видать.
   Десяток разнокалиберных монстров, одним из которых наверняка мог быть и тот упырь, стояли вокруг невысокого парня в чёрном плаще. Парень стоял спиной, и подробностей чародейства видно не было.
   Наша троица подобралась довольно близко, прячась за присыпанными снегом балками и обломками развалившегося здания. Близко, чтобы видеть - но недостаточно, чтобы разобрать странные звуки. Воспринять ни одним из магических чувств его действия я не смог - зато невооружённым глазом были видны какие-то странные искажения вокруг него и стоящих рядом монстров - как столбы горячего воздуха.
   - Стойте здесь, я попробую выйти на контакт. - прошептал я, обращась к замершим чуть позади соратникам.
   Контакт... Мягкий контакт... Я сосредоточился и потянулся к разумам стоящих впереди.
   Спокойствие... Собранность... Интерес... Ничего страшного в монстрах нет. А в парне?
   При попытке коснуться его ментальной сферы меня, мягко выражаясь, отшвырнуло в сторону. А когда я собрал мысли обратно - то вся эта банда неслась в мою сторону с желанием убивать.
   - Хшшш!
   Моё прикрытие нанесло свой удар... Впрочем, трассы выстрелов огнестрела и уже знакомые искряшиеся клубки пропали в искажениях, по-прежнему окружающих тела монстров, сумев в итоге лишь отвлечь этих бегущих тварей. Ну, спасибо им и за это... Теперь моя очередь.
   Сложить мысленно в один бутерброд две воздушные ударные волны и Абсолютный Холод. Сконцентрироваться...
   "Konnt ihr mich horen?! - Wir horen dich!
   Konnt ihr mich sehen?! - Wir sehen dich!
   Konnt ihr mich fuhlen?! - Wir fuhlen dich!
   Ich versteht euch nicht!"3
   Последнюю фразу я буквально прокричал в лицо почти добравшегося до меня обезьяноподобного монстра. "Я не понимаю вас!" Мне, однако, повезло - оказалось, поднявшийся во время чтения заклинания ледяной ветер заставил этих духов затормозить - и дал мне время на активацию ударной части.
   Почему духов? Потому что смятые двумя последовательными ударными волнами и капитально промороженные гуманоиды обычно не рассеиваются белым дымом и не улетают.
   Впрочем, парень духом однозначно не был. Он отстал от своего воинства и поэтому его приложило малость поменьше... Впрочем, с расплющенной грудной клеткой и покрытой инеем кожей - всё равно не жилец.
   Наклонившись, я почти прокричал в его лицо:
   - Ну же! Почему ты атаковал?!
   - Во славу... Прекраснейшей... - выдавил, хрипя и давясь кровью, чародей, содрогнулся - и затих.
   ****!
   - Возвращаемся. - коротко приказал я.
   - Но кто это был?! - кое-как отдышавшись после напряжения битвы, спросил Хар.
   - Маг Духа... И его ожившие кошмары.
   Сказав это, я призадумался. Нет, сказал я правду - но доказательств-то у меня нет ни одного! Поверят - не поверят?
   Самолёт появился через считанные минуты.
  
   Уютно устроившись в небольшом салоне аэроплана, наша троица молча возвращалась... Домой? Не смешно. Скорее, к начальству на ковёр.
   Отогревшись, я припомнил кое-что, заинтересовавшее меня в этом чародее. А именно - его разум. Я уже вспоминал разум Искажённых, но ментосфера этого типа всё-таки была довольно целой. Повреждённой, но не разорванной... Хм. У меня тут сидит готовый пример сработавшего заклинания подчинения. Сравнить, может? Да и интересно, как и что я сделал...
   Я принялся пристально изучать изменившуюся психосферу Сеннары. Во-первых, она тоже деформирована. Это значит, что я всё-таки на мастера не тяну. Мастерская Сеть Подчинения - кстати, откуда я помню, как она выглядит? - не выделяется совершенно, да и действует более тонко и глубоко... Но как тогда работает ЭТО?
   Разбирал я эту конструкцию долго, с полчаса. Разобрал и призадумался.
   Схожего с Сетью результата я добился куда более простыми действиями - заглушив в её разуме область, отвечающую за свободу воли, и излишне разогнав желание услужить. Проблемы в том, что получилось заклятие не очень долговечным, да в том, что последствия его рассеяния мне не ясны. Проще говоря, где-то через несколько недель её разум просто попытается вернуться в нормальное состояние... А каким оно будет вместо нормального - только случай и знает. О! Случай!
   Концентрация, зазвучавшие в сознании слова заклятия, и я тяжёлым взглядом Прозрения уставился на эльфу. Точнее, на её разум.
   Что же и как изменится?... Хм. Отлично всё будет - свобода воли и ясность сознания к ней вернётся почти в полной мере, а вот непропорционально перекачанные "мышцы" желания услужить немного расслабятся, взамен превратив её в почти идеальную служанку. Останется только запечатлеть себя в качестве цели, и всё.
   А что же я увидел в разуме чародея? Его тело, кстати, всё те же славные роботы дружно погрузили в багажник аэроплана - и оно покоилось где-то позади нас.
   Ну... Уровень деформации немного другой - но принципы похожие. Воздействие на разум избыточной силы - но и что-то ещё там было, непонятное ни разу... Блин! Приму как факт - его кто-то "оседлал".Та самая "Прекраснейшая". А если найдут патологоанатомы чего-нибудь интересное - будем посмотреть.
   В этот момент мои раздумья прервал Хар.
   - И всё-таки, что ты с ней сделал? - кивком показав на Сеннару. Та, в полной готовности, смотрела на нас... Ну да, ведь ни капли инициативы я ей не оставил.
   - Ничего особенного. Я её временно подчинил... - попытался отмахнуться я.
   - Ты что сделал?! Кретин!! - едва не сорвал голос этим воплем Хар. Перевёл дыхание, и закончил.
   - Я, ***, теперь понимаю тех, кто магов ударами с воздуха раскатывал в пыль! Вы только такого и заслуживаете!
   - А ты в курсе, что она практически сорвала выполнение основной нашей задачи? Я смог договориться с монстром, которого она превратила в талую лужу. Остальные говорить уже не стали. - Я попробовал успокоить агента, использовав Голос Холода. Всё же, с чего это он так взбесился? Ничего ведь не... Хм, а ведь может быть и такой вариант.
   - Хочешь, забирай её себе. - ехидно улыбнувшись, заявил я.
   - Что значит "забирай"?! Она не вещь! - Снова заорал Хар. Хорошо, что он не может на меня опять броситься - голос Холода всё же сработал, частично его обездвижив.
   - Сейчас - вещь. Она сама не сделает НИ-ЧЕ-ГО. Ей всё надо приказывать. - попытался я растолковать особенности нового поведения Сеннары. Судя по бегающему от меня к неё и обратно взгляду Хара - он начал понимать.
   - И всё же ты кретин. - уже более спокойно заговорил он, наконец-таки наглядевшись.
   - Значит, забираешь?
   - Нет уж... Ещё мне не хватало разбираться с "зелёными" из-за твоих проблем. - меня немного насторожило слово "разбираться" и тон, каким Хар его произнёс. Злорадный такой.
   Я, собственно, попытался выяснить подробности, но этот гад только ехидно скалился и качал головой.
   Ну и ладно.
  
   Сентинэр нас встречал прямо в аэропорту. Встретил, внимательно оглядел - и особенно внимательно эльфу - и загнал в вихрелёт. Следом ползли механические трудяги с пластиковой упаковкой трупа.
  
   - Идите отдохните. - мягко послал Сентинэр Хара и Сеннару, когда мы добрались до его кабинета.
   - Да, господин! - эльфа поклонилась и шмыгнула за дверь. Хар незаметно исчез раньше неё.
   Сен посмотрел им вслед, покачал головой. Сел в кресло.
   - Ну что я могу сказать, Макс... Ты идиот! - припечатал меня взглядом к полу Сентинэр. Э... Блин... Как давит, гад... Граница Души!
   - Позволь сообщить тебе, - я незаметно перевёл дух и заговорил, подбавив в голос побольше яда.
   - Что во-первых из-за неё мы лишились возможности мирно закончить дело. Это раз. Когда я установил ментальный контакт с первым "монстром", он оказался вполне разумным существом. Даже нормально разумным. Это два. Три - основной причиной вашей засветки ДЕЙСТВИТЕЛЬНО был маг Духа, труп которого мы привезли с собой. И он этими духами командовал, выдернув их в наш мир. И четыре - это был Искажённый маг, а о них я тебе уже рассказывал.
   - Хм... - побарабанил пальцами Сен.
   - Что ещё?
   - Да ничего особенного... Щиты духов оружие напарников не пробивало. А моя бредовая комбинация ударных волн и заморозки - пробила.
   - Ну-ка поподробней, чем ты их взял?
   Я пожал плечами:
   - Сжимаем воздух в плотную волну скачком уплотнения и разгоняем. За волной - область менее плотного воздуха, туда очень хорошо помещается ледяной вакуум. И в третью очередь - вторая волна, добивающая. Ничего особенного для воздушных сил.
   - А почему тогда эта структура смогла достать духов, а обычное оружие - нет?
   - Щит Духа - одно из немногих заклинаний той сферы, о которых я знаю. - я расплылся в ехидной улыбке.
   - Он просто-напросто перебрасывает угрозу... куда-нибудь - но даже духам, если они в живых телах, нужно дышать.
   Сен отстранённо кивнул, а я тихо дошёл до кресла, сел и припомнил слова Хара.
   - Сентинэр, а что за проблемы могут быть у меня из-за подчинения Сеннары?
   Он отвлёкся от раздумий, поднял на меня глаза и осведомился:
   - Я уже говорил, что ты кретин? Говорил... Видимо, не дошло.
   - Да блин, что здесь такого-то?!
   - Взятие в личное рабство разумной, мало того - Изменённой Лесом? Действительно, ничего... Как обычный вариант - подчинение уже ТЕБЯ, причём - ей. Как плохой - смертная казнь. Очень плохой - вечная пытка... - на последних словах он буквально зажмурился от удовольствия.
   - *****. - я осел в кресле.
   Да-да, именно осел. Мохнатый, длинноухий, и который кричит "ИА!!"
   Он понаблюдал за моим выражением лица, а потом, минут через пять, соизволил проинформировать:
   - Попробуй поискать в Сети информацию про Изменённых Лесом. Твой комм работает?
   Я скосил взгляд на коммуникатор. Сигнал есть.
   - Работает.
   - Ну вот и поищи. - и жестом предложил удалиться. Я уже вставал, но:
   - А как же Сеннара?
   - Что - Сеннара?
   - Ну.. Она сейчас как робот. Никакой инициативы - но она всё выполнит. Любой приказ любого.
   Сен подобрался.
   - Так ***. Это ни разу не похоже на подчинение, это уже другая статья. Что ты с ней сделал, можешь описать?
   - Я же не мастер, настояющую Сеть Подчинения создавать... Создал то, что получилось. Подавил свободу воли, внушил желание подчиняться...
   - *****!
   Я, похоже, плохо влияю на людей. Иначе почему теперь постоянно слышу это тупое пиканье автоцензуры из транслятора?
   - Это временно, пока заклинание не рассеется. - я поспешил успокоить Сена, а то он уже готовился чем-нибудь в меня кинуть.
   - ******!
   Успокоить не получилось. Он разозлился ещё больше. Переведя дух после длинной матерной тирады, он прорычал
   - Всё! Бегом! Забирай Сеннару из её покоев. Головой отвечаешь, понял?! - и, отвернувшись, добавил как бы в сторону:
   - Надеюсь, ей хватит одного ТВОЕГО трупа, когда она в себя придёт. Что встал?!
   - Где она? И где МОИ "покои"?
   Он мельком глянул в свой комм, ткнул пальцем в невидимую мне кнопку.
   - Синий-212 и алый-118. Бегом марш!
  
   Кабинет координатора располагался в золотом комплексе, как и весь остальной совет, так что пришлось воспользоваться местным транспортом - что-то среднее между лифтом и эскалатором. Этакая открытая площадка, двигающаяся в разные стороны - и вверх-вниз, как лифт, и в стороны. Только сейчас дошла очередь оглядеться вокруг и рассмотреть мелочи - а то всё бегом да бегом, и впереди маячит удаляющаяся спина "начальства".
   Пейзажи внутренних - но весьма немалых и искусно устроенных - помещений тоже до этого момента я разглядеть не успевал. Сейчас же - красота. Вот подо мной - практически неотличимый от природного лес - точнее, парк. С аллеями и прудами. А это помещение больше напоминает вокзальную площадь.
   Только по остановке платформы я понял, что прибыл в синий комплекс.
   Сеннара обнаружилась в собственной комнате. Лежащая на кровати. В той самой одежде, которая выдержала полёт к чёрту на рога, блуждание по заснеженным развалинам и обратный полёт. И даже в грязных ботинках. Блин.
   - Поднимайся.
   Эльфа прямо-таки вспорхнула с кровати.
   - Да, господин?
   И дикое желание угодить. А может, не так уж это и хорошо...
   - Что тебе нужно для нормальной жизни? Ты переезжаешь.
   Она задумалась.
  
   - Так, в Цитадели есть транспортная служба? - задумчиво произнёс я, оглядев немаленький такой багаж эльфы - небольшую горку чемоданов, баулов и прочих сумок и ящиков. Откуда только взялось?
   - Есть. - она кивнула, и поднесла левую руку - а точнее, изящный металлический браслет на ней - ко рту. Быстро и тихо проговорив несколько слов, она вопросительно посмотрела на меня:
   - Куда, господин?
   Так, что мне сказал координатор?
   - Алый-118.
   Она повторила адрес в браслет, отключила связь и повернулась ко мне.
   - Ну пошли тогда.
  
   "Ну да" - скептически хмыкнул я, осмотрев свою... комнату. Вот удружил, нехороший человек. Лучше было бы у эльфы остаться - там комнат было минимум три.
   Впрочем, какая разница? Что нам, одной комнаты не хватит? Я повернулся и глянул на эльфу.
   - Ты можешь... привести себя в порядок? Вымыться, переодеться в домашнее? Всё то, что полагается делать после возвращения с миссии?
   Эльфа кивнула и принялась шустро разоблачаться...
   Я нервно сглотнул, когда она в костюме Евы начала бегать по комнате и шустро разбирать свой багаж, доставая оттуда всякие... Ну, пусть будут ёмкости. Косметика или что-то подобное, скорее всего. А фигурка у неё ладная. Прекрасная, я бы даже сказал...
   В результате она скрылась в комнате, которую я определил для себя "ванной", а я встряхнулся, привёл мозги в порядок и задумался. То, что она занята на ближайшие несколько часов - это было прямо-таки видно.
   Точно, законы эльфов и вообще всё, с ними связанное. Но сначала - пожрать. Прошлый обед на борту самолёта уже канул в Лету, да и был ли он?
   Поиздевавшись над уже знакомым комбайном, собрал себе пару бутербродов и упал в кресло. Ну-с, приступим. Коммуникатор привычно развернул экран...
  
   Бутерброды давно съедены, экран тихо свернулся, а я сижу и пытаюсь осознать масштаб собственных неприятностей.
   Местные эльфы, то есть, Изменённые Лесом, они же "зелёные"... Короче, первая и единственная ассоциация - наши США. Такие же далёкие, непобедимые, и несущие всем свою демократию. Ну, в моём случае - законы. Правда, законы не свои, а установленные для всех прочих - причём умудряются успешно карать за их нарушение. Про законы их общества, довольно-таки изолированного, точной информации нет.
   А ведь в законах вполне себе трезвые вещи описаны. Как тот, первый мною услышанный - прямо-таки добуквенно описывал правила поддержания экосистем в порядке. Точнее, приведения в порядок и его сохранение. Заодно оказывается занято делом немалое количество народу. Хм, а что вообще случилось такого, что потребовало приведения природы в порядок, к тому же такими мерами? Нет, я помню, эльфы во всех легендах и фантазиях - поборники живой природы, и готовы за сорванный не там и не тогда листочек головы поотрывать - но ведь у всего есть причина! А мне она не встретилась.
   Или тот, на который намекали Хар и Сентинэр. О взятии в рабство. Как ни странно, бывали и случаи, когда подобное действо одобрялось. Например, для преступников. Правда, во всех остальных случаях, не одобренных, рабовладельцу приходилось туго. И это ещё мягко говоря...
   Собственно, на изучение, хотя бы беглое, всех остальных законов немаленького кодекса меня уже не хватило. Важнее было другое.
   На чём основана их власть - мне поначалу было не ясно. Но хорошо поискав, удалось в истории найти пару случаев наказания... Заодно стало понятно, что имелось в виду под "вечной мукой". Эльфы здесь, как и везде, являлись мастерами биотехнологий, и превратить живое существо в другое живое существо, вполне себе жизнеспособное - для них было не так уж сложно. А преступнику оставалось только жить в образе изуродованного осьминога, теплокровного комара или вполне обычного морского ежа. Она применялась далеко не всегда даже в тяжёлых случаях, но бывала, бывала. Нет уж, такого я не хочу!
   Впрочем, смертная казнь у них тоже была весьма разнообразной. Нашим палачам было чему поучиться... А для массовых случаев хватало и небольшой эпидемии среди нарушителей. Например, проказы. Блин!
   Нет, эта буря эмоций до добра не доведёт. Я попытался отстранился и расслабиться. Шаг, ещё шаг... Что мне скажет Прозрение? Нет ответа.
   Ну что ж, пока я не в их власти, не будем терять время. Я хмыкнул и снова полез в Сеть. Что там про самих эльфов-то есть...
   Ага! Когда-то - вполне обычные люди, позже подвёргнутые нехилому списку изменений, и ставшие отдельной расой, для которой обычны неубиваемая иммунная система, сверхрегенерация, практически бесконечный срок жизни, идеальная внешность, которую к тому же они могут изменить без особых проблем... Практически - идеал, что ещё можно сказать. К тому же - полностью совместимый с обычными людьми по всем функциям и параметрам. Это радует. ...А что значит эта незаметная фраза "Посвящение Лесу"? Нет данных. Хотя, источник всего такого у меня прямо сейчас в ванной плещется.
   - Я закончила, господин. - прозвучал тонкий голосок эльфы. Сама она, закутанная во что-то типа тоги, стояла на пороге комнаты.
   Поглядев на неё, я аж облизнулся. Стоп.
   - Ты голодна?
   - Да, господин.
   Поиздевавшись над комбайном, я отобрал у него кружку с чем-то, напоминающим кофе, и тарелку с кашей.
   - Тебе можно это есть? Неприятных последствий не будет?
   - Да. Нет.
   - Ешь.
   Пока эльфа медленно и аккуратно ела, я успел её пристально осмотреть, ещё раз мысленно облизнуться, и прошмыгнуть в ванную.
   Ожесточённо стирая с себя грязь и пот, я едва не мурлыкал, представляя продолжение вечера...
   Стоп. Я как снова перед собой увидел Сентинэра.
   "Когда она придёт в себя"
   "Надеюсь, ей хватит одного ТВОЕГО трупа"
   Я вспомнил эти слова... и мечтательно улыбнулся. Конечно, сейчас я могу просто поразвлекаться с эльфой, а она будет счастлива услужить. Но ведь, раз я уже попал, можно сделать гораздо интересней...
   Выйдя из ванной чистый и пушистый, я дошёл до кровати, уселся и осмотрелся.
   - Сеннара, подойди сюда. - позвал я эльфу. Она уже давно закончила с едой, всё ещё продолжая сидеть за столом - и сейчас одним движением подскочила ко мне. Я же непроизвольно поморщился, когда размотавшаяся тога на секунду приоткрыла тело девушки. Нет уж, сейчас мне нужна полная сосредоточенность менталиста.
   - Садись. - я подтянул невысокий стул к себе и ткнул рукой на сиденье. Эльфа повиновалась.
   Разум. Глубокая концентрация. Нет... Чего-то не хватает. Заклинания не хватает. Что же здесь подойдёт?
   Лёгкая, переливающаяся мелодия просыпается в моей памяти, призывая нежный женский вокал.
   "One more night
   To bear this nightmare..."8
   Мягкая мелодия аккуратно погружает моё сознание в глубину транса - и внезапно взрывается прибоем океанских волн.
   "Long hours of lonelyness
   Between me and the sea...
   Losing emotion,
   Finding devotion,
   Should i dress in white and search the sea?
   As i always wished to be one of the waves
   By ocean soul."
   Мой свет разума вскипает волнами вслед за музыкой и захлёстывает душу Сеннары.
  
   Аккуратно, осторожно, легчайшими касаниями я начинаю изучать разум эльфы. Разум, уже пострадавший при встрече со мной - но несмотря ни на что, бесконечно совершенный.
   Одинокие всплески мыслей, слишком редкие, чтобы можно было в них разобраться.
   - Вспоминай свою жизнь и рассказывай, пожалуйста. - прошептал я в её острое ушко.
   Она начинает что-то говорить, но куда более интересны всполохи и потоки, возникшие в её душе. Приятное воспоминание о детстве оборачивается невесомым светлым облачком, ярость схватки и страсть любви - колышащимся пламенем свечей, горечь и сожаление превращаются в тёмную дымку... И я переживаю всё это вместе с ней, осознавая и понимая. И немного, совсем чуточку, добавляя понимания ей.
   И только поняв, я осмелился вернуться к... К тому уродству, чем гордился так недавно. Теперь я понимаю, что это действительно уродство - искажённые и перекрученные области разума кричат от боли. Здесь не нужен удар. Здесь нужен... Океан, океан души, который смоет все эти следы и залечит раны. Я стал одинокой волной, коснулся её разума - и отпрянул, оставив едва заметный след, сгладивший повреждения. Пусть так, это только начало.
  
   Бесконечное количество времени спустя я вынырнул из глубин себя-океана, вернувшись в сознание, тело и комнату. Блин, как всё затекло... На стуле, всё ещё стоящем передо мной, неловко шевельнулась и скрипнула зубами эльфа. Кажется, получилось.
   - Завтра - разберёмся. А сейчас - спать. - прохрипел я и завалился на кровать, обхватив пискнувшую эльфу двумя руками. Вырубился я, кажется, даже не успев долететь до подушки.
  
   Муть перед глазами рассеивалась неохотно... И так и не рассеялась до конца. Я моргнул раз, другой...
   Туман?!
   Надо же, действительно тот самый Туман. Та же непонятная земля под ногами, и опять в тумане слышен непонятный шум, только вот света костра не видно.
   Ну-ну. Я закрыл глаза, собрался, и стал поднимать из глубины памяти слова Прозрения, чтобы снова прибегнуть к Знанию Истинного Пути...
   Неплохо, неплохо - я пригляделся к окружающему меня... Хаосу, по другому и не скажешь. Непонятные и невидимые стены ограничивали мою свободу в Тумане узким коридором куда-то в сторону шума. Против такого приглашения не попрёшь - и я расслабленно двинулся в указанном направлении.
   На очередном шаге туман дрогнул - и как-то мгновенно оказался в десятке метров позади, открыв моему взгляду оч-чень занятное место. По сравнению с ним давешняя поляна у костра, да и сам костёр, казались какими-то блеклыми.
   Вместо поляны - каменная площадка. Вместо костра... Что-то неописуемое и бесконечно изменчивое. В одно мгновение оно могло быть падающим вверх водопадом, в следующее же стать небольшим озером с небывало гладкой поверхностью - и обратится снова превратится в водопад, каждая капля которого - больше, чем галактика...
   Я с трудом оторвал взгляд от невообразимо прекрасного Источника - другое имя для этого чуда не подходит - и взглянул на стоящих рядом с ним двух человек. Стоп, какие к чёрту люди здесь? Особенно стоящий левее и ближе.
   Нет, его лицо и вообше облик мне были незнакомы. Но вот ощущения, которые вызывало у моих чувств и сверхчувств эта колченогая горбатая фигура... Маска!
   Вспыхивает и уплотняется свет моего разума, стальной стеной окружает меня Граница Души, но этого мало, мало! Мой взгляд, в панике и почти помимо воли, мечется по окружающему нас камню, туману... И натыкается на Источник.
   "Помоги мне Случай!" - отчаянно взываю я к неведомой силе, управляющей вероятностью и удачей. На Земле её называли Энтропией, а здесь...
   Источник - не знаю, как - почувствовал мой испуг и улыбнулся. Я не знаю, как это возможно - но эту улыбку я почувствовал так же чётко, как результаты ещё не произошедших событий в реальном мире. Можно сказать, я увидел её Прозрением.
   А потом меня окружила всё та же жутко притягательная сила изменчивости, как заботливая наседка, укрывая меня и защищая. Эти волны вокруг притягивали... Как бездна ночного неба, полная звёзд - и как бездна за открытым на огромной высоте окном. Притягивала и пугала, пьянила и предлагала...
   - Шут, ты подобрал достойную кандидатуру... - донёсся до меня незнакомый голос, а следом ветер случая донёс угодливое хихиканье Маски - или Шута. Ну да, сейчас ему второе имя больше подходит.
   Я резко раскрыл глаза, зажмурившиеся от вида бездны - и уставился на стоящего рядом с Шутом не-человека.
   Если Маска при прошлой встрече показался мне невероятно сильным и опасным, то этот... Практически совершенное, неописуемо могучее существо в человеческом облике. А ещё в нём чувствовалась та же сила неопределённости, как в Источнике... И в вихрях вокруг меня.
   - ...Но всё-таки, почему он при виде тебя развернул всю защиту, на которую способен?
   - Небольшое недоразумение, сир. - проскрипел Шут.
   - Шут, значит. - я ускоренными темпами брал себя в руки. Да кружащаяся вокруг сила прямо-таки опьяняла...
   - А кто тогда ты? Наверное, Король? - нагло бросил я в лицо незнакомцу.
   Он же... Короче говоря, этот тип усмехнулся и ответил:
   - Почему король? Я - бог.
   Бог... Я немного изменил уровень Восприятия. Задумчиво прошёлся по его силуэту Прозрением... И вынес вердикт:
   - Не похож ты на Создателя. Я готов назвать тебя архимагом, может, даже Вознёсшимся - но не богом.
   - Экселенц, ваша идея была чересчур хороша для этого недоучки. - снова донёсся голос Шута.
   - Я и не называл себя Создателем. - по-прежнему спокойно, и я бы даже сказал, добро ответил стоящий напротив не-человек.
   - Позволь представиться - моё имя Артас, и я бог Хаоса.
   Хаос... Это многое объясняет. И даже уточнение, чего именно он бог - тоже. Древние могучие сущности, живущие в высшей Умбре, знакомые, пусть и понаслышке, магам Земли, разумные воплощения природных сил - вот кто такие боги. Впрочем, я помнил и то, что мощь архимагов былых времён могла превосходить мощь иных богов.
   - Я понял тебя, Артас. Моё имя Макс. - резкий кивок вниз и обратно.
   - Скажи мне, Макс... - за неуловимо малую долю секунды, пока мой взгляд соскользнул с лица собеседника, коснулся камня под ногами и вернулся обратно, бог Хаоса успел оказаться сидящим за невысоким кружевным столиком с бокалом, полном непонятной фиолетовой жидкости, в руке.
   - Что тебе принёс новый мир?
   Я несколько призадумался. Люди, путешествия, приключения - всё это, пускай и немного другое, было и на Земле. Мир Илкора дал мне только...
   - Магию и, в будущем, звёзды. - "А ещё цель в жизни." С этими словами я твёрдо взглянул на Артаса. Тот слегка улыбнулся и отсалютовал мне бокалом.
   - Тогда... - он намекающе улыбнулся.
   "Заканчивай, ёрш твою медь" - отстранённо подумал я, непроизвольно напрягаясь. Не люблю я такие намёки.
   - Наши цели совпадают. - обезоруживающе добавил он.
   - В каком смысле? - я выдохнул и задал вопрос.
   - В полном. Всё, что ты будешь делать в мирах Илкор, абсолютно всё, будет продвигать меня к цели.
   И вот тут я напрягся. Откуда-то из памяти всплыли строчка Книги "Мастера Энтропии, управляющие самой судьбой". И следом - описание одного чрезвычайно сложного заклинания, с говорящим названием "Чужая судьба". Ещё бы, бог, владеющий силой Энтропии - а скорее, само воплощение Энтропии! - способен сотворить такое с лёгкостью даже без ведома обречённой марионетки. Эта марионетка действительно будет совершать ТОЛЬКО полезные для кукловода вещи... Просто не видя другого выхода - и даже не понимая цели и связей.
   Мой поток мышления внезапно дрогнул, и я, выпав обратно в реальность, с удивлением обнаружил исчезнувшие в небытие щиты - и очень кислое выражение на лице Артаса.
   - Нет, это будет не "Чужая судьба". - продолжая кривиться, сказал Артас.
   - Это твоя, и только твоя судьба. Но в мире Илкор все твои действия так или иначе пойдут на пользу моим планам.
   О... А вот так гораздо понятней. Обратить в свою пользу результат любого события действительно можно. И значит, ему просто нужен кто-то, действующий "на месте", и притом действующий как я. Как любой маг!
   - Я рад, что ты понял. - уже успокоившийся бог глянул на меня и вдруг продолжил:
   - А для того, чтобы ты не сомневался, я могу показать тебе твою линию судьбы. Подойди к водопаду.
   Это он про Источник, да? Ну, судя по тому, что идёт он прямо к нему, да.
   - Встань ближе. - приказал Артас.
   Я сделал шаг, другой... И был остановлен повелительным взмахом его ладони буквально в трёх шагах от Источника, который сейчас, видимо, для удобства, выглядел как водопад.
   Артас подставил руки под текущие струи и приказал:
   - Смотри!
   Прозрение...
   Не для человеческого разума эта картина. Но не бесконечная бесконечность Тумана, а что-то меньшее и гораздо более понятное. Я даже смог, пусть только на бесконечно малое мгновение, почувствовать одну бесконечную нить, вплетённую в бесконечную же ткань - в реальность мира Илкор. Свою вероятностную линию... И вывалился обратно к водопаду.
   Рядом, всё такой же спокойный, по-прежнему стоял Артас. На его идеальном фоне жалко смотрелась моя дрожащая от перенапряжения фигура.
   А ведь ноги-то действительно подгибаются, и голова кружится. Хотя... Тихий шёпот на границе слуха несёт облегчение и новые силы. Хорошо.
   Секунд за десять я восстановился настолько, что даже смог выпрямиться и снова взглянуть на стоящего рядом бога.
   - Ты - видел? - был его вопрос.
   Вместо ответа я спросил сам у себя: "Я - видел?" И внезапно получил тихий ответ "да". Что и передал Артасу.
   Тот задумчиво кивнул, взмахом руки очистил площадку от столика и прочего мусора и в пустоту произнёс:
   - Ну что же, маг Хаоса Макс... Отправляйся обратно.
   - Стоп! - подал я голос.
   - Но я не маг Хаоса. Я только ученик!
   - Да неужели? - он неожиданно ехидно глянул в мою сторону.
   - Не беспокойся, после посвящения в Источнике ты стал настоящим магом Х... Хорошо, пусть будет Энтропии. - уступил он моему мысленному воплю.
   И с последним словом он исчез. Чёрт... У меня ещё столько вопросов было. Я растерянно огляделся, шагнул к водопаду...
   И с воплем подскочил на кровати. Ну, попытался подскочить. Блин, где я?! Засыпал я точно не здесь, и ещё рядом со мной была эльфа!
   А теперь я один, в какой-то заполненной жидкостью непрозрачной капсуле, опутанный проводами, и в дыхательной маске! Покрутив головой, насколько позволяли провода и шланги, обнаружил, что стенка передо мной немного другая, чем сбоку и снизу, что светятся сами стенки...
   И что стенка передо мной, оказывается, может становиться прозрачной.
   За ней оказались две фигуры - знакомая эльфы и незнакомая непонятно чья. Высокая, стройная, в белом халате... Фигуры что-то говорили, и при этом ожесточённо жестикулировали. Эм...
   Я попробовал сконцентрироваться - и с радостью почувствовал поле собственного разума вокруг. О, а этих я тоже чувствую - и ведь ругаются они серьёзно. Немного помучавшись - тело и мозги шевелиться не хотели ни в какую - я попытался коснуться разума стоящих снаружи и кое-что им сказать. Что-то вроде "Выпустите-меня-отсюда!!" Видимо, поняли.
   Фигуры снаружи дёрнулись, посмотрели на капсулу - и куда-то убежали. Куда же вы...
  
   Впрочем, минут через пять - сложно отсчитывать время, зависнув в жидкой невесомости - они вернулись. С чем-то вроде каталки - и ещё одной фигурой. Тоже знакомой.
   - Ну давай рассказывай, что это с тобой случилось. - мрачно скомандовал Сентинэр, сидя у моей кровати.
   После его появления меня очень быстро и сноровисто извлекли из капсулы, не дали упасть, положили на чрезвычайно навороченную кровать с колёсиками и откатили немного в сторону. Всё это время он спокойно ждал, но как только суета вокруг утихла - подошёл и принялся буравить меня взглядом. Потом подтащил что-то вроде стула - и сел.
   - А что со мной случилось-то? Моё последнее воспоминание здесь - я лёг на кровать и уснул. - тяжело ворочая языком, произнёс я. Будто несколько дней рот не открывал.
   Сен подтвердил мои догадки.
   - Ты уснул три дня назад. Позавчера Сеннара проснулась рядом с твоим почти-трупом. Холодный, бледный, едва дышащий - в-общем, глубокая кома. Разбудить не смогла, но привела врачей. Датчики показали околонулевую активность организма и отсутствие энерготени. Ну это вообще ни в какие ворота. - развёл он руками.
   - Даже у трупов она исчезает дней за десять. А чтобы вот так, за пару часов...
   - И что дальше? - всё ещё хрипло, но уже гораздо лучше, переспросил я. Даже приподнялся от напряжения.
   - Запихнули тебя в спасательную капсулу и стали ждать. Смотрели, проверяли - и ничего. До сегодняшнего пробуждения.
   - А что здесь делала эльфа?
   - Сеннара? Она, когда в твоих хладных объятиях проснулась, подумала - что ты все силы и жизнь отдал ради восстановления её разума. И все эти дни следила за твоим состоянием - возвращала свой воображаемый долг... А ты правильно сделал, что снял своё заклятие.
   - Я знаю.
   Я расслабленно откинулся обратно на подушку. Хм. А ведь я уже почти в норме...
   - И теперь, когда ты знаешь, что было с нами - я хочу услышать, что было с тобой. - надавив своим ментальным полем, произнёс Сен.
   Граница Души послушно развернулась и остановила его давление.
   - Понимаешь, Сен, в моих терминах это будет звучать как "астральное путешествие с выходом из тела". - брякнул я, почувствовав даже некоторое вдохновение.
   - Как это звучит на вашем языке, я не знаю. Что это такое, я не знаю. По-моему, я просто видел очень эффектный сон.
   - Ещё одна магия, да? - хмуро глянул координатор.
   - Да. - я чистосердечно признался, умолчав о том, что этой магией собственно не владею.
   - Контролировать эти "путешествия" можешь?
   - Нет. - и снова ни капли лжи.
   "Пииип" - сообщил мне смысл его следующей фразы транслятор.
   В-общем, меня похлопали по плечу, приказали восстановиться как можно быстрее - и лицо Сена уступило место личику Сеннары.
   - Привет. - улыбнулся я.
   Сидит, молчит и смотрит напряжённо. Не понял - я не такой уж страшный, чтобы на меня так смотреть... Привычно дрогнуло сознание, превращаясь в поле разума. Я поднял руку и дотронулся до Сеннары, одновременно касаясь её души.
   Меня буквально ошпарило противоречивыми эмоциями, кипевшими в её разуме. От ненависти до... Привязанности?!
   Надо же. Я удовлетворённо улыбнулся - всё-таки получилось. Но стоит признать - моя ментальная закладка дала едва половину успеха, остальное - её рук... Точнее, её мыслей дело. Хотя настолько дестабилизировать её разум я не хотел - для того, чтобы изменить её отношение ко мне, хватило бы и меньшего.
   А ещё я снова чувствую вокруг меня щекочущую нервы неопределённость...
   Эльфа, увидев, как я улыбаюсь, не выдержала.
   - Да ты!... - негромко выкрикнула она, вскакивая.
   - Ты!.. - Подтверждая свои слова, ещё и ткнула в меня пальцем.
   - Что ты себе позволяешь?!
   В этот момент крошечный камешек, вставленный в небольшое колечко на её указательном пальце, мигнул светло-зелёным светом.
   - Ой. - она озадаченно уставилась на кольцо. Перевела взгляд на меня - и покраснела. Зло сверкнула глазами, развернулась и убежала.
   М-да. Не будет у меня красивой сиделки. И поле хаоса пропало... Ну и ладно - я уже в норме, теперь только бы выбраться отсюда. Без шмоток, правда, не очень удобно - но тоже можно.
  
   Выбраться из-под опеки местных врачей оказалось несложно - первый же встречный, которого так и хотелось назвать "медбратом", обеспечил одежду и свободный выход - мне оставалось только не отстать от добровольного помощника, мечущегося по кабинетам этой, очень похожей на земные, лечебницы.
   И уже через считанные минуты я оказался в "покоях". Груды вещей Сеннары здесь уже не было - видимо, эльфа успела переселиться обратно.
   Вернувшись, я первым делом прицепил на запястье комм и переоделся в родной, уже каким-то образом вычищенный, костюм - ну, а клипсу транслятора мне прицепили обратно почти сразу после извлечения из капсулы.
   Решить, чем заниматься в полученное свободное время, я не успел - на комм упал вызов Сентинэра. Придётся идти.
  
   "Молодец. Сама стабилизировалась." - подумал я, снова заметив эльфу. Точнее, её разум: вместо кипящей бури - ледяной монолит. Она, видимо, проделала что-то вроде медитации...
   А Сентинэр-то, Сентинэр... Чем-то настолько доволен, что аж светится - хотя в реальности выглядит всего лишь немного рассеянным. Наконец он соизволил оторваться от грёз и взглянул на меня.
   - Макс, тебя ждёт очередная миссия. Очень сложная и важная...
   "А почему ты тогда едва не ржёшь про себя?!"
   Секундное воспоминание - и я включаю Прозрение. Ух ты - теперь я понимаю куда больше, чем раньше... И вижу не одну точку - наиболее вероятный исход события - а весь веер возможностей. Хотя нет, не веер - вероятностную линию, которая может ветвиться, рассеиваться и собираться вновь. Этакая длинная дымчатая струна, без начала и конца... Блин, больно!
   Я выпал обратно в реальность, едва не сморщившись от боли в затылке - а ведь всего лишь попробовал сконцентрироваться на собственном будущем вообще, и последствиях идущего инструктажа в частности. Что радует, ничего страшного там я не увидел, максимум неудобства... Хотя и не так уж далеко я заглянул.
   Сен тем временем продолжал:
   - ..Отправиться в Серебрянный Лес в качестве сопровождения для Сеннары-аль-Нивейн. Подробности миссии она расскажет сама.
   - Поедешь со мной. Будешь молчать и смотреть во все стороны. Все.
   - коротко и отрывисто скомандовала она.
   - Причины? - в том же стиле вопросил я.
   - Не твоё дело. - рыкнула она, частично теряя концентрацию едва ли не от моего голоса.
   - Понял...
  
   Я шёл за быстро идущей, практически бегущей Сеннарой - и, как она и говорила, смотрел во все стороны. Не просто смотрел - несколько изменившееся после путешествия в Туман Восприятие даже не то, чтобы держалось без усилий - усилия требовались, чтобы его выключить! И в этом Восприятии чётко был виден слабенький вихрь вокруг меня, подобный тем, что танцевали в Тумане вокруг всей нашей троицы, собравшейся у Источника Хаоса. Конечно, те были куда сильнее, и даже видны обычным взглядом - но всё же, всё же. А ведь этот вихрь тоже пьянил. Когда Прозрение видело возможность - вихрь требовал реализовать её, дотянуться до неё и сделать из возможности реальностью... Даже если эта возможность заключалась всего лишь в ослабленном шнурке, а результат её реализации - падение идущего по коридору незнакомого человека.
   Я сдерживался, контролируя свой транс - и почему-то проваливаясь в него всё глубже...
   Рыбкой в глубине проскочила забавная мысль - на Земле подобной сконцентрированности на одном деле у меня никогда не было, всегда что-то мешало... А здесь вынужден постоянно этим заниматься, да стимулы, как на подбор, весомые.
  
   Увы или ура - ничего глобального до момента посадки в очередной авиатранспорт не случилось. Я героически удержался от всех этих мелких соблазнов и довольный собой устроился в пассажирском кресле.
   Попытка расспросить сидящую почти рядом эльфу не удалась - но вот её способность сдерживать минимум три противоречивых эмоции достойна уважения. Так, первая эмоция ненависть, вторая влечение, а третье - ярость... Это же надо - такой коктейль собрать в одном разуме. Неудивительно, что она со мной разговаривать не может.
   Я украдкой зевнул и врубил экран комма - хоть Сеть поизучаю.
  
   "...Серебрянный лес - крупнейший анклав Изменённых Лесом на материке Руген..."
   Я закрыл глаза и посидел немного так. Информации как в школьном учебнике - вроде бы есть, но мало и на практике не пригодная.
   А вообще, чего я мучаюсь? У меня же тут уникальный источник рядом сидит и в иллюминатор смотрит.
   - Сеннара? - эльфа раздражённо дёрнула ухом. Ну-ну. Простыми средствами я от неё ответа не добьюсь - а если непростыми?
   Странная комбинация ощущений Разума... Ну же, ну же, где тот шверпункт, воздействие на который позволит получить мне ответы?
   *schwerpunkt - узловая точка
   Так, кажется, здесь. Лёгкое касание... Теперь, я думаю, она не будет впадать в ярость от одного моего голоса.
   - Сеннара, я могу задать вопрос?
   - Спрашивай. - нехотя ответила она. Ура!
   - Ты можешь рассказать мне про эльфов?
   - Про кого?! - она поражённо развернулась ко мне. Эм, что такого я сказал?
   - Про вас, Изменённых Лесом.
   - Погоди. - она качнула головой.
   - Как ты назвал нас? Эльфами?
   - Да. Так, или почти так, называлась похожие на вас существа моего мира. А...
   - Нет-нет, ничего. Что ты хотел узнать?
   - Ну... Хотя бы, как вы появились. Ведь ясно, что когда-то твой народ был людьми.
   - Как мы появились... - эльфа задумалась.
   - Не очень приятная это история. Ты действительно хочешь её услышать? - серьёзный взгляд, серьёзный голос.
   - Хочу.
  
   История и вправду оказалась неприятной.
   Больше тысячи лет назад на планете Илкор жили только люди. Обычные люди, в чём-то похожие на нас не только обликом. По крайней мере, существовали государства, соперничающие между собой. А такое соперничество без войн - никуда. И во время одной такой войны во вполне обычном государстве появились Просвещённые Технологии. Поначалу в них не было ничего особенного - кроме того, что обычная промышленность такой проигрывала по всем статьям. По сути, там, где раньше нужен был огромный завод и десятки тысяч рабочих, теперь хватало одного Просвещённого Мастера. Ну, или нескольких.
   Да, с одной стороны, это было огромное преимущество - пусть даже подобные Мастера встречались один на несколько тысяч, и у них тоже были свои специальности - но проблем это принесло в расколотый мир куда больше.
   Сначала - война между теми, кто владел Технологией и всеми остальными. Гражданская война. Потом - каким-то образом этим супероружием овладели другие страны.
   Закончилась история старого мира глобальной войной на уничтожение. Ядерное, химическое и биологическое оружие применялось широко и всеми. По сути, успешно улизнула из-под первой волны начавшегося Армагеддона только небольшая группа из той самой страны, заварившей кашу. Благодаря Просвещённой Технологии они смогли уйти в космос, перебраться на спутник планеты Тэнну, обустроиться там - и создать общество Сэль. Их было не так уж много, едва несколько сотен - но почти все были Просвещенными. Элита... Концентрированная сила, способная перевернуть ход войны на Илкоре, предпочла забыть о погибающей планете, а вместо этого исследовать и изменять безжизненные просторы ближнего космоса.
   Оставшимся позади идти было некуда. Схватки за последние капли чистых ресурсов, в первую очередь, еды и воды, протекали между превратившимися едва не в дикарей обычными людьми.
   Впрочем, был ещё один фактор. "Зелёные ковчеги", убежища для старой элиты других стран. Запрятанные в лесной глуши, забитые под завязку разной техникой, ресурсами и со своими экосистемами. Добравшимся до них была гарантирована возможность выжить - и продолжить вполне нормальную жизнь.
   Один факт вызывал мстительную радость - далеко не правительства добрались до своих бункеров в хаосе последней войны. Но в трёх из них всё-таки появились запланированные жильцы.
   Их тоже было не очень много, но в отличие от будущих Сэль, среди них почти не было просвещённых. Обычные люди. Впрочем, люди, привыкшие обычно думать перед тем, как что-то делать.
   Первым же делом жители ковчегов занялись собой - и обеспечили себе практическое бессмертие. Как и Сэль, что логично - тоже небольшое количество важных персон. И те, и другие - сделали кое-что ещё, для закрепления достигнутого... Но об этом эльфа предпочла умолчать.
   А последовавшие за этим события сложно описать иначе, чем новый феодализм. Назвав себя "Изменёнными Лесом", новые феодалы занялись решением проблем в окружающем мире. Запасы техники и несколько био-Мастеров им это позволяли.
   За считанные годы сложившиеся дикарские общества под контролем изменённых превратились в города, посёлки и прочие структуры цивилизации. К людям понемногу возвращались обычные технологии, а иногда - и редкие крупицы Просвещённых. Восстанавливалась цивилизация - отличавшаяся от довоенной как анархия от тирании. Тогда же появились законы эльфов - позволившие восстановить экологию, немало порушенную войной, и заодно контролирующие развитие в обществе...
   - Но с той поры прошли уже сотни лет, и люди опять построили собственное общество, почти неподконтрольное нам. - Сеннара определённо увлеклась, вспоминая и рассказывая о древних временах.
   - Скажи, ведь тебя не было среди тех, первых? - максимально доверительно спросил я.
   - Нет. - погрустнела она.
   - Я самая младшая в роду. Но среди нашего народа история того времени передаётся полностью - чтобы мы знали, ради чего живём.
  
   Лес. Неправильный лес. По крайней мере, серебрянные прожилки на зелёных листьях - вещь очень необычная. Самое место для Изменённых Лесом. Да и трава под ногами тоже... Больше на ковёр похожа.
   Я опять стою перед вИсокими лицами, и опять рядом со мной девушка. Меньше недели назад я был в почти такой же ситуации... Как-то мне это не нравится.
   Старейшины Серебрянного Леса сидели чуть впереди, на возвышении. Три человека слева, три справа - и старший посередине. Кресло старшего больше напоминало трон какого-нибудь короля...
   - Назови себя! - прогрохотал голос старшего эльфа, вышибая меня из размышлений.
   Оу... Это не простой голос. Я бы даже сказал, очень не простой, напоминает Голос Власти - есть и такой вариант ментального заклятия, наряду с Голосом Страха и им подобными.
   Щит привычно развернулся, закрывая меня и стоящую рядом Сеннару от внешней угрозы.
   - Макс. - Вихрь неопределённости снова кружил рядом, вселяя уверенность одним своим присутствием - и внушая необычную лёгкость общения.
   - Макс Хаос. - и я многообещающе улыбнулся.
   Для полного эффекта не хватало только развернуть электрический доспех - но эти полуметаллические деревья оказались отличными молниеотводами, и буквально высосали весь собранный заряд.
   Старший удовлетворённо кивнул, глядя на мою демонстрацию.
   - Ну что же, Сеннара, поздравляю тебя с обретением младшего мужа.
   Чего?! От мысленного вопля на левом запястье вздрогнул комм - и высветил перед моим взглядом несколько урезанный экран.
   "Ментальный интерфейс активен"
   Как нельзя вовремя! Поиск - "свадебные правила". Стоп, уточнение - "Изменённых Лесом"!
   Я моргнул, и перед глазами проявился текст. Так... Что?!
   "...Троекратное последовательное произнесение местоимения "ты" при свидетелях или личном секретаре означает заключение брачных уз первого уровня..." Если я правильно понял, то этот кристаллик в кольце - на который сейчас посмотрела эльфа - был тем самым секретарём. Блин! Я этого не хотел!
   Ну снять подчинение. Ну убрать неприязнь - работать всё же вместе... Но не до такой же степени!
   Пав духом, я поглядел на эльфу... Та очень настороженно смотрела на меня. Понятно, ждёт ещё одного неконтролируемого выброса.
   Нет уж. Сделаем так... Я широко улыбнулся и подмигнул ей, отправив волну тепла - "Не бойся, всё в порядке". После чего повернулся к совету и нагло заявил:
   - Благодарю за подарок, старейшие.
  
   Взгляд с другой стороны
   - Ну как тебе мальчик, Алан? - вторгся в сознание Первого скрипучий голос Старейшего. Тот, кого назвали Аланом, поморщился про себя - голос при мысленном общении мог быть любым, но только Кибнеру, который был старше всех прочих на полтора десятка лет, могла придти в голову идея изображать старика даже здесь.
   А эти полтора десятка, если и значили что-то в день изменения, теперь, через тысячу без малого лет, были лишь поводом и дальше изображать старика. Даже старикашку - ехидного и брюзгливого одновременно.
   - Хороший мальчик, это ты верно заметил, Кибнер. Сам посмотри - защиту от псионики поставил неплохую, энергетику попробовал призвать... - вплёлся в их разговор вкрадчивый голос Шедана.
   - А я, други мои, сомневаюсь, что нам стоит его использовать. - Ярыс, чересчур осторожный - зато нередко его перестраховка спасала всю игру остальных.
   - Такие пешки, как он, и начали Войну Перемен. Молодые, гордые, самоуверенные... Моё решение - ликвидировать, и дело с концом.
   Алан тем временем смог уловить хвостик убегающей мысли.
   - От его ликвидации нам лучше не станет. - в тоне Первого звучала задумчивость.
   - Одним подконтрольным оператором больше, одним меньше - разницы никакой. Но, по донесениям координатора, операторы-мародёры усиливают давление - а этот "мальчик" предложил неплохую идею, как создать небольшую, но всё-таки возможность нейтрализовать угрозу со стороны мародеров. К тому же, собранные им не без нашего контроля операторы... Как он их называет - маги? - составят значительную силу... Которая тоже не будет лишней.
   - Значит, не ликвидация, а контроль... - Ярыс помрачнел.
   - Опасаюсь я, други, этакой возможности. Он чужой, и этого мы исправить не сможем никак. Да и назвался он Хаосом неспроста...
   - Закончим с обсуждением. - оборвал его Первый.
   - Надо только обеспечить нормальные возможности контроля... Шедан, ты сможешь подготовить Сеннару?
   - Это несложно... - протянул Шедан.
   - Но ты понимаешь, что при всём желании быстро подготовленная Сеннара не выстоит против этого Макса? Ей не хватит ни опыта, ни умения - а ведь он замахивался и на контролирующие схемы.
   - Значит, его стоит предупредить об опасности подобных действий. И сделать ещё кое-что. Для гарантии. - заключил Алан.
  
   Интересно было бы подслушать мысли замолчавших и задумавшихся советников - но снимать ради этого защиту мне не хочется. Хотя...
   С границы защитного пузыря срывается десяток золотистых паутинок - потоков Разума - и органично вплетается в вихрь неопределённости. Внезапно он скачком уменьшился, а сидящий по центру советник кивнул каким-то своим мыслям.
   - Макс и Сеннара, вас подготовят к церемонии.
   Возникший сзади тип в полной броне, которую так и тянуло назвать "скафандром", тычком показал направление движения. Умело ткнул, ссс... Стражник. Крутнув головой, я обнаружил точно так же уводимую с поляны "невесту" - даже стражник рядом с ней был близнецом моего - и опустевшие кресла Совета.
   Ладно, пройдёмся.
   Вот что меня поразило в местной архитектуре, если её можно так называть - всё, вообще всё капитально спрятано. Часть - выглядит как живые части леса. Те же кресла совета выглядели как изящно сросшиеся ветки кустарника. Часть - под землёй, хотя называть такие хоромы землянками как-то не хочется, уж очень аккуратными выглядят эти украшенные резными узорами деревянные коридоры и залы...
   Кажется, пришли. Небольшая комнатка, не так уж сильно отличающаяся от любой другой кельи в этих коридорах, только часть узоров на стенах - металлическая. Как антенное поле на домике знакомого техника.
   Впрочем, куда более заметное отличие сидело впереди. Эльф. Очень интересный эльф. "Одиннадцатый", блин. Его не было видно среди Совета, но, по ощущениям, являлся минимум ровней им. И убирать защиту в его присутствии ой как не хотелось, а то выражение лица у него неприятное чересчур.
   - Макс Хаос, - повторил моё имя этот тип. И голос у него тоже неприятный.
   - Знаком ли ты с правилами и обычаями Изменённых Лесом?
   - Нет. - ровный голос, ноль эмоций, полная мощность на щитах.
   - Тогда ты обязан выслушать меня. Впрочем, это недолго. - да и улыбается этот незнакомец как-то по-змеиному холодно.
   - Достаточно знать два правила - для младшего мужа законы и их границы определяет супруга.
   - А второе?
   - О, оно ещё проще - кем бы ты ни был, тебе не скрыться от нашего правосудия. Помни про это.
   Тип, так и не назвавший себя, удовлетворённо откинулся на спинку кресла и сомкнул ладони перед собой, а меня снова ткнул в спину стражник.
  
   Меня ещё немного поводили по коридорам, а потом запихнули в очередную келью и предложили подождать здесь.
   Как там, желание размолоть всё здесь в пыль не появилось ещё? Странно, но не появилось. И неопределённости опять нет. И есть охота - сколько я уже продержал защиту активированной...
   Сижу, жду. Нет, можно попробовать проломиться грубой силой наружу и свалить - но есть неприятные моменты. Во-первых, силовые чары у меня здесь не получатся - непонятно как, но эти металлические узоры блокируют мои попытки собрать достаточный электрозаряд - а воздуха для создания "молота" здесь недостаточно. Во-вторых, откуда здесь псионики? Магия Разума самая незаметная из всех, но встретить её умельцев среди эльфов я не ожидал. Ну и в-третьих - попытка проверить вероятностную линию побега чётко показала - шансов на успех практически нет.
   Пробыв в раздумьях и медитации порядка часа, я всё же смог развернуться на шелест входной двери.
   Суженая пришла, однако.
   - Пойдём!
   Сеннара махнула рукой к двери и с вызовом глянула на меня. Девочка, а почему ты сейчас такая смелая? Отряда стражи за спиной вроде нет, да и старших-псиоников я не вижу...
   Ничего себе, да у тебя получилось выставить ментальный щит! Это прекрасно - но кто ж тебя этой, пусть даже не очень сложной, технике выучить-то смог за прошедший час. Причём до этого момента никаких признаков твоего владения менталистикой не было?
   Щит, по моим меркам, не очень уж и серьёзный - хотя это я уже придираюсь. Моя сложносоставная Граница Души - это одно, а обычный плотный Свет Души - совсем другое. Проломить или обойти его я в принципе могу... Но не сейчас и не здесь, подальше от чужих ментатов.
   - Пойдём. - кивнул я.
  
   Церемония оказалась какой-то чересчур короткой, на мой взгляд. Такое действие, тем более у почти бессмертных Изменённых, должно занимать несколько дней... А вместо этого - что-то вроде покупки билета в автобусе.
   В небольшом полутёмном зале оказался небольшой... Алтарь, что ли. Каменный куб, в-общем, покрытый к тому же узорами и буквально сияющий в Восприятии.
   Сеннара подошла к нему и положила сверху руку. Недоумённо глянула на меня через плечо и глазами показала "подойди". Ну ладно - подошёл и положил свою ладонь рядом.
   Короткий непонятный речитатив, её рука накрывает мою, вспышка на сверхчувственном уровне - и уже через секунду я удивлённо рассматриваю покрывшую наши руки узорную ленту.
   - Теперь ты муж мой. - торжественно произносит Сеннара.
   - И всё? - тупо спросил я.
   - Ну хоть в этом повезло.
   - Что значит - "в этом повезло"? - удивлённо спросила эльфа, когда мы пошли в обратном направлении.
   - На Земле я ненавидел свадьбы.
   - Ну естественно, вам жениться не по нраву. - фыркнула она.
   - Как ты тонко подметила... - ехидно улыбаюсь я. Эльфа отвернулась и ускорила шаг.
   Надо же... То, что я в другом мире - принял без проблем, а эту "свадьбу" - до сих пор считаю глупой шуткой. И всё жду, когда же мне крикнут - "Ага, купился!".
  
   - Возвращаемся в Аскер? - задал риторический вопрос я, когда мы наконец выбрались из Серебрянного Леса.
   Сеннара только кивнула - впереди приветливо моргал крыльевыми огнями наш самолёт.
  
   Во время полёта нам удалось перекусить - судя по тому, как набросилась на еду эльфа, её тоже не покормили. Хм. У меня появились новые вопросы. Эльфы явно владеют ментальной магией... Но это ладно, куда интереснее другое - как это они умудрились сделать её посвящённой, тем более за такое малое время?!
   - Сеннара? - подал я голос, когда она, насытившись, молча сидела и смотрела в иллюминатор.
   - Да-а, муж мой?
   Ух ты как... Меня аж мурашки пробрали от этого невероятно чувственного голоса. Сто-оп. В такие игры можно и нужно играть вдвоём, но если мы продолжим... Нет, всё-таки столик здесь неудобный. Да и кресла тоже.
   - Душа моя... - практически отражение её Голоса Страсти. И, без паузы, деловым тоном:
   - Ответь на несколько вопросов, пожалуйста.
   Напрягшаяся поначалу эльфа успокоилась и бросила мне:
   - Хорошо. Спрашивай.
   - Ваша магия Разума... Пусть будет менталистика, псионика, телепатия - знакомые слова? - дождавшись кивка, продолжил:
   - Это весьма необычная магия, пусть и одна из самых распространённых - но встретить её здесь я не ожидал. - и я развёл руками.
   - Мы не зовём это магией, но ты произнёс правильное название. Псионика - возможность изменённого организма контролировать высшую нервную деятельность...
   - Погоди, то есть... Вы можете провести Изменение так, что изменённый станет псиоником?! И тебя превратили в псионика именно так?
   - Да. Это не так уж и сложно...
   - Извращенцы. - резюмировал я.
   - Пробуждать магию искусственным путём. Как хоть это выглядело?
   - Ну, меня поместили в капсулу... А потом я внезапно поняла, что могу чувствовать не только самих живых существ, но и их разум. Это так интересно!
   - Угу... А щит тебя учили ставить, или ты сама?
   - Сама. Это несложно - поставить стену в сознании - она недоумённо поглядела на меня.
   - Подсказать пару мыслей, как сделать его более надёжным?
   - Конечно!
   - Тогда первая - щит - это не стена, это кокон вокруг тебя, плотный и бесконечно твёрдый. - я прищупался к её изменяющемуся щиту, и довольно кивнул.
   - Примерно так, и ещё - попробуй привязать к этой защите другие свои Сферы. Я не знаю, как ты управляешь жизнью, но укрепить защиту с её помощью наверняка можно.
   Сеннара рассеянно кивнула. Ну вот, загрузил девушку. Она, правда, меня тоже. Сложно уложить в голове то, что магические возможности можно включить, изменив организм... А может, не только организм? Если есть ритуал разрушения Аватара, Пробуждённой души, может, есть и ритуал создания или привязки Аватара, который каким-то образом смогли придумать эти чокнутые тысячу лет тому назад?
   Вот теперь я успокоился.
  
   Когда мы уже подлетали к Аскеру, мимо Цитадели, сверкающей в лучах заходящего солнца, эльфа очнулась, повернулась ко мне и прямо спросила:
   - А зачем ты мне это подсказал?
   Я как-то даже затруднился ответить:
   - Не должен был, да? Просто ты моя напарница, мало того, теперь и жена... А если на очередной миссии наткнёмся на сильного менталиста? Я удержусь почти наверняка, но могу не суметь защитить тебя... - да-да, легонько коснуться её руки, и побольше сопереживания в голос.
   - А...??
   - Я думаю, такая ситуация больше не повторится. А если повторится - я уже ничего не смогу сделать. - задумчиво закончил я.
  
   Координатор встретил нас на лётном поле. Довольный, аж завидно.
   - Поздравляю новобрачных.
   Мы с эльфой переглянулись и подозрительно уставились на Сентинэра.
   - Знаешь, Сен, мне кажется, что у тебя других дел нет, кроме нас.
   - Почему нет, есть у меня дела. - улыбаясь во весь рот, ответствовал координатор.
   - Это вы в них не участвуете.
  
   Когда мы поднимались в Цитадель, Сен тактично поинтересовался:
   - Ну и куда вы теперь? В синий сектор, или в алый?
   То есть к эльфе или ко мне... Судя по её виду, надо срочно разрядить обстановку. И я ляпнул:
   - Как пожелает госпожа, - с полупоклоном в сторону Сеннары.
   - Ведь я всего лишь младший муж...
   Две пары вытаращенных глаз были мне ответом.
   - Э... В синий, точно, в синий. - эльфа смогла подобрать челюсть с пола первой.
  
   Вот и её "квартира". Я, ничтоже сумняшеся, попытался пройти в дверь следом за эльфой...
   И был остановлен уткнувшимся мне в грудь её пальцем.
   - Куда это ты собрался? - немного картинно подняла брови Сеннара.
   - Э.. К тебе, конечно.
   - Вот ещё. - хмыкнула эльфа.
   - Свободен.
   Что?... Вот только отодвинуть её в сторону мне помешал ощутимо нагревшийся узор на руке. Брачные узы, так их.
   Пока я отвлекался на татуировку и её спецэффекты, Сеннара отступила назад. Мне оставалось только грустно посмотреть на закрывшуюся с лёгким шелестом дверь, повернуться и отправиться к себе.
  
   Когда я уже засыпал - пусть один, но в своей постели - меня ощутимо царапнула мысль: "А может, надо было плюнуть на всё и прорываться из Серебрянного Леса до... До процедуры?" Странная мысль, но чем-то интересная.
   Наверное, поэтому я и увидел этот сон.
   ...Я снова сижу в закрытой эльфийской келье, и жду Сеннару. Только вместо того, чтобы продолжить ждать, я встаю и пытаюсь уйти.
   Дверь закрыта и заперта, поглотители активны, размеры комнаты слишком малы... В-общем, нет выхода.
   Как нет?! Не может быть! А если подумать?
   Спустя полчаса кропотливого просмотра вероятностей и силовых потоков у меня получается.
   Невероятное стечение обстоятельств - как это назвали бы посторонние зрители. Сложная и многоуровневая конструкция - с моей точки зрения.
   "Случайный" сбой, поглотитель энергии теряет связь с накопителями - и вырвавшася из-под контроля энергия превращается в компактную грозу, которая и выжигает всё более-менее организованное в пределах сотни метров - примерно столько было до выхода, как я припоминаю - естественно, кроме меня. Я же, закутавшись в электродоспех, пинаю застрявшую дверь, пролезаю в получившуюся щель - и мчусь к выходу.
   По дороге к выходу я не встретил ни одного живого. Трупов, правда, тоже не было.
   А вот снаружи... Снаружи меня встретил тот самый эльф, чьи наставления я недавно слушал. Опытная и опасная тварь. Вдобавок он ещё обвешался разнообразной маготехникой.
   Да, я смог удержать несколько его ударов - Граница Души не подвела и на этот раз. Впрочем, мой наскоро сплетённый Удар Грома - воздушная ударная волна и электроразряд - не заставили противника хотя бы почесаться.
   "Вот так?!" - секундное колебание, и я, зашипев от ярости, пытаюсь повторить достопамятную Сеть Подчинения. Рванувшиеся через пару секунд к его разуму золотистые змеи шипели точно так же, пусть и потише.
   Полыхнувшее белым защитное поле дезинтегрировало моё плетение, а рванувшийся ко мне яркий Свет едва не проделал то же самое со мной - Сил в него было вбухано слишком много, даже звёздная плазма Итсуны была послабее. Принимать такое в лоб - самоубийство, защита просто не выдержит!
   "Помоги мне Случай!" - взмолился я, вплетая энтропийный вихрь в структуру Границы...
   Случай таки помог - вместо испепеления на месте я всего лишь потерял в поистине ядерном свете одежду до последней нитки и обгорел как после нескольких суток под солнечным светом.
   Пока я пытался проморгаться и увидеть хоть что-то, кроме плящущих перед взглядом радужных пятен, совсем рядом раздался голос эльфа:
   - Живучий, гадёныш.
   Последовавший за этой фразой пинок в голову заставил меня вырубиться...
   И заодно вскинуться на кровати, уже готовым к продолжению боя.
   Тьфу блин. Вот это аргумент, да - что даже дёргаться надо с умом.
  
   Выспаться всё же получилось - и утренняя встреча с координатором оказалась результативной.
   - Есть информация, Сентинэр? - осведомился я, приземляясь в кресло.
   Он рассеянно глянул на меня, моргнул - и ответил:
   - Есть кое-что по тому типу, что ты прихлопнул в Нэасте. Итори Мексаго, двадцать три года, психолог... Что странно - жил он, вообще говоря, на другом краю материка - и как попал в развалины, данных нет.
   - Это не странно, - отмахнулся я.
   - Магия Духа позволяет путешествовать не только по миру духов, точнее, не только по их слою реальности - а вообще по всем. Такими слоями можно посчитать, например, и спутник планеты - для шамана разницы между миром духов и Тэнной во время путешествия нет. Ты лучше подробностями его Пробуждения поделись.
   - С этим хуже. - помрачнел координатор.
   - До его исчезновения почти четыре дня назад, когда мы были в Ной-шепте, никаких происшествий не случалось. А потом он просто исчез.
   - Жаль, конечно, но я в этом почти не сомневался - инфильтрацию искажения, тем более заранее, засечь сложно. Может, ему снились странные сны, или ещё что-то подобное... Не более того.
   - Сложно, но не невозможно. Какие способы ты знаешь?
   - Вероятностный анализ, и... Пожалуй, это всё, что доступно мне.
   - В каком смысле? - вскинулся Сен.
   - В смысле гадания на кофейной гуще.
   Он побарабанил пальцами по столу.
   - Радиус поиска, точность, особенности?
   - Не дальше вытянутой руки, точность стопроцентная, особенности... Даже не знаю. - развёл я руками.
   - На месте надо глядеть.
  
   Последовали несколько минут раздумий и издевательства Сентинэра над его компом - блин, там оказался не комп, а натуральный центр управления, я вам скажу.
   - Вот. - отчеркнул он пальцем строчку на невидимой мне виртуальной панели.
   - Энергостанция Хи. Крупнейший элемент энергосети нашего района. Проверить её персонал необходимо в первую очередь.
   - Хорошо. - пожал плечами я.
   - Транспорт будет?
  
   Транспортом оказался всё тот же разлётный самолёт бизнес-класса.. А я стал привыкать к перелётам. Что поделать, плотность населения низкая, вот и приходится летать.
   В этот раз нас опять было трое. Впрочем, спецагента Ортена я не видел... Ну да, как раз с момента возвращения. Вместо него с нами отправился сам координатор.
   Меня же с первого момента, как я увидел рядом Сентинэра и эльфу, мучила мысль. Причём не вполне логичная - об эльфе, которая чего-то от меня ждала, и собственно о том, чего от меня ей надо - а смутная и неоформленная...
   Понадобилось десять минут полёта и лёгкого разговора ни о чём, чтобы поймать эту мысль.
   - Сентинэр, будь другом, расскажи - как работают твои ментальные усилители?
   Увидев недоумённый взгляд и потенциальную лекцию в нём, быстро поправился:
   - То есть, как ты ими управляешь?
   Сен пожал плечами.
   - Просто давлю мысленно. Взглядом, если так понятней.
   - Ага. - кивнул я и повернулся к эльфе.
   - Сеннара, скажи пожалуйста, а как ты управляешься со своими возможностями?
   - Мне проще показать.
   Несколько пассов - и передо мной разворачивается висящий в воздухе экран. Хотя... Это больше похоже на пульт управления каким-нибудь сверхсложным агрегатом. Кнопки-переключатели-панели-и прочие контролы... Всё виртуальное, но сложность от этом не падает, а, наоборот, растёт - измерения три, вместо двух на плоском пульте. Куда там экрану моего комма...
   - Вот так. - и она хихикнула, глядя на моё выражение лица.
   Ну да, получите-распишитесь. Вот вам и разница между техномагией и маготехнологией в местных условиях.
   И всё-таки, забавные у них Фокусы... Совсем не чета моим песням-заклинаниям.
  
   Энергостанция оказалась внушительным зданием... Точнее, целым комплексом немаленьких зданий - в сумме примерно с Цитадель. Но если те разноцветные башни были заточены на демонстрацию, во-первых, и вытянуты вверх, во-вторых - то здесь всё расползалось по площади и вниз под землю, поэтому для постороннего взгляда она казалась чем-то не особо приметным. Внушительно оно выглядело только с большой высоты - этакие белые круги, соединённые линиями... Деталей, к сожалению, я не разглядел.
   впрочем, людей, по данным координатора, там было мало - полтора десятка в центре управления, и ещё половина от этого - на особо важных местах. Двадцать четыре человека на сотню квадратных километров.
   - Значит, быстро управимся. - пожал плечами я.
  
   Впрочем, вблизи эти белые круги оказались чрезвычано плотно застроенными - я бы даже сказал, забитыми - целыми микрорайонами. В одном из них, куда мы приземлились, располагался местный аэропорт - а центр управления оказался в соседней. Всего в каких-то трёх километрах.
   Местный транспорт - небольшие автомобильчики - были пошустрей цитадельских лифтов, но взамен мне пришлось всю дорогу провисеть на невидимом аналоге ремней безопасности, вместо того, чтобы пялиться во все стороны всеми чувствами. Хотя ощутимая даже голой кожей плотность разнокалиберных Сил вокруг чувствовалась без Восприятия - пусть и энергостанция и не дотягивала до уровня Звёздных Врат, но это не мешало ей внушать уважение посетителям и обитателям.
   После остановки мобилей пришлось пройти ещё десяток дверей и пару лифтов. Под конец было даже желание заорать "Нафига такие сложности?!", но, увы, сдержался.
  
   Центр управления - он даже здесь центр управления. Внушительно выглядит, плотно забит техникой и людьми. Правда, как шестнадцать человек могут создавать иллюзию работы минимум сотни - я не понял. Но в глазах аж рябило.
   Ну что, пора работать, пока координатор раскланивается со своими знакомыми - а он знает, похоже, всех здесь.
   Так... Вихрь получился едва-едва видимым, зато Прозрение - на удивление чётким. Примерно так же видно будущее, когда лежишь в темноте на рельсах, связанный и закреплённый, а к тебе летит, сверкая фарами, поезд. И причём тормозить не собирается...
   Хм, что-то я отвлёкся. Но ничего не изменилось. Всё так же - строго и линейно. Даже концентрация не теряется.
   Прошёлся по залу, поздоровался с одним, с другим, посмотрел за работой третьей...
   Ничего. Стабильно и прямо. В пределах моих возможностей, конечно - но с гарантией.
   - Координатор, я здесь закончил. - оказаться за спиной у Сентинэра было несложно. Просто очень интересный разговор он вёл со старшим энергетиком, не обращая внимание на окружающих.
   Сен, не дрогнув ни единой мышцей, повернулся ко мне.
   - И как?
   - Чисто, как в космосе. - я покачал головой.
   - Тогда - дальше.
   - Поехали...
  
   Залы непосредственного контроля, похожие как близнецы, оказались малость поменьше, и оснащены чуть попроще - но выглядели ничуть не хуже центра. Даже лучше.
   На экранах центра управления изображались графики и числа.
   В зале непосредственного контроля, отгороженная пусть толстым и наверняка сверхпрочным, но всего лишь стеклом, сияло само Солнце. Небольшое - метров сто в диаметре - но яркое и горячее. Раскалённый плазменный шар, протянувший алые жгуты протуберанцев вниз, за границу стекла, в стороны и вверх, к блестящим каналам энерговодов.
   Впрочем, для техников это зрелище явно было привычным, как и зрелище открывающих рты от удивления посторонних посетителей.
   А ведь эта сияющая энергия, если я правильно понял, держится практически только волей персонала, и конкретно этих механиков... Если вдруг что случиться... Я не огневик, с таким не справлюсь, да и Сил моих вряд ли хватило бы. Поэтому технарей я проверял дотошно - но аккуратно. Подошёл, постоял - ушёл. Ещё не хватало на нервы действовать.
   Первый механик - чисто. Ффух.
   Второй - чисто. Хорошо.
   Третий.
   Вроде бы обычный парень, такой же, как и предыдущие.
   Ёоооо...лки-палки. Его линия судьбы взрывается веером - вызывая ассоциацию с пушинкой одуванчика... Пробуждение!
   Координатор, выдернутый из зала за руку, увидел выражение моего лица - и подобрался.
   - Что?
   - Скажи-ка мне, Иэр Етанус, тот огневик-самоубийца из первого списка, не из таких "механиков" был? - издалека начал я
   - Не совсем, - поморщился Сен.
   - В любом случае, второй такой уже почти готов. - пришлось оборвать его.
   - Но механика просто так не выдернешь, нужна замена. А меж тем ему до перехода в новое качество осталось не больше суток - и я это приостановить не могу.
   - Хорошо. - Сен дёрнул рукой, и коротко отдал приказ невидимому и неслышимому собеседнику.
   - Ульд Огер, механик-Хи-3, вызов в Цитадель. Время прибытия - плюс шесть часов. Выполнять!
   - Принял. - ответил с неудовольствием полузнакомый голос. А, это главный энергетик...
   - Дальше? - перевёл взгляд на меня Сен.
   Я присмотрелся к вероятностной линии снова. Нет, критичных изменений нет, можно расслабиться. А ну как удаление от этой рукотворной звезды процесс бы остановило?
   - Угу, дальше.
   Впрочем, остальная пятёрка оказалась такой же скучной, как и первые двое.
  
   Когда мы возвращались в Цитадель - я поймал себя на радостном... предвкушении?!
   А ведь на самом деле - ещё немного, и я, всего лишь "пешка" в чужих играх, стану фигурой. Не особо сильной, тем более поначалу - но непредсказуемой, слава Случаю...
   И в бездну эльфу! Вместе с её странными взглядами, непонятными чувствами и напряжённым ожиданием. Впереди большая Игра, и вихрь Хаоса уже предвкушающе мурлыкает, готовясь поменять возможное и невозможное местами!
  
   Часть 4. Поиграем?
  
   Первого мага этого мира, точнее, Пробуждающегося, не требовалось подгонять и уговаривать - но вот направить в нужную сторону, и хоть немного подготовить к мгновенной смене стаза было необходимо.
   Веер вероятных судеб Пробуждённого примерно на половину был заполнен мёртвыми ветвями - вариантами событий, очень быстро и печально приходящими к смерти мага. Порой тихой, порой громкой... В одном случае - очень громкой, если я правильно понял - оставшись на станции ещё на денёк, он мог прихватить на тот свет вместе с собой весь энергоузел и пару сотен километров окрестной территории. Естественно, нужно было их обойти.
   Были и другие, "серые" варианты. Проще говоря, бесполезные для всех, включая самого мага - например, тот, в котором созданный его же разумом Парадокс уничтожил бы все его магические возможности.
   Требовалось очень тонко и аккуратно сплести вероятности... Впрочем, для посвящённого магии Случая это "дело на одну трубку", как говаривал сыщик Холмс.
   Впрочем, просто - не значит неинтересно, и я буквально с упоением погрузился в сей непонятный для окружающих процесс.
  
   Плоскота нашего воздушного извозчика осталась позади, под ногами стелился вспенённый камень воздушного порта, когда я, резко выйдя из задумчивого транса, в котором просидел больше половины обратной дороги, буквально подпрыгнул и крутнулся на месте.
   - Шеф!
   Сентинэр едва заметно дёрнулся - то ли от вопля, то ли от фамильярного обращения... К чёрту его нервы - я наконец-то нащупал несколько вариантов событий, могущих привести к нужному результату:
   - Мне нужен подробный план Цитадели, и... И ещё список мест в ней, куда может спокойно попасть вызванный тобой механик.
   - Зачем? - он уже успокоился, и ему просто интересно.
   - Правильно подготовить встречу, зачем ещё... Так где взять план? - а мне рассказывать уже не интересно, меня буквально несёт кипящий вихрь неопределённости. Причём серьёзно несёт, я не могу спокойно стоять и даже идти - тянет приплясывать, как... Как в очереди в туалет, да.
  
   Заставить меня успокоиться и прекратить сей процесс - выплёскивать наружу будоражащую энергию хаоса, то есть - соратникам удалось только в мобиле, когда Сентинэр забил память моего комма планами и списками разных мест Цитадели, не забыв пометить доступные "обычному механику" сектора. Я тут же успокоился и погрузился в раздумья.
   Хм. А ведь простым посетителям выделено не так уж и много свободы действий - только нижние сектора, только периферийные башни. Что радует - бОльшая часть всяких забегаловок и тому подобного расположена как раз в них, в отличие от центральных секторов, занимаемого Советом и смежными системами.
   И здесь я пока закрыть неопределённость не могу. Слишком мало данных, слишком широкий веер... Значит, первая часть его пребывания в Цитадели должна быть связана с изучением мной будущего коллеги. Туманная линия его судьбы дрогнула, плавно меняясь вслед за моими мыслями - пока мой взгляд перескакивал с метки на метку. Три-четыре возможных маршрута, подходящих для моей цели, узлы изменения, точки контакта. Головоломная для обычного аналитика схема мне виделась простой сетью переплетающихся серо-туманных линий на чёрном фоне. Впрочем, простой - не значит лёгкой, при попытке её немного усложить, добавив ветвлений, схема начинала рассыпаться - и чёрт с ней, мне пока больше и не надо.
   А после изучения этого наверняка неординарного человека можно будет аккуратно привести его в нужное состояние...
   - Сен, сколько осталось до его прибытия? - выйдя из транса, спросил я. О, так пока я раздумывал, мы успели добраться до знакомых радужных башен.
   Сентинэр, не отвечая вслух, сбросил мне таймер, отсчитывающий минуты до прибытия Ульда. Всего четыре с половиной часа... Мало времени, но мне должно хватить.
  
   Когда я, нервно вышагивая по мягкому ворсу покрывающего пол координаторского кабинета травяного ковра, излагал свой "несложный" план, за мной следили два очень удивлённых взгляда.
   - А зачем такие сложности? - задала свой логичный вопрос Сеннара.
   - Ведь наверняка можно проще..
   - Можно, - согласно кивнул я.
   - Но у меня недостаточно Просветлённости, чтобы без сложностей провести его инициацию. Можно было бы даже не привлекать вас в этом случае... А если ты имела в виду - дать по голове живой магией и сказать "Ты можешь" - слишком большая неопределённость. - я пожал плечами.
   - Ты хочешь получить огненный смерч в центре Цитадели? Между прочим, это всего лишь одна из возможностей, и не самая страшная. А я ещё жить хочу, причём долго и счастливо.
   Сентинэр внимательно посмотрел на меня. Подумал. И дал отмашку.
  
   Появление знакомой фигуры у входного терминала Цитадели я всё-таки сумел засечь лично. А вот он меня узнать не смог - значит, не зря потратил несколько минут на изменение своего облика.
   Несколько раз оказавшись в паре метров от него, смог снять поверхностные эмоции... Да, не очень ему хорошо. Небольшое незаметное усилие, сложившееся с сентинэровской просьбой подождать - и парень, махнув рукой, идёт в ближайший кабак.
   Забавно видеть, как вероятностный веер плавится и перестраивается при получении новых данных... Поэтому парня в кабаке уже ждал я. Ему оставалось только выбрать из десятка столиков именно мой - и только здесь мне пришлось подействовать своей магией. Парень мысленно махнул рукой на "занятость" столика и плюхнулся рядом.
  
   Ульд Огер
   Тяжела и неказиста жизнь простого... ну ладно, не очень-то простого энергетика. Но всё равно - тяжелая, нудная и по прошествии десятка лет не такая уж и интересная, какой она была поначалу.
   Я с самого начала, то есть по крайней мере, с последнего года общей школы, знал, что мне на крови написано быть оператором. Конкретно оператором энергии, причём почти любых - таких уникумов никогда не набиралось достаточно. Но когда я выбирал своё будущее место работы, даже то, что за месяц оператор контроля энергий может получить больше, чем пастух или пилот за десять лет самоотверженного труда, не являлось для меня главным.
   Нет, я желал совсем другое - держать буквально в руках огонь крошечной звезды, лететь против ветра в узких долинах, или слышать грохот волн о рукотворные скалы, а может быть - там, высоко, в безмолвии космоса перенаправлять живительный свет Солнца, превращая ледяные шапки полюсов в живую воду океанов.
   Да, я получил почти то, что хотел. Только изнутри это всё смотрится куда прозаичней... И скучнее.
   "Владеющие силой", "Повелевающие стихиями" - это всё фигня и лапша на уши для будущих поколений энергетиков. Может, когда-то и было так - когда первые операторы, энтузиасты и первооткрыватели, восстанавливали по крупицам тайны древних супертехнологий... Или создавали своё - в большинстве случаев это было куда проще, если верить книгам по истории.
   Для нас же - это просто работа. Тяжёлая, буквально физически тяжёлая, выматывающая до изнеможения... Но в чём-то те трескучие фразы были верны - раскалённый плазменный шар приходилось на самом деле "держать", пусть не руками, так одной волей.
   - Просто представь - день за днём, год за годом контролировать и удерживать, удерживать и контролировать этот долбанный огненный шарик. Его час-то продержать - уже подвиг, а нам по полсуток вокруг него плясать приходится...
   Случайный собеседник, подсевший за мой столик в кафе Цитадели, задумчиво кивал, хмыкал и поддакивал - а мне больше ничего и нужно не было. Только выговориться.
  
   Полчаса я слушал его исповедь - и невольно сравнивал его с некоторыми своими знакомыми. Этот выкидыш техноцивилизации тоже требовал романтики и новизны - и тоже не мог понять, что всё это рядом, нужно только измениться, взглянуть по-новому...
   Вот он заткнулся и бездумно уставился в кружку.
   "Твой мир казался сказочной мечтой,
   Но вот однажды ты услышал волчий вой.
   В твоей душе он что-то сильно изменил,
   Тебе наскучило всё то, чем раньше жил..."
   Ульд поднял взгляд и недоверчиво глянул на меня, прислушиваясь к стихам. Я понимающе улыбнулся - и протянул ему ладонь, на которой кружился крошечный вихрь, раскрашенный микромолниями. Другие кружева, незримые, но не становящиеся от этого менее важным, взбудоражили его разум, заставляя понять и принять то, чего он хотел и уже был готов потребовать у мира.
   "Беги сквозь прошлого туман,
   Сними с души тугой капкан...
   Твой путь непрост - его ты выбрал сам.
   Не стой - и будешь впереди,
   Смотри на блеск ночных светил,
   Ты жив - и значит победил!"9
   Он моргнул - и совершенно не напрягаясь, рассеял моё плетение. Прекрасно... Если я правильно понял - дело почти сделано.
   - Поздравляю.
   Ульд, вместо того, чтобы ответить, едва ли не обнюхал мою руку, пытаясь найти следы от вихря. Не нашёл - и удивлённо поглядел на меня.
   - Ульд, есть одно предложение...
   - Откуда ты знаешь моё имя?!
   - Подожди секунду. - я вызвал шефа и в открытую обратился к нему.
   - Координатор Сентинэр, открой доступ на полигон.
   - Уже закончил? Доступ открыт.
   Парень слушал - и, похоже, обалдевал. Координатор - всё-таки немалого веса личность в этом мире, а я к нему так запанибрата.
   - Пошли. - я поднялся и поманил за собой.
   Судя по хаотическим всплескам ментальной сферы, он не в шоке, но довольно близко. Мысли о сопротивлении в этом кипящем котле сварились заживо - и он послушно последовал за мной, на полигон.
  
   - И что от меня вам надо? - родил этот почти-маг всё-таки мысль, оглядываясь вокруг.
   Вокруг был один из малых полигонов - огромный пустой полутёмный зал с покрытыми десятком слоёв защиты стенами и гермодверью.
   Я прошёл чуть вперёд, развернулся к Ульду, и ответил:
   - Ты же мастер-оператор плазменных систем, верно?
   И, дождавшись подтверждения, закончил:
   - Есть одна проблема... А её решение мы надеемся найти с твоей помощью.
   - Как?!
   - Очень просто. Создай маленький плазменный шар.
   Парень посмотрел на меня, как на идиота.
   - Без приборов станции, без генератора?! Просто так, да?!
   - Да. Здесь есть главный прибор станции - ты. Как и я. - в подтверждение я окутался паутиной зелёных потоков - яркими разрядами электродоспеха.
   - Э...
   - Не спеши. Подумай, вспомни, как ты работал на станции, какие приёмы использовал... - я заканчивал медитативную фразу уже при свете небольшого огнешара.
   Шар немного повисел в воздухе между нами - и внезапно с огромной скоростью понёсся в сторону дальней стены. Ударился - и расплескался тонким слоем, почти мгновенно потухшим.
   А как там подопытный?... О, всё отлично. Вместо шока - радостная улыбка, даже можно сказать, оскал - и плящущие огненные линии вокруг.
   Ждать, пока "большой ребёнок" наиграется до полного истощения, пришлось недолго. Минут пять. Но и после этого он пытался чего-то творить, не обращая внимания на подкашивающиеся ноги. С полигона его потом пришлось утаскивать - желания уходить не было, но и сил тоже.
  
   Отдохнувший, выспавшийся, ещё и накормленный забесплатно новый маг прямо-таки лучился удовольствием. Ну ещё бы. Это у меня головная боль, а у него - счастье... Как же, такие перемены.
   Чего-то я злой с утра. Вчера, дотащив неофита до медблока и передав его медсестре с рук на руки, уполз к себе и выпал в осадок. Нехорошо мне было. Сейчас состояние получше, но эта пакость, видимо, ушла из тела в душу - и ПОРТИТ МНЕ НАСТРОЕНИЕ!
   Обращение к Хаосу вызвало только ухудшение. "Я всё пью, а мне всё хуже", блин.
   В-общем, стою я в двери координаторского кабинета, и думаю... Да чёрт с ними! Ещё раз осмотрев собравшуюся троицу, я мысленно плюнул, развернулся, и, бросив через плечо: "Расскажите ему всё" - свалил. Помнится, на плане Цитадели я видел какой-то парк...
  
   Парк действительно был. Несколько деревьев, газоны, дорожки, фонтан... Всё это - под открытым небом, пусть и на высоте в пару сотен метров. Зато с небольших балкончиков открывается замечательный вид, прекрасно подходящий для медитации.
   Пробыв там несколько часов, я стабилизировался, и смог вернуться обратно в компанию.
  
   - И что теперь? - поприветствовал меня координатор. Сеннара и Ульд успели уже куда-то исчезнуть.
   - Всё по плану. - отстранённо, не выходя из хрупкого транса медитации, ответил я.
   - Этого - учить, других - искать.
   - Как искать? Если этого мы нашли случайно?
   - Случайно... - протянул я, "вытаскивая за хвост" шуструю мысль.
   - Именно случайно и будем. У тебя же есть список интересных мест? Запусти их перебор в случайном порядке и дай мне кнопку выбора.
   Сентинэр хмыкнул, проманипулировал своим компом - и произнёс:
   - Как захочешь, скажи "Стоп". - а передо мной замелькали названия и точки на голографической карте Илкора.
   Вокруг меня снова закрутился вихрь неопределённости, но теперь в нём чувствовалось что-то... Что-то большее, чем просто нерождённая случайность. Как будто через него попробовал заглянуть уже знакомый мне бог. И не просто заглянуть - а подсказать, направить меня в нужную сторону...
   - Стоп. - внезапно выдал я.
   - Картис... - очень удивлённо произнёс Сентинэр.
   - Картис. - кивнул я, вчитываясь в строчки текста, всплывшие перед моим взглядом.
   - Когда? - деловито вопросил шеф.
   - Завтра. - выдал я раньше, чем успел подумать.
   - Огера берём с собой, понадобится. Но надо его хоть чему-то научить... Кстати, где он?
   - Его Сеннара на полигон увела. На тот самый, где он вчера плазмой швырялся. - чуть улыбнувшись, заявил координатор.
   - Понятно. Я, пожалуй, тоже туда схожу.
   А чего не понять? Второй маг, в отличие от меня, рожден в этом мире - естественно, нужно сразу его перехватить.
   Уже перемещаясь в сторону полигона, я ехидно подумал: "Надо будет им сообщить как-нибудь, что магические способности не передаются по наследству."
  
   На полигоне было жарко. В прямом смысле - огневик успел едва ли не обуглить неуничтожимые стены, испепелить целую груду чего-то - сложно понять, что это было, по грудам мелкой и ещё горячей пыли - и сейчас скручивать вокруг последней пока ещё целой мишени красиво выглядящий огненный смерч. Очень достойно, даже мне было бы неприятно попасть под такой удар... Что ж, опыт и сила есть - отличное начало Ордена, но вот универсальности этому пироману было бы неплохо подбавить. Впрочем, это терпит.
   Эльфа стояла рядом с ним, и успешно его покоряла минимум по трём направлениям: что-то из арсенала магов, хотя скорее, магичек жизни - судя по наблюдаемым эффектам, какой-то хитрый стимулятор; ещё не совсем знакомая эльфе магия Разума, лёгкий вариант очарования; ну и просто собственной персоной. Всё же Изменённые Лесом значительно красивее простых людей даже без применения хитростей вроде косметики и тому подобного...
   Я буквально облизнулся, зацепив самым краешком чувств её чары - ну так, проверить, что она с ним сделать хочет. Представляю, как мощно бьёт по неокрепшим мозгам юного чародея, ведь ему достаётся полной мерой.
   Как бы то ни было, надо их спасать - а то даже меня не заметили, увлечённые вы мои. Пусть я и под стихийными щитами, которые помимо прочего отлично гасят звук.
   Тонкая плёнка защитного поля, окружающего меня, дрогнула, выгнулась в плоскость - и мягко рассекла связывающие их чары.
   Ульд непонимающе моргнул - а мне пришлось перехватывать контроль над огнесмерчем, пока он не перерос в огнешторм и не превратил всех нас в головёшки.
   - С-специалист, блин! - ругнулся я, убирая обожжённые "руки" от огненных потоков и намертво перекрывая доступ энергии и воздуха к смерчу. Потоки плазмы сразу же начали растекаться по защитному полю, понемногу замедляясь.
   - Ээ... Что? Ой. - смутился маг-недоучка, и одним движением рассеял своё творение.
   - Я, кажется, отвлёкся немного...
   - Ну ещё бы, - хмыкнул я, убирая свои плетения.
   - В такой ситуации сложно не отвлечься. - я перевёл взгляд на эльфу.
   - Сеннара, будь добра, не работай в полную силу в следующий раз - а то меня может рядом не оказаться.
   Как мы умеем, оказывается - ментосфера бурлит, показывая обиду и злость, а на лице совершенное спокойствие и даже благодарность.
   - Я учту. - и голос такой вежливый.
   - А что случилось-то? - очень вовремя подал голос огненный.
   - Новая работа случилась. Будем следующего мага искать. На этот раз - в Картисе.
   А чего вы удивились так?
   Картис - один из многих городков этого мира. Небольшой, сильно меньше Аскера. Даже меньше Нэаста, в развалинах которого мне довелось побывать.
   - Я чего-то не знаю о нашем месте назначения? - задал я логичный вопрос.
   Видимо, да, не знаю. Потому что у эльфы пылают уши, а маг готов прыгать на месте.
   - Когда летим? - немного успокоившись, требовательно спрашивает Ульд.
   - Завтра по готовности. - я пожал плечами.
   - И всё же, почему такая радость?
   Ульд попытался что-то сказать, но его, тронув за рукав, остановила эльфа и, повернувшись ко мне, ехидно улыбнулась.
   - Пусть для тебя это будет сюрпризом.
   - Хорошо. - улыбнулся я в ответ.
   - Сеннара, не будешь ли ты так любезна проверить нашего неофита на наличие других возможностей, кроме управления огнём?
   - Разве я могу тебе отказать? Ульд, пойдём. - она поманила мага - и парочка шустро покинула полигон.
   Хмм... Я вдохнул, впитывая душой разлитую по помещению энергию. А неплохо новичок тут побуянил. И, выбросив посторонние мысли из головы, двинулся в сторону уже знакомого парка.
  
   Что ж там такое интересное, в этом городке?
   Интересного оказалось даже чересчур. Если вкратце, то второе, общеупотребимое название Картиса было - Город Тысячи Удовольствий, все слова с большой буквы. Этакий Лас-Вегас.
   Впрочем, одними борделями и казино его особенности не ограничивались - да и разбросано подобных ему вертепов по миру было немало. Картис был единственным из них, расположенным в "свободной зоне".
   Для жителей Илкор межзвёздные полёты не были чем-то необычным. Да и для Сэль тоже, хоть и другими путями - вспомним про Звёздные Врата - и те, и другие регулярно получали на свои светлые головы очередных путешественников.
   А практически все путешественники после прибытия идут по давно проложенным маршрутам. Ну, все, кроме меня - я умудрился обойти все кордоны и границы. Всего под маршруты обычных туристов на Илкоре был выделен целый материк. Третий из имеющихся на планете, и пока единственный, куда меня не заносило. На первом, северо-восточном, я находился сейчас, второй, северо-северо-западный, мог похвастаться развалинами Нэаста... А "свободным" стал южный. Выглядят же они как три неровных треугольника, складывающихся в неровную трапецию...
   Чёртов интернет, опять застрял на несколько часов. Уже вечер, однако.
   Короче, что-то мне подсказывает - эта поездка будет очень интересной.
  
   Впрочем, я немного ошибся - интересные события начались ещё до поездки.
   Вечерняя медитация - "стабилизация, контроль и сила". Омовение. И спать...
   Когда меня через пятнадцать минут выбросило из сна диким ударом по нервам, я подлетел на кровати, спланировал на пол на подушке из сжатого воздуха и только после этого вскочил на ноги и стал осматриваться.
   Никого. Ничего... Только неярко светится нарисованный браслет на левом запястье.
   Дурацкая схема. Чёртов браслет. Чёртов брак... Вот уж воистину, хорошее дело браком не назовут.
   Чего она от меня хотела-то? Прислушавшись к ощущениям, я с удивлением обнаружил просьбу придти. Что ей понадобилось от меня посреди ночи?
   Просто уснуть не получится, от браслета я просто так не отвяжусь - придётся идти. Напялил верные шмотки, уже вычищенные автоматикой, вздохнул, и пошёл.
   Всё плохо. Даже если не считать того, что меня подняли посреди ночи. И взбудораженные нервы эльфы, и этот брак - не планировал я их! Всё случайно!
   Ё... Меня прошибло холодным потом. Происходящие со мной события ни разу не случайны - я сам такую цепочку уже выстраивал, когда Ульда Пробуждал. Но кто мог сделать это со мной?
   Хм, ну конечно. Артас. Кто ещё, как не сам воплощённый Хаос? И даже понятно, зачем ему это надо - в процесс сразу же включился второй полюс местной власти.
   Вот только мне это не очень по душе... Ни подчинённость эльфе, ни она сама.
   Браслет в очередной раз обжёг руку, намекая, что неплохо бы поторопиться. Эта пакость тоже про себя забыть не даёт.
   Вообще, как он работает? Я погрузился в транс, рассматривая сверхчувствами узор.
   Что-то он мне напоминает... Радиосхему он мне напоминает. Тонкие, наполненные Силами проводники, небольшие пятна узлов - но понимания это мне не принесло ни капли. Вообще, самый неприятный модуль здесь связан со знакомой магией Разума - можно попробовать его вычислить.
   Шаг за шагом, точка за точкой я, на автопилоте перемещаясь куда-то, искал ментальный эффектор... И вот в этом чувствуется что-то знакомо-ментальное. Кстати, а ведь я, похоже, уже пришёл.
   Выйдя из транса, я обнаружил себя перед дверью эльфы. Поднял руку, чтобы символически постучать - но дверь с лёгким шелестом сама ушла в сторону.
   - Вот как... - всё ещё находясь в задумчивости, произнёс я, внимательно изучив открывшийся вид.
   Сеннару такая отстранённая реакция на все её старания обидела. Причём сильно.
   - Даже не зайдёшь, муж мой? - почти прошипела она.
   - Ах да... - я шагнул внутрь. Закрылась дверь, оставив нас в лёгком полумраке.
   Оказывается, превратить вполне обычную комнату - а я ещё помню, как она выглядела чуть раньше - в комнату для романтического свидания можно очень быстро.
   Какие-то незнакомые - наверняка возбуждающие - запахи в воздухе, заклинание очарования... Обстановка соответствующая, включая полуобнажённую эльфу на кровати. И это всё мне?
   Только вот процесс моего соблазнения накрылся из-за меня самого. Забавно, не правда ли?
   Шаг, другой... И я мягко сажусь на кровать. Эльфа, надувшись, отворачивается. Ну, согласен, моя ошибка. Эх, провались всё пропадом.
   Развернуть ментальный щит, слить со щитом эльфы - и аннигилировать оба. Все её хитрости начинают бить по мозгам горячими волнами... Но силы воздуха ещё покорны мне, и волны тёплого воздуха обвивают её тело, нежно ласкаясь.
   - Сеннара... - мой голос мне самому показался хриплым. Подхватить её, вскинувшуюся с кровати, обнять и прижать к себе.
   И теперь уже моё заклятье соблазнения начинает раскручиваться, повинуясь томительной музыке и женским голосам, звучащим в памяти.
   "Welcome here, darling.
   Did you miss me?"
   Взгляд - глаза-в-глаза, в упор; поцелуй - уносящий крышу куда-то далеко... Но чары ещё не закончены, и я чудом удерживаюсь на грани.
   "But beware the enchantment
   for my eroticism is your oblivion...10
   "Передача контроля биологическим механизмам завершена" - бесстрастно констатировало моё я. Мне теперь оставалось только наблюдать за развернувшимся буйством энергий жизни.
  
   - Просыпайся, Макс. Время. - разбудил меня её ласковый голос. Ох... Вчера было сильно хорошо, сегодня - сильно плохо. Как катком переехали. Похоже, аж два раза - для верности.
   Всё-таки сумел открыть глаза. Что мы ж здесь творили?! Хотя комната практически цела, но вот эти лоскуты на стене мне чем-то знакомы... Да, похоже, это всё, что осталось от моей одежды. Верная джинса, сколько ей пережить довелось - а эту ночь не пережила.
   Эльфа шустро носится по комнате. Радостная вся, довольная, весёлая. И ни единой преграды между моим взглядом и её влажной кожей...
   Я с удивлением осознал, что силы во мне ещё остались. А Сеннара, почувствовав мой взгляд, развернулась, улыбнулась и покраснела...
   Процесс спешных сборов пришлось прервать на некоторое время.
  
   Запасной костюм для меня эльфа с видом заправской фокусницы извлекла из шкафа. В итоге мы всё-таки выбрались из её квартиры и отправились искать Ульда. Неофит обнаружился в кабинете координатора, вместе с самим координатором.
   А судя по тому, что Сентинэр резко заткнулся при нашем появлении - говорил он какие-то интересные вещи... Интересные, но не для эльфийских ушек. Эти самые ушки, к слову, оказались почти не отличимыми от человеческих - это-то я проверил неоднократно.
   - Все в сборе. - резюмировал координатор, оглядев нашу троицу.
   - Ну что, самолёт готов, можете отправляться.
   - Отлично. - кивнул я.
   - Сеннара, Ульд, вперёд. Я вас догоню. - и когда звук их шагов начал удаляться, наклонился к Сену, и коротко прошептал:
   - Я всё-таки человек. Помни об этом.
   Он медленно кивнул - а мне пришлось бежать за командой.
   Ещё один ход в нашей игре - как и сегодняшняя ночь была ходом Сеннары. Непросто удержать свои мысли от прочтения при таком... плотном контакте. Пусть я и не смог её прочесть, но смог почувствовать её расчёты. А для меня такие мысли всегда были прохладными - "на ощупь".
   Правда, её несколько оправдывает наличие такого же расчёта с моей стороны... Но не в такой же момент!
  
   Разговор, позволивший скоротать час с лишним времени полёта, начался с того, что Сеннара попыталась разузнать побольше о будущем создаваемого мною Ордена. А меня почему-то потянуло выговориться...
   - Магия - далеко не то, за что её принимают. Не примитивные ритуалы шаманов и знахарей, сравнимые только с их же бесхитростной жизнью, когда приметы и обычаи заменяют разум и творчество. Не многословный мир техники, пытающийся скрыть за холодным расчётливым мышлением живых машин обречённость выбранного пути. И даже не отрешённость виртуалистов, считающих возможным описать мир - ВЕСЬ МИР - словами и числами.
   Магия - это искусство. Искусство взглянуть на мир по-новому и узреть в нём незнакомые черты. Искусство изменить мир, изменяясь самому. В магии, как и в любом другом творении, воля и воображение становятся мощью...
   Я самозабвенно вещал, пока не пересохло в горле. Только тогда я был вынужден прерваться и поглядеть на спутников.
   Если Ульд внимал моей речи со всем энтузиазмом неофита, практически как средневековый монах - божественному откровению, то Сеннара... Эх.
   Как теперь всё это объяснить людям чужого мира? Мало кто бы понял меня и на Земле - но там хотя бы есть маги. Пробуждённые маги, скрывающиеся от глаз обывателей, внимания властей и своих главных противников - технократов.
   Сотни лет назад на Земле существовали десятки магических орденов, культов и религий, условно разделённые на несколько мистических Традиций: Духовное Братство Акаши, к которому принадлежат, например, монахи Шаолиня, соединившие единоборства и духовное просветление; Орден Гермеса, созданный в древности на берегах Средиземного моря и породивший само понятие "маг"; Прославляющие Небо, служители большей части религий мира, например, христианства и ислама; Говорящие с Духами - шаманы первобытных племён, управляющие духами; друиды и волхвы, повелевающие силами самой Жизни; появившиеся в древней Индии мистические культы Смерти и перерождения, чьи адепты становились мастерами некромантии и проклятий; провидцы и пророки культа Экстаза; и алхимики-техномаги. Между ними шла ожесточённая борьба за влияние на обычных людей, ведь каждая Традиция предлагала людям свой путь Возвышения. Эту борьбу много позже назвали Войной Восхождения.
   А технократами, вернее, орденом Разума, поначалу называлась всего лишь небольшая группа магов-философов. Не такие уж и заметные на фоне христианства, куда менее сильные, чем орден Гермеса, они сделали своей силой именно обычных людей. В безумном мире, где колдовство мага Жизни оборачивалось эпидемией чумы, а магу стихий ничего не стоило утопить целый флот, их желание стабильности и предсказуемости стали соломинкой, за которую схватилось утопающее человечество.
   Шли годы, и истощённые в самоубийственных схватках магические Традиции всё чаще и чаще встречались лицом к лицу с набравшими силу простыми людьми. Огнестрельное оружие стало заменой боевым заклятьям, врачи понемногу совершенствовали своё искусство, превосходя иных магов-целителей, алхимия заменялась просто химией, а религия переставала быть сильнейшей объединяющей силой...
   Но всё это не могло даже сравниться с порождённым технократами Парадоксом веры. Когда тысячи простых людей верят, что магии нет, а один маг верит, что есть - появляется Парадокс. Маги были вынуждены уходить, скрываться, скрывать свою магию за случайностями, природными явлениями и ловкостью рук.
   Прошли сотни лет, и от былой мощи магов остались жалкие крохи. Но они ещё существуют. И я - живой тому пример.
   Забавно, но у меня теперь память сразу двух человек. Точнее, одного человека - но сразу две. Память обычного Спящего, спокойно прожившего два с лишним десятка лет в чётком и понятном мире - и память Пробудившегося пять лет назад мага, который узнал даже слишком много об "изнанке" Земли - созданном магами и прочими волшебными существами мире Тьмы. А сама память о мире Тьмы стала неразделима с информацией, почёрпнутой из Книги правил.
   Конечно, мне Илкор казался, да и сейчас кажется чуть ли не раем... Вот только как в любом идеальном раю, здесь слишком много лишнего - и слишком многого не хватает. Почти по анекдоту - "в раю, конечно, климат получше - зато в аду не скучно".
   И в число лишнего здесь, как и на Земле, попала такая малозаметная для техники вещь, как человеческая душа.
   Спасение души, безгрешная жизнь, прочие христианские идеалы - думаете, я имел в виду их? Нет уж, увольте. Имел я на Земле возможность пообщаться с такими фанатиками - и уже тогда смог чётко осознать, что пути Прославляющих Небо - не для меня. Нечто, непонятное даже самим адептам религий, непостижимое в принципе для человека, что они порой называли Создателем, иногда - Единым, а в массе своей - просто Господом Богом, не нуждается в наших молитвах и поклонении.
   Хотя в их Традиции, как и в других Орденах и Братствах, тоже есть что-то, достойное внимания... Но в том-то и дело, что оно есть у всех обществ Пробуждённых. Стремление к самосовершенствованию, к Восхождению несёт в себе каждый маг.
   Да, на Земле победили адепты Порядка и Стазиса - и что же они получили в итоге? Серую массу потребителей, забывших, что это такое - мощь воображения и сила воли. И как следствие - отбросившие Цель, ради которой и появляется Разум в любом мире, как сломанную игрушку.
   Илкор - не Земля, но до чего же они похожи...
   Ладно, хватит сокрушаться подобно плакальщице-баньши - у меня ещё дел по горло. Вот эта парочка, например.
   - Сеннара, помнишь, я просил проверить нашего нового мага на присутствие потенциальных возможностей?
   Сеннара, сладко зевающая, дёрнулась от неожиданности - аж зубы клацнули - и недоумённо уставилась на меня. Но через пару секунд в её глазах проявилось понимание.
   - Да, помню. Знаешь, мои возможности ничего ТАКОГО обнаружить не смогли.
   - Предсказуемо. - кивнул я.
   - Ульд, ты все силы, умения и старание вкладывал в огненную магию - и добился очень многого. Даже я получаюсь немного слабее, чего уж там скрывать.
   Гхм. Всё, теперь у нас есть герой, готовый огнём и плазмой проложить дорогу к любой цели. А каким гордым взглядом он оглядел Сеннару... Герой-любовник, ишь ты.
   - Вот только кроме стихийной магии, я владею магиями Разума и Удачи. И неплохо владею. Но не стоит расстраиваться, - теперь подбодрить надо, а то уже успел помрачнеть.
   - Время и опыт - дело наживное. Главное - идти хоть куда-нибудь, по любому пути.
   - Пути? - нахмурила лоб Сеннара.
   - Да. Путь моего Ордена, ордена Смерти, своеобразен - но мне он нравится. И, как бы то ни было - это единственный путь, который я понял и принял. Может, ты построишь свой путь - но познакомить вас с путём Смерти я обязан.
   - Обязан... Кому? - снова эльфа.
   - В первую очередь - себе. Сколько нам ещё лететь? Полчаса? Хватит для начала. Слушайте.
   Я собрал мысли "в горсть" и начал вещать.
   - Смерть - это всего лишь завершение ещё одного поворота Колеса Судьбы. Колесо кружится и будет кружиться вечно, соединяя начала одних жизней с их концами - и вплетая вновь и вновь возвращающиеся души в Ткань...
   Пришлось прерваться и негромко хмыкнуть, поглядев на непонимающие лица "учеников".
   - Транслятор опять не справляется, да?
   - Похоже на то... Чёрт, а я уже и забыл, что ты из другого мира. - хохотнул Огер.
   - Придётся упростить. - я опёрся локтями на подлокотники и сплёл пальцы перед лицом.
   - Понятие перерождения вам знакомо?
   - Ну... Нет. - как нет, это ж основная часть всех религий!?
   - Энергетическая часть разумного, которую можно засечь хоть по той же энерготени, в моём мире зовётся душа.
   - Ду-ша. - нараспев произнесла эльфа. Так, это понятие у них тоже отсутствует. Материалисты-атеисты, блин.
   - Душа после смерти тела сохраняется, несколько изменившись, и перемещается в ту часть Умбры, которую называют Страна Теней. Что непонятно?
   - Всё. - чистосердечно признался Ульд.
   - Что такое душа, каким образом она сохраняется, почему мы не можем её обнаружить... Что такое Умбра, и где она находится...
   - Запиши их где-нибудь - я клянусь, что как минимум попробую ответить на все эти вопросы. Но я ещё не закончил.
   - Если быть очень кратким - а то мы уже подлетаем - то душа мага после смерти может сохранить его силу и порой даже часть памяти. И в новом перерождении маг уже будет сильнее, опытнее, и так далее..., - от нетерпеливой эльфы, желающей что-то сказать, пришлось просто отмахнуться.
   - И всё это бесконечное Восхождение маги совершают ради того, чтобы когда-нибудь достигнуть Перехода. Сингулярности. Комплементации. Нирваны. Все эти слова скрывают только одно - превращение человека в нечто большее. Всё. Что ты хотела?
   - Глядите! - настойчиво повторила эльфа, указывая в иллюминаторы.
   А там было на что поглядеть. "Небольшой городок" - по числу постоянных жителей - оказался футуристичным мегаполисом огромных размеров и невероятной красоты. Самолёт немного снизился, готовясь к приземлению - и мы могли всё это разглядеть в подробностях.
   По глазам било разнообразие красок и стилей - вытянуто-обтекаемые башни сияющих огнями небоскрёбов сменялись огромной площадью в виде пятиконечной звезды, казалось, сплетённой из серебрянной, блестящей под солнечным светом паутины... Которая сменилась каменной крепостью, вполне уместно выглядевшей бы в земном средневековье, но здесь... Впрочем, увидев небольшой парк со сверкающими серебром кронами деревьев, понял - и здесь, рядом с эльфами, она тоже неплохо смотрится.
   Впрочем, посадочное поле местного аэро-космо-и-прочее-порта представляло такое же дикое смешение разных, порой противоположных, образов. От грузного самолёта-"челнока", который, казалось, прибыл следом за мной с Земли, до непонятной медузоподобной животины, раскидавшей прозрачно-розовые щупальца на добрых полсотни метров - или стоящего на острие алого банана, выглядевшего скорее, как пламя свечи под ветром, чем как творение чьих-то рук...
   И это разнообразие тянулось на... Не знаю на сколько. Километры, может, десятки километров. Кем должны быть те, кто прибыл на ЭТОМ?!
   В процессе жадного разглядывания, хм, "транспортных средств", я даже как-то подзабыл, что мы здесь не на экскурсии, поглазеть на чужаков, а вообще-то по делу.
   - Макс, где мы будем искать будущего мага?
   Эта фраза подействовала на меня как ведро холодной воды на макушку. А ведь действительно, как?!
   Хотя семь бед - один ответ.
   - Случай нам поможет. - уверенно выдал я.
   Вихрь вскипевших потоков неопределённости всколыхнул само пространство вокруг - и разделился на три, менее сильных и плотных. Один остался со мной, два других окружили Сеннару и Ульда.
   - Ну что, давайте разделимся.
   - Разденемся? - глупо хихикнула эльфа. Надо же, неопределённость не только на меня действует как ударная доза алкоголя.
   - Это может подождать. Мы просто разойдемся - и позволим чему-нибудь с нами случиться...
   Ученик, кивнув, целеустремленно рванул куда-то, Сеннара окинула окрестности оценивающим взглядом - и осталась на месте.
   - Пока с тобой случилась только я. Забавно, правда?
   - Тогда - пойдём. - я предложил даме руку, и мы чинно двинулись следом на Ульдом.
  
   - Смотри, какие милашки!
   "Милашками" оказались первые встреченные нами иномиряне. Хотя да, что-то такое в них было. То ли темно-красная кожа и несколько пар коротких рожек на лысой голове, то ли высокий рост - минимум на голову выше меня, а может, их одежды наподобие кимоно. Эти чужаки стояли у небольшого домика-кубика в два этажа, обвешанного огнями и надписями - всего метрах в ста от границ лётного поля. Здесь ещё здания стояли вразнобой, не особо обращая внимание на направление дороги от космопорта...
   Старший в этой группе, выделяющийся размерами даже на фоне сородичей, дёрнулся от радостного вопля эльфы и развернулся к нам. Настороженный взгляд глаз оранжевого цвета с вертикальным зрачком меня даже не царапнул - едва не порезал...
   Но Сеннара уже переключилась на что-то другое - отскочила от меня и метнулась куда-то в сторону.
   А вот меня потянуло к ним.
   - Приветствую гостей мира Илкор. - доброжелательно произнёс я, подходя к "демонам".
   - И тебе привет, незнакомец. - рычаще-низкий голос продрал морозом по нервам.
   - Кто эта непоседливая изменённая?
   - Она моя жена. - отрубил я.
   - Вот как... - "демон" помолчал немного.
   - Меня зовут Шедар. - ещё один прямой взгляд в глаза и резкий кивок.
   - Скрепим наше знакомство? - с этими словами он указал назад, на дверь какого-то заведения, очень сильно похожего на кабак. Ну, или на ночной клуб - и внутри он оказался куда более внушительным.
   Знакомство с Шедаром мы всё-таки скрепили, и весьма неплохо. Едва мы заняли один столик, а пятёрка сопровождающих его "демонов" оккупировала соседний, приковылял обслуживающий кибер, обеспечивший "смазку" для долгого и плодотворного разговора.
   Шедар оказался своего рода экскурсоводом для отряда молодых "демонов" - кстати, себя они называли апсаары - в их первом путешествии за пределы родины. Весьма опытный и опасный тип - но отличный собеседник, знавший свободные зоны Илкора и ещё десятка соседних миров как свои четыре когтистых пальца.
   Впрочем, узнать что-то, кроме расположения ближайших мест большой важности - в число которых попал комплекс развлечений, по-простецки названный Шедаром "борделем", стоянка наземного транспорта и почему-то замеченная нами ещё в полёте крепость - я не успел. Прилетевшая откуда-то со стороны танцпола плюха снесла меня со стула и капитально приложила об пол.
   Кабацкая драка, как много в этом слове... Поднявшись на ноги, я ничего особо не понял в этом мельтешении теней - а после второго пропущенного удара, непонятно, от кого и как, умудрился вылететь на улицу через дверь. Действо же внутри клуба ещё только разворачивалось...
   Но мне это уже было неинтересно - неопределённость подхватила и потянула куда-то дальше. Встаю, проверяю челюсть, поворачиваюсь к кабаку спиной и иду куда глаза глядят.
   Залитые местными аналогами земной выпивки - куда более забористыми, чем любая водка - глаза глядели на стоянку мобилей...
   Блуждание по Картису я начал со вдумчивой экскурсии по крепости, где пыжащийся от гордости гид рассказал о древней истории Илкора - и его интерпретация значительно отличалась от варианта эльфов. По его словам получалось, что "зелёные" - практически колыбель разума, мира и цивилизации... Ну это я и раньше знал.
   Походил, послушал - и пошёл дальше. Ну, то есть поехал.
   Намотал я километров по городу изрядно. Поучаствовал в гонках - и свалил сразу после того, как вышиб с трассы лидера. Занесло меня и в тот "бордель", упомянутый Шедаром... Впрочем, там я не задержался.
   Последнее внятное воспоминание относится к процессе выпивания чего-то фиолетового на спор со страшным на вид серокожим гуманоидом, откликающемся на прозвище "Орк" или "Орка". Всё, что я смог удержать в памяти, кроме прозвища - шикарную безгубую зубастую пасть, которой позавидовали бы акулы. Да что акулы, саблезубый тигр позавидовал бы.
   На втором стакане меня вышибло из сознания. Точнее, сознание вышибло из тела, которое и продолжило веселье уже без моего участия.
  
   Обратно разум вернулся гораздо позже - когда я обнаружил себя сидящим на каком-то ковре напротив двух зловредного вида карликов в халатах. Ничего вроде бы страшного, люди как люди, только низенькие, толстые и лысые - а вот дёргало меня чего-то.
   В руках я тряс стаканчик с игральными кубиками - а от всех моих шмоток на мне оставались только трусы. Всё остальное валялось грудой в углу.
   - Так на что играем? - как ни в чём не бывало, осведомился я.
   - На тебя, дорогой. - оскалился ближний карлик.
   - А вы что поставили? - продолжил я трясти кости.
   - Всё, что выиграли у тебя - и стаканчик с костями. - тем же голосом ответил второй противник.
   Оп-па.
   Нет, даже "Ой, мляя!"
   "Выручай, Случай, не то твоего адепта разберут на опыты два странных карлика" - взмолился я мысленно, встряхивая в очередной раз кости...
   И внезапно поле зрение захлестнули серые полосы... Тумана?!
   - Какой интересный у меня паломник нашёлся. Натуральный маг Хаоса, при этом возносящий ему искренние молитвы в присутствии моих жрецов. - раздался откуда-то сверху насмешливый голос.
   - Не Хаоса, а Энтропии, - занудливо поправил я, открывая глаза. Да, действительно снова Туман - а моя беззащитная тушка лежит на холодной земле, пусть и при полном параде. Непорядок - разворачивается Граница Души, укрывая меня от внешних неприятностей, а я пробую встать.
   Получилось, надо же. И следов от марафона по Картису незаметно - ни похмелья, ни чего похуже. А кто это на меня смотрит?
   Какая суровая, прямо брутальная личность - небритая морда, волосы до плеч, потёртая кожаная одежда, меч у пояса... Классический средневековый наёмник. Если не считать могучей ауры, подобной той, что я видел у Артаса. Подобной - но другой, не вызывающей ощущения родства.
   - А ты вообще кто?
   - Я - бог Игры. Кто-то называет меня Игроком, но я предпочитаю имя Арагорн. - обыденно произнёс тип.
   Знакомое имя.
   - Арагорн? А где хоббиты и Гендальф?
   Мужик усмехнулся, но взгляд его, мгновенно ставший ледяным и пронзительным, просветил меня похлеще рентгена.
   - Землянин?! Странно...
   Я попытался уплотнить защиту, но противостоять напору бога она не смогла и доли секунды.
   - Странно. - задумчиво повторил собеседник, переворошив мою память.
   - Не просто Земля. Один из её вариантов - Мир Тьмы. - собирая глаза в кучу, ответил я.
   Он поглядел на меня с интересом.
   - А если я скажу тебе, что мира Тьмы не существует? И он даже никогда не существовал?
   - Неважно. - сорвалось с моего языка прежде, чем я успел подумать над ответом: - Есть я - есть и он.
   Арагорн с непонятным выражением на лице выслушал меня и изрёк:
   - Тогда прощай, отмеченный Хаосом. - он развернулся и шагнул в туман, только плащ мелькнул. У меня теперь стало ещё больше вопросов, ответы на которые непонятно где искать.
   Туман нахлынул на меня и рассеялся, вновь открыв моему взгляду комнату с двумя карликами. Судя по их виду, моего временного отсутствия в этом мире они не заметили. Последний раз тряхнув стаканчик, я резким жестом выбросил обе кости на специальную доску - и мысленно приказал им выдать максимум.
   Два десятигранника запрыгали по доске. Оборот, ещё - и вот они наконец застывают. Двумя десятками вверх.
   - Двадцать. - выдохнул я. Почему-то это простейшее воздействие, как и в прошлый раз - когда я повлиял на выбор Ульда, вызывало дикую слабость во всём теле.
   Мужественно скрыв дрожь, я оделся и удалился, прихватив трофей - ту самую пару десятигранников. Карлики молча проводили меня странными взглядами.
   Выбравшись из этого странного зала, я кое-как сориентировался на местности - вид из окна на противоположной стене длинного коридора чётко показывал, что меня занесло в район небоскрёбов, на верхние этажи одного из них - и почувствовал лёгкое подёргивание комм-браслета на левой руке.
   Меня, как ни странно, вызывал ученик. Не знаю, где он был раньше, но сейчас он был в панике.
   - Макс, Сеннара пропала!
   - Стоп. - я кашлянул и продолжил:
   - Ты-то как про это узнал? У нас не было никаких договорённостей...
   - Она прислала мне просьбу о помощи!
   Ах ты ж твою так и этак...
   - Ты сейчас где?
   - На западе, в...
   Названный им адрес мне не сказал ничего, но комм услужливо развернул карту перед глазами и показал мне две точки - соответственно меня и его.
   - Принял. Сбор у самолёта через... - несколько судорожных команд.
   - Через полчаса.
   - Хорошо. - выдохнул Ульд и отключился.
   Я покрутил головой - и, шатаясь, двинулся направо, там, если я правильно понял, находятся лифты. Но на очередном шаге правая нога подвернулась - и я, потеряв равновесие, влепился в очередную дверь. Дверь оказалась не заперта - и моя тушка приземлилась на коврик у входа.
   - Кошерный глюк... А, эт ты. Ну привет, Макс. - произнёс чей-то голос.
   Фу, ну и накурено тут. Я рефлекторно передёрнулся - и очистил воздух в комнате, применив тот самый, давно подсмотренный у техов способ.
   Улетучившиеся клубы дыма открыли забавную картину - заваленную коврами и подушками комнату, по центру которой сидит неопрятный тощий парень. А в руках у него, похоже, курительный механизм, как там его... Кальян, что ли - никогда не интересовался подобным.
   А чего меня сюда-то занесло? И откуда этот наркоман знает моё имя?! И неопределённость, как и слабость, развеялись вместе с дымом... Меня наконец-то посетила смутная догадка - и я осторожно глянул вероятностную линию этого типа.
   Да! Да, блин! Это оказался провидец, причём не потенциальный, а уже пробудившийся! Только у них вероятностные линии заплетаются в петли.
   - Пошли, что ли. - поднимаясь с коврика, произнёс я.
   Провидец как-то странно покрутил головой, поглядел на меня и кивнул:
   - Пошли. Сеннара находится в...
   Ещё одна порция тарабарщины, по которой комм выстраивает короткую ломаную линию - наш будущий маршрут. Маг же неловко встаёт с подушки, пихает в карман небольшую коробку и подходит ко мне.
   Надо же, он, оказывается, мне едва до подбородка достаёт.
   - Пошли. - мотнул головой я и повернулся к двери.
   Короткое сообщение с местонахождением эльфы уходит Ульду, а мы с магом топаем к лифтам. Кстати, а как его зовут?
   - Зови меня Касс. - ответил на невысказанный вопрос маг и мелко хихикнул.
   - Мне понравилась история той предсказательницы из твоего мира.
   Касс... Кассандры, что ли? А когда... Ну да, если провидец сидит и смотрит в пол - не считай его идиотом. Может, он просто интересуется, где завтра придётся обедать.
  
   Честно, за те пять минут, что мы добирались до транспорта, он успел задолбать меня ответами на вопросы, которые я только обдумывал.
   Оказался он вполне себе местным жителем, который решил немного отдохнуть - а для отдыха Картис всё-таки подходил лучше прочих городов. Приехал, отдохнул, накурился - и прозрел. Точнее, Пробудился.
   Впрочем, когда я только начал закипать, он меня успокоил:
   - Ничего, минут через десять следы наркотика выветрятся - и я вещать перестану.
  
   Добрались до указанного пророком адреса - весьма респектабельный район, я бы так сказал - мы с Ульдом почти одновременно.
   Едва мы приткнули машинку на стоянку, из-за угла вылетел аэромобиль с огневиком, едва не влепившийся нашей машинке в борт.
   - Ну что, как, где?! - налетел он на нас с вопросами, едва мы выбрались со стоянки.
   - А ты ещё кто?!
   - Погоди, сейчас покурю и скажу. - неразборчиво пробурчал Касс, зажав в зубах сигарету и пытаясь подпалить противоположный конец.
   - Это наш новый коллега, некто Касс. - ответил ученику я.
   - Маг Времени, по специальности - провидец.
   Тем временем пророк раскурился и уставился куда-то вдаль. Я поморщился и поставил лёгкий воздушный щит. Не хочу дышать дымом.
   Касс тем временем стал вещать задумчивым голосом:
   - Влипла наша девочка серьёзно. Пятеро охранников на подступах, трое в одной с ней комнате, и это не считая пару галличеков - основной источник её проблем.
   - Кого? - ещё одна неизвестная раса... Свободная зона...
   - Сам увидишь. - отмахнулся пророк и продолжил:
   - Ну что, ребята, вперёд и с огоньком. - с этими словами он ткнул пальцем в ближайшее к нам трёхэтажное здание вида "гранитный ампир". Чёрт его знает, как этот стиль здесь называется, но этот чёрный камень - однозначно гранит.
   - Лестница справа от входа, третий этаж, вторая дверь налево. Двое охранников на первом этаже, остальные на третьем. А я, пожалуй, здесь постою.
   - Прекрасно... - протянул я.
   - Ульд, защитное поле ставить умеешь?
   - Только от плазмы.
   - Значит, пойдёшь за мной и будешь вырубать противников.
   Я вдыхаю, задерживаю дыхание - и на выдохе чувствую возникшую вокруг непробиваемую плёнку защитного поля. Так, теперь немного изменить его, сжав в некое подобное ростового щита - и можно идти.
  
   Удар ногой - достаточно, чтобы распахнуть настежь лёгкие двери.
   Два мохнатых гуманоида, напомнившие мне вервольфов, с рыком разворачиваются в нашу сторону - и, взвизгнув от боли, отлетают к стенам, получив по огненному копью в грудь.
   Мы идём дальше.
  
   На очередном повороте лестницы на меня бросается ещё один вервольф - и превращается в пылающий факел от меткого огнешара. Странно, почему они не пытаются применить оружие? Вот эта раскалённая железка, отброшенная в сторону перед последним броском охранника, чем-то весьма напоминает автомат Калашникова. Я, похоже, произнёс это вслух, потому что Ульд ответил из-за спины:
   - Твоя защита наверняка определяется их сенсорами как высокоуровневый энергощит - а все наставления рекомендуют преодолевать щиты в рукопашной.
   А после моего недоумённого взгляда добавил:
   - Интересовался этим... Когда-то.
  
   Последняя пара оказалась куда более опытной... Пока один в несколько длинных прыжков пытался добраться до нашего отряда, уворачиваясь от плазменных ударов, второй бил по защитному полю из двух стволов, плюющихся небольшими энергетическими зарядами.
   Вот атакующий вервольф совершает ещё один прыжок - последний, потому что после него он окажется сбоку от нас и сможет безнаказанно нас расстрелять. Уже даже ствол выдёргивает...
   "Нет!"
   Небольшая команда - хотя скорее истошный приказ "Оступись!" - и вервольф, вместо того, чтобы зацепиться за стену и открыть огонь, поскальзывается и падает на пол спиной вперёд... Где его и накрывает огненным пологом ученик.
   Второй "двуногий волк" пытается сменить позицию - но не успевает, и его обугленные останки тоже оказываются на полу.
   - Всё, все пятеро охранников готовы. - делает вывод запыхавшийся Ульд, и только после этого обращает внимание на меня.
   - Что с тобой?!
   Что... Я как будто знаю. Плохо мне. Опять шатает.
   - Н.. Ничего. Пройдёт. - шепчу я и встаю поустойчивей. Поворачиваюсь к нему - и у парня отпадает челюсть.
   - Ничего себе...
   Я изображаю лицом вопрос - и Ульд спешит ответить.
   - У тебя глаза светятся...
   Неужели это Джор, иначе называемый Тенью Смерти? Вошедший в легенды и очень неприятный резонанс реальности и магии Энтропии... Тот самый, благодаря которому некроманты всегда больше похожи на своих подопечных, чем на живых людей.
   А, чёрт с ним.
   - Пошли, дело ещё не закончено. - прекращаю разговор я. Ненадолго - как раз настолько, сколько нужно для преодоления тридцати метров коридора.
   - Нас наверняка ждут. - задумчиво произношу я, остановившись перед нужной дверью. А просмотреть вероятности я почему-то не могу... Точнее, просто боюсь ещё одной порции Джора.
   Жаль, я не увидел выражения лиц находящихся внутри, когда после воплей, стрельбы и вспышек плазмы в дверь, вместо того, чтоб выбить её могучим ударом, вежливо постучали.
   - Войдите. - ответил чей-то голос изнутри. А ведь хозяин голоса явно нервничает.
   Мы и вошли. Судя по открывшемуся виду - правильно сделали, что не стали вламываться.
   Эльфа тихо-мирно лежала на диванчике по центру комнаты, обмотанная каким-то жгутом - и без сознания вдобавок. Её под прицелом держали все три вервольфа и два существа невиданной ещё расы.
   - Что вам нужно?! - снова прозвучал нервничающий голос одного из галличеков - высокой, даже высоченной птицы, напоминавшей фламинго или цаплю, с пятипалыми кистями, растущими откуда-то из середины крыла. И в этих кистях тоже был зажат какой-то огнестрел.
  
   - Она. - и я невежливо ткнул пальцем в лежащую эльфу.
   - Она оскорбила нас! Я требую!... - истерично взвизгнул птиц.
   Чего он требует, я не услышал - в душе шевельнулась какая-то непонятная злоба. Злоба и желание прибить эту большую нервную курицу.
   - Ты не понял, галличек. Нам нужна она - и без неё мы не уйдём... А если вздумаешь выстрелить, то твой пух и перья будут собирать по всей системе! - перебил я его вопли.
   Черт меня знает, как я, удерживая защиту, разобрал его эмоции - но заткнувшийся птиц сейчас лихорадочно искал способ выкрутиться из этой передряги.
   - Макс, дай я спалю здесь всё? - невовремя проявил энтузиазм ученик.
   - Погоди немного, разве ты не видишь, что мы уже почти договорились... - укорил его я, глядя на дёрнувшегося птица.
   - Хорошо. Забирайте её! - сдался галличек.
   - Но я требую возмещения!
   - Какого возмещения тебе надо? - устало произнёс я, разворачивая защиту в кокон и подходя к эльфе. Аккуратно подхватил её на руки, спрятав под Силовой щит, и развернулся к выходу...
   - Э... - галличек запнулся на полуслове. Не сам - я ему немного помог, забив ментальным шумом от распавшегося щита Света Души все умные мысли у стоящих вокруг чужаков.
   - Как придумаешь, обращайся в Совет Цитадели, седьмой сектор. Или в Серебрянный лес. Пошли, ученик.
   И мы аккуратно удалились.
  
   У выхода нас встретил буквально подпрыгивающий Касс. Впрочем, он молчал, пока мы не загрузились в машину.
   Ульд огненными точками рассёк опутывающий эльфу шнур, и я аккуратно уместил её на заднее сидение. Ученик плюхнулся рядом, а я занял пилотское место.
   - Макс, есть одно событие, то есть будет... - попытался рассказать что-то провидец, но меня очень неприятно царапнуло слово "событие".
   - Сейчас посмотрю. - с этими словами я врубил автопилот до космопорта и откинулся на спину.
   Истощение, дикое по моим старым меркам, но вполне нормальное по меркам Тумана, всё же понемногу накапливалось - и простым усилием воли призвать картину вероятностных линий я не смог...
   Пришлось прибегнуть к стихотворному заклятию... Несколько нот простой мелодии, и хрипловатый голос давно умершего поэта запел:
   "Тёплое место, но улицы ждут
   Отпечатков наших ног...
   Звёздная пыль - на сапогах.
   Мягкое кресло, клетчатый плед,
   Не нажатый вовремя курок...
   Солнечный день - в ослепительных снах!"1
   Вероятностная картина ослепительно вспыхнула на секунду - и исчезла, оставив выжженный след перед внутренним взором... Вот, кажется, и это событие. Непонятный узел - похоже, встреча с кем-то знакомым - и очень важным. А как её осуществить? Я заскользил мыслью вдоль собственной линии, пытаясь разобраться в этом лабиринте...
   - Макс! Макс, да проснись ты! - и ещё одна пощёчина.
   - А, что? - я вскинулся.
   - Ты уснул, и не услышал, что я хотел сказать! - удержав руку от контрольного удара по моей физиономии, закончил Касс.
   - Это был транс...
   - Ага, как же. Слушай - нам нужно будет остановиться не у самого порта, а чуть подальше, вот здесь. А дальше ты сам разберёшься. - я кивнул, подтверждая услышанное, а из-за раздался сонный голосок:
   - В чём дело? Я долго спала?
   Первым эльфе ответил ученик:
   - Сеннара, а как ты попала к галличекам?
   - Я... - мне даже не понадобилось смотреть на неё, чтобы понять - эльфа густо покраснела.
   - Ульд, я так думаю, мы все сегодня хорошо погуляли. - с усмешкой бросил я.
   - Например, я...
   Меня перебил громкий, я б даже сказал, обкуренный ржач Касса:
   - Да, ты там выдал!!
   - Касс, вспомни пожалуйста историю про Кассандру. - всё ещё улыбаясь, мягко попросил я.
   - Всё, понял, молчу.
   - Макс, а кто это? - недоумённым тоном задала вопрос Сеннара.
   - Это... - я ехидно поглядел на сидящего в облаке дыма провидца.
   - Это тот маг, которого мы искали. Позволь представить - Касс, маг Времени, провидец и предсказатель.
   - Ты забыл добавить - "обкурившийся". - поправил меня объект разговора.
   - Это и так понятно.
   - Предсказатель?! Это - предсказатель?! - возмущение и неверие в голосе Сеннары можно было потрогать рукой.
   - О да, - качнул головой тот и медленно произнёс:
   - Я прозреваю прошлое и будущее... - закончив почти скороговоркой:
   - Даже могу рассказать, как ты оказалась у галличеков.
   - Не надо. Верю на слово. - как-то чересчур быстро отступила эльфа. Мне уже интересно, какими ветрами её туда занесло?
  
   Встреча по дороге в космопорт оказалась занятной. Очень занятной, я бы сказал.
   - И.. - горло перехватило при попытке произнести имя.
   - Илена. - кивнула она.
   - Я тоже рада тебя видеть.
   Честно скажу, встретить её снова, встретить бывшую Сэль Итсуна, бывшую же хранительницу Звёздных Врат, здесь, на Илкоре, я не ожидал. А вот то, что теперь вместо должности она представляется именем, наоборот, вполне ожидаемо.
   - Я тоже рада тебя видеть. А ты?... - произнесла она и замялась.
   Такая трогательная девушка, в вечернем платье, которое скорее было бы уместным на торжественной встрече или шикарном балу, стоит, крутит в руках сумочку и не знает что сказать. Поэтому вместо ответа я потянулся сознанием к ней, пытаясь услышать её эмоции... И не смог полностью осознать этот вихрь. Но того, что понял, хватило.
   Я шагнул вперёд, обхватил её - и закрыл нас щитом Света Души. Даже не столько защитой, сколько ощущением защищённости. Каким же гадюшником должно быть общество Сэль, если одна из них пришла ко мне в поисках защиты?!
   -"Океан пустоты,
   Берег я - берег ты..."11
   Вслед за стихами сплелось невидимое заклятье сферы Разума. Не очарование, не подавление - а очень нужный здесь и сейчас Контакт, точнее, куда более совершенный его вариант, чем мои первые опыты с магией в этом мире.
   Позади раздались шаги - видимо, мои соратники решили выйти и поинтересоваться, чем там я занимаюсь.
   - С тобой так спокойно... - прошептала Илена.
   - Мастер, может, вы нас познакомите? - весело сказал Ульд, не доходя до нас метров трёх.
   Не отпуская девушку, я поворачиваюсь к товарищам.
   - Её зовут Илена.
   - А это - Ульд, Касс и Сеннара. - небрежным жестом я показываю на подошедшую троицу.
   Эльфа ревниво осматривает девушку, Ульд тоже делает с оттенком восхищения, а провидец смотрит на неё с выражением... Со странным выражением, короче говоря.
   - А ты ничего не хочешь сказать Максу? - наконец подаёт он голос.
   - Ой. - она отстраняется от меня и с виноватым видом начинает быстро говорить:
   - Понимаешь, хоть я и искала тебя по собственному желанию, но всем нашим, кто был на Илкоре, сегодня пришло указание искать тебя и всех, с тобой связанных. - вздохнув, она замолкает.
   Не давая ей возможности отстранится, я снова её обнимаю и задаю очередной вопрос:
   - А почему, ты не знаешь?
   - Н-нет, хотя... - она повернулась, устраиваясь чуть поудобней, и продолжила:
   - Я слышала краем уха, что какой-то проект местных представляет куда большую угрозу, чем казалось раньше, и необходимо её нейтрализовать.
   Таак. Не про наш ли "проект" речь велась? Иметь среди противников Звёздных-Сэль мне как-то неохота, особенно помня про их систему мгновенного перемещения и прочие возможности.
   - По-моему, это стоит услышать координатору.
   - Стоит... Но это нам не поможет. - произнёс, выдохнув дым очередной сигареты, наш Кассандр.
   Как это не поможет?!
   Но задать вопрос ему я не успел - парень ещё раз глубоко затянулся, замер, ноги подкосились и он мягко улёгся на дорогу.
   - Вырубился. У него наркотик едва из ушей не капает. Нужно кровь чистить. - констатировала эльфа, осмотрев парня.
   - Блин, как не вовремя... Координатор? - это уже в микрофон комма.
   - Слушаю. - официальным тоном отозвался тот.
   - Мы закончили в Картисе. Возвращаемся.
   - Нашли?
   - Даже больше, чем ожидали. Координатор, у нас потенциально появились проблемы...
   - Не по телесвязи. - оборвал меня Сентинэр.
   - Ждём вас. - и отключился.
   - Илена, - обратился к девушке, не желавшей меня отпускать.
   - Полетели с нами.
   - Что?
   Её удивлённый вопрос совпал с таким же непонимающим воплем эльфы. Девушки смерили друг друга взглядами - и посмотрели на меня. Вот желания объяснять хоть что-то у меня не было.
   - Ты отправишься со мной? - повторил я вопрос.
   - Конечно! - радостно кивнула Илена. А эмоции эльфы плавно перешли из непонимания в бешенство.
   - Я жду ответа!
   Руку ощутимо дёрнуло. Браслет...
   - Сеннара, я обещаю, что расскажу тебе причины...
   - Не потом! Сейчас! - в такт её воплям по руке прокатывались волны огня.
   - Я не могу бросить ту, которая попросила у меня защиты. - раздельно произнёс я, сдерживаясь, чтобы не заскрипеть зубами от обжигающей боли.
   - И прекрати это воздействие, по-жа-луй-ста. - почти простонал я.
   - Ла-адно. - её голос не обещал ничего хорошего... Но потом, не сейчас. И то хлеб.
  
   До самолёта мы добрались без проблем, если не считать бесчувственного пророка и едва передвигающего ноги меня. Ульд тоже неплохо поработал, но у огневиков с личным энергозапасом проблем меньше. Вдобавок уже показавшееся вдалеке завершение путешествия, для которого моё участие уже не требовалось, изрядно расслабило напряжённые мышцы и Аватар. Так что когда подо мной оказалось уютно-знакомое кресло самолёта, я расслабленно вытянул ноги и почти сразу задремал... Чтобы придти в себя от дикой тряски, разноголосых воплей и едкого дыма.
  
   Интерлюдия. Ход противника
   - Алан, есть неприятные новости. - прорезался в разуме Первого чем-то обеспокоенный голос Ярыса.
   - Рассказывай. - спокойно ответил Первый. Иметь в команде параноика весьма полезно - хоть и несколько утомительно.
   - Лучше я сейчас подойду и покажу.
   Хм, неужели что-то на самом деле неприятное?
   Ярыс пришёл не один. С собой он прихватил незнакомого младшего. Младший, едва не трепетавший от присутствия одного Высшего, в присутствии двух был готов упасть в обморок - вплоть до того момента, как от него потребовали доклада. Парень взял себя в руки и стал, немного заикаясь, рассказывать.
   - На о-основании полученных данных...
   - Каких данных? - не понял Алан.
   - Результаты наблюдения Сеннары за магом и его "орденом". Продолжай. - ответил вместо него Ярыс.
   - Я п-построил прогноз развития этого о-ордена сразу после их... б-бракосочетания. - и продемонстрировал небольшое изображение с довольно пологой прямой.
   - Таким образом, м-мы бы потеряли возможности по их контролю не менее, чем через год. П-позавчера я перепроверил прогноз, используя результаты по первому местному, включённому в орден. И сроки уменьшились д-до месяца-двух - на графике появилась вторая линия, возрастающая куда более шустро.
   А с учётом п-последних сведений... - и от второй прямой на рисунке отделилась дуга, круто забирающая вверх.
   - Они выйдут из-под контроля за несколько дней. - и развёл руками.
   Сказать, что Первый удивился - значит, ничего не сказать. Но привычка сдерживаться перед лицом младших закреплялась веками.
   - Причины?
   - Первая, - загнул указательный палец Ярыс.
   - Вместо неопытных учеников он стал набирать опытных операторов. Вторая, - за указательным последовал средний.
   - Его последним приобретением стал прогнозист легендарного, а ранее вообще считавшегося невозможным, уровня.
   "И третья," - прозвучал его голос в разуме Первого, "наш покровитель, помнишь такого? Вижу, помнишь - он НАСТОЙЧИВО попросил уничтожить этого парня и особенно аккуратно зачистить все следы его деятельности".
   - Для уничтожения всей нашей системы ему осталось найти только оператора гиперсвязи, чтобы не иметь проблем с перемещением... И всё.
   - Благодарю тебя, младший. - небрежным жестом Первый отпустил докладчика и несколько нервным жестом сцепил кисти.
   - Хорошо. Разрешаю немедленное уничтожение. Где они сейчас?
   - Сейчас они... - Ярыс ненадолго задумался, обращаясь к телесети.
   - Очень удачно. В данный момент все они на борту "Алокрыла" пересекают экватор.
   - Тогда... Пусть работает "Лась". Нам не нужно, чтобы Изменённых Лесом связали с этой катастрофой. - приняв решение, Алан никогда не колебался. Кроме этого момента. Но применять что-то более серьёзное, чем "Лась", против одинокого беззащитного самолёта смысла не было. Вроде бы. Но хотелось.
  
   "Лась", шедевр незаметности и концентрированная опасность, отозвалась на приказ с удовольствием. Небольшой псевдоразум заряда находил цель своего существования в одной-единственной, последней и, без сомнения, успешной атаке.
   На момент получения приказа она парила в верхних слоях атмосферы Илкора в виде небольшого, почти незаметного, прозрачного облачка, впитывая капельками, из которых состояло его "тело", солнечный ультрафиолет.
   Внезапно по облачку пробежала волна. Сначало оно превратилось в линзу, собирая информацию от рассеянных по планете информационных систем, а потом - вытянулось в тончайшую иглу, рванувшись к небольшому самолёту, помеченному как цель.
   Десяток тысяч километров пронеслись под "Ласью" за считанные минуты, и вот впереди, уже видимая невооружённым глазом, показалась цель.
   Игла замедлилась, резко сократилась и распухла, превратившись в короткий толстый цилиндрик. Последняя судорога - и порождённый ценой самого существования этого оружия луч невообразимой для человека яркости рванулся к цели. Неукротимо, неумолимо... Неотразимо.
   Если бы псевдоразум мог говорить - он бы наверняка выразил полное удовлетворение, произнеся что-то вроде "Ну вот, прожил не зря".
  
   Вот только с неотразимостью он ошибся.
   Небесные, внимательно отслеживающие ситуацию на родной, хоть уже и неподконтрольной планете, давно и неторопливо вели специфичную гонку вооружений с Изменёнными Лесом. Особенностью этой гонки было однозначенное превосходство защиты над нападением. Это объяснимо - слишком мало невероятно ценных личностей имелось с обеих сторон, поэтому убить любого из них наверняка мог бы разве что удар, уничтожающий планету целиком и полностью...
   Поэтому небольшой браслет, выданный Илене перед переходом на Илкор, по своим защитным возможностям немного превосходил вместе взятые полметра сверхпрочной брони, сотню противоракет класса "земля-всё остальное" и закопанный на десяток метров под землю герметичный бункер.
   Впрочем, даже он, почуствовавший в предпоследний момент опасность для носительницы, не смог полностью справиться с угрозой - и луч "Ласи", вместо того, чтобы прожечь самолёт в районе салона и испепелить всех пассажиров, прошёл чуть в стороне, пронзив один из двигателей, крыло, выбив ударной волной киберпилота - но обитаемые внутренности лишь немного подпалив. Честно говоря, этого тоже бы хватило с гарантией...
  
   Возвращаться в сознание было неприятно. Болели измученные мышцы, тупо ныла голова - и это не считая внешних спецэффектов в виде дыма, громких звуков и дрожащих стен. Был и чей-то громкий вопль...
   Первые несколько секунд я тупо пялился во все стороны, слабо осознавая, где я нахожусь и что я здесь забыл. Потом мне в голову пришла замечательная мысль, точнее, даже несколько.
   Для начала убрать дым - и пара волн, раскатившихся по помещению, размазала его тонким слоем по стенкам салона. А потом - включить сверхчувства и посмотреть вокруг.
   Лучше бы не смотрел - тогда бы все умерли быстро и без мучений. А так...
   Разрываемый яростным напором воздуха через свежие пробоины металл крыльев, огонь там, где ему совсем не место, и никаких сигналов в электронной нервной системе самолёта.
   "Плохо. Очень плохо." Выражаться крепче не было времени и сил.
   Не знаю, что это было - гениальное озарение или невероятная глупость, но я призвал защитное поле на весь самолёт, а набегающий воздух его раздавил - и плотно закрыл неразрывной плёнкой защиты дыры в обшивке. Меня же вдавило откатом в кресло, и хоть аэроплан сразу перестал трястись и разваливаться на части, но какие-то непонятные процессы ещё оставались... Я снова мазнул Восприятием по стенам - и похолодел.
   Отваливающиеся в полёте крылья - это очень опасно. Но горящий в паре метров за стеной двигатель во время полёта опасен не меньше.
   "Я с огнём не справлюууусь!" - хотел было заорать я, но орать, когда все остальные уже замолчали, как-то... невежливо. Кстати, остальные. А нафига мне нужен ученик-огневик, как не для таких случаев?!!
   - Ххх.. - увы, выдавить хоть что-то из сжатых от напряжения губ не получалось. Слишком сильно на меня через магическую защиту давил воздух. Придётся опробовать другой путь.
   Тонкая нить Разума отделилась от Границы Души и кое-как дотянулась до ученика. Не умею я мысленно говорить, но жить захочешь...
   "У-л-ь-д-б-л-и-н" - отстучал я едва ли не морзянкой ему в ауру. Ученик, сидевший на своем месте в диком ужасе, дёрнулся и повернул обалдевшее лицо ко мне.
   "Т-у-ш-и-в-с-ё-н-а-х"
   Обалдевшее выражение изменилось на просто удивлённое, он кивнул и... И колданул.
   Он потушил и пожар в салоне, и повреждённый двигатель, и идущую в рабочих двигателях реакцию... И не нашёл ничего лучше, чем сбросить лишнее тепло наружу, за борт самолёта.
   Мне едва не испепелило вместе с защитой - но уже мой повторный выброс Сил смог удержать и подновить плёнку защитного поля. А буквально через несколько секунд полегчало - самолёт, перестав ускоряться без тяги реактивных двигателей, стал очень быстро терять скорость. Всего за минуту скорость аппарата упала ниже звуковой - а я просто упал без сознания. И так последние секунды удерживался только на остатках силы воли.
  
   В этот раз я проснулся на холодной и мокрой траве - зато бодрый, отдохнувший и довольный собой. Не в последнюю очередь из-за мысли "Я жив, значит, всё получилось".
   - Отлично, теперь он тоже пришёл в себя. - удовлетворённо произнесла эльфа.
   Я что, последним в списке оказался? Пришлось открыть глаза, приподняться и осмотреться.
   Раннее утро. Чистое поле вокруг. Туша самолёта метрах в тридцати.Все живы. Бледно-зелёный Касс сидит, привалившись к рядом стоящему одинокому дереву, и непонимающе оглядывается, остальные стоят вокруг и смотрят на меня.
   - Как... Всё закончилось? - кое-как разжав челюсти, вопрошаю я и пытаюсь встать.
   - Хорошо закончилось, - успокаивают меня хором все остальные.
   Наш неуправляемо падающий самолёт взяла под контроль Илена - и сумела его относительно плавно приземлить. "Относительно" значило, что летать он уже не сможет, но все уцелели. А уже после посадки Сеннара вытащила всех наружу и применила свои немаленькие возможности по работе с Жизнью, вытащив из комы обоих страдальцев и залечив пару ссадин на вынужденно научившемся летать Ульде.
  
   Когда мой отряд более-менее привёл себя в порядок, обшарив для порядка салон разбитого "Алокрыла" - только сейчас у меня дошли ноги осмотреть самолёт со всех сторон, а надпись с гордым именем была на обратной стороне от пассажирского входа - пришло время разговоров на тему "Что это было и почему мы ещё живы?!"
  
   - Моя защита успела зафиксировать атаку неизвестным оружием... И попытаться отразить её. - рассказывала Илена, единственная не проспавшая момент атаки.
   - Это всё я. - мрачно уронила эльфа, стоящая рядом и не отрывающая взгляда от земли.
   - То есть ты? Это твоё оружие сработало?!
   - Нет... Но из-за меня.
   Психоаналитиком работать раньше не приходилось... Теперь пришлось.
   - Почему ты так думаешь? Нас могли атаковать, например, Небесные..
   - Нет, это именно мои... сородичи. - глухо ответила Сеннара.
   - А почему? - вопрос, не спорю, выглядел глупым.
   Эльфа тоже так подумала, поглядев на меня с сочувствием.
   - Потому что ты и твой орден - угроза всему, что создавал мой народ всё прошлое тысячелетие.
   - Это я знал. - отмахнулся я.
   - Почему ты считаешь виноватой себя? Если так посмотреть, то главной целью были мы, трое магов.
   - Да, но... Ты знаешь, что я должна была следить за тобой и контролировать твои действия? Постоянно, даже находясь без сознания? - она снова подняла взгляд и искоса глянула на меня.
   - Подозревал. И что? - мне оставалось только пожать плечами.
   - А то, что, - она глубоко вздохнула.
   - Твоя последняя "находка" разом уничтожила саму возможность тебя контролировать - и Высшие, как и раньше бывало в таких случаях, приняли решение уничтожить угрозу. Но они тебя недооценили...
   - Погоди. - я малость завис.
   - А ты чем недовольна? Тем, что провалила задание, или тем, что меня не убили?!
   - Идиот! Меня собирались убить вместе с тобой! А мною просто пожертвовали! - в ярости прокричала Сеннара. Всё-таки плохой из меня психоаналитик... Но магия имеет много хитростей - и я попытался стабилизировать её кипящие эмоции. Секунда, другая, третья... И вот уже гораздо лучше. Теперь можно попробовать достучаться до её разума.
   - Ты жива. Нас не смогли убить. Получается, ты теперь свободна от своих обязательств.
   - Нет. Посвящение Лесу не так-то легко отменить... - обречённо ответила эльфа.
   - "Посвящение Лесу"? - внезапно подала голос Илена.
   - Я кое-что знаю об этой схеме Изменения. Правда, по большей части - как с ней бороться.
   - А с контролирующим узором справишься? - я поднял левую руку и стянул рукав с предплечья.
   - О... Не уверена. - призналась Илена.
   - Точнее, я просто о нём ничего не знаю.
   - Ладно, это пока терпит.
   Девушки принялись совершать какие-то загадочные манипуляции, часть которых совершенно точно нужно было проводить над обнажённым телом... Но Сеннара, хмуро осмотрев нашу весьма заинтересовавшуюся троицу, фыркнула и удалилась в самое комфортабельное место в округе - салон самолёта, потянув за собой Илену.
   А я прислонился боком к единственному дереву на пару километров, которое уже облюбовали прочие маги, и задумался.
   Угроза существует уже с обеих, и весьма опасных, сторон, и пусть Небесным я нужен сначала живым на опыты, а Изменённым Лесом - сразу в качестве трупа, всё равно это не сильно способствует нормальной жизни и достижению моих целей. Даже знание о будущем посмертии и перерождении не радует - я, рождённый в другом мире, здесь перерождаться буду не по своим законам, а по законам Илкора. Да и не закончил я ещё все задачи этой жизни. Нет, умирать никак нельзя. Что же делать...
   А что это у меня в кармане такое неприятное?
   Неприятными оказались две кости-десятигранника, прихваченный в Картисе трофей. Исходящей от них силой буквально жгло руку, так что я размахнулся, готовясь их бросить вверх, и отправил их быстрым движением куда-то в небо.
   Что?! Закрутившиеся в полете кости вызвали к жизни такой знакомый вихрь неопределённости, чистую силу Энтропии-Изменения. Знакомую и настолько притягательную, что я всей душой потянулся к нему...
   Показалось, я выскочил из своего тела, как пробка, и провалился в этот вихрь, закрывший окружающий мир серой воронкой торнадо.
   А через секунду вихрь изменился, распавшись в одинокие клочья Тумана. Знакомый Туман, знакомое место - вихрь Энтропии на краю каменной площадки, принявший видимый облик водопада, знакомая личность...
   Артас сидел на лёгком, как будто сплетённом из туманных струй, кресле и наблюдал за Источником.
   - Добро пожаловать в Игру. Большую Игру, где фишками становятся живые существа, картами - целые миры, а ставка в ней всегда одна - очередной шаг на пути Восхождения. Моего Восхождения... Разумный должен развиваться - это ведь слова одного из вас?
   Он говорил негромко и в сторону, но я слышал все его слова так же чётко, как если бы он говорил мне прямо в лицо. Вообще-то ничего особенного, подобным образом управлять звуком смог бы и я... А вот мгновенно оказаться чуть впереди, уже стоящим и воткнувшим свой хлещущий энергией Хаоса взгляд в мои глаза - нет, не смог бы. Не как обычно я говорил "не сейчас и не здесь", а просто не смог - простой человек, даже простой Маг не способен на такое зримое воплощение одной из Основ. Это право и обязанность бога.
   - Именно так. - кое-как выдавил в ответ я. Мне надо было ответить хоть что-то, чтобы сохранить самоконтроль под этими "прожекторами".
   - Мой соперник идёт по пути Порядка, я же - олицетворение Хаоса. Изменение и новизна против...
   - Против Стазиса и неизменности. Я понимаю и принимаю это. - неожиданно даже для себя ответил мой голос. Немного задержавшись, пришло и понимание моих же слов.
   - Именно. Наши цели и пути совпадают - поэтому ты и стал моим эмиссаром, агентом.. Называй себя как хочешь.
   - Я - это я. - родился у меня очередной афоризм. Потом я сконцентрировался - и всё-таки вспомнил одну не очень приятную фразу Арагорна.
   - Но кто я? Арагорн говорил...
   Артас прервал меня раньше, чем я успел задать вопрос.
   - Он солгал, не сказав ни слова лжи. Как и всегда. А ты... Пусть скажет тот, чьих рук это дело.
   - Ты - очередная шутка. Очень удачная шутка. - произнёс справа меня голос Шута. Я рывком развернулся - изменчивая фигура Маски в это раз выглядела куда более опасной... Как говорится - может, зубы острые, а может, два окровавленных меча в руках.
   - Мир Тьмы существует, пусть он - лишь тень, несбывшаяся мечта в глубине Грёзы... Но в нем, как в любой тени, можно найти следы реальности. Например, чью-то воплощенную мечту, цельный образ человека, который идеально подходит для наших целей. А потом - объединить на мгновение Грёзу и реальность, срастив образ с его прототипом.
   *Грёза - одна из фаз Умбры(что всего лишь значит "тень", или "полная тень" на английском), очень близкая к фазе Астрала, о котором лучше помолчать. Грёза - место фантазий и мечт, снов и тому подобного. Ах да, там же ещё умудряются жить феи... Но про них как-нибудь в другой раз.
   Шут хихикнул, разбивая смехом серьёзность слов.
   - А ты пошутил в ответ. Каково мне было обнаружить, что мечта не так уж и нужна её обладателю, собравшемся так ничего и не делать? Пришлось тебя взбодрить.
   - Во всех твоих действиях плохо только одно... - протянул Артас.
   - Ты слишком рано заявил о себе Арагорну. Чем позже он бы узнал о наличие в его мире моего эмиссара, тем меньше у него было бы шансов остановить тебя... Только поэтому ты оставался в неведении о моих целях - потому что гораздо сложнее обнаружить того, кто ничего не знает и действует самостоятельно.... А я предпочитаю быть честным со своими, в отличие от Арагорна.
   - Про шансы я уже понял. - кивнул я.
   - На меня уже открыли охоту... Да чего уж там, едва не достали. Одна радость - трофей добыл. - и я достал из кармана невесть каким образом оказавшиеся там десятигранники.
   Заржал Шут, улыбнулся Артас. Отсмеявшись, Маска подошёл ко мне со словами:
   - Я думаю, эти тебе понравятся больше...
   И вручил мне всё те же игральные кости. Первая же пара исчезла неведомым образом.
   - Хорошо. - я сжал кубики.
   - Тогда.. До следующей встречи.
  
   Я пришёл в себя, всё так же стоя у дерева и сжимая в кулаке оба многогранника. В окружающем мире не прошло и нескольких секунд...
   - Фрегат "Заря" вызывает "Алокрыл", фрегат "Заря" вызывает... - раздался у меня в ухе чей-то громкий и уверенный голос. Я дёрнулся, как от удара, но потом сообразил скомандовать комму принять вызов:
   - Здесь "Алокрыл". Совершили вынужденную посадку. Требуется помощь.
   - Поняли вас, идём на сигнал, не отключайтесь.
   Облегчённо вздохнув, я поднял глаза и наткнулся на быстро перемещающуюся по небу точку. Возникшая из пустоты где-то на западной половине небесного свода, точка быстро приближалась и росла, за несколько минут превратившись во всамделишный космический корабль. Две треугольных, заострённых "клешни" по бокам спереди, торчащий вверх "хвост" - "Заря" больше всего напоминала какого-то техноскорпиона.
   Фрегат, приземлившись, с лёгкостью вместил в своё "брюхо" и нашу пятёрку, и остатки самолёта, после чего взмыл в небо, направляясь к космической базе Искателей. А меня заставил несколько секунд понервничать тот факт, что пусть нас и разместили - поодиночке - в комфортабельных каютах, но на вопросы вроде "как", "зачем" и "откуда" - отвечать отказались. Вместо них успокаивающе мурлыкнула Энтропия, предлагая немного подождать. Подождём. Я закрыл глаза... И отрубился, чтобы придти в себя уже на борту корабля, лежащим на вполне обычной местной койке.
  
   Когда нас собрали в небольшой кают-компании, почти неотличимой по виду от салона какого-нибудь земного пассажирского самолёта, под надзором двух мордоворотов-космодесантников, я оглядел свою команду. Да уж.
   "Another day, no peace in sight
   A solution far away...
   Пусть решение наших проблем всё ещё далеко, но в команду, хоть и разными путями, вошли представители всех народов Илкора - и все они были младшими. "Младший" для вечно, или просто очень долго живущих народов - это приговор, обрекающий на почти бесконечное пребывание в роли низшего, и поэтому...
   "Идут молодые, новое поколение.
   Только они,
   Только они принесут перемены."12 - нараспев продекламировал я стихи, которые я однажды услышал, запомнил, но так и не смог превратить в заклинание. А сейчас нам не хватало именно этого - единства и цели.
   От входа в комнату раздались редкие хлопки, отвлекая меня - и я почти не удивился, заметив стоящего в дверном проёме Сентинэра.
  
   Часть 5. Куда бежать?
  
   - Поговорим? - осведомился он, закончив с аплодисментами.
   - Поговорим. - кивнул я. А что ещё оставалось?
   Несколько коротких шагов - и координатор начинает основательно устраиваться на выставленном перед столиком кресле с высокой спинкой. Моя команда, сидящая вокруг на невысоких диванчиках, внимательно следит за его нарочито неторопливыми движениями...
   Но растянуть их до бесконечности всё равно невозможно, и он наконец-таки поднимает взгляд.
   - Хорошо, что я всего лишь координатор Совета, а не один из Семи. Твое появление обещало много интересных вариантов перспективы, но пока что всё происходящее ограничивается исключительно одними проблемами.
   Ощущая кожей пристальное внимание своих и других, я испытал дикое желание выпендриться - и медленно ответил, вгоняя в голос Знание:
   - Я - случай... Я - возможность... Я - вероятность... Проблемы были бы в любом случае, но сейчас они не конец всего, а лишь Начало...
   Сентинэр - наверняка не обошлосьсь без помощи имплантатов - перебил мою плавную речь.
   - Заканчивай с фокусами. Для начала - кто эти незнакомые мне люди? И какие возможные проблемы ты имел в виду во время нашего прошлого разговора?
   - Меня зовут Илена. - опередила меня бывшая Сэль.
   - И я была рождена на Тэнне. Этого достаточно.
   - Хранительница Врат... Рад познакомиться с тобой. - задумчиво ответил Сентинэр.
   - Уже - нет. - отрицательно качнула головой девушка. Сен тем временем перевёл взгляд на провидца.
   - Меня зовут... - пусть цвет его уже перешёл от бледно-зелёного к простой бледности, а осознание окружающей реальности уже вернулось полной мерой, выглядел он дико нерешительным.
   - Пожалуй, это имя мне всё же нравится больше старого. Называй меня Касс, седьмой координатор. Если верить ему, - он ткнул в мою сторону пальцем:
   - То я стал магом Времени, а попросту - предсказателем. Я пока закурю? - фразу он закончил, уже вытаскивая пачку сигарет.
   - Наши проблемы, координатор, уже реальны. - перехватил я нить зависшего разговора, когда все уставились на раскуривающегося Касса.
   - Изменённые Лесом и Небесные-Сэль очень хотят прекратить твой проект, как ты его называл, "Случайность"? Прекратить путём захвата или уничтожения всех новоиспечённых магов.
   Сен нахмурился и молча откинулся на спинку кресла. Прошло несколько секунд в молчании, но в этот момент что-то изменилось вокруг. Я недоумённо покрутил головой, пытаясь разъяснить непонятные ощущения... Но в этот момент координатор отлип от спинки и качнулся вперёд.
   - Ну что... Пока я вижу только один выход. - отстранённо заявил он.
   - Координатор, ты не там ищешь. - прозвучал насмешливый голос пророка. Я как смог быстро крутанулся в его сторону.
   - Ты уже ВИДИШЬ?
   Он ехидно улыбнулся, выпустил дымное кольцо вверх и полюбовался его полётом в сторону вентиляции.
   - Нет. Я НИЧЕГО не вижу. И поэтому на вопрос о нашем будущем ответишь ты.
   Эххх.
   - Сентинэр, рассказывай. - развернулся я обратно. Шеф, пристально разглядывающий пророка, перевёл взгляд в мою сторону.
   - Выход я вижу только в одном варианте. Иллес.
   - Тёмный мир. - понимающе кивнула Илена. Она уже что-то поняла, а я - ещё нет. Сентинэр продолжал.
   - "Зелёные", не смотря на все их возможности на планете, в космосе практически бессильны. Но космос - территория Сэль, и здесь почти невозможно скрыться уже от них. Я лично знаю только два способа - можно погрузиться на звездолёт и исчезнуть в межзвёздном пространстве. А можно попробовать добраться до Иллеса...
   Его мягко прервала Илена, вклинившись в почти незаметную паузу в его словах.
   - Для С... моих родственников Иллес - это символ предательства и бессилия.
   - В моей памяти таких подробностей не имеется. - хмыкнул координатор.
   - Конечно. Когда это мы добровольно делились тайнами, тем более - такими позорными? - улыбнулась краешком губ Илена.
   За этими словами последовал рассказ, почти сказка о появлении Иллеса - "отражение", "тёмный мир", и ещё десяток многозначительных прозвищ эта планета получила ой как неспроста.
  
   Примерно пару сотен лет назад Звёздные врата Илкор внезапно открылись по сигналу снаружи. Ничего особенного в этом поначалу не было - прибывали очередные путешественники, что было не таким уж редким событием.
   Но когда число прибывших путешественников перевалило за тысячу, до тогдашней Хранительницы дошёл масштаб проблемы - такое количество людей её дворец обеспечить не мог, а врата всё ещё не хотели закрываться, впуская всё новые и новые группы... Беженцев. Беглецов. Неприкаянных странников.
   О мире, из которого они прибыли, Илена не знала почти ничего, кроме того немудрёного факта, что его постигла какая-то неостановимая катастрофа. Что-то на уровне превращения их Солнца в сверхновую звезду - а такое событие превращает солнечную систему в облако пыли, выжигая к тому же жизнь во всех близких звёздных системах... Проще говоря - возвращаться им было уже некуда.
   Простейшее на взгляд решение - отправить их ещё куда-нибудь - было на самом деле чересчур накладно для Сэль, ведь нужно очень много энергии, и к тому же Врата связывают между собой не только разные звёздные системы, но и десятки дворцов Сэль на планетах и лунах системы Илкор. Лишаться энергии, связи и возможности путешествовать на срок, необходимый для отправки вынужденных путешественников дальше, Сэль не могли.
   В результате для них было решено создать планету. Собственную планету, пусть не очень большую и на задворках системы, далеко от звезды. Беглецы не имели ничего против - всё-таки это обещало им вполне нормальную жизнь, к тому же у них был какой-то свой аналог Просвещённых Технологий. А для Сэль это было к тому же весьма интересной задачей.
   Основную массу новой планеты собрали из пыли и обломков во внешних облаках системы, часть - создали буквально из ничего. Получившийся шарик не дотягивал до родного мира будущих жильцов по силе тяжести, к тому и на его поверхности было слишком холодно для жизни - поэтому для жизни было создано целое Подземье. Underworld - пришло из моей памяти подходящее имя.
   Огромные пещеры, немаленький мир, укрытый от внешней тьмы и холода камнем и металлом. Для десятков тысяч людей и существ других рас Иллес стал новым домом, а Князь Иллеса уверенно вошёл в совет Сэль как равный. Единственный мужчина в Совете Миров за всё время его существования.
   Собственно, это и привело к тому событию, которое моя Сэль знала как "предательство". Политика, так её. Причём - политика бессмертных.
   Что случилось, как, почему - Илене неизвестно. Известен лишь результат - Сэль Иллес самовольно вышел из Совета Миров, вернувшись на Иллес. Последовавшие за ними "для переговоров" три сильнейших Сэль - Тэнна, Цимер и Итсуна - были атакованы, ударили в ответ... И проиграли. Жители Иллеса смогли каким-то образом отсечь свою планету от Звёздных врат - лишив попавших в ловушку Небесных большей части их возможностей и шанса на побег при неудаче. Три аккуратно упакованных тела вернулись на Тэнну вместе с небольшим космическим кораблём Иллеса, спровоцировав очередной раунд перемен в Совете. Когда перемены закончились, выступать против предателей никто уже не захотел - а те не стремились выбираться из-под непонятной защиты.
   Илена закончила, и вступил Сентинэр:
   - Шли годы, вышли в космос люди Илкора... Свет, радиоволны и космические корабли, движущиеся в обычном пространстве, легко достигают Тёмного мира - в отличие от волшебного транспорта Небесных. Именно поэтому я решил спрятать вас на Иллесе.
   - Спрятать... - я сжал кулаки. Почему-то даже мысль об этом была неприятной.
   - А как же тогда те проблемы, которые я должен был решить?
   - Пробуждающиеся маги?
   Я кивнул.
   - И искажающее существо. Она... Оно-то осталось.
   Сен задумался, а я почему-то вспомнил, что ел последний раз ещё до начала похода по Картису, почти сутки назад. Ну, если не считать употреблённого во время поисков Касса. И с чистой душой заявил стоящим за спиной космодесантникам в скафандрах:
   - А нас кормить будут?
   Накормили. Напоили. Обиходили. "Всё включено" - буркнул корабельный стюард.
   Сытым взглядом обведя опустевший стол и довольную команду, я глянул на шефа - и внезапно в мозгах щёлкнуло.
   - Кстати, а ведь мы сейчас на корабле. В космосе, где - ты сам говорил! - Сэль сильны.
   - Наши корабли во время сверхсветового движения так же недоступны для них, как и Тёмный мир. Принцип тот же. - усмехнулся координатор, тоже уделивший время обеду.
  
   Продолжить обсуждение не получилось, так как мою зевающую команду разогнали по кубрикам - "мальчики налево, девочки направо" - а мне Сентинэр предложил кое-что посмотреть.
   "Кое-чем" оказалась обзорная галерея фрегата. Если я правильно понял, то коридор галереи проходил где-то по правому боку "скорпиона"... А правая стена коридора, как мне сначала показалось, была покрыта сверкающей плёнкой. Но это было не покрытие - это было окно. Окно в Космос.
   Чувствовать звёзды, пролетая мимо бесплотным духом - одно чудо. Видеть их, находясь в собственном теле - совсем другое. А я их не видел уже две недели, с тех пор, как покинул дворец на Итсуне.
   Странное ощущение... Странное - но прекрасное. Стоять на карнизе сотого этажа и смотреть вниз - слабое подобие этого удовольствия. А здесь впереди не жалкие сотни метров - истинная звёздная Бездна. Звёзды дрогнули и рывком сместились - теперь перед нами была планета. Всего лишь шарик неровного цвета, покрытый рытвинами и кратерами - если не присматриваться.
   - Иллес. - произнёс рядом голос Сена.
   Да... Творение человеческой воли - и капризов природы.
   "Красота случайности" - подсказал мне вихрь Энтропии.
   Действительно - красиво...
   Всё же через некоторое время я смог оторваться и глянул на стоящего рядом человека.
   - Теперь, когда мы добрались до границы Поля Отражения, корабль будет двигаться в обычном пространстве почти трое суток, прежде чем сможет достичь парковочной орбиты. - ответил на невысказанный вопрос координатор.
   - Отдыхай пока.
   И я с чистой совестью отправился "отдыхать".
   Именно что "отдыхать" - полчаса отдыха после атаки на наш аэроплан, которые я провёл попросту без сознания, вместе с целительными техниками Изменённой сотворили маленькое чудо. А плотный обед уже здесь, на борту фрегата, добавил к бодрости духа сытое брюхо.
   И меня потянуло на "подвиги"... Увы - бродить по кораблю и изучать особенности звездолётостроения мешали маячившие в самых интересных местах товарищи в бронескафандрах, сдвинуть их с места мирно не хватало даже полномочий координатора, а расчищать путь силой было, по-простому говоря, влом. Отвечай ещё потом на вопросы остального экипажа и Сентинэра, какого чёрта мне понадобилось искать в том же командном отсеке...
   Кубрик женской половины моей команды оказался заперт изнутри. Кассандр снова выпал в осадок, Ульд последовал его примеру, координатор умудрился исчезнуть в неизвестном направлении, едва я отвернулся... Ко всему прочему я обнаружил, что мой коммуникатор не может достучаться до местной Сети - и даже загрустил ненадолго...
   "Не можешь найти дело - придумай сам" - подумалось само собой через несколько минут. А если так - и придумывать-то ничего не надо. Сиди да овладевай магией.
   Вот только пользоваться Силами или Энтропией в небольшом и довольно-таки хрупком кораблике страшно... Остаётся у меня только Разум. И повод есть - послушать, что на корабле творится в тех местах, куда меня не пускают.
   А значит - улягусь я на койке, вытянусь поудобней, и начну вход в медитацию.
   Пока устраивался, припомнил рекомендацию менторов "Позу подбирай настолько неудобную, чтобы не уснуть". Паршивая, на самом деле, рекомендация - сконцентрироваться на самой волшбе при этом не всегда могут даже более-менее опытные ученики, не говоря уж о новичках. А те, кто могут - им уже всё равно, удобная поза или нет... Ну, по большей части.
   Так, состояние нормальное. Приступим... И, закрыв глаза, почувствовал растущую с каждой секундой собственную ментосферу. Тонкая светлая плёнка Разума растягивалась как... Как толстая неподатливая резина, пока я не взмок от усилий и не приостановился. Мда, а ведь даже до стен кубрика не дотянул...
   Стоп, я, похоже, обнаглел. Нафига мне сейчас защитная сфера на десяток метров радиусом?! Я вроде телепатией собирался заняться, а не совершенствованием защиты.
   Поле разом потускнело, истончилось - и быстро охватило весь корабль.
   Я кое-как выдохнул, успокоился, быстро пересчитал всех наличных на борту разумных существ, и стянул поле обратно, на передышку.
   Прекрасно. Моих четверо, координатор, минимум пятеро десантников, стюард - и ещё почти два десятка неучтённых личностей. Среди этих незнакомцев затесался минимум один Разумник моего уровня или лучше, влёгкую обнаруживший мои потуги и поприветствоваший лёгким ментальным "кивком", и ешё кто-то... Кто-то или что-то. Необычный разум. То ли искусственный, то ли просто чужой. Но тоже благожелательный.
   Так, с этим можно и потом разобраться. А теперь можно попробовать дотянуться до моих подруг.
   Вытянувшееся в длинное щупальце мое ментальное поле дотянулось до двух разумов за запертой дверью - и стало "слушать".
   Долго... Пристально... И очень интересно. Если бы они общались ментально, или я хотя бы мог слышать то, о чём они говорили - было бы гораздо легче связывать мои ощущения с реальностью. А так...
   Отголоски эмоций не несут смысл, но где же он? Ещё глубже.. или наоборот, выше? Выше, больше, полнее!
   Точно - мысленные образы и даже слова, звучащие одновременно в разуме и в реальности, обнаружились "внутри" эмоций, подобно тому, как холст, на котором нарисована картина, скрыт внутри красок - но я всё равно не смог понять разговаривающих девушек. Слишком быстро, слишком "переливчато" - как будто слушать чью-то речь на тройной скорости - под неприятную музыку.
   Впрочем, даже такая "телепатия" - уже кое-что. И мозги устали в меру, как раз, чтобы с удовольствием уснуть.
  
   - Искатели - это был наш единственный шанс. Шанс ускользнуть от "зелёных" и не враждовать с Небесными. - задумчиво вещал Сентинэр. В число его слушателей на этот раз, кроме меня, попал и провидец. Не сказать, что ему нравилась картина за окнами галереи - затягивался он необычно резко, даже отрывисто - но всё же не уходил на подкашивающихся ногах, как эльфа. Девчонки, к слову, спелись за прошедшие часы и перемещались по большей части бок-о-бок. И то ладно. Я задумчиво потёр узор на руке...
   - Сеть Звёздных врат Сэль растянута почти по всей Галактике - но связывает не так уж много миров, сумевших достичь этого уровня и остановившихся на нём. Искателям же доступны любые звёзды - но полёты меж звёзд занимают годы и очень сложны...
   Сен замолчал, глядя на звёзды. Потом продолжил:
   - Твое появление дало нам новый шанс. Шанс победить, оставаясь на планете... И всё снова полетело к чертям! - он с силой врезал кулаком по стеклу. Нет, "стекло" уцелело - но Касс, судя по звукам за моей спиной, проглотил от испуга свою треклятую сигарету.
   - Я так понимаю, с моим появлением Искатели перестали быть востребованными? Зря. - чужим голосом произнёс я. Похоже, испугался не только Касс.
   - Почему? - удивлённо произнёс координатор, потирая ушибленную руку.
   - Потому что победим мы на Илкоре или нет, но только в космосе можно найти возможности, которых нет и не будет на одной планете. Вспомни историю этой планеты, - я кивнул головой в сторону понемногу увеличивающегося шарика Иллеса.
   - Что бы с ними было, если бы не Звёздные Врата?
   - Это не всё. - прислушавшись ко мне, ответил Сен.
   - Ну да. - хмыкнул я.
   - В моём мире тоже было что-то подобное. Один, к тому же, как казалось поначалу, временный отказ от Пути к Звёздам - и за ним последовала деградация цивилизации. За считанные десятилетия мы опустились до уровня, когда о звёздах перестали даже мечтать, и вернуться на этот Путь уже невозможно. Технически невозможно. Так что... Не повторяйте наших ошибок.
   *Напомню - это история мира Тьмы, а не Земли-прим. Хотя...
  
   Пока я разговаривал "за жизнь" с нашим, фактически, работодателем, моя "команда", ограниченная всего лишь двумя кубриками и небольшой кают-компанией - корабль всё-таки, пусть и космический - успешно убирала кавычки из названия.
   Когда эта идиллия предстала перед моим взглядом - кормить нас где-нибудь кроме этой кают-компании отказались наотрез - захотелось патетически произнести фразу "Мы такие разные, но всё-таки вместе!" Да уж...
  
   Понаблюдав немного за общением четырёх магов - совместно пережитые приключения и ограниченное жизненное пространство быстро сближают людей - я припомнил вчерашний разговор, а именно - цели моего пребывания на Илкоре.
   - Сен, - снова окликнул я стоящего невдалеке координатора. Правда, он разговаривал с кем-то из экипажа корабля - но, услышав меня, извинился и повернулся в мою сторону.
   - Всё-таки магические проблемы вашего мира никуда не делись, в отличие от меня. - Шеф нахмурился.
   - Ты что-то придумал?
   - Да. - чистосердечно ответил я.
   - Информацию о Пробуждении и магических возможностях нужно распространить как можно шире. Шире, полнее... И при этом - ограниченно.
   Сентинэр задумчиво покивал.
   - Ты имеешь в виду - создать Орден, только уже без тебя?
   - Не Орден. - поправил я его.
   - Сеть. Информационную сеть, которая сможет распространить разные варианты магии - аналог разных магических орденов моего мира.
   - Ты хоть представляешь, - вжал меня в стену тяжелый взгляд собеседника:
   - К чему может привести ЭТО?
   - На всё воля случая, - ответил я, нашарив в кармане дайсы.
   *Дайсы(dice) - те же игральные кубики, но произвольной формы и количества граней - от 4 до 100. Правильный перевод - игральные кости.
   Прикоснувшись к ним, я задумался. Какие-то странные мысли, привычные для прошлых жизней, пытались сплестись в чёткую картинку решения этой проблемы...
   И мгновенно, как взрыв того же гремучего газа, в моём сознании сложился ответ.
   - И если реальность действительно не сможет выдержать наплыва Пробуждённых... То кто сказал, что это должна быть базовая реальность?! - радостно улыбнувшись, ответил я.
   - Виртуальные реальности и сферы сингулярности. - похоже, Сентинэр уловил мысль, и теперь его совсем не слабый разум искал пути к решению этой задачи.
   - Да-да-да... Кстати, что такое "сферы сингулярности"?
   - Ничего интересного. - координатор отмахнулся и быстро удалился в сторону командного отсека.
   Проводив взглядом убежавшее начальство, я снова вернулся к разглядыванию сидящих за столом.
   Понятны трудности в общении Касса - без своего фокуса с сигаретой он в нашей компании ещё не освоился, а с ним сразу становится чересчур проницательным, чтобы нормально участвовать в диалоге... Восхищающийся всем безбашенный огневик Ульд просто любуется девчонками и сыплет комплиментами без тайных мыслей - новый волшебный мир, новая же волшебная жизнь...
   А как смогли договориться эльфа и её, фактически, "вероятный противник"? Щебечут как давние подружки...
   - Ты на самом деле думал, что наши народы не имеют никакой связи? - с удивлением посмотрела на меня Сеннара, когда я озвучил вопрос.
   - Да, я так действительно считал... Но как?!
   - Как? - улыбнулись девушки.
   - Илкор и его свободная зона - удобное место для встреч... Любых встреч. Как вторая по счёту наша с тобой. - произнесла Илена.
   - А мы всегда были желанными гостями на торжественных балах Тэнны. - в унисон ей, с умильным выражением лица добавила Сеннара.
   - Значит, вы почти что старые знакомые, да? - понимающе кивнул я.
   - Не совсем, но уж общих знакомых и тем для разговоров у нас хватает. Не то, что... - и она указала одними глазами на парней.
   - Это только пока... - ехидно протянул провидец, но потом, вместо того, чтобы продолжить свою многозначительную фразу, замолчал, вернувшись к дымящему окурку.
   - А я? - мне просто стало интересно.
   - Ты просто другой. - серьёзно ответила брюнетка, опередив немного замешкавшуюся эльфу.
   - Настолько другой, что даже эти двое ближе и понятней. - Добавила она, жестом указав на моих учеников.
   - И поэтому с тобой легко и интересно - потому что изгнать древний страх людей Илкора перед "богами" практически невозможно, - насмешливо-грустные кавычки в её фразе я прямо-таки узрел. Так-так...
   - Это ненадолго. Пробуждение меняет человека куда сильнее, чем вы можете представить. Хоть и не сразу. - задумчиво ответил я.
   - Вот уж воистину. - поддержал меня провидец. Ульд тоже кивнул, о чём-то напряжённо задумавшись.
  
   В-общем, второй день на борту корабля проходил без особых проблем. Даже ограничение жизненного пространства не так уж и мешало. Куда больше мешало отсутствие возможности хоть чем-нибудь занять время.
   Смотреть на звёзды, спать и есть - последнее, увы, только по корабельному расписанию - надоедает довольно быстро. Разве что только я сидел часами у окна во Вселенную и наслаждался видом. И в итоге досиделся - почувствовать эмоциональный всплеск в кают-компании, куда все снова стянулись, можно было даже без входа в транс. А уж то, что я о подобной возможности не задумался даже - слишком серьёзный просчёт... Что-то невовремя я задумался.
   Короче, к месту сборища, хоть и там и было-то несколько шагов, я буквально подлетел. Со всей готовностью подлетел - если мои могучие попутчики решат размятся да поиграть силушкой молодой, от фрегата останутся рожки да ножки - и пара записей в базе данных. Короче, защитное поле активировано, простейшая глушилка наподобие той, которую я применил при спасении эльфы из рук-лап-крыльев коварных галличеков, готова к использованию, я влетаю в помещение, остановившись в дверях - и ничего страшного не обнаруживаю. Ну да, выражения лиц далеки от мирных, но до стадии бития всё-таки не дошло. Тем более моё фееричное появление малость сбило настрой команде.
   - И что ж здесь происходило? - с тяжёлым вздохом я вопрошаю у потолка, развеивая защиту и опускаясь в отдельно стоящее кресло. Потолок не ответил, остальные тоже промолчали. Так, курильщику пофиг, у Илены чувствуется некий интерес, Ульд на что-то или кого-то обижен, а эльфа, хоть теперь прочитать её нормально не получается из-за ментального щита, испытывает что-то вроде эмоции, описываемой словом "отвалите" и его синонимами. Гхм, неужто ученик принял ту её давнюю попытку заигрывания всерьёз?
   - И что ты считаешь? - я с неподдельным интересом задал вопрос Огеру.
   Ученик мгновенно выплеснул на меня поток эмоций, в реальности обернувшийся несвязными обрывками фраз вроде:
   - Я... Она тогда... А сейчас...
   - Я понял, что она. Я понял, что сейчас. - мягкие, успокаивающие фразы... Так, ученик вроде перестал кипеть - можно развернуть конус влияния Голоса на всех.
   - А вот чего я понять не могу, так это непринятия вами того замечательного факта, что мы всё-таки в одной лодке, и надолго... Хотя к тебе это не относится, Илена - ты ведь можешь вернуться в любой момент.
   - Относится. - вздохнула девушка.
   - Координатор был прав - на корабле во время движения и внутри сферы Отражения Тёмного мира Врата не откроются. Так что я тоже с вами надолго. К тому же - я пришла сама, ты ведь помнишь?
   - Помню и рад этому. - я улыбнулся ей одновременно в реальности и мыслях, после чего вернулся к команде.
   - Основное следствие этого немудрёного факта - что нам ПРИДЁТСЯ уживаться. Как минимум до прибытия на Иллес.
   Не чувствую понимания от двух проблемных фигур. Ну что ж, увеличу-ка я длительность заклятия...
   - Рассказать вам историю, что ли? - задумчиво произнёс я, перерывая закрома памяти Мага.
   - О твоём мире? - поинтересовалась Сеннара.
   - Да. - не эта, не эта - а вот эта в самый раз. Подправив чары, я продолжил:
   - Простую такую историю...
  
   Взгляд в прошлое
   Почти четыре года прошло уже - но первое серьёзное приключение, как-никак. Такое не забывается.
   Я тогда едва-едва вышел за статус ученика - и пределом моих возможностей была слабенькая стихийная магия. Лучше всего получалось управляться с погодой - дождик там призвать или разогнать, да иногда, при удаче, мог призвать слабую молнию. Не сравнить с тем, что могу сейчас - но тогда и этого хватило, чтобы всерьёз закружить мне голову и заставить считать себя едва ли не всемогущим.
   Собственно, именно поэтому я с готовностью согласился поучаствовать в небольшой экспедиции - а учитывая, в какую глушь собирались забраться четверо инициаторов, им погодник был нужен позарез. Согласитесь, идти под дождем или под солнцем, да спать в холодной луже, или же в сухой палатке у костра - есть разница. Да, именно пешим ходом - в нашем мире с транспортом дела куда хуже.
   Кое-как договорились, что да как делать будем, используя открытый форум Ордена.
   *Да-да, в мире Тьмы маги, хоть и не все, успешно пользуются интернетом, виртуалисты с его помощью и колдуют, а знаменитого хакера Кевина Митника даже завербовали вампиры клана Носферату путём покусания...
   Короче говоря, знаком я был с ними примерно так же, как вы друг с другом вчера. Они же друг друга знали неплохо - вполне опытный шаман, такой же некромант, единственный полноценно состоявший в Ордене Смерти, владеющий магией Жизни целитель и, что меня удивило сильнее прочего, девчонка-гадалка. Все остальные были старше меня минимум лет на пять, а ей, на первый и прочие взгляды, было едва-едва семнадцать... Впрочем, это совсем не мешало ей читать в душах и будущем как с экрана. Да, примерно как ты, Касс.
   Что, Сеннара? Орден? А, ну да. Его служители искали потенциальных и уже не совсем магов разными способами, ведь нас в мире Терры очень мало, один маг на десятки и сотни тысяч обычных Спящих - и заходящие на их сайт неофиты вроде меня были не самым плохим источником новых кадров. А чтобы случайно не обнаружить в своих рядах чужаков по духу, как уже бывало раньше, то секреты магии смерти они предпочитали не показывать. Стихийная магия, телепатия, целительство, общение с духами - пожалуйста, маги Ордена да такие же, как я, новички всегда рады помочь. А родная для Ордена некромантия - только простейшие знания и ритуалы, можно сказать, основы. Я их понимаю - далеко не всякий Маг решится связать себя с таким... Например, я так и не решился, хотя и пробовал, изучал, даже что-то запомнил. Но вернёмся к приключению.
   Добрались до места без особых проблем, если не считать вполне обычных для новичков в лесу - я, да и не только я, по настоящей тайге не ходил никогда. Впрочем, погоду я смог удерживать как заказано, все прочие тоже не сплоховали - и наконец-то перед нами раскрылось это древнее капище. Необычное место.
   Вот только заранее поинтересоваться, зачем мы сюда пришли, я как-то не сообразил, а по дороге других проблем хватало, чтобы ещё и об этом задумываться. С другой стороны, что бы мне это дало? Магией духов, Жизни и Смерти я тогда не владел и сейчас не владею. Впрочем, подозреваю, что и они о настолько больших неприятностях не думали.
   Короче, проводимый старшей троицей ритуал - на чьих-то костях и ещё десятке подобных вещей - провалился с большим треском. Треском в прямом смысле - последнее, что я смог запомнить в процессе, была громадная фиолетовая молния, ударившая в ритуальный круг... Все мои попытки успокоить стихию не привели ни к чему - что бы это ни было, для меня оно оказалось чересчур сильным.
   В себя я пришёл уже чёрт знает где, но явно далеко от капища. А учитывая, что все вещи, если уцелели, находились возле места событий - нужно было возвращаться. Знать бы ещё, куда - если просто идти по лесу я за неделю похода выучился, то вернуться незнамо куда по одним приметам... Я бы, наверное, так и сгинул в лесу, если бы не местные. Точнее, местный.
   Бесшумно вылетевший из переплетения кустарника и бурелома огромный волчара испугал меня до... Очень сильно, короче. Я даже стал готовиться к смерти, но зверь, вместо того чтобы наброситься, мягко присел на задние лапы - и перекинулся в человека.
   - Опять... - мрачно произнёс невысокий смуглый паренёк, поднимаясь с корточек. Обычный парень, разве что одет как-то странно - кожаный жилет и мокасины, шерстяные брюки, всё на завязочках или деревянных пуговицах... Оборотень. Истинный вервольф.
   - Что вы на этот раз учудили? - спросил он, принюхиваясь. В человеческом облике это выглядело забавно, и я немного расслабился.
   - Не знаю. Ритуал проводили другие...
   - Ритуал?! - через его глаза на меня на долю секунды глянул Волк.
   - Вы посмели осквернить священное место своим поганым ритуалом?!!
   Я в ужасе замотал головой, снова пугаясь до чёртиков.
   - Н-нет, эт-то был не я, клянусь!!!
   - Вижу, что не ты. - успокоился оборотень и развернулся куда-то в сторону, снова перекидываясь в зверя.
   - П-погоди! Я должен вернуться туда! - выкрикнул я вслед волку. Тот приостановился и чего-то недовольно рыкнул, после чего ленивой трусцой побежал по лесу. Я рванул за ним. Сразу и безнадёжно отстал, естественно, так что когда я, давно выдохнувшись, выполз на поляну возле капища, все уже были в сборе.
   Шаман с лицом, изуродованном непонятной силой, и бледный до белизны некромант лежали без сознания под одним деревом, рядом с ними же лежал целитель, в сознании, но придавленный к земле передними лапами знакомого волка. Девчонку и наши вещи окружили ещё трое оборотней.
   Уже знакомый вервольф шевельнул ушами, когда я отмер и попытался подойти поближе, и отлетел от целителя резким кувырком назад, перекидываясь прямо в воздухе. На землю опустился уже человек.
   - И что же теперь с вами сделать?... Может, прольём вашу кровь на землю? Или не будем уподобляться кровососам и просто закопаем вас живьём?
   - Тебе не кажется, Серебрянный Клык, что наша встреча... - откашлявшись, начал целитель.
   - Не кажется, слишком грамотный чужак. - зло оборвал его вервольф.
   - Что бы сделал ты с монстрами, которые пришли к тебе домой и жестоко надругались над домочадцами, вдобавок изгадив всё, к чему смогли прикоснуться? Сомневаюсь, что ты бы их простил.
   - Всё настолько плохо? И никак этого не исправить? - я, честно говоря, просто попытался его отвлечь от неконструктивных мыслей.
   - Настолько? Плохо? - и оборотень громко расхохотался.
   - Всё просто прекрасно - именно поэтому вас лучше всего здесь и закопать.
   - А без этого никак? Может, лучше будет нас отпустить? - нервно пошутил я под взглядом Волка.
   - Почему бы и нет? Тебя мы можем и отпустить. Прямо сейчас. - судя по его ухмылке, он тоже шутит.
   Стоящая в кольце охраны девчонка вскинулась и попыталась что-то крикнуть - стоящий за ней верфольф в человеческом облике скрутил её и зажал ладонью рот за долю секунды. Дёрнувшемуся было целителю хватило одного яростного взгляда, чтобы закашляться.
   Да мне и так понятно, что вопрос с сильным подвохом. Хотя бы то, что без вещей и прочего я далеко не уйду.
   - Отдадим мы твоё барахло, не переживай. - насмешка на его лице постепенно превращалась в издевку.
   И это я всего-то на секунду напрочь забыл про команду, с которой неделю из одного котла питался и по лесу шёл...
   Но и просто сдаться Волку я не могу. Что-то в душе не позволяет. Остаётся - магия?
   - Нет уж... - на моё лицо тоже наползла кривая усмешка.
   - Я остаюсь с ними.
   Кажется, именно тогда я и Пробудился полностью.
   - Воздух... - выдохнули мои губы. Родная и близкая стихия закружилась вокруг, сливаясь со мной, будто играя с моим неощутимым духом - и поднимая моё же тело над землёй... Но вместо призванной силы - достаточной , чтобы сокрушить оборотней, я почувствовал что-то другое. Чье-то мягкое, приятное, но несокрушимое внимание, за долю секунды очистившее мой разум от намерения драться.
   - Этот мир - мой! - выкрикнул я в небо, наслаждаясь наступившим единением со всем окружающим миром. С таким родным и - теперь - знакомым миром.
   И упал обратно. Ослабевшие ноги подогнулись, и я упал на колени, и ещё ниже - пока не уткнулся лбом в опавшую хвою в некоем подобии челобитного поклона.
   - ***.
   Не знаю, сказал кто-нибудь на самом деле то матерное слово или мне послышалось. Не до того было. Меня трясло как от озноба - но до невероятности приятное ощущение единства не исчезло полностью, оставив яркий след в душе и памяти.
   За пару минут я всё-таки смог собраться и разогнул затёкшую спину. А диспозиция на поляне-то поменялась. Целитель уже что-то шепчет над бесчувственными друзьями, девчонка роется в своих вещах, а выстроившаяся передо мной полукругом четвёрка оборотней серьёзно на меня смотрит.
   - Гея признала тебя, брат-по-долгу. - глухо произнёс предводитель.
   - Мы согласны вас отпустить, но вы исправите то, что натворили.
   - Хорошо. - тихо произнёс за его спиной едва очнувшийся некромант.
   - Меня зовут Виктор. - я аккуратно пожал протянутую руку оборотня.
   - Я - Макс.
   - До встречи, брат. - и оборотни мгновенно и бесшумно исчезли за деревьями.
  
   Уже потом, когда мы втроём общими усилиями привели в норму обоих пострадавших и расселись у нового костра, я немного порасспрашивал товарищей на тему "А чего ж я натворил-то?"
   - Ничего особенного, насколько я знаю. - ответил измотанный целитель, прихлёбывая горячий сладкий чай.
   - Обычная инициация, её рано или поздно проделывают почти все стихийники. Правда, зачем тебе понадобилось вдобавок брать гейс защитника воздуха, я не понимаю, но в любом случае - спасибо. Ты использовал едва ли не единственный шанс договориться с оборотнями.
   *Гейс - он же мистический долг, запрет, или просто обет. Ирландское слово. Обычно вручался вместе с каким-нибудь даром - для равновесия, так сказать.
   После чего мне вся остальная команда в три голоса долго и обстоятельно рассказывала подробности об этих оборотнях, помешанных на сохранении природы. Да, Сеннара, вот так выглядят у нас защитники природы - лохматые и зубастые.
   Вдобавок, по словам некроманта, обращение к стихии в таком месте вызвало особый интерес со стороны души нашего мира, Геи. Она и так внимательно следила за своим святилищем, а уж после их ритуала, окончившегося неудачей...
   - Но ты не оборотень, поэтому вместо их полноценной Инициации и прав оборотня получил только их обязанности - тот самый гейс. Легко отделался, кстати.
   - А если бы ты согласился уйти, - произнесла девчонка.
   - То нас закопали бы сегодня же, а на тебя была бы объявлена Дикая Охота. Есть у них такой обычай... - и она передёрнулась, будто вспомнив что-то очень неприятное.
   После зачистки всех последствий неудачного ритуала, которая и заняла всего-то неделю, мы смогли вернуться домой. Я же до сих пор несу обязательство хранить воздух в чистоте доступными мне силами - и не сказать, что это простая и лёгкая задача, а пренебречь гейсом практически невозможно.
  
   Закончив рассказ, я пристально оглядел всех своих слушателей. Вот такая вот притча. А несколько видоизменённый МультиКонтакт, привязанный к Голосу, сработал полностью - осталось только узнать, что же они напридумывали под впечатлением от новой информации. Но это может и подождать - среди стоящих у входа персон маячит стюард.
   - А что у нас на ужин? - повернувшись к нему, спросил я.
  
   Не знаю, подействовал больше рассказ или же приложенные к нему чары, но друг к другу они стали относится спокойнее - и за оставшееся до прибытия на Иллес время неприятных инцидентов не произошло. Один инцидент, правда, случился...
   - Макс, ты нам не поможешь? - отвлек меня от бездумного разглядывания пустого стола голос эльфы.
   - Помогу, наверное. А с чем помочь?
   - С магией. - подхватила разговор Илена.
   - После снятия Посвящения Лесу она до сих пор не вернула полный контроль над своими возможностями.
   - Это проблема... - согласился я.
   - Пошли.
   Девушки потянули меня в сторону их каюты.
  
   - С чего начнём? - бодро вопросил я, входя первым.
   - С псионики. - мурлыкнула эльфа, удобно устраиваясь у меня на коленях. Ей что, она некрупная...
   Тьфу блин! Брысь! Это я не женушке сказал, это я свой не в меру и не вовремя взбодрившейся организм мысленно тормозил. Мало того, что с такой помехой колдовать неудобно, ещё и вторая присела напротив и внимательно смотрит. Хотя... Это не Земля, где магия не любит лишних глаз, так что пусть смотрит.
   Не получается чего-то... Придётся вспомнить то удачное заклятье.
   Мягкая, спокойная подготовительная часть "Океана души" всё-таки позволила забить на отвлекающие факторы, сосредоточиться на свете Разума и приступить к обследованию.
   В итоге я буквально-таки обволок своим Разумом её ауру - и пропихнул через ставшие чужими голосовые связки фразу:
   - Начинай.
   Сеннара послушно начала перебирать одно за другим ментальные плетения - сначала знакомые яркие пятна эмоциональных плетений, потом не совсем знакомые, но понятные сетки плетений ментальных... Я отслеживал и по мере надобности показывал на неправильности. Поправок требовалось не так уж много - видимо, Изменение не особенно влияло на разум.
   Вот пошли совсем уж незнакомые структуры - влияние на память, на подсознание... И честно говоря, не удивился, когда одно из них развернулось в полную силу и атаковало меня изнутри.
   "Дисконнект" - это слово всё же успело проявиться в сознании, пока оно не сменилось бессознанием.
  
   Как будто кто-то нажал на кнопку включения - и я уже снова себя чувствую, ощущаю прикреплённые к чему-то ноги и руки, и вижу - вполне логично - стоящую рядом Сеннару. Причём только её, голову мне тоже закрепили в одном положении. А судя по окружающей обстановке - мы в местной операционной...
   - Извини, Макс, но биотику мне тоже нужно проверить. А ты ведь мой муж. Младший муж...
   С этими словами она приступила к проверке. То есть просто стояла, командовала вслух и смотрела - а моё тело реагировало как хорошо вышколенный солдат.
   Как говорил один человек - "я и не знал, что у меня в организме столько костей". Я вот тоже не знал, сколько интересного с человеком может сотворить маг Жизни - от мелкого зуда в каждом из органов до полного управления мышцами, и всё очень быстро, почти без перерыва. В-общем, слава местным медтехникам, что заранее включили меня в систему жизнеобеспечения.
   - Левый глаз - верхнее веко, нижнее веко, глазное яблоко, зрачок... - я послушно моргаю и шевелю глазом вслед её командам.
   - Правый глаз... Проверка печени... Проверка надпочечников - адреналин... - меня бросает в дикий ужас, и даже хорошо, что я не могу пошевелиться. Чёртовы гормоны.
   - Тестостерон... - блин, а вот это уже похоже на пытку! Но хоть недолгую.
   Натуральное издевательство продолжалось чёрт знает сколько, но стоит отдать ей должное - дальше управления отдельными частями моего физического тела она не зашла и вреда не причинила... Если не считать неприятных ощущений.
   Наконец она вернула всё в норму, кивнула кому-то невидимому за мной, уронила на меня успокаивающее заклятье и вышла из комнаты. А меня взял в оборот местный медтехник.
   - Ну как тебе? - не очень разборчиво произнёс новый голос где-то в стороне.
   - Весело. - прохрипел я, когда из моей глотки самоизвлеклась дыхательная трубка. Убойное успокоительное эльфы уже подействовало - и как подействовало! Хотелось лежать и улыбаться потолку.
   - Ничего, я её контролировал, а такая чистка для организма даже полезна... В какой-то мере.
   - Я и сам себе такое могу устроить, если надо. - немного, исключительно для порядка проворчал я. Непробиваемое спокойствие по-прежнему уходить не хотело.
   - Вот и хорошо... - с его словами пришёл знакомый мягкий ментальный посыл. Вот кто, значит, здесь телепатом состоит. Ну ладно, я свободен и могу вернуться к команде.
  
   Пока перемещался от операционной до пассажирского сектора - под конвоем космодесантника, а то ж - спокойствие стало спадать, взамен рождая желание устроить мучительнице тоже что-нибудь этакое... Похоже, вслед за успокаивающим мне досталась доза возбуждающего. Ну, тоже сойдёт.
   По-простому или на испуг - её уже не взять, так что ко входу в кают-компанию я готовился как к серьёзной схватке. Защита на разум, подготовленная глушилка...
  
   Стоящая у входа эльфа, мило улыбаясь, рассказывала что-то координатору... И на появившийся в дверях мой силуэт среагировала с небольшим опозданием. Ментальный поток стал, подобно ветру, буквально "выдувать" из её разума все более-менее оформившиеся мысли, а я бесхитростно обхватил её и оттащил в сторону.
   - Как мне кажется, ты не доработала. Одна из функций моего организма осталась непроверенной. - освободив правую руку, я стал аккуратно исследовать нюансы уже её тела, вдобавок уменьшив напор глушилки и запустив вместо него эмоциональный стимулятор.
   - Мне тоже так кажется. - выдохнула Сеннара, слишком быстро, на мой взгляд, восстанавливая контроль над разумом. Пришлось малость поднапрячься и усилить давление.
   Вот так со стороны и выглядит магический, точнее, ментальный поединок. Просто поговорили.
   - Пойдём. - и мы в обнимку удалились, оставив позади три удивлённых и один понимающий взгляд.
  
   - Умница, что ещё сказать... - тускло произнёс я, поднявшись на локте и наблюдая за довольной Сеннарой. Почему тускло? Меня, мягко говоря, эльфа выжала насухо, стимулируя выдыхающийся организм биотикой. Уу... Умница. Сама-то бодрая, шустрая, вон как суетится по каюте.
   - Я уже привык абсолютно добровольно выполнять твои невысказанные желания. Почти как джинн из сказки. Ведь могла бы и просто сказать. - совсем недовольно пробурчал я.
   Девушка хихикнула.
   - Зачем? Так гораааздо интересней... - и, поглядев на меня скептически, добавила:
   - А ты отдохни пока... Тебе не помешает поспать.
   - Да уж не помешает. - попытался ответить я, но насланный биотикой сон прервал фразу в самом начале.
   И проспал я почти что до момента прибытия.
  
   Проснулся один и самостоятельно. Удивительно, но факт.
   Комм меня обрадовал, показав оставшееся до прибытия время - с избытком хватит, чтобы собраться, умыться - и с удовольствием понаблюдать за представлением.
   Как я выяснил, дойдя до кают-компании - зрелищем не собирался наслаждаться никто. Вся пятёрка сидела и хмуро переглядывалась, и моё появление с идиотской предвкушающей улыбкой на роже было не совсем в тему.
   - Чего сидим такие грустные? Что я успел пропустить? - и тон моей речи тоже чересчур жизнерадостен.
   - Координатор должен вернуться в Цитадель. - ответил старший ученик. Ульд Огер то есть.
   - И что? - удивился я.
   - Высадишь нас на Иллесе и возвращайся домой воплощать идею с Пробуждением в виртуальности. А мы пока здесь перекантуемся.
   - Ты уверен, что сможешь перекантоваться в Подземелье хотя бы пару лет? - глянул на меня координатор.
   - Смогу, наверное. - пожал я плечами. Потом немного удивился:
   - А вам на воплощение тест-полигона для потенциальных магов и проверки работоспособности потребуется не меньше пару лет?! - скажем так, я задал вопрос несколько удивлённым тоном.
   - Нет. - Сентинэр скривился.
   - Ты не учёл, насколько будет сложно распространять информацию о Пробуждении. Причём так, чтобы не довести ситуацию с Изменёнными до... До логического конца.
   - Печально. - я поскрёб затылок. Помниться, что-то я в пятом уровне магии Энтропии этакое видел... Угу, видел. Мне до пятого уровня ещё расти и расти. Не пойдёт.
   - Может, вариант с подбором потенциальных опытных магов, вроде Ульда, и испытания их на полигоне? А будущих учеников тихо и аккуратно готовить по твоему плану.
   - Это могло бы сработать раньше. Но не теперь, после твоих подвигов.
   - Подвиги как подвиги. - я пожал плечами.
   - Значит, куда ни иди, везде край - не освободившись от эльфийского надзора мы не сможем пробудить магов, а без магов нет шансов убрать надзор.
   - Почти нет. - поправил меня тихо сидевший Касс.
   - Я не могу сказать ничего точно - Ткань не сплетена полностью.
   - Значит, какой-то способ есть. - я развёл руками.
   - Попробуем найти его в Тёмном мире.
   В этот момент пискнул комм - подходило время первого зрелища. Я предложил другим тоже полюбоваться - но меня мягко послали.
   Тем не менее, обоими зрелищами я смог насладиться вволю.
   Впрочем, сам выход на парковочную стационарную орбиту, где корабль должен был провисеть минимум несколько часов, прошёл очень тихо и незаметно - всего лишь окончательно прекратил расти распухший до четверти небосвода разноцветно-серый шар Иллеса. Настолько незаметно, что я даже не заметил это своим невооружённым взглядом, хоть и пялился в окно галереи со всем старанием. Зато посадка, начавшаяся всего через полтора часа, была куда зрелищней. Но её мы наблюдали уже закреплёнными в пассажирских креслах - и на экране.
   Неподвижно висящий в пустоте шар планеты начинает расти... Или приближаться, сложно понять это, когда до ближайшего ориентира десятки и сотни... Даже не километров, а лет и десятилетий пути солнечного луча.
   Он растёт, растёт, и понемногу, уходя вниз и назад, превращается в неуютную, покрытую трещинами и горными грядами, неопределённо-серую каменную поверхность. А если бы мы садились на тот же Илкор - то вокруг корабля бы плясала свой зажигательный танец воздушная плазма. Но здесь воздуха нет - по крайней мере, снаружи - и потому отчётливо видно, как тонкие острые пики становятся высокими горами, а крошечные пятна оборачиваются скалами и холмами. Новые неровности появляются из-за близкого горизонта, растут на глазах и тоже уходят под нижний край экрана.
   А вот и наша цель. Почти по центру огромной плоской, неожиданно рыжей равнины разбросана россыпь огней.
   - Космопорт Первого города.
   Это были первые и единственные слова, что я услышал за всё время посадки. Голос, произнёсший их, был мне незнаком - видимо, кто-то из экипажа.
   Космодром, на самом деле, оказался укрыт под поверхностью. Особенных подробностей я разглядеть не смог, но открывшийся под нами бездонный колодец, в который мы просто-напросто упали, я хорошо запомнил. А что, интересное ощущение. Куда там всяким горкам...
   Падение завершилось как раз к моменту, когда мне в голову начали заползать неприятные мысли - вроде "а не слишком ли глубоко мы уже упали?".
   И в этот момент тёмные стены туннеля сменились просто темнотой открытого пространства.
   Космопорт, занявший дно огромной раскинувшейся под нами пещеры-каверны, не особо отличался от того, что находился в Картисе. Разве что поменьше, да не так уж много здесь было путешественников... Ну и чёрные точки входных туннелей на потолке пещеры вместо чистого неба.
   Как корабль коснулся поверхности, я тоже не почувствовал.
  
   - Выгружайтесь. - хмуро заявил Сен, наблюдая, как мы извлекаемся из кресел.
   - А... - я обернулся к нему, и только потом вспомнил - он же вернутся должен.
   - Удачной дороги, Сентинэр.
   - Иди-иди. - он "мягко" попрощался со мной, жестом скомандовав десантникам сопроводить нас к выходу.
  
   Мы вышли на посадочное поле. Оглянулись. Отошли от корабля. Посмотрели на его эффектный взлёт, когда по оболочке снова растеклось защитное поле, окутавшее корабль синим свечением. И посмотрели друг на друга. То есть - я на них, а все - на меня.
   - Куда теперь? - спросила эльфа.
   Называл своей командой? Гордился? Ну теперь крепись - ответственность за пятерых сразу не такая лёгкая вещь.
   Попробовал было ответить как привычно "Случай нам поможет" - и облился холодным потом. Не было вокруг меня энтропийного вихря, не-бы-ло!
   Стихия отозвалась сразу, хоть и несколько зажато - понятно, подземелье не бескрайние степи. Разум тоже остался со мной. А верный Случай...
   Последняя надежда - чёртовы, то есть артасовы кубики. Помнится, в прошлый раз они как-то сработали интересно...
   Выхватил их из кармана как ковбой верный кольт. Зажал в кулаке, встряхнул...
   - Есть. - выдохнул я, наблюдая за недоумёнными выражениями лиц своих. На раскрытой ладони двумя девятками вверх лежали дайсы.
   - Нам повезёт. - уже спокойным голосом я подытожил результат чародейства и убрал артефакты обратно в карман. Вихрь неопределённости получился в этот раз какой-то странный - будто привязанный к дайсам, а не ко мне, впрочем, мне же и легче - Джор переносить как-то совсем не по нутру.
   - Пошли. - я махнул рукой и стал, крутя головой, искать выход с поля. Слава... Нет, уже не случаю, а комму, и не желающим отвыкать от техники Искателям. Мой аппаратец уже нашёл местную сеть и сумел добыть из неё карты космопорта Первого города и ближайших районов с целой кучей другой полезной информации. Хорошо.
   А нет, не очень. Илена сейчас озирается с таким же видом, с каким я, похоже, только что искал в кармане кубики.
   - Что случилось?
   Она глянула на меня - и выпалила:
   - Моя защита и... и прочее - не работают!
   - Ну да. Как ты и говорила...
   - Я не думала, что это будет так... Так страшно! - я опять торможу. Естественно - привыкнув быть под непробиваемой бронёй всегда, каково будет без неё?! Причём не на корабле, где было всё-таки тихо и спокойно, а в страшном новом незнакомом мире...
   А вы знаете, как забавно выглядит страх и ужас со стороны для менталиста? Мягкая, липкая, холодная и к тому же безвкусная пена, плотно затягивающая пузырь Разума - и очень сильно мешающая любым его шевелениям.
   Впрочем, уничтожить пену можно легко и просто. Обернувшееся "языком" моё ментальное щупальце быстро и аккуратно облизало её душу, слизав всю "страшную" пену - а чтобы ошеломлённая страхом и эффектом девушка не упала, я её аккуратно поддержал под руку.
   - Пойдём?
   - Пойдём. - приходя в себя, кивнула Илена и мы под руку двинулись к выходу.
   Путь оказался подлинней, чем казалось по карте, и я снова распахнул рот:
   - Скажи, Илена, а ты не можешь обойтись без своей техники? - намек до неприятности прозрачный.
   - Как Ульд без энергостанции, как твоя подруга без операционной, как...
   - Как я без работы, да. Я аналитиком был. - закончив за меня, снова ответил на непроизнесённый вопрос Касс.
   - Не знаю. - пожала плечами успокоившаяся девушка.
   - Как говорили в моём мире умные люди - "Никогда не пробовал, и очень может быть, что умею". - с ободряющей улыбкой закончил я.
   - Я буду пробовать. - улыбнулась в ответ она.
  
   Выход с лётного поля представлял собой что-то вроде железнодорожной станции... Точнее, трубодорожной - местные вагоны, выглядевшие как остроконечные пули, перемещались по закрытым трубам, проложенным прямо через местные скалы. Почти вся станция предназначалась для грузовых, хм, рейсов, а пассажиры обходились небольшой площадкой на краю станции.
   Да и пассажиров-то было немного - наша пятёрка составила едва не четверть желающих уехать из порта в город ближайшим рейсом. Ещё одна группа, человек десять разного пола и возраста, одетых в некое подобие униформы - тёмно-фиолетовые спецовки - принадлежала то ли к одному отряду, то ли к одному кораблю... Скорее, кораблю - мало того, что в районе нагрудного кармана спецовки все эти замечательные люди имели таблички с одинаковой надписью, так и от местных работяг, на которых мы уже насмотрелись, они все отличались внешностью. Да и друг от друга тоже...
   Местные, например, поголовно выделяются какой-то стройностью, хрупкостью и бледностью. А среди космонавтов у половины загар, у двоих же вообще чёрная кожа. "Почти негры" - хмыкнул я про себя.
  
   "Это я ошибался, насчёт хрупкости и стройности." - самокритично подумал я, когда пассажирский вагон, ничем особо не отличающийся от земного вагона метро - кроме изогнутых стен и потолка - остановился и дал нам выйти на одной из городских станций.
   Местных жителей тоже не обделило разнообразием. Даже как-то чересчур - вот невысокий коренастый мужик с ладонями как лопаты и румянцем во всю щёку, а с ним рядом встал тот самый хрупкий и бледный техник с космодрома...
   Подойти и поглядеть, куда они уставились, не получилось - комм пискнул, сообщив мне о входящем сообщении.
   - Обалдеть. - выдал я своё отношение к реальности, прочитав короткий текст. Потом развернул экран и дал его прочитать остальным. Комментариев не дождался, но отряд уже стал мысленно готовится.
   - Кажется, нас уже ждут. И очень сильно ждут. - я хмыкнул и, свернув экран обратно, попытался разобраться в приложенном к сообщению маршруте.
  
   Двигаться к цели, помеченной на виртуальной карте мигающей оранжевой точкой, пришлось пешком - не так уж и далеко, минутах в десяти ходьбы, она располагалась, да и по какой-то неизвестной причине все линии местного метро, единственного пассажирского транспорта в этом городе, обходили её по широкому кругу.
   Город оказался очень понятным, почти знакомым мне... Только похож он был не на чудеса космической архитектуры Сэль, не на идеально спроектированные города-сады Илкора - а на земные города. Окраина города, где настоящие небоскрёбы-муравейники выточены в стене огромной пещеры - и аккуратные домики, заполонившие её дно. Яркие пятна рекламных - или каких-то других - огней на множестве двух-трёхэтажных коробок вокруг станций метро... И огромные аккуратные особняки, окружённые садами на берегу небольшого круглого озера.
   Меж тем в городе было довольно светло - странный рассеянный свет, изливающийся откуда-то сверху, превращал окружающую темноту в уютные вечерние сумерки. А сверкающие разными цветами огни города окончательно превращали его улицы в отражения какого-нибудь земного бульвара... Да и местные кабаки с магазинами определяются тоже "на раз". Одно плохо - в сообщении было слово "срочно" с двумя восклицательными знаками, и шопинг я решил оставить на потом.
   И окружающие нас люди тоже похожи на своих земных "братьев по разуму"... Как этот спящий, за неимением лужи или сугроба, просто посреди улицы пьяный мужик в потрёпанном комбинезоне. Дух перегара от него чувствовался за десяток метров - это ж насколько надо в себя верить, чтобы так пить?!
   А вот и местные "охотнички за юбками"... Пара чуть более трезвых типов, чем спящий, распространяя вместе с перегаром слабое ощущение опасности, двинулись в нашу сторону, старательно пожирая взглядом наших красавиц. Но... Нам даже не пришлось ничего предпринимать - возникшие почти что из ниоткуда местные копы аккуратно и расторопно уложили обоих ловеласов в грузовой отсек своего мобиля - первой местной машины, что я увидел - и испарились в обратном направлении.
   Не знаю почему, но мне стало чего-то очень неприятно. Размеры скребущей душу кошки не поддавались описанию, но была она весьма немаленькой. Попробовал бросить кубики...
   Бросил. На одном - десятка, на втором - единица. "Так или иначе", по другому и не скажешь.
   Нужной нам целью оказался не самый большой особняк в длинном ряду ему подобных. Не самый большой, не самый вычурный, но и не принадлежащий к маленьким и бедным - относительно, конечно - "домикам".
   Дорога для пешеходов и мобилей проходила почти по границе сада, занимавшего весь немаленький участок земли вокруг особняка. И на этой границе нас ждал весьма занимательный персонаж.
   Высокий тонкий, практически хрупкий как фарфоровая ваза и такой же бледный парень, почти один-в-один с тем, кого я заметил после прибытия в город. И одет он был тоже специфически - белая рубашка, галстук бабочкой, фрак и трость в руках.
   - Господа. - произнёс "парень", когда мы приблизились. С такого расстояния уже было заметно, что его бледность и стройность с молодостью имеют не так уж много общего. С другими возрастами, в-общем-то, тоже - сколько лет этой сухопарой мумии, опознать сложно, но явно очень много.
   - Мне поручено проводить вас.
   - Пойдём. - согласился я. И обернувшись чуть назад, спросил у пророка:
   - Ты случайно закурить не хочешь? Точно не хочешь? А мне кажется - хочешь...
   С третьего повторения намёка он сообразил и стал судорожно прикуривать. Прикурил, затянулся... Недоумённо моргнул. Посмотрел на меня, хмыкнул, и процитировал анекдот:
   - Нет, не вставляет меня эта трава.
   Так... То ли не действует его прозрение, то ли будущее ещё само не определилось - то ли одно из двух. А проводник тем временем просочился через заросли высокого кустарника - живую колючую изгородь.
   Вымощенная камнем тропинка в траве... Каменная лестница... Широкие двери непонятного происхождения - как будто целиком выращенные кристаллы странного ярко-зелёного камня...
   И с каждым шагом на плечи и разум всё сильнее давила невероятная тяжесть. Кто-то внимательно следил за каждым нашим шагом. Простой ментальный щит держался без вопросов, но его едва хватало.
   - Сеннара, псионическую защиту на всех развернуть сможешь? - шёпотом сквозь сжатые от напряжения зубы произнёс я.
   - Смогу. - а в её голосе не было напряжения - было здоровая злость и готовность порвать эту невидимую опасность на клочки, едва она попадётся на глаза.
   После ещё пары изгибов коридора Свет Души смялся под чужим давлением, как лист бумаги, подставленный под падающий кирпич - а со следующим выдохом меня окружила куда более непробиваемая Граница Души. Но вот побочные эффекты от перенапряжения - покалывание во всём теле, заходящееся в истерике сердце, как будто я бегу без перерыва который километр... Куда ж меня занесло, идиота такого?! Куда я своих людей затащил?!!
   Не обращая внимания на идущих позади под защитой эльфы товарищей, я всё ускорял и ускорял шаг, стремясь достичь цели путешествия до того, как упаду от усталости. А впереди всё так же и на том же расстоянии маячила худая спина проводника...
   Широкие двустворчатые двери, которым уступали даже цельные кристаллы на входе, украшенные кипящими узорами металла и серой тени, бесшумно - на фоне бухающего сердца - раскрылись впереди, открывая взору огромный пустой чёрный зал со стоящим посреди троном. Даже не так - Троном. А на троне...
   - Лич! - с ужасом выдохнул я. Мёртвый-живой, или, точнее, немёртвый-неживой маг, вырвавший свою, уже очищенную смертью душу из круга перерождения и вернувший её в изменённое пытками тело... Страшилка для молодых некромантов, путь к которой невероятно труден и мучителен, а цель не так уж и привлекательна - кого вообще может привлечь существование в виде разумного набора сухих костей, пусть и почти бесконечное?!
   - Маг. - невнятно проскрипел сидящий на троне нежить в мантии из синего бархата, и стал поднимать высохшую желтоватую кость, заменяющую ему левую руку...
   Я из последних сил метнулся вперёд и влево, уворачиваясь от обозначенного им удара - и увидел, как торжествующе блеснули красным огнём пустые глазницы черепа. А следом почти одновременно меня достигли панический вопль Илены и мертвенно-холодное заклятие лича - "ветер Стикса", опустошающий память всех уровней и разрушающий саму личность не хуже девятимиллиметровой пули в затылок... Основное средство некромантов для сокрытия разных мёртвых дел на кладбищах... и в других местах.
   Но на пути ветра встал вихрь случайности и неопредённости, рассеявший угрозу - но по чистой случайности... как звучит-то... не сумевший полностью её отвести. И я почти без сознания рухнул на каменный пол зала. Почти - но не полностью. Как в дрёме.
   Непонятные шорохи... Два щелчка. Скрип металла о металл.
   Я поднял тяжёлую до неподъёмности голову, моргнул - и обнаружил себя висящим на стене. Руки, плотно замкнутые в невзрачного вида металлические браслеты, были плотно притянуты к холодному камню, как и ноги. Свободной осталась только голова. Вот она и будет отдуваться.
   Где-то рядом я чувствовал ошеломлённую Сеннару, напуганную до дрожи Илену и своих учеников - просто в отключке. Но, увы, не видел - передо мной была только противоложная стенка коридора из серой тени, а слева и справа - стенки-перегородки.
   Сбежали мы сюда, значит. Умные такие...
   А теперь - куда бежать?
   С этой мыслью я вырубился.
  
   - Макс, ты жив? - разбудил меня голос эльфы.
   - Ххх.. Ж-жив. - кое-как выговорил я.
   - Что это было?! - кажется, она готовится впасть в истерику - и опередить при этом мою Сэль... Погоди-ка, Сэль уже тоже без сознания, как и парни.
   - Он... Оно - не живое! Я не смогла даже просто почувствовать его! Как это возможно?!
   - С-спокойно. - я перехватил панические ментальные выплески и отправил вместо них волну спокойствия.
   - Это был лич. Изменённая душа умершего мага, его же сознание и сухие кости вместо тела. Иногда - вполне вменяемые существа. Один из них, по имени Кащей, даже был героем страшных легенд Терры... А вот зачем мы ему нужны - вопрос куда интереснее. - для мага Разума, или иначе псионика, сложно сойти с ума, а вот других свести вполне возможно, даже хотя бы своим поведением...
   - Интереснее?! - она закончила слово на пару тонов выше, чем начинала
   - А как же... Заметь, мы живы, только блокированы - а для лича куда проще общаться с мертвецами, чем с живыми... - на этом слове я запнулся, почувствовав наваливающуся слабость. Эльфа тоже затихла, и через секунду жизненная сила стала возвращаться обратно. Ещё секунда, и жизнь снова утекает...
   Такие колебания продолжались довольно долго, и вымотали меня до предела... Но вот "качели" остановились, я отдышался, повиснув на креплениях, и услышал усталый голос Сеннары:
   - Хоть кого-то смогла вытащить. Держись, сейчас я тебя немного подлечу.
   Спустя некоторое время, потраченное на восстановление моего организма, эльфа снова подала голос.
   - Ты был прав. Они каким-то образом выкачивают биотику из живых в этих клетках. Качают, пока жертва не вырубится - и даже тогда не прекращают. Остальных я удержать в сознании не смогла, только себя и тебя... - устало закончила она.
   - Погоди, система этой откачки... Она ещё действует?!
   - Да... Я просто держу её за горло, но если отпущу...
   Я скрежетнул зубами и потянулся мыслью к кубикам. Ну же, верный Случай, где же ты...
   Вихрь не возникал. Так, неопределённость, возникающая при вращении кубиков, возникнуть не может в принципе, потому что кубики спокойно лежат в кармане брюк. Но я ведь не знаю, как они лежат? Значит, я могу вызвать неопределённость просто так?
   Однако, могу. Возникший рядом вихрь был не таким уж и большим... Но нам много и не надо. А сейчас мне жизненно важно вспомнить мой вероятный опыт по взлому защищённого изолятора эльфов...
   Причудливо сплетались стихия и случай, и за ними пристально следил разум. Вот оно! Случайный пробой в чудом найдённом месте - и система откачки жизненной силы схлопывается где-то над нами. То есть... Надо мной. Я не смог отсечь остальных!
   - Будем ждать. - не менее устало, чем эльфа, произнёс я и повис на креплениях - отдыхать.
  
   Как бы так вывернуться, чтобы ещё раз по мозгам "ветром Стикса" не получить, я напряжённо думал уже долго, и вроде как что-то придумалось.
   "Эль... Жена. Ответь мысленно." - сосредоточенная мысль "в сторону" Сеннары. Она ответила так же:
   "Понимаю. Что надо?"
   "Не могла бы ты рассказать мне на тему стимуляции организма всякой химией, тем же этанолом? А то выбираться надо.". Ответная мысль несла только лёгкий смешок.
   - Я могу заставить наши тела выработать некоторые особые стимуляторы, начиная с... этилового спирта, например.
   - Вообще, - заявил я из своего угла, - если бы ты принадлежала к нашей магической традиции, то о таком и речи бы не шло.У нас алкоголь и прочие стимуляторы - один из быстрых способов потерять магию. Хорошо хоть, не навсегда, лишь на время. Но даже небольшая доза алкоголя, те же сто грамм водки, отшибает возможность чаровать на несколько часов...
   - А прочие - это как? - продолжила игру эльфа.
   - Например, сигареты Касса? Ты же постоянно дым в сторону отгоняешь.
   - Нет, неприятие дыма - это лично моя особенность, тот самый долг защитника природы... А в ордене шаманов среди нас хватало, и некроманты тоже курильщики поголовно - с мертвечиной работать это всё же не в чистом поле воздух закруживать... Так что сигареты как средство - в порядке вещей.
   И ведь истинную правду говорю. Только бы наши тюремщики услышали...
   Услышали. Рядом раздался шорох, щелчок, укол в плечо сздаи- и мне уже вкалывают что-то... Хотя почему "что-то"? Алкоголь как есть!
   А наш разговор, понемногу превратившийся в бессвязную пьяную болтовню, продолжался вплоть до... Да, вплоть до появления памятной мумии во фраке - я уже стал подозревать, что это натуральная воскрешенная мумия, а не просто старик. Разве что двигался он совсем нехарактерно и для мумий, и для стариков. Слишком быстро и размашисто - три шага на сто метров коридора. Я глупо улыбнулся ему в лицо, когда он возник возле моего закутка... Меня мгновенно сдёрнули с креплений и куда-то очень быстро понесли. Глаза сами собой закрылись.
  
   - Маг? - разбудил меня чёртов лич. Ладно бы только словами, но он своими холодными ментальными щупальцами влез ко мне в сознание!
   - Привет. - я ему улыбнулся - а потом повторил давешний фокус Сеннары, ударив по его разуму - открытому и беззащитному в этот момент - изнутри, разворотив центральный канал его "нейросети".
   Вспышка, разрыв непонятно чего рядом, засветившиеся синим "глаза" лича, дикий рёв, подобный вою ураганного ветра в причудливым изгибах Большого Каньона... Я осознал себя лежащим за каменным столом в виде прямоугольного белого куба и шарящим по всем карманам в поисках артасовых кубиков. Ага, вот они!
   Вынырнув из-за камня, я нашёл взглядом лича. Стоит, ревёт, и скручивает, кажется, само пространство вокруг полыхающего синим собственного скелета.
   - Иэх! - я, размахнувшись, отправляю дайсы в полёт к личу. Они крутятся, вращаются - но я действительно не могу почувствовать магию в таком состоянии и поэтому просто ору:
   - Распаааад!!
   Кто-нибудь назвал бы неожиданный результат броска Прахом Вечности, а мне хватило одного слова. Да, того самого. Но не вслух.
   Силы больше не бушевали вокруг безжизненных костей, когда-то удержавших не самого слабого мага, пространство становилось привычным и обычным... А скелет, всё ещё стоявший волей чужой магии, рассыпАлся в пыль. Мантия уже рассыпалась, пылью стали и ноги с руками, подобно песку в песочных часах осыпался хребет... Вот волна распада докатилась до черепа.
   - Хватит. - спохватился я. Всё же интересно узнать, зачем мы ему сдались.
   Череп, потеряв опору, рухнул на горку костяного песка. А я сполз по камню и сел на пол, прислонившись к белому кристаллу спиной.
  
   Подарок Шута я так и не нашёл. Дайсы спасли меня, всех нас - но похоже, теперь с Энтропией я буду общаться без помощи артефактов.
   Не желая оставлять череп валяться в центре зала - смерть стоит уважать, тем более окончательную - я обмотал его собственным плащом и поплёлся искать свою команду.
   В коридорах особняка, честно говоря, можно было заблудиться - и было их побольше, чем вообще пространства внутри особняка... "Опять магия" - философски подумал я.
   Собственно, я и заблудился. Во всём особняке не было ни единого человека, и даже мой коммуникатор печально вещал "Нет связи". Но потом мне "повезло" наткнуться на всё того же проводника.
   Если бы повезло без всяких кавычек, то мы бы просто столкнулись, лоб в лоб. Но я к тому моменту уже отчаялся бродить напролом и орал вслух все открывающие заклинания по очереди - алкоголь же успел переработаться за немалое время, прошедшее после единственного укола - поэтому о появлении из-за того угла чёртовой мумии знал за несколько секунд до того и успел подготовиться.
   И встретить успел, что вообще удивительно - слава Силе, что электроудар по ногам сумел завалить гада на пол, пусть и всего в паре метров от меня. Я подошёл к обездвиженному проводнику и воткнул свой взгляд ему в глаза. Попытался, то есть.
   - Будем помогать?
   - Слушаю тебя, господин. - такой же спокойный взгляд, как и раньше. Несмотря на паралич и падение.
   - Твой господин уничтожен. - я покачал головой, внимательно отслеживая его реакцию.
   - Мой господин стоит передо мной. - чистоте взгляда этого непонятно кого могли позавидовать неразумные дети.
   - Ведь я хранитель этого дома, а не слуга той кучки костей, что обратилась в пыль.
   - Хорошо. - ну, тоже вариант. По крайней мере, он сам в это безоговорочно верит - а глубже в его разуме я не вижу.
   - Проведи меня к моим... к тем, с которыми пришёл в этот дом. - произнёс я, убирая с его конечностей невидимые "браслеты" из потоков электричества.
   - Следуй за мной. - он уже стоял на ногах и приглашающе указал рукой.
  
   Как-то очень быстро мы подошли к десятку ячеек в стене очередного коридора. Первая была пустой, а четыре следующих занимала моя прикованная команда.
   - Освободи их. По очереди.
   Хранитель кивает и щёлкает пальцами. Оковы у висящей передо мной без сознания - да ещё и пьяной, ой-вей - эльфы начинают раскрываться, я бережно её подхватываю и усаживаю на пол.
   Когда я подтащил оказавшегося дальше прочих Ульда, Сеннара уже стала приходить в себя. И честно скажу - очень этим помогла. Всего через пару минут команда была на ногах и готова идти.
   - Хранитель, нам нужно попасть в зал... В единственный зал, где мы были.
   - Хорошо. - всё так же безэмоционально кивает тот... Несколько шагов, казалось - и мы оказываемся у дверей.
   - Ну как так?! - взрываюсь я.
   - Я бродил здесь несколько часов, и возвращаюсь за считанные минуты!
   - Это не просто так. - отрицательно кивает Илена, всю дорогу пристально смотревшая в спину хранителю.
   - Он что-то делал с пространством, чтобы очень быстро перемещаться, я чувствовала... Но я не понимаю что!
   - Ты ЧУВСТВОВАЛА? - я с интересом уставился на Илену. Чисто научным интересом.
   - Да... - растерянно ответила та.
   Ну, прыгать я не стал, но рот как-то сам растянулся в улыбке до ушей.
   - Поздравляю. Первый уровень магии Пространства ты уже освоила.
  
   Оказавшись в зале, я запоздало сообразил, что мебели здесь как-то не прибавилось. Трон, каменная глыба - и всё. Хотя...
   - Хранитель, доставь сюда пять кресел.
   - Секунду... - мебель возникала из пустоты на глазах. Прекрасное зрелище...
   - Присядем, что уж теперь скромничать... - и я плюхнулся в ближайшее кресло.
   - Давай рассказывай, как ты всё это провернул. - оглядевшись, эльфа заняла второе кресло, забравшись в него с ногами, и теперь требовательно смотрела на меня.
   - На чистой удаче, если честно. - хмыкнул я, расслабившись.
   - Алкоголь действительно блокирует мне магию... Но не всю. Магию Разума, или как ты говоришь, псионику - он почему-то не трогает.* Да, она меняется, пусть непонятным образом - но продолжает работать. А подставиться правильным образом ты же меня и научила - вспомни вчерашний день, как ты меня одним движением брови на операционный стол отправила. - немного насмешливо закончил я.
   *согласно логике МТ, за всю Пробуждённую магию, кроме сферы Разума, отвечает только Аватар, который ещё называют душой, духом, спиритом и так далее... А вот псионика - дело ещё и чистого Разума.
   - Вот какая я хорошая. - хихикнула Сеннара.
   - Значит, ты дождался, пока этот... - её передёрнуло:
   - ...монстр полезет к тебе и врезал ему по черепу. А он взял и рассыпался.
   - Ну примерно так. - не стал углубляться в детали я.
  
   Хранитель, беззвучно удалившийся, вернулся по первому приказу и сервировал нам ужин... Ну, по нашему времени ужин, с местным временем мы как-то разобраться не успели.
   Тарелки, блюда и графины возникали из пустоты прямо на столе. "Скатерь-самобранка", хмыкнул я про себя. Ничего, это не помешает даже нашей остроухой, не то что мне и остальным, провисевшим всё время в кандалах без сознания в роли живых батареек.
   Кстати, о батарейках.
   - Хранитель, ты можешь объяснить наше заключение в... в-общем, там?
   - Нет. - безразлично ответил он.
   - Это было желание скелета. Зачем это было нужно ему, мне неизвестно.
   - Жаль... - я побарабанил пальцами по подлокотнику.
   - Тогда поужинаем, и я попробую провести ритуал некромантии... Брр. - меня непритворно передёрнуло, и я, мысленно сплюнув через левое плечо, потянулся к столу. Вопросительные взгляды сидящих рядом было проигнорировать проще, чем собственные неприятные воспоминания о попытках проведения такого ритуала.
  
   - Хранитель дома, мне нужны двадцать четыре свечи и спички. - произнёс я в пустоту, когда ужин был давно съеден, переварен, и ждать чего-то дальше не было никакого смысла.
   - Такие? - длинная тонкая свечка возникла прямо в моих руках.
   - Нет, чуть пониже и потолще. Да, вот такие сойдут. - одобрил я следующий вариант.
  
   - Берём восемь свечей, выстраиваем внутренний восьмиугольник. Кладём череп в центр. - диктовал я для устроившихся за моей спиной зрителей, на деле восстанавливая из глубин памяти почти забытые детали ритуала.
   - Остальные свечи составляют во внешний круг. Пространства между кольцами огня должно хватить для ритуалиста... Зажигаем свечи, сначала внутренние. Если получается, укрепляем огненное кольцо и свечи щитами Духа, Разума и Смерти. Потом - зажигаем внешние свечи, и на них навешиваем все известные щиты вообще. Мало ли что... Если внешние щиты вы поддержите снаружи - будет ещё лучше... Ну-с, приступим.
   С последними словами я уселся на каменный пол и уставился на череп.
   Дышим-не дышим-дышим-не дышим... Вдох на два счёта - выдох на два. Вдох на три - выдох на три... Пока появившийся чёрный туман в глазах и вокруг черепа не сольются воедино. Главное сейчас - не испугаться подходящей на мягких лапах Смерти, как я сделал в прошлый раз.
   А вот теперь быстро - туман к чёрту, ухватиться за тоненькую струйку серого дыма, тянущуюся непонятно куда, и...
   Дух лича стоял прямо на черепе и смотрел куда-то в пустоту. Разум остаётся разумом даже в смерти - и я безрассудно потянулся к нему...
   Наш безмолвный разговор очень сильно напоминал перекидывание через забор мячиком с запиской.
   "Спрашивай"
   "Зачем..?"
   "Сила. Жизнь. Моя."
   "Как?"
   "Хранитель. Всё."
   "Ты?"
   "..."
   Последний его ответ оказался чем-то непонятным, потому что меня куда-то потянуло, не давая завершить диалог.
   - ...Макс! Макс! Да приди же в себя наконец! - пробились через рассеивающуюся пелену транса знакомые голоса. Ой-ё...
   - Ох. - кое-как вздохнул я. Задержать дыхание на вдохе на несколько минут, необходимых для ритуала... Силён мужик. Но как же теперь рёбра болят.
   - Живой! - вскрикнула кто-то рядом и, мне показалось, на мою грудную клетку обрушился метеорит.
  
   Приходить в себя пришлось долго, но второе пробуждение было куда более приятным. Вместо камня под спиной - мягкая постель. Ребра не болят. Одежды на мне нет. Рядом кто-то тихо дышит... Хорошо.
   Но едва я пошевелился, идиллия закончилась. Мгновенно проснувшаяся отрядная целительница, по совместительству - моя жена и мастер магии Жизни... Короче, эльфа оказалась рядом и принялась буровить меня взглядом.
   - Я тоже рад тебя видеть. - не выдержал я через пару минут.
   Сеннара сложила руки на груди и посмотрела на меня... Ну, если бы я встретил на Земле на улице динозавра, смотрел бы точно так же. Не дождавшись следующей реплики, она начала сама:
   - Ты знал, что может случиться во время ритуала - иначе бы не заставлял нас сидеть и контролировать.
   - Предполагал. - мне оставалось только кивнуть.
   - Тогда какого яйца тебе надо было его вообще устраивать?! Ты же знаешь, что наши жизни связаны с твоей! Что все шансы сходятся на тебе!
   Под конец она почти кричала.
   - Сеннара. - я выдохнул-вдохнул и продолжил:
   - Знания этого лича важны для всех нас. Как, почему... Вспомни, сообщение пришло сразу же по прибытию...
   - Эгоист. - прервала меня и хлёстко припечатала эльфа. Повернулась - и пошла к двери. Нельзя же так! И я заговорил. Стихами.
   - Чей-то крик "Держись!", пламя маяка,
   И уже к тебе тянется рука.
   Проломив твой лёд, кто-то встал с тобой.
   Смерти нет - есть друг за твоей спиной.13
   Эльфа остановилась у выхода, прислушиваясь. Я с трудом поднялся и шагнул к ней, лихорадочно вспоминая слова песни дальше.
   - Так спина к спине, на кресте дорог,
   Не понять, кто ты - смертный или бог.
   И звенят миры сросшейся струной...
   Смерти нет - есть жизнь за твоей спиной.
   С этими словами я мягко коснулся губами её уха. Она вздрогнула и выбежала. Догонять я не стал - да и не смог бы.
   И уже неважно. У меня получилось. Получилось объяснить и понять.
   Я дополз обратно до кровати и рухнул на мягкое...
   "И звенят миры сросшейся струной..."
   Мягкое и серое заклубилось вокруг. Земля оказалась под ногами, снова обутыми в вечные кроссовки. Джинсы, чёрный плащ...
   Я рухнул на колени. Туман. Снова Туман.
   Чёртов Туман и его обитатели. Эфемерная западня... Ненавижу. Где бы я ни был, кем бы я ни стал - Туман всегда будет где-то рядом.
   И от него точно сбежать не получится, это не какой-то там лич или запертые на одной планете эльфы...
   Чья-то насмешливая улыбка мелькает в сознании, оставляя странное ощущение, ощущение недосказанности... И внезапным высверком проносится мысль - от него не нужно убегать. Его нужно УЗНАТЬ - и тогда западня станет защитой и источником силы. А я перестану быть заброшенной в бесконечность пылинкой.
   Да будет так.
  
   Часть 6. Узнать?
  
   Поднявшись с колен и отряхнув вполне обычную на вид грязь - это здесь-то, в неведомой фазе неведомого мира - я огляделся. Туман оставался всё тем же серым непрозрачным занавесом, скрывающим неведомые просторы, но в нём появилось что-то странное, дрожащее на краю взгляда...
   Так и не сумев поймать странное дрожание, я мысленно сплюнул и попытался вспомнить стихи, ставшие для меня заклинанием Перехода. Та строчка запускает переход в Туман, а для возвращения, стало быть, нужно что-то другое. Как же там она заканчивалась?
   -Лопнула струна, рухнула стена...
   Туман закрутился вокруг, превращаясь из серой однородной массы в невероятный радужный вихрь, состоявший из миллионов разноцветных огоньков. Одна из бирюзовых блёсток оказалась неожиданно близко, заслонив собой радугу и разрастаясь с огромной скоростью...
  
   - Но звенит ручей, но шумит сосна. - пробурчал я в подушку. Отлично. Я на той же кровати, с которой отправился в путешествие, да и времени, похоже, прошло не так уж много.
   Иногда бывают и просто сны - вот он мне как раз сейчас и нужен...
  
   Утро нового дня началось с появления в окружающем мире неприятного звука, выдёргивающего меня из успокаивающе-мутного сновидения. Там было темно, тепло и спокойно, а звук снаружи дребезжал - и этот дребезг нёс какое-то смутное беспокойство. Естественно, не было никакого желания узнавать, что ж ещё нехорошего случилось.
   В итоге в шуме появились недовольные нотки, организм испытал какое-то неприятное ощущение - и я с каким-то даже сожалением всё-таки проснулся.
   - Ай! - проснуться от того, что тебя бьют по лицу, точнее, по щёкам - не самый лучший вариант.
   Эльфа, поймав мой непонимающий взгляд, прекратила рукоприкладство и выпрямилась как ожившая статуя какой-нибудь Афины рядом с моей кроватью.
   - Ты опять?! - агрессивно выпалила она.
   - Опять решил отдохнуть пару дней в своём астрале?! А про нас забыл? - продолжила с тем же напором девушка, скрещивая руки на груди. Неплохой такой груди...
   "Какая она красивая" - появилась у меня не совсем проснувшаяся мысль. Её следом догнала вторая. Даже не совсем моя, она несла калейдоскоп ощущений, испытываемых эльфой. Надо же, за меня, оказывается, переживают и беспокоятся. Приятно.
   - Ты что задумал?! - возмущённый писк Сеннары пропал втуне, когда мои руки и стихийно сработавшая магия уронили её прямо ко мне в объятия...
   Разговор временно прекратился.
  
   - Рассказывай, да поподробней. - заявил мне Ульд, когда меня в треклятом зале встретила команда. Радостно встретила, будто я воскрес, а не проснулся. С чего бы вдруг?
   - Подробностей хотите? Их есть у меня. - я расположился в кресле, прихватив со стола вполне по-земному выглядящее яблоко. Завтрак настоящего аристократа - жена и яблоко...
   Начну я, пожалуй, издалека, раз уж с подробностями.
   - Некромантия, искусство общения с мёртвыми - очень специфическая область магии... Причем отличная той малостью, которую и замечать-то обычно не пытаются, ослеплённые её достоинствами - смерть всё же для живых существ не очень приятное событие, да и сама по себе очень неприятная сила. Маги Смерти вынуждены висеть на грани между жизнью и смертью - только так получается хоть как-то управлять этой странной силой. А та неведома зверушка, что встретила нас вчера - это лич, маг, окончательно потерявший связь с жизнью. Не спорю, мощь некроманта после этого возрастает сильно - но вот живым он после этого быть перестаёт. К счастью, я не знаю, как они появляются на свет - маги Ордена описывали их появление как невероятно сложный и мучительный ритуал, а уж число возникших на пустом месте проблем новоиспечённого лича описывали исключительно большими числами. Собственно, мы и должны были стать попыткой решения одной из этих проблем - послужить живыми батарейками его мёртвому телу и душе.
   - Душе? Так ты расскажешь, что это такое? - влез в моё разглагольствование Ульд.
   - Придётся. - я криво улыбнулся.
   - То, что мир не ограничен только видимой невооружённым глазом реальностью, вы уже давно знаете. А вот то, что я буду сейчас говорить - знания довольно-таки специфичные для Земли... И земной науки.
   Я собрался с духом и продолжил.
   - К примеру, непонятная Умбра, что значит Тень или Тёмная сторона, насколько мне известно, является с одной точки зрения пространством, параллельным обычному материальному миру, но отделённое каким-то Барьером. А с другой... Это и есть другая точка зрения, другое состояние наблюдателя... Я лично предпочитаю слово "фаза", а для обозначения перехода - "сдвиг по фазе". Высокая фаза - Земли Теней, пространство душ умерших... Жаль, но больше про неё ничего не знаю. Средняя фаза - Астрал, пространство информации и вероятностей. Этакая инфосеть мира. И нижняя фаза - Тёмная сторона, духовное отражение реальности. Про неё я тоже особо ничего не знаю. Не интересно было её изучать. - я развёл руками.
   - Погоди... Душа, духи, души умерших... Что это?! - задал вопрос Ульд.
   - Как бы так выразиться, чтобы транслятор осилил... Вам известо про наличие энергетической части тела разумного? Не эха от биологических процессов, а именно специальной энергетической части?
   - Мы все знаем. Что в лейсвиншта особенного? Оно есть, взаимосвязано с биологическим телом... И всё. - пожала плечами Илена.
   - Ничего - кроме того, что это и есть душа. Бессмертная. А Пробуждённая душа, душа мага, к тому же даёт возможность творить магию. Но вернёмся к личу... - я сконцентрировался, вспоминая.
   - Смерть - не конец. Смерть - это подведение итогов, возможность подняться ещё на одну ступеньку на пути к Восхождению... Или провалиться в Бездну. Да воздастся каждому по жизни его.
   Ребята молчали. Потом Касс затянулся, и произнёс в пространство:
   - Тебе не кажется, что всё-таки стоит рассказать причину твоего появления среди учеников Ордена Смерти?
   - Да что там рассказывать... - досадливо махнул рукой я.
   - Друга у меня убили. Уличная драка, удар ножом - и всё. Меня там не было, помочь ничем не смог. А позже, гораздо позже, случайно наткнулся на информацию об Ордене... Ни разу не случайно, но это я теперь понимаю силу Энтропии. А тогда... Я и ритуал-то некромантии для того узнал, чтобы до друга попробовать достучаться...
   - Попробовал? - серьёзно спрашивает меня Илена.
   - Попробовал. - вздыхаю я.
   - Дотянулся до него. Почувствовал... И испугался. Тот, кто пришёл на зов, и был моим другом, и не был одновременно. Что-то совсем иное. Иное не разумом и памятью - он ещё помнил обо мне и о своей смерти - а сущностью. Тень, а не человек. Уже не человек и ещё не человек...
   На секунду царапнуло нежданно всплывшее неприятное воспоминание об убитых в битве за эльфу инопланетников-вервольфов. Даже не помог им отправиться на перерождение, как должен был поступить любой посвящённый Ордена. С другой стороны - откуда я знаю, с каким миром и какими законами они были связаны при жизни, чтобы так запросто вмешиваться в их посмертие? "Пусть будет лёгок их путь." - прочитал я про себя короткую молитву и выбросил лишние мысли из памяти, продолжая "проповедь".
   - А лич - это разумный с Тенью вместо души, привязанной к привычному, хоть и умершему телу. Нас же он прихватил, можно сказать, на обед - я шёл там первым блюдом, можно гордиться. Жаль, но узнать подробности его жизни я не успел... Хотя если бы вы меня не выдернули, то я бы их на собственном опыте узнал. Спасибо за реанимацию.
   - А о подробностях мы расскажем. - оживился маг огня.
   - Ты не представляешь, но этот старик - он на самом деле вечный хранитель этого невероятного комплекса, по ошибке названного особняком! Да тут!... Нет, это надо показывать. Пойдём! - и Ульд вылетел из кресла. Правильно, подальше отсюда, подальше от смерти.
   Вставая из удобного кресла, я случайно глянул в сторону места вчерашнего ритуала - и обомлел. Над смирно лежащим черепом по-прежнему "стоял" дух лича. Стоял исключительно потому, что не двигался - ног у бесформенного облака не было. И кажется, он чего-то ждал. А ведь я знаю, чего.
   Перешагнув через внешнее кольцо давно потушенных свечей, я протянул руку - и остановился. Собственно, а как я его освобожу? А почему я его вообще вижу? Нет, это потом, а сейчас... Так, в комнате задержался только огневик, все остальные успели слинять.
   - Ульд, ты можешь создать огненную сферу так, чтобы череп полностью оказался внутри? Нужно его не просто испепелить, а...
   - Понял. - и вслед за его взмахом руки последняя привязка лича окутывается плазмой. А я - давлю взглядом на последнюю нить, связывающую Тень с миром. Ну же... По-жа-луй-ста...
   Дух исчезает, мгновенно проваливаясь в неизмеримые глубины иных фаз, и я едва удерживаюсь от того, чтоб последовать за ней. Нет уж, мне ещё рано.
   - Пойдём, куда ты там хотел. - хлопаю по плечу настороженно смотрящего на меня Ульда. Очень настороженно смотрящего.
   - Что со мной опять?
   - Волосы. - односложно отвечает ученик, взглядом показывая куда-то на мою макушку.
   - И чёрт с ними. Пошли. - с этими словами я провожу ладонью по голове. Мда. Впрочем, у лысой головы тоже есть свои плюсы. Причёсываться опять же не нужно.
  
   - Так что вы успели узнать, пока я отдыхал? - я продолжил пытать ученика, пока мы с Ульдом перемещались по коридорам следом за вновь появившимся хранителем. В нём, к слову, тоже появилось что-то неприятное глазу, но опять - непонятно что.
   А коридоры за несколько часов умудрились разительно поменяться - из тёмных, однообразных, незапоминающихся проходов они превратились во что-то подобное украшенным светом и узорами внутренностям дворца Сэль. Пусть не такое яркое и играющее, но тоже радующее глаз.
   - Как вы это смогли? - не дождавшись ответа, я произнёс эту фразу в пустоту. Но в этот раз ответ не заставил себя ждать:
   - Это работа Илены - она как-то договорилась с этим дворцом и теперь перестраивает его понемногу, как ей нравится. - ответил хранитель.
   - Илены? - а на мой риторический вопрос ответа не было.
  
   При виде зала, в котором находилась бывшая Сэль и оставшиеся члены моей команды, меня пробрала лёгкая дрожь. Слишком уж увиденное было похоже на... В-общем, на то, что я видел в гостях у тогда ещё Сэль Итсуны.
   Огромный зал, заполненный золотистым туманом, в котором меж радужными всполохами и нитями световой паутины под незнакомую мелодию ведёт странный задумчивый танец почти скрытая от взгляда девичья фигура...
   "Это жжж - неспроста" - иронично подумал я, чтоб отвлечься, и прислонился к стене рядом со входом. Не стоит отвлекать человека в такой момент - лучше уж тихо полюбоваться на такое редкое и красивое зрелище.
  
   Зрелище продолжалось довольно долго, и я всё-таки отвёл взгляд - и без того перед глазами всё поплыло.
   Рядом со мной внезапно обнаружилась стоящая у стены Сеннара, так же, как и я секундой раньше, завороженно наблюдающая за Сэль. Я уставился на её тонкий профиль, пытаясь уловить какую-то назойливую мысль, упорно пробирающуюся из глубин сознания... Что-то странное, но что? Идеальные фигура и лицо, светлые волосы, острые ушки...
   А, вот оно что. Уши. На самом-то деле - откуда? Ведь во всём остальном они внешне обычные люди... Ну да, не совсем обычные - обычные Изменённые. Но те же Сэль так над своей внешностью не издевались. Да и когда я упомянул эльфов в разговоре, моя эльфа как-то странно отреагировала...
   Правда, мешать разговором происходящему здесь как-то не хотелось... Хотя чего это я? Про освоенную на корабле телепатию забыл совсем.
   Концентрация, и вокруг меня снова возникает неяркое свечение. "Разум - свет души", воистину так. А теперь дотронуться этим мягким на ощупь светом до щита разума эльфы - и рывком до предела вглубь разглядеть вместо монолитной ровно светящейся плёнки плотное, как ткань, и толстое, как стена, переплетение радужных потоков.
   Перед этой стеной я остановился в задумчивости. Щит действительно оказался куда прочнее, чем раньше - в прошлый раз он был не таким широким и плотным, больше похожим на сетку - и мне уже не хватало умения его пройти. Я всё же попробовал обычный метод "слияния-поглощения", пытаясь вытянуть из преграды энергию - но щит почти мгновенно восстанавливался, как... Как живое существо. Научил на свою голову.
   Мысленно поцокав языком, я вышел из транса, открыл глаза - и уткнулся взглядом в лицо стоящей напротив Сеннары. Настороженное лицо.
   - Что ты пытался сделать?
   - Поговорить всего лишь. - я развёл руками.
   - Кстати, поздравляю - пройти твою ментальную защиту, по крайней мере - обычным путём, я уже не могу.
   - Поговорить... - эльфа оглянулась на продолжающееся представление.
   - Не будем ей мешать. Пошли, я тут видела интересное место...
  
   Ещё одна прогулка внутри особняка - и за очередной дверью оказывается погружённый в тени сад. Похоже, мы выбрались наружу. Если я правильно понимаю, то по этой тропинке мы сюда пришли...
   А нет, ошибаюсь. Хоть мы и прошли по ней, но в конце пути оказался не ворота, выходящие на внешнюю дорогу, а небольшая беседка на берегу Чёрного Озера. Я не шучу - на карте Первого города его обозначили именно так.
   Место действительно интересное. Тихое, спокойное, медитативное...
   - Хранитель, лёгкий завтрак. - выпалила в пустоту эльфа, падая на креслице у противоположной стороны беседки. Я устроился на таком же.
   Этот завтрак - бокал с чем-то розовым и что-то вроде пирожного - возник на небольшой полочке у её левой руки, сообщив о своём прибытии тихим хлопком. Я облизнулся - но поесть можно и попозже.
   - Мне интересны кое-какие физиологические особенности вашей расы. - моя фраза заставила ухватившуюся за бокал эльфу поперхнуться и закашляться.
   Я стёр с лица брызги странного коктейля и укоризненно на неё посмотрел. Сеннара, отплевавшись, поглядела на меня со странным выражением на лице и спросила сама:
   - Интересны, говоришь?! А ты ещё не всё разглядел?!!
   - Не-ет. - ехидно протянул я.
   - Ещё далеко не всё... Если ты о сегодняшнем утре. А сейчас меня интересуют твои ушки.
   - И чем они тебе не нравятся? - покраснела эльфа. Странно... Смесь смущения и злости - откуда в ней такое взялось?! Я прикрыл глаза на секунду...
   Блин. Моих же виртуальных рук и дело - когда пытался щит вскрыть, энергию выкачивал? Выкачивал... Вот и откачал лишнего. Ну что - натворил, значит исправляй.
   Встаю, делаю два шага - беседка действительно небольшая - и опускаюсь на колено рядом с ней.
   "Прав был ученик," - мелькает в памяти мысль.
   "Энергощиты нужно не пробивать, а проходить".
   Оказавшись внутри её ментальной сферы, я вспоминаю слова заклинания, начинаю видеть - и мягко вливать энергию в потускневшие эмоциональные зоны. Несколько секунд - и она возвращена в норму, а я с каким-то сожалением выхожу из транса и возвращаюсь на место.
   Сеннара ошарашенно смотрела на меня, пока не заметила мою улыбку - и рывком успокоилась.
   - Так что тебя заинтересовало в моих ушках? - подчёркнуто нейтрально спросила она.
   - Их форма, естественно. Для усиления слуха такое изменение практически непригодно, а те же Сэль, совершенствуясь, не стали вносить в свой облик такие детали...
   Она ошарашенно посмотрела на меня и притронулась к своему уху.
   - Понятия не имею. Никогда не задумывалась. Может, просто небольшой знак отличия от людей. - в конце долгой паузы ответила эльфа.
   - Тогда почему ты дёрнулась, когда я назвал вашу расу "эльфами"?
   - Мне что-то послышалось, наверное. - подчёркнуто безразлично девушка пожала плечиками и внезапно прислушалась к чему-то неслышному для меня.
   - Пойдём, нас уже зовут.
   Соскочила и умчалась по тропинке обратно. Мне оставалось только пойти следом.
  
   - Вы не представляете, что это такое, и как нам повезло!! - буквально сияла радостью Илена. А может, это сам воздух в зале ещё продолжал светиться.
   - Это же дворец, построенный для Сэль Иллес! Построенный нами!
   - Илена, поясни пожалуйста, что в этом такого хорошего. - попросил я, подумав, что если упокоенный лич был местным верховным правителем, то мы начали обживаться чересчур активно... По ассоциации запоздало сообразил, что мой вчерашний хитрый план победы над мёртвым волшебником был дикой авантюрой, прошедшей только по невероятной удаче - и совсем не в тему испугался.
   Все эти несколько секунд, пока я думал, бывшая Сэль смотрела на меня с непонятной досадой. Только увидев некое беспокойство на моём лице, она спохватилась и начала пояснять:
   - Дворец Сэль - не простое здание. Это настоящий ЦЕНТР планеты, из которого можно связаться с любой точкой на этой планете и с дворцами на других планетах, это средоточие власти и силы Сэль!!! - почти выкрикнула она. Оглядела нас и тихо добавила:
   - Правда, этот дворец всего лишь был таким. Сейчас его почти полностью отсекли от управления планетой, но возможность собирать по всему Иллесу какую-никакую информацию, как и всё внутреннее оснащение, остались на месте.
   - То есть этот лич... - я не успел закончить.
   - Так же, как и мы, просто однажды прибыл на планету неизвестно откуда, и занял пустое, да к тому же неподконтрольное местной власти помещение. Был в нём в итоге заперт местными, и развлекался охотой на таких же новичков, заманивая их во дворец. Так что мы здесь не первые жертвы.
   - Неподконтрольное, это понятно почему. - хмыкнул я.
   Ну ещё бы - чтобы эти Небесные со своей осторожностью не навешали всяких защитных заклятий... Или чего у них там вместо них. Зато теперь понятно, почему мы с Кассом так и не смогли предсказать ожидающее нас в доме.
   - А что, потери инопланетников...
   - Кого они здесь волнуют? - грустно отмахнулась Сэль.
   - Да я погляжу, иллесиане неплохо устроились... Так и хочется чего-нибудь им устроить. - мечтательно проговорил я, непроизвольно сотворив небольшую молнию и обмотав ей руку наподобие цепи.
   - Просто так не получится. - охладила мой пыл Илена.
   - Я смогла не так уж много узнать о местных, но и этого хватит, чтобы остановить нас без особого напряжения.
   - Ну это-то я понял ещё по дороге сюда. Похоже, нам предстоит разведка в особых условиях? - странное желание действовать, нести изменение и новизну, будоражило кровь и разум.
   Это же мой Аватар, Аватар Динамики, внезапно понял я. Душа, несущая сам Хаос, точнее, самую его привлекательную сторону - перемены. Незаметная строчка в списке параметров персонажа, когда-то заполненная от балды, на "отвяжись", стала теперь моей сутью.
   Ну и прекрасно. Я оскалился от удовольствия и ощущения целостности, уставившись невидящими глазами в золотистый туман.
  
   - Эй? - меня похлопали по плечу. выводя из подобия транса.
   Я вздрогнул и обернулся к удивленной Илене.
   - Здесь я, здесь... Вроде бы.
   Девушка успокоилась, а я, поглядев на неё, поймал себя на интересной мысли:
   - Слушай, а почему ты так радовалась?
   - Макс... - Илена с тоской посмотрела на меня.
   - Это твоя магия всегда с тобой. А когда Я лишилась возможностей Хранительницы Врат, то едва с ума не сошла. А ведь казалось, какая мелочь - всего лишь собственный дом, отсутствие непрошенных гостей и зрителей... А всё это теперь у меня есть. - она обвела вокруг рукой, мечтательно улыбаясь.
   - Похоже, - я тоже улыбнулся.
   - Тебе до полного счастья не хватает только одного - чтобы из твоего простого дворца он стал настоящим дворцом Сэль Иллес. Кстати, ты, помнится, говорила, что его всего лишь отключили от сети управления планетой?
   - Ой... - она немного смутилась, но всё же ответила.
   - Ну, что-то в этом роде, я пока не смогла разобраться полностью.
   - Тогда посмотрим и в эту сторону. - я огляделся, и не обнаружил рядом никого. Все уже куда-то исчезли.
   - Милая, а как теперь перемещаться по дворцу?
   - Просто, даже проще, чем раньше. - она пожала плечиками.
   - Я деактивировала материальное тело духа-хранителя, а нас сделала полноправными хозяевами. Кстати, раз уж ты знаешь про бывшего хозяина столько интересного - зачем ему сдался дух-хранитель, да ещё в таком облике?
   - Не могу знать точно, личем-то я не был, слава Смерти, а этот уже не расскажет. - я пожал плечами:
   - Но подозреваю - это привет из его прошлой жизни, до прибытия сюда... А ещё ему просто могло быть скучно одному. Пойдём к остальным, нужно подготовиться к разведке. - и мы чинно, под ручку, двинулись по расцвеченным яркими узорами и светом коридорам дворца.
  
   На памятную кольцевую дорогу, окружающую Чёрное Озеро и домишки вокруг него - интересно, а в других столько же секретов, сколько в одном нашем? - мы выбрались только через несколько часов. Тщательная подготовка потребовала времени.
   Зато выглядела развед-команда малость поприспособленней к условиям новой планеты. Хоть не так резко выделялась, как раньше - вдобавок самые выдающиеся личности сейчас отдыхали в особняке. Обе девушки, то есть. Но если Илена была только рада этому, то Сеннару пришлось уговаривать - долго и сложно. Почти так же долго, сколько заняла вся остальная подготовка.
   Под нашу экипировку даже подобралась легенда. Небольшая такая полуправда, на случай, если нас по прибытию засёк не только лич, но и местные власти. Небольшая команда инопланетников, спецов на всю голову, прибыла с целью обжится и подзаработать... Раньше легенду сильно портил облик девушек. Он и сейчас её портил, но я надеялся отбрехаться, пусть и с помощью магии, если мы всё-таки кому-нибудь попадёмся.
   Илена нас немало выручила, протащив всех сразу через виртуальную экскурсию по Первому городу. Так что теперь лезть в тихие жилые районы на окраинах или не менее тихие, но гораздо более загадочные парки у озера мы не собирались. Информационный центр возле грузовой станции туннельного транспорта - наша первая цель. А уж потом - будем смотреть.
  
   В инфоцентр наша троица буквально вломилась с ходу, чем сильно напугала десяток мирных клерков обоего полу. Хорошо ещё, что я не пнул лёгкую прозрачную дверь, как того хотелось, а вполне аккуратно открыл.
   А внутри всё оказалось тихо, мирно - и прозаично. Как на Землю вернулся, честное слово. Расставленные по немаленькому залу столики, за каждым - смирно сидящий парень, ну или девушка, в чёрно-белой униформе. Смирно - но открыв рот и вытаращив глаза. Да, и ряд терминалов у правой стены - подходи и смотри сам, если помощник не нужен. Я оглядел зал - и почувствовал прямо-таки дикое нежелание говорить с этими... С местными, в-общем.
   Я повернулся назад и нашёл взглядом учеников.
   - Ульд, вперёд, будешь разговаривать. Касс, закуривай, поможешь ему.
   Огневик кивнул - и рванул к ближайшему столику, за которым, по чистой случайности, сидела девушка. А я подчёркнуто спокойно двинулся к терминалам. На вид все вроде бы одинаковые, но вот взгляд Прозрения видит во всех, кроме третьего слева, чего-то подозрительное.
   Позади огневик с жаром что-то рассказывал, периодически подправляемый хмурыми репликами провидца, и пытался внимательно выслушивать ответы клерка. Мне же хватило информации, щедро выдаваемой на сенсорный экран. Туристический справочник для прибывающих - полезная вещь...
   Полезная, но слишком уж печальная. В смысле, туристам здесь роскошь и раздолье - есть, где временно разместиться, где погулять и что купить - а иммигрантам совсем наоборот. Разделы "постоянное жильё" и "работа" - легенда, как её ни крути... - сделаны вообще для галочки. И там, и там - одна ссылка, в некий... Транслятор довольно долго пытался перевести слово, мельтеша у меня в сознании перебираемыми вариантами, в результате остановившись на слове "Комитет". Впрочем, виноватое ощущение, что смысл всё равно передан не полностью, осталось.
   А что это за Комитет? Пролистав дальше, наткнулся на краткую политическую справку.
   Интересно они здесь устроились... И ведь для беглецов с Илкора их планета прямо-таки свободный рай. Кажется, я чего-то не понимаю.
   В-общем, власть в Первом городе Иллеса - первом из построенных и заселённых - держалась, и очень крепко, местной Иерархией, возглавляемой пресловутым Комитетом. Что он такое и как организован - данных не было. Совсем. А вот Иерархия описывались подробно.
  
   Впрочем, мне стало скучно уже на третьем пункте - некоем отделе связей и информации. Всё как дома... Блин. Но я всё же добросовестно дочитал до конца - вдруг пригодится?
   По-прежнему ничерта не ясно, что нам делать... Я по привычке обратился к Прозрению - и обнаружил, что всё уже сделали за нас. Плотная ловчая сеть из вероятностей для троих наглых инопланетников оказалась уже сплетена... Кем-то. Это кто-то мне неизвестен, но можно и попробовать сыграть в пророка - кому, как не чёртовым комитетчикам, этим заниматься?
   Закончив измывательство над терминалом и Энтропией, я вернулся к соратникам и с некоторыми усилиями отвлёк их от выслушивания тех же самых неутешительных новостей, хоть и произносимых довольно-таки приятным девичьим голоском. Настолько приятным, что маги, уже поднявшись, пытались оставаться на месте, а когда я их силой потянул к выходу - синхронно наградили меня возмущёнными взглядами.
   Но их неудовольствие было далеко не самым плохим, что ожидало меня в ближайшем будущем.
   На выходе нас уже встречали. Двое мужчин незапоминающейся внешности, в острохарактерных чёрных костюмах, при галстуках - и в зеркальных чёрных очках. Когда идущий последним Касс переступил порог инфоцентра, они синхронно шагнули к нам... Впрочем, заговорил только один.
   - Агент Урман, кандидат Штурм. Ваш отряд прибыл восемнадцать часов назад, и до сего момента не прошёл регистрацию. Пройдёмте.
   Отбиваться и уходить? А зачем - теперь они сами приведут нас куда нужно. Поэтому я показательно расслабился, и ответил:
   - Конечно.
   Теперь будем надеяться на Илену, и на то, что она обещала задействовать наблюдательную технику дворца...
   Нас сноровисто разместили в патрульном мобиле - большой опыт прямо-таки чувствуется - и невозмутимо куда-то повезли. Интересно, а комитет в пределах города, или всё-таки нет?
   Оказалось - в городе, но чтобы до него добраться, пришлось просидеть в машине этак с четверть часа. Вроде бы немного, но моим мыслям достаточно куда меньшего времени.
   Логика моих размышлений была проста - если Искатели и вообще выходцы с Илкора имеют здесь надёжное прибежище, а все пути благополучно и легально устроиться здесь ведут в Комитет... То мы совершенно зря не пошли туда сами сразу после прибытия.
   Но и неприятным ощущениям я тоже доверять привык, так что... Будем осторожны.
  
   "Настоящий механизм", - мелькнула у меня единственная мысль во время прохождения как бы не десятка пропускных пунктов... Да какие они пропускные?! Блокирующие они! Двери, по виду способные выдержать попадание снаряда танковой пушки, что-то весьма неприятное для нападающих вокруг этих дверей, спрятанное в скрытых нишах - что именно, я не понял, но ток Сил уловил - и это не считая весьма интересного персонала.
   На внешних воротах, к примеру, таких часовых было всего двое. На входе в небольшой бункер, где нас попросили вон из машины - всего один. Но их число внутри росло с каждой дверью - в "караулке" за последней дверью скучало аж семеро бойцов. Непростых бойцов - так и тянуло назвать их киборгами. По крайней мере, на взгляд Восприятием, что-то электрическое они в себе таскали. Обычный взгляд же под броню и шлемы-сферы с зеркальными забралами не проходил.
  
   - Рад видеть гостей с Илкора. - поднял голову сидящий за столом в этом столь глубоко и далеко запрятанном кабинете "чиновник".
   Чем-то он сильно мне напомнил Сентинэра, дай тому Случай всего хорошего. Причём не видом - повадками при нашей первой встрече. Вид-то у него был почти карикатурно-злодейский - высокий, даже когда сидит, тощий, седой, с острым подбородком и впалыми щёками... А вместо пиджачной пары и галстука координатора - чёрно-красная футболка в обтяг.
   Зато взгляд - чёрный, острый, пронзительный... Сволочь. Я едва успел щит выставить. Подумав, ещё и растянул его на всю команду.
   Впрочем, бить его по морде, хоть и ментально, не понадобилось. Товарищ внимательно, но уже без воздействия посмотрел на меня, и жестом пригласил нас садиться.
  
   - Позвольте поинтересоваться, - начал разговор "чиновник".
   - Почему вы не прибыли для регистрации сразу же?
   Я задумался на секунду, как бы ответить поизвращённей, чтобы эмоции выразить, после чего с расстановкой начал:
   - Начнём с того, что сведениями о необходимости регистрации мы не не обладали до момента встречи с вашими агентами. Увы.
   Стоящие по обе стороны от двери кабинета, недалеко за нашими спинами оба агента так же синхронно вздрогнули, когда чиновник поднял на них недовольный взгляд. Нет, я этого не видел - но вот их эмоции ощущались довольно чётко. Секундой позже они развернулись и удалились из кабинета.
   Дождавшись лёгкого стука закрывающейся двери, товарищ снова посмотрел в нашу сторону - на этот раз изобразив недоумение.
   - Странно... Вы прибыли на транспортном средстве Искателей Илкора, а они всегда доводят необходимую информацию до переселенцев.
   - К сожалению, - демонстративно развёл руками я,
   - Для начала, мы не относимся к переселенцам, скорее уж, мы гости вашего мира. Вполне возможно, на достаточно большой срок - но гости.
   - Вот как... - собеседник откинулся на невидимую спинку кресла. Я тем временем продолжил, пытаясь параллельно проверить развитие разговора стихийно сплетённым заклятием магии Разума и Энтропии... Не получилось.
   - Во-вторых, нашу экспедицию курирует лично координатор Сентинэр, и поэтому, скорее всего, вы о нас знали задолго до посадки "Зари". - я мысленно извинился перед координатором, увидев выражение лица чиновника. Этот кабинетный сиделец скривился, будто лимон целиком сожрал. Видимо, не совсем уж хорошие отношения между властями соседних планет.
   - Позвольте поинтересоваться, а в чём заключается цель вашей экспедиции?
   Я отмахнулся.
   - Это не так важно, по сравнению с тем, что случилось с нами в вашем городе. - я вдохнул и буквально заорал тому в лицо:
   - Потому что нас заманили в смертельно опасную ловушку, о которой вы знали и даже не чесались!
   Со стороны Ульда почувствовалось недоумение, а вот провидец, с силой выдохнув две струи сигаретного дыма, сожалеюще произнёс:
   - Бесполезно, Макс.
   Как это? Я повернулся к Кассу, но он молча качнул головой, указав взглядом на местного.
   Местный же сухо поинтересовался:
   - О какой ловушке идёт речь?
   - Особняк на берегу Чёрного озера, занятый личем. - уже спокойно ответил я. Провидцу можно верить - если он говорит "поздняк метаться", то зачем тратить лишние силы на тот же результат?
   - Личем? Кого вы имеете в виду? - похоже, и он не знает этот термин.
   Я несколькими мысленными командами развернул экран комма с картой города, поставив на месте особняка жирную точку.
   - Вот значит как... - напряжённо произнёс местный, и от его голоса я вздрогнул. Вероятностный хаос скачком упорядочился до всего одной линии.
   - Судя по тому, что вы спокойно покинули этот дворец, хоть и не все - с ловушкой покончено? - деловито поинтересовался тип в футболке.
   - Да, но вам это не пригодится. - ответил отстранённым голосом провидец, окутанный облаком серого дыма, опередив меня на долю секунду, и быстро продолжил:
   - Дворец Сэль всё так же неподконтролен, как и позавчера, когда управление им находилось в руках лича - и я его понимаю, зачем отдавать такое сокровище, пусть даже за любую возможную награду из ваших рук? Ах да, вы, кажется, хотели узнать цель нашей экспедиции... Предупреждаю заранее - воздержитесь от грубых действий. Хотя бы на время.
   Он перевёл дыхание, втянув в лёгкие очередную порцию дыма, и продолжил в том же темпе:
   - Наша экспедиция должна была вытащить из пространств, контролируемых Сэль и Изменёнными Илкора, троих магов. Пробуждённых магов. О, я вижу, вам знакомо это слово...
   Провидец остановился и невозмутимо поглядел на меня - продолжай, теперь твоя очередь.
   - Маги. - внезапно охрипшим голосом произнёс чиновник.
   - Я же просил, воздержитесь от грубых действий. - мягко повторил Касс. Я напрягся, шепча про себя заклинание и формируя Контакт, чтобы отследить его мысли и прервать логическую цепочку, если он и впрямь задумает чего-нибудь опасное.
   "Вот вы кто... Ну ещё бы - кто сможет одолеть закрепившийся во дворце конструкт..." Обрывки мыслей, услышанные мною, на что-то опасное пока не намекали. Скорее уж, на лихорадочный бег мыслей с фоновым желанием вытащить из сложившейся ситуации хоть что-нибудь полезное.
   Наконец он пришёл к мысли о мирном решении проблемы, откашлялся и поспешно заговорил:
   - Рад видеть столь почётных гостей на нашей земле. Меня зовут Инсвальт Тори и я возглавляю регистрационную комиссию Первого города.
   - Макс Хаос, Ульд Огненный и Касс Провидец. - представил нас поочередно маг Времени.
   - Не согласитесь перейти в... более удобную для разговора комнату? - даже несколько заискивающе спросил Инсвальт.
   - Согласимся. - на этот раз за всех ответил я.
  
   Переместившись в соседнюю комнату, мы расселись на креслах и внимательно посмотрели друг на друга. Первым начал я, на секунду опередив местного.
   - Скажите, а откуда вам вообще известно понятие "маг"? Ваш мир не производит впечатления магического.
   - Эмм. - замешкался Инсвальт, и в этот момент провидец засмеялся.
   Все, кроме меня, изумлённо уставились на Касса - а я припомнил один из моментов нашей встречи, и приготовился выслушать очередное послание из будущего.
   - Как жаль, что о давно прекратившихся экспериментах в ваших лабораториях не осталось и слухов. Как жаль, что стараясь обустроить и обезопасить свой новый дом, вы сами лишили себя единственного средства для этого... - Касс сочувственно поглядел на чиновника, пытающегося удержать челюсть от падения, и спросил:
   - Мне продолжать?
   - Не надо. - глядя на ясновидца с некоторым ужасом, отмахнулся Инсвальт.
   - Я уже понял, за что вы получили звание Провидца. Но я всё же предпочту рассказать об этом сам, нежели выслушивать вас. Тем более наша история действительно должна быть вам интересна...
   История та... Честно говоря, слышал и лучше. То есть история-то хороша, а вот рассказано плохо.
   Жил да был себе вполне обычный мир... Магический мир, навеки застывший в средневековье, назывался Хельм-д'Айн, ну или как-то так - Инсвальт пробарабанил название один раз и больше не говорил. Жили там разные люди, да и ещё какие-то виды встречались, а уж магов, соответственно, там хватало - но от других жителей того мира остались только упоминания в записях спасшихся.
   Спасались же они от катастрофы... Я, честно говоря, так и не понял, какой - цветастые выражение полностью описывали отношение жителей мира к проблеме, но вот точности в них не было ни на грош. Периодически упоминался Хаос, тоже непонятно в каком аспекте. Как бы то ни было, ситуация развивалась не мгновенно, подобно какому-нибудь ядерному апокалипсису, а достаточно долго и постепенно... Достаточно долго и медленно, чтобы жители города Беркем, желавшие переждать проблемы, сидя на заднице прямо, умудрились попасть в безвыходное положение - что-то вроде окружения вражескими силами. И только после этого всё же решились использовать свой единственный шанс - и открыли Звёздные Врата.
   Да уж... Судя по словесным кружевам, оплетавшим это исключительно редкое по меркам их мира событие, проблем при запуске перехода нашлось дочёрта, и неопределённость выходной точки была лишь одной из них. Проще говоря - людей отправили в бесконечность, надеясь, что где-нибудь там всё же найдётся "приёмник".
   "Приёмник" всё-таки нашёлся. Забавно, но определить, куда и когда их занесло, беглецы за все эти десятилетия так и не смогли. Хорошо хоть обеспечить прибытие всех в одно место получилось.
   Потом было сотворение нового мира силами Сэль, и его долгое и спокойное обустройство...
   На этом месте Касс очнулся от дрёмы с открытыми глазами и с усмешкой покачал головой. Разливавшийся соловьём Инсвальт остановился, вздохнул, и углубился в детали.
   Магов среди переброшенных на Иллес людей... Ну не то, что хватало, но они были, причём довольно много, как бы не десятая часть - и присутствовал среди них некто архимаг Шелл, на чьей совести и было обращение к Звёздным Вратам. Он возглавил разрозненных магов, заставил их работать почти что забесплатно на освоении нового мира - пусть те и не очень сопротивлялись... И испытывал искренний интерес к Небесным. Искренний, но смешанный с дикой завистью. Примерно такой же, какую выказывал нам сейчас Инсвальт. И это понятно - создать целый мир, чтобы незваные гости не мешали им порхать меж разбросанных по планетам дворцов - такое в родном мире беглецов было привилегией далеко не всяких богов, что уж говорить про обычных магов. Даже архимагов.
   Через некоторое время, когда на планете - точнее, В ней - уже можно было жить, Шелл, тихой сапой возглавивший центральную и единственную структуру в новом мире - коллегию магов - вошёл в состав Совета Миров Сэль как Князь Иллеса.
   Зря они это сделали. Если б все те силы, что потратил Шелл на попытки добиться хотя бы тени возможностей старших Сэль, направить на благоустройство Иллеса... То это был бы покрытый морями и лесами живой мир, а не огромные каверны под холодной поверхностью каменной планеты. А уж мастерством в манипулировании другими людьми Шелл как минимум не уступал даже Сэль Тэнна...
   Другое дело, что мощь Сэль находится не в них лично, а в самой системе. В огненной поверхности Айны, в воде Нэи, в расположенном на Цимере Разрушителе и Звёздных Вратах Итсуны... В миллионах других, порой крошечных элементов и единой структуре, объединяющей всё это. Шелл дошёл до этой мысли не сразу - но итогом было всего лишь перенаправление его усилий с попытки охмурить одну из Сэль на интригу, в результате которой Шеллу досталась бы власть в Совете и место Сэль Тэнна.
   Конечно, всё это тоже было рассказано весьма куртуазно, но суть не просто угадывалась, а прямо-таки торчала из текста. По крайней мере, на тех местах, где даже Ульд начинал саркастически улыбаться.
   А дальше история круто заворачивалась - вроде как, если идти по логике событий, а не по тексту рассказа, девушки раскусили его задумку, и в качестве первого предупреждения отказались перемещать Иллес с границы системы поближе к звезде. Шелл же плюнул на тех, едва ли не в прямом смысле, и свалил на свою планету.
   Прощать оскорбленные девушки не стали, и Королева, прихватив хозяек Разрушителя и Звёздных Врат - для массовки, прибыла "уговаривать" его извиниться. Но Шелл не был бы архимагом, если бы не заготовил изрядно сюрпризов всем желающим попортить его драгоценную тушку. И одним из самым суровых сюрпризов была вывернутая наизнанку слабая копия Врат, оставшихся в старом мире. Не переход - а защита от перехода. Защита от Сэль. Сфера Отражения. Всего лишь в пределах планеты и чуть за её границы. Но и это было едва ли не за пределами возможностей архимага, посему сердцем артефакта стал какой-то невероятный артефакт, вытащенный тем из родного мира.
   Впрочем, Небесные тоже подготовились, и даже на такой случай имели немало всякого в запасе. Поэтому мирная до момента включения Сферы дискуссия закончилась невероятной по размаху магической битвой, в которой по приказу Шелла были задействованы все маги Иллеса...
   Жаль, но её описания не осталось. Те, кто смог уцелеть, выбраться и вытащить с места катастрофы тела Шелла и Сэль, попали на место событий под самый конец. Да и кто уцелел? Слабые маги, посвящённые и ученики - последний резерв...
   - Какие интересные у нас гости. - произнёс входящий в дверь человек. Ещё одна замечательная личность. Лысый как коленка - хотя уже скорее как я, высокий и худой, как Инсвальт, в нелепо выглядящем пенсне на переносице и красном пиджаке... А нет, с пиджаком я ошибся - скорее, рабочая куртка, карманов и прочих клипс на ней куда больше просто ткани.
   - И разговор интересный. Но я вас прерву.
   Касс вскинулся к нему - и обмяк на кресле. Без сознания - я это почувствовал. И какое-то воздействие - тоже. Ой, зряяя я защиту убрал!
   - Лежать!
   Ульд попытался воспроизвести что-то из своего плазменного арсенала - но не успел закончить, тоже словив "сонный молот". Моя попытка его прикрыть провалилась - удар прошёл через щит вообще без напряжения, как будто эта структура не принадлежала магии Разума, а я, значит, совершенно зря понадеялся на чистый Свет Души.
   - Граница Души! - и вокруг меня возникает жёлтая плёнка универсального защитного поля. А Инсвальт тем временем осознал происходящее и возопил:
   - Михаил! Ты что себе позволяешь! Это моя территория!
   Какое знакомое имя. Неужто из наших?
   - Какая разница, раз игра пошла с такими ставками... - поправив пенсне, благодушно проговорил Михаил. На меня, отгородившегося защитой, он внимания показательно не обращал - зато повернулся к всё ещё открытой двери и скомандовал кому-то невидимому:
   - Забирайте этих.
   Ох, наглец.
   - Михаил, а тебе не кажется, что слишком жирно будет? - я усмехнулся, поднимаясь с кресла и двигаясь к нему. А ребята в креслах таким образом оказались у меня за спиной - и под моей защитой.
   - Нет, что ты... - рассмеялся тот и изящным жестом направил на меня правую руку...
   А мне показалось, что мне в грудь прилетело полтонны камня. Следом возникла кручивающая внутренности жгучая боль, разламываемый той же болью череп - и колеблющаяся буквально в недоумении нетронутая плёнка защиты. И - ревущий внутри и вокруг вихрь неопределённости, искажающий, казалось бы, само пространство... Пространство?!
   Боль исчезла через секунду после того, как я рухнул на каменный пол. Пол дворца Сэль... Ещё несколько мгновений - кровь перестаёт "кипеть", а я вижу склонившуюся надо мной Сеннару.
   - Ученики... - прохрипел я ей в лицо.
   Она покачала головой:
   - Только ты. Они остались там.
   Хотелось заорать "Почему?", но начавшийся кашель не дал мне возможности... Впрочем, меня поняли и без слов.
   - Благодари моих сестер, что эта древняя закладка всё ещё работает... - устало выдохнула Илена.
   - Без энергии, после сотен лет бездействия... Да ты нас на коленях благодарить должен! - и девушка обиженно отвернулась.
   - Понимаю. Спасибо. - помолчав, ответил я.
   Подниматься с пола было неудобно. Но я кое-как встал - и стал думать.
   - На учеников, как я понимаю, мощности закладки уже не хватило, да? - и дождавшись подтверждающего кивка, продолжил:
   - Но что это вообще было?... Хотя чёрт с ним, подождет. Сначала ребята. Можно узнать, где они, как, что с ними?
   - Макс... - она покачала головой.
   - Не уверена. Раньше наблюдение работало, но после твоего извлечения...
   - Проверь, пожалуйста. - я умоляюще смотрю на Сэль.
   Илена вздохнула и жестом активировала "экран".
   Несколько секунд, заполненных её непонимающими взглядами - и выяснилось, что проследить, куда понесли моих соратников, уже не получается, зато появился стабильный, но теперь единственный канал связи, ведущий в комнату, где произошла наша "встреча" с Михаилом.
   Собственно, сейчас там остались только эти двое уже знакомых мне и между собой местных, увлечённо общающихся друг с другом. Ребят и других посторонних в комнате не было видно.
   - Инсвальт, прекращай уже ныть. - устало произнёс человек в красном.
   - Подумаешь, сбежал один... Наверняка не без помощи оставшихся в комцентре девчонок. Двое-то остались. Я даже... - Михаил задумался, и нехотя произнёс после паузы:
   - Даже поделюсь результатами исследований... А может, и чем-то большим. Всё же ты смог их удерживать, пока я готовился к захвату.
   - Вот уж спасибо. - ернически ответил Инсвальт.
   - Тебе-то они зачем? Сам уже набрал силу, как этих пацанов скрутил - любо-дорого посмотреть.
   - Скрутил... - "красный" сжал правую руку в кулак и полюбовался перстнем на среднем пальце. Странно... Когда я видел его и эту самую руку вблизи, перстня вроде бы не было.
   - Сам знаешь, знаний и силы не бывает достаточно. Особенно в Комитете.
   - Знаю. - снова скривился "чиновник" и горько, нарочито горько вздохнул.
   После этого вздоха коллеги попрощались, первым покинул помещение Михаил, следом испарился и чинуша.
   Илена свернула экран, показывающий пустую комнату, и вопросительно уставилась на меня... На снова лежащего меня и Сеннару, приводящую в порядок мою тушку. Ничего особенного, эльфа справилась быстрее, чем в первый раз.
   Эх... Мои ребята там "на опыты" угодили, а я здесь. Тогда всего-то делов - их оттуда выдернуть, а экспериментаторов - к чертям отправить.
   Сказать легко, сделать посложнее. Что у нас имеется?
   - Илена, - я приподнялся на локтях. Неудобно, но вставать неохота. Вдруг опять грохнусь?
   - Начинай рассказывать про новости нашего дворца. Что, кроме "закладки", позволяющей вытянуть на территорию дворца одного из "присоединённых" без его воли, интересного нашлось?
   - Интересного - много... Полезного - не очень. Кроме системы слежения и спасения - ничего не работает. - вздохнула девушка.
   - Энергии во дворце ещё есть немного, но ни на что её не хватит. Доступ к энергоузлу планеты заблокирован... Причём заблокирован той же самой Сферой Отражения.
   - Так. - тараканами забегали разнообразные мысли.
   - Если Сферу выключить, то энергоузел снова станет обеспечивать дворец энергией? И ты получишь все возможности местной Сэль?
   - Да... Но мои сёстры не будут долго ждать. - она даже не сомневается в реальности подобного исхода. Это хорошо...
   - А это уже будет неважно. - оскаливаюсь я.
   - Полноправная Сэль, с возможностями живой планеты и четырьмя магами за спиной - достойна хотя бы беседы, и не самый лёгкий противник.
   - Четырьмя... - задумчиво произносит позади Сеннара.
   - Ты так уверен, Макс?
   - Случай с нами - что всё остальное против нас? - небрежно отмахиваюсь я, поднимаюсь и снова обращаюсь к уже будущей Сэль.
   - Теперь нам нужно всё то интересное, что скрывает твой дворец. Ну, или хотя бы то, что может пригодится при рывке к артефакту Шелла.
   Накопители информации у Сэль поистине бездонные. Это я понял в процессе перекапывания архивов дворца. Чего стоило продолжение и окончание истории, которую не успел рассказать до конца Инсвальт...
   Ничего необычного после битвы архимага и Сэль поначалу не происходило. Магическая Коллегия полегла в полном составе, те же, кто остались - продолжили заниматься делами по мере сил. А работы было много, ведь жизнь в подземной каверне далеко не сахар.
   Так продолжалось довольно долго... Семьдесят лет, если переводить на земное время. До контакта с людьми Илкора. Причём от подробностей этого события я, мягко говоря, обалдел.
   Они связались друг с другом по радио! Причём если технари Илкора были вполне на такое способны, то маги и потомки магов Иллеса... Ан нет, всё в порядке вещей - магия дальнодействия внутри Сферы Отражения работать отказывалась в принципе, а нужда в хоть какой-то связи была.
   Несколько десятилетий, минувших между первым сеансом радиосвязи и первым же Искателем, шагнувшим на Иллес с борта космического корабля, прошли быстро. Искатели получали цель для экспансии, базу в дальнем космосе, и, помимо прочего, то, что на Земле называли "рынок сбыта". Иллесиане же, получив доступ к технологиям, были в восторге - казалось, время тяжких битв с камнем и темнотой Подземья прошло навсегда.
   Недовольны оказались только маги. Впрочем, главными они уже давно были чисто номинально, всем заправлял выборной Комитет охраны порядка, созданный, по сути, для облегчения работы Искателей. И как раз Комитету недовольство магов было на руку.
   Объявление на всю планету о попытке бунта Коллегии, быстрый захват всех чародеев - и эксперименты над ними во благо науки... Не сказать, что всё было зря - кое-какие полезные вещи комитетчики смогли вызнать и даже использовать.
   История повторялась всякий раз, когда среди жителей Иллеса появлялся маг, сумевший хоть как-то развиться. Но аппетит приходит во время еды - и к тому же обладание чародейскими умениями позволяло порой осаживать зарвавшихся Искателей, по-своему логично считавших тёмную планету своей вотчиной.
   Итог печален - на данный момент маги Иллеса вымерли как мамонты на Земле, а за крохи их силы шла ожесточённая схватка между членами Комитета и прочими, желающими в это закрытое общество попасть...
   Впрочем, я отвлёкся. По Сфере Отражения информации тоже было множество. Похоже, дух-хранитель дворца по мере сил и возможностей, которых поначалу хватало много на что, мягко шпионил за местными, и их секретное оружие совсем не обходил вниманием. Даже наоборот - до образования Комитета слежение за ним было куда более плотным, чем за местными организациями. Потом, за малой активностью вокруг Сферы, дух на нее разве что посматривал периодически. Последние данные были получены позавчера... Свежачок-с.
   Просмотр карт, анализ маршрутов, свободные транспортные средства и очень много прочего, включая попытку подобрать снаряжение из запасов дворца... Впрочем, снаряжения, годного для простых людей, там не нашлось - а техника Сэль закономерно не работала. Несколько часов подготовки для одного агента.
   Где-то в этот момент в замученный беготнёй - чтобы не тратить энергию дворца на сокращение длины коридоров - мой разум постучалась робкая мысль... После чего был пойман и отконстатирован очередной факт из серии - что я идиот и это не лечится.
   Не знаю, как это выглядело со стороны, но я резко встал на месте, выругался, и развернулся к спешащей следом эльфе.
   - Всё фигня. Теперь я знаю, что делать.
   После чего рванул мимо опешившей Сеннары обратно к залу, где отдыхала - пока отдыхала - Илена.
  
   Я лежал на вытащенной в центр операционного зала кушетке из ближайшей комнаты и давал последние указания:
   - Илена, твоя задача - попробовать отследить моё путешествие. Хоть как - средствами дворца, собственной силой... Попробуй, хуже вряд ли будет. Мешать и помогать, что сейчас суть одно, не надо. Сеннара, милая, ты же сможешь поддержать в живом состоянии моё бренное тело, пока душа будет бродить Бездна знает где? - я просительно - ну ей так хотелось этакого обращения, что я даже сейчас почувствовал - обратился к эльфе.
   Она подумала и величаво кивнула.
   Тогда... Поехали!
   - И звенят миры сросшейся струной... - выдохнул я, сразу же почувствовав тягу... Или притяжение? - неизвестной туманной дали. Скольжение по расширяющейся спирали, яркие отблески со всех сторон... Понемногу разноцветье гаснет, сменяясь серой пеленой. Серой, мелко дрожащей пеленой.
   Туман.
   Что ж, могу себя поздравить - прибыл как надо и почти куда надо. Причём сам...
   Дрожь на грани зрения, даже не самого тумана, а всего туманного мира, жутко нервировала. Я вздохнул и уже поднял ногу, собираясь шагнуть... Стоп, куда это я собрался?! Без Знания Истинного Пути, без подготовки, без защиты...
   Подготовлюсь-ка я. Закрыл глаза, сконцентрировался, ритмично задышал, после чего заставил память в очередной раз стряхнуть пыль с яростного заклятья "Не сейчас!" и краешком сознания прикоснулся к бесконечной сети событий Тумана... Резко открыл глаза и произнёс:
   - Граница Души!
   Ух ты какая прелесть. Туман из серой непрозрачной пелены стал чем-то похожим на земные туманы - вблизи видно, подальше смутно, а совсем далеко, шагах в пятидесяти - всё та же муть. И дрожь куда-то делась. Защита, опять же...
   Пока по-идиотски крутился на месте, успел заметить - вокруг каменистое поле, пустынное, ровное... И такое же, как туман - бесполезное. Куда я хотел, к Источнику?
   Паутина событий этой реальности, которая должна была провести меня к цели, вместо бесконечной сети сейчас казалась двумя яркими пятнами, и одно из них - однозначно мой Источник! Прекрасно... Стоп, что это?! Сеть резко разрослась, заполняясь сотнями линий и точек - и вот уже определить среди ровного света яркие пятна невозможно. Впрочем, я помню, где цель - и делаю свой первый видимый шаг по этому интересному миру. Шаг в вихрь возможных вариантов, как шепчет Энтропия.
   Шаг - и поле сменяется покрытым зелёным туманом, обычным таким болотным явлением, полем битвы. Нет, трупов не видно - но ржавые мечи, торчащие копья и прочая рухлядь щедро разбросаны по земле.
   Шаг - и я на краю пропасти. Бесконечный край, в стороны и вниз - до границы камень, за ней Бездна.
   Шаг... Шаг... Шаг... Пейзажи, невероятные и почти родные, сменяют друг друга - и честно говоря, начинают надоедать.
   Шаг - и из тумана вдали выступает пирамида, украшенная огнями. И чёрт с ней, я сегодня много чего видел - устал уже. Да и нет тут никого...
   А нет, мимо меня скользит что-то чёрное, напоминающее змеиную тень, разнося во все стороны шипение:
   - Алтарь обмена, странник туманный... Войдёшь-отдашь-получишшь...
   Место-то, оказывается, интересное. Я пригляделся к пирамиде, отметил несколько характерных чёрт - и шагнул дальше. Ведь ребята ждут, а для обмена хоть чего-нибудь достаточно ценного на оружие у меня нет.
   Шаг, шаг... Я уже не смотрю по сторонам. Иду механически, опустив голову - так легче, повинуясь лишь лёгким толчкам предчувствия. Внезапно я инстинктивно отшатываюсь, вздёргиваю взгляд вверх - а мне в лицо ехидно скалится Шут. Похоже, пришёл.
   Вытерев ладонью лоб - мокрый - и попытавшись сглотнуть комок в горле - а вот оно пересохло - я отворачиваюсь от уходящего в Туман Шута и поворачиваюсь к Источнику. Сейчас, вблизи то есть, я его буквально кожей чувствую...
   - Ты делаешь успехи, эмиссар.
   И Артас здесь, совсем рядом. Сидит на туманном кресле и играется с крылатой кошкой. Довольный как слон.
   - Но что могло сподвигнуть тебя на нелёгкую дорогу ко мне?
   - А ты разве не знаешь? - непритворно удивился я.
   - Допустим, я хочу услышать твою версию. - Артас перестал гладить кошку и сомкнул ладони перед грудью. Кошка мявкнула, но осталась лежать.
   Что поделаешь... Я вздохнул и принялся говорить - сжато и сухо:
   - Я и мои люди попали в ловушку местных "охотников за чародеями". Но меня смогли телепортировать оттуда, а их - нет. Я должен их вытащить, но моих нынешних сил не хватит даже против обычной охраны, не говоря уже о комитетчиках. Поэтому... Мне нужна помощь.
   Бог улыбнулся. Неприятно улыбнулся - как будто акула присматривается, что есть сразу, а что оставить на потом.
   - А ты не хочешь поработать немного? - задал он неожиданный и неприятный вопрос.
   - Артас. - я скрипнул зубами, но появившееся было желание "дать ему в глаз больно" сдул лёгкий "ветерок" от проснувшегося Источника.
   - Там мои друзья под угрозой декомпиляции меня ждут, а ты здесь...
   - С этим не беспокойся. - бог улыбнулся.
   - Время здесь и в проявленных мирах почти не связано. Успеешь. Даже можно устроить небольшой парадокс - и ты окажешься в "себе" раньше, чем отправился сюда. - с ехидной ухмылкой предложил Артас.
   - Нет уж. - меня передёрнуло от слова "парадокс".
   - Артас, я помогу тебе - если ты поможешь мне вытащить команду. Согласен? - глядя прямо в глаза, выпалил я.
   - И даже не поторгуешься? - Артас удивлен... Или замечательно играет удивление. Жаль, но я не могу чувствовать его эмоции. Трогать его ауру - почти как расплавленный металл на вкус пробовать.
   - Ненавижу торговцев. Чужим, своим... Собой. - поморщился я.
   - Я помогу тебе - ты поможешь мне. Всё честно. Но я должен успеть.
   - Хорошо. - бог улыбнулся ещё раз.
   - Ничего сложного, на самом деле. Здесь неподалёку бродит без присмотра одна замечательная дамочка. И с ней всё не так просто... - задумчиво проговорил хаосит.
   - Но тебе и не нужно сейчас знать подробности. Просто поговори с ней. Выслушай, сам расскажи чего-нибудь. Было бы неплохо перетянуть её на нашу сторону... А вообще - сам разбирайся. - даже в чём-то легкомысленно отмахнулся он.
   - О помощи мне будем говорить потом? - мрачно отозвался я.
   - Естественно. Иди уже, а то опоздаешь ещё...
   Я развернулся к туману - и понял, что кое о чём сумел забыть.
   - А искать мне её как? - совершенно логичный вопрос, не правда ли?
   От меня небрежно отмахнулись, но я почувствовал... Направление, что ли.
   - Теперь найдёшь. - спокойно подтвердил Артас и указал рукой в сторону... Всё-таки хорош немецкий язык, с совершенно литературным словом nach, то есть "туда". И меня направили именно "туда".
   Скрипнул зубами - и пошёл. А куда деваться? Артас и Источник, точнее, Источник и Артас - единственный, хоть и двуликий, шанс для моей команды и меня лично.
   Воплощения Хаоса не обманули. Я её чуял будто ищейка - и пытался догнать. По каким ж буеракам её носит?! Прыжок в очередную складку пространства, другой, третий, разворот на месте и отчаянный бросок вперёд...
   Оп-ля. Впереди, ближе чем на расстоянии руки, возникает чья-то невысокая фигура - пытаюсь затормозить, но случайный камешек под ногой... Хаос, мать твою Бездну, ты всегда со мной.
   И вот я уже падаю следом за случайной - хотя нет, не случайной - жертвой, поймав по дороге к земле удар торцом палки. Палку вроде бы просто держали в руках, и как она умудрилась воткнуться мне в живот - загадка.
   Прошипев кое-что нелицеприятное о палках и тех, кто их подставляет, я поднялся на ноги и глянул на ещё лежащего незнакомца. То есть - незнакомку. Она как раз нехорошо глянула в мою сторону.
   Весело начинается знакомство... Но для начала ей стоит хотя бы подняться - а она не торопится. Хотя, это скорее я опять торможу.
   Исправляя собственную оплошность, я протянул ей руку, но она с гордым видом отказалась, поднявшись на ноги самостоятельно. Пусть так, зато она дала время себя рассмотреть.
   Невысокая, едва дотягивающаяся макушкой мне до груди, фигуристая рыжая блондинка, зеленоглазая, в белом платье с орнаментами. На поясе - сумка, в руках - блестящий металлом посох... Гном? То есть гнома?!
   Утвердившись в вертикальном положении, она всё-таки решила меня разглядеть - и чему-то сильно удивилась. Хотя я её могу понять - вид у меня необычен для любого мира, в каком могут найтись гномы.
   Ах да, Артас же просил поговорить...
   - Привет. - начал я с простого.
   Ответа не было - она всё так же пялилась на мой голый череп. Может, это мой переводчик отказал?
   Всплывают в сознании слова заклятия Контакта, и я начинаю осторожно выстраивать мостик понимания, уткнувшись взглядом в её переносицу...
   Получилось, да как быстро! Теперь она меня поймёт.
   - Привет.
   Она будто очнулась.
   - А? Да, привет. А это, у тебя есть там меч световой? - глянув мне в район пояса, спросила она.
   Э?! Меня едва не вышибло из транса удивлением.
   - Меч?.. - автоматом переспросил я. И так же рефлекторно продолжил:
   - Откуда? Я же не джедай…
   - И не похож. Ты с Темной Стороны, - твёрдо заявила гнома. Потом немного подумала - было очень интересно следить, как рождается в её разуме логичный вывод - и робко спросила:
   - Ты это… тоже с Земли будешь?
   ТОЖЕ?! Свои!?
   Тьфу ты, чёрт - я дёрнул головой, возвращая разум в рабочее состояние. Одна фраза, и я уже в нокауте - непорядок. Даже заклятие удержать не смог.
   А девушка смотрит, надо отвечать.
   - Буду… То есть был. Макс. С темной Земли. Маг.
   - Да, мне Арагорн говорил, что я не одна такая попаданка, и что… - отвлечённо думая о чём-то другом, стала говорить девушка.
   Внезапно она широко распахнула глаза, уставилась на меня как чудо и зачастила:
   - Что? С темной Земли? А бывает светлая? И это как?..
   Снова оборвав себя на середине фразы, она замолчала и выжидательно уставилась на меня.
   Откуда-то из памяти Мага всплыла фраза, выспренная, но точная.
   - Земля, которую ты помнишь, не настолько проста. Там среди обычных людей живут, скрываясь, маги, вампиры, оборотни и прочая нечисть. А своё общество, невидимое для обычных людей, они… мы называем тёмной стороной Земли, или просто миром Тьмы.
   Ей как пыльным мешком по голове прилетело. Даже странно, с чего вдруг... Но вновь прислушавшись к её бурным эмоциям и не менее бурным мыслям, внезапно понял - не в других мирах дело. Такая родная и знакомая Земля внезапно оказалась пугающе незнакомой, и не такой уж желанной.
   Впрочем, мне тоже есть о чём спросить. Такая небольшая оговорка.
   - Погоди, а что значит "не одна"?
   - Ну, он говорил, что много людей было отправлены по разным мирам для выполнения своих заданий. Как-то так... - собрав наконец мысли в кучку, ответила гнома.
   Эх. Оказывается, мне было приятно чувствовать себя уникальным, а нас, оказывается, много. Ох уж мне эти боги.
   - Шутники, - прошипел я. Посмотрел на непонимающе моргающую гному, и пояснил:
   - Шутники они оба.
   - Оба? То есть? - вопросительно глянула на меня девушка, привычно опираясь на железку. Висевшие на посохе чёрные перья тут же пощекотали ей нос, вынудив отстраниться.
   - Арагорн и Артас. Одного ты знаешь, второй немногим лучше.
   - Какие имена говорящие. Арагорн как из "Властелина Колец", а Артас как Король-лич из "Варкрафта". Хорошо, что я не особо верю в совпадения, но одно время была любительницей Артаса, который Король-лич,
   Я невольно улыбнулся - настолько забавно выглядела гнома, вспоминающая, даже тоскующая по "Варкрафту".
   - Не знаю, как насчёт имен, но Артас мне тоже как-то больше по нраву. Он меня магом сделал, как-никак - пусть и ведёт себя порой... Кхм. - я поперхнулся на слове, когда меня кто-то невидимый аккуратно похлопал по плечу, мол, не зарывайся, и поспешно перешёл ко второму субъекту:
   - Арагорн же - кстати, он предпочитает прозвище Игрок, - куда менее безобидная личность. И всё-таки, может, представишься?
   Девушка улыбнулась.
   - Фрейдис. Дворф, как ты можешь заметить, и жрица, владеющая рунной искусностью. Я бы не сказала, что все это дал мне Арагорн, но… он поспособствовал моему попаданию в это тело. Хотя его настоящая хозяйка та еще… женщина.
   Дворфийка - та же гнома, я не сильно ошибся. А жрица... Ну, бывает и такое в глубинах универса. Вот только фраза про настоящую хозяйку тела мне не понравилась.
   - Рад знакомству, Фрейдис, - кивнул я и развил мысль.
   - Вот поэтому-то они оба и шутники. Тебя, похоже, на какой-то средневековой фэнтези взяли, меня с городской игры выдернули...
   - Рада, - не задумываясь, скопировала меня дворфийка и о чём-то задумалась. Хороший момент углубить ментальный контакт - и я снова мысленно зашептал слова заклятья.
   Она, впрочем, вернулась раньше, чем я закончил.
   - Да, что-то типично фэнтезийное у нас было. Я особо не вникала в роль. Только вот приклеилась она ко мне, теперь фиг избавишься. Давай мир спасай от войн и вернешься назад. - Фрейдис вздохнула и закатила глаза.
   - Честно, надоело.
   Я с сочувствием посмотрел на девушку. Точнее, на её разум. Сиреневые переливы - тоска, тёмно-синий - грусть... И где-то в глубине тёмно-алое, кровавое пятно зарождающейся ярости.
   - Так чего ты хочешь, Фрейдис? Забыть и вернутся домой? Или отомстить тому, кто взвалил на твои плечи непосильный груз? - произнёс я, одновременно рассеивая ей лишние эмоции.
   Она на удивление крепко задумалась.
   - Последний вопрос немного не корректен. Спасти народы от войны просила меня моя богиня. А вот Арагорн… чего-то ждет. Мне говорили, что я должна выбрать сторону в этом соперничестве, но я пока в тени, наблюдатель. Хотя кулаки чешутся, очень… - девушка криво усмехнулась и перехватила посох второй рукой. А как она вообще держит этот металлический дрын немалых размеров? Видно ведь, что ей привычна такая оглобля.
   - Я, как и моя богиня, нейтральны. Если мы будем действовать, то шансы окунуть мир в Хаос станут велики. А как я поняла, от меня ждут обратного, защиты.
   На мою наверняка страхолюдную рожу выползла мечтательная улыбка.
   - Как интересно. Меня Артас просил о другом - делать хоть что-то, любое, что придёт мне в голову... Но у меня есть личная цель. Цель, которая не изменится от того, в каком мире я нахожусь - стать лучше, мудрее, сильнее... Скажи, а что для тебя Хаос?
   Фрейдис на секунду задумалась, потом прикрыла глаза и чему-то улыбнулась. Мне даже интересно стало, чему - и я сделал попытку углубить Контакт до полноценной Связи.
   ...Непонятные люди разных обличий, стрельба, скрежет, вопли и кровь. Секундное ослепление яростью - и среди бегущих в нашу сторону воинов вспыхивает Адское Пламя. Вот как...
   Я выскользнул из Связи и задумчиво уставился на смеющуюся девушку. Отсмеявшись, она с чувством произнесла:
   - Для меня Хаос – это война. Любое ее проявление. А так же разрушение и пустота…
   Война, разрушение, пустота... Хаос многолик, а изменения часто принимают и такую форму. Очень неприятную форму как мне-человеку, так и мне-магу - а в душе этой дворфийки уже, почти без моей помощи, проснулась страсть к подобным... деяниям. Я отвёл взгляд в сторону и потянулся душой к невидимому Источнику, который, казалось, стоял у меня за спиной - и внимательно прислушивался к нашему разговору с момента упоминания Артаса.
   Пусть так. Осознание этой мысли было ясным и чётким, даже слишком. Путь к Возвышению может быть почти любым, неважно даже, к какой стороне причисляет себя идущий - Порядку, Хаосу или Изначальности, но судьба этой жрицы пересеклась с путями Порядка только по чистой случайности. Случайности... Я улыбнулся. Вот как.
   - Дай руку, пожалуйста.
   Подозреваешь что-то, судя по виду? Правильно подозреваешь, но не того.
   В недоверчиво протянутую ладонь осторожно легла возникшая из пустоты застывшая капелька ярко-алого цвета. Подарок Источника, одновременно проклятие и награда - каждый возьмёт своё, как говорится.
   Капля легла на ладонь - и на мгновение вспыхнула.
   Она вскинула бровки, глядя на снова пустую ладонь, после чего посмотрела на меня:
   - Что это и как оно работает? – она сжала руку в кулак.
   - Понятия не имею. - беззаботно ответил я.
   - Но могу поздравить. Теперь, если ты вдруг, - я специально выделил голосом это "вдруг", намекая, что ни секунды в таком событии не сомневаюсь:
   - Если ты вдруг обратишься к Хаосу... Он тебе ответит. Может - сам, может - голосом своего воплощения, Артаса. А мне пора бежать.
   И махнув рукой на прощание, шагнул в сторону. А что? Землячка оказалась наполовину чужой, принадлежащей к тому же к другому аспекту Хаоса - его создающей... Причин оставаться не было, а вот причина торопиться обратно снова давила на нервы.
   Артас ждал меня, стоя рядом с Источником. Источник, для разнообразия, пытался выглядеть как обычный горный водопад, и даже скальные стенки изображал - вполне реалистично... Для невооружённого взгляда. Для меня же его истинный облик фантасмагорического вихря едва не загораживал иллюзию.
   Я появился у него за спиной, в паре метров. И пусть он стоял лицом к Источнику, погрузив пальцы в иллюзорную воду - я чувствовал, что он улыбается.
   - Было бы гораздо проще, если бы ты сам вышел к ней, Артас. - бросил я ему в спину.
   - Зачем? - усмехнулся собеседник, поворачиваясь ко мне:
   - Свой, землянин, далеко не то же самое, что какой-то неизвестный бог. Тем более для жрицы. Доверие, друг мой, доверие сразу появляется... Да и тебе было полезно узнать о других.
   - Полезно. - кивнул я:
   - Но насчёт "своих" ты не прав. Она для меня куда более чужая, чем ты. Несущая смерть и разрушение, даже хуже - несущая пустоту...
   Артас с каким-то весёлым недоумением на лице вопросительно поднял бровь:
   - И это говорит маг Случайности, чья суть - нести изменение.
   - Да. Нет. - я дважды мотнул головой.
   - Я рад творить перемены, вносить разнообразие - но не желаю воплощать смерть и разрушения, после которых не остаётся места для случайности. Даже для случайности.
   - Интересно. - бог поглядел на меня с... Уважением, что ли?
   - Тогда почему я - меньше чужой, чем она? Неужели ты считаешь...
   - Опять нет. - перебил его я.
   - Какие могут быть вопросы к Воплощению хаотической Основы, если изменчивый аспект Хаоса сам часть меня? А она - дочь разрушающего аспекта...
   Я выдохнул и резко продолжил:
   - Но это всё неважно. Она получила доступ к твоей силе, я выполнил твою просьбу - ты поможешь мне?
   Лёгкий кивок, и мы с моим собеседником мгновенно оказываемся сидящими в туманных креслах.
   - Расскажи, что ты собирался сделать для спасения своих союзников? - достав из воздуха бокал с чем-то фиолетовым, светски осведомился Артас.
   Я поморщился - память любезно подкинула неприятное воспоминание о таком же цвете коктейля, что мне довелось выпить в Картисе - и стал рассказывать:
   - Ничего особенного. Прорваться через сотни охранников Комитета, добраться до лабораторий, куда заключили моих ребят, вытащить их,попутно отбиваясь от самих комитетчиков, сломать Сферу Отражения, чтобы осчастливить Илену... Ну и пожалуй всё.
   Артас заржал. Как робот Вертер из старого фильма, механически и неприятно. Ха-ха-ха. Несколько секунд неприятных звуков, и он успокаивается.
   - Плохо, что тебя не слышал Шут. - с некоторым сожалением и плохо скрытой улыбкой проговорил собеседник.
   - Вы бы друг друга поняли. И ты действительно намеревался совершить всё это в одиночку?
   - Случай со мной, кто против него? Да и к тебе я не просто так пришел - вдруг ядерную бомбу дашь? - усмехнулся я.
   - Прекрасно, прекрасно... - как он быстро думает, обалдеть. Нет, я по-прежнему не могу чувствовать его разум, но слабое эхо работы включившегося супермозга уловить могу.
   - Будет тебе десять кило оружейного плутония. - раздумья закончились, и Артас воспаряет из мгновенно растаявшего кресла. Я вскакиваю следом - не хотелось бы оказаться на земле.
   *Собственно, как раз заряд ядерной бомбы.
   Бог подходит к водопаду, погружает в иллюзию руку по локоть и сосредоточенно ищет что-то на ощупь. Хм. Я прикрываю глаза и вспоминаю Прозрение... Почти неощутимая вспышка.
   - Зерно Хаоса. - с какой-то гордостью заявляет Артас.
   Над его рукой, окутанной зависшими в воздухе брызгами, висело НЕЧТО. Вроде бы просто шарик, что-то вроде большой, чёрной, идеально круглой жемчужины - только обычный, хоть и чёрный, жемчуг не ощущается всеми магическими чувствами как... Как готовая взорваться бомба, действительно. Но не больше.
   - Хм. - Артас задумчиво смотрит в мою сторону, от гордости не осталось и следа.
   - Ты её чувствуешь?
   - Очень плохо и очень странно. - честно отвечаю я.
   - И где у неё взрыватель, тоже найти не могу.
   - Тогда, - он подхватил шарик в воздухе и бросил мне: - у тебя будет полтора часа с момента проявления в мире Иллеса. Потом бомба сработает - и будет очень хорошо, если она сработает рядом с артефактом, который питает Сферу Отражения. Если же нет... Спастись от неё ты сможешь, только покинув планету.
   - А...
   Артас отмахивается от моего невысказанного вопроса - и порождённая его жестом силовая волна выбрасывает меня в туман...
  
   И ещё дальше. Меня буквально вбивает в собственное тело, причём настолько сильно, что я выгибаюсь дугой на лежанке и хриплю, пытаясь вдохнуть воздух в сжатые судорогой лёгкие.
   Мягкая тёплая волна приходит извне, расслабляя и успокаивая. Вдох, выдох, ещё раз... Рядом кто-то облегчённо выдыхает за компанию. Эльфа.
   - Макс, что это? - а это уже удивлённый голос Илены.
   С трудом открываю глаза. Надо мной, в метре примерно, висит Зерно. Но сейчас это уже явно не простой шарик. Он обжигающе ярко сияет невидимым светом Сил, а сжатый подобно пружине вихрь невероятности готов... Просто готов. И в моих руках это, без шуток, оружие сильнее любой атомной бомбы.
   - Жжётся! - Сеннара рядом отворачивается от Зерна и трёт слезящиеся глаза.
   - Не смотреть! - запоздало командую я и призываю защитное поле. Мягко окутываю шарик плёнкой Границы Души - и беру его в руки. Зерно доверчиво, как котёнок, тыкается мне в ладонь, устраивается поудобнее и затихает, пробуждая мою память.
   Его шёпот вряд ли услышали даже подошедшие девушки. Впрочем, эти слова и не для них.
   Для них - лёгкий кивок Илене, отрицательный жест эльфе - и яростный выдох в пространство:
   - Я пошёл.
  
   Часть 7. Мы победим?
  
   Я шагнул из густой тени парковых деревьев на каменную дорогу и огляделся. Вокруг не было ни единой души - тихо, спокойно. Даже мягкий рассеянный свет, изливающийся с потолка пещеры, кто-то притушил.
   Похоже, сейчас наступила местная ночь. Ну и ладно. Меньше посторонних полягут от моей магии... На мысль обойтись малой кровью из глубины души "всплыл" искренний, по-детски наивный вопрос Аватара "А как же перемены, что мы обязаны принести?".
   Плохо, когда часть тебя задает тебе же такие вопросы. Ещё хуже, когда волей Случая ты перестаёшь видеть разницу между этой частью и остальными. Проще говоря, через секунду я уже сам недоумевал, почему я решил обойтись разрушением одного Комитета.
   Я оскалился - и этот оскал был когда-то моей доброй улыбкой? Пусть так! Рывком развернулся влево, вправо - всё равно пусто, никто не хочет подвезти сумасшедшего мага. И к чёрту их! Это мне не помешает, хоть я и не могу просто телепортироваться, как Сэль.
  
   Спрятанное в кулаке Зерно беспокойно шевельнулось, восприняв мою мысленную команду. Хлынувшая в мои руки из Зерна сила пронеслась леденящим водопадом по ауре, растекаясь на плечи и голову и стекла куда-то за спину двумя изгибающимися потоками... Потоки, повинуясь моему желанию, превращались в сжатый до плотности камня воздух, в два прозрачных крыла. Крылья Ветра - ещё одна ожившая история...
   Раскинув в стороны руки, я рывком сжал кулаки - и буквально воспарил, скользнув вверх подобно рыбе в потоке воды. Восхитительное ощущение...
   Я пришёл в себя, оказавшись буквально под самым потолком пещеры. Внизу раскинулся строгий чертёж освещённых улиц Первого города, где-то за моей спиной темнело Чёрное озеро... Ах да, чуть не забыл.
   Небольшая площадка на перекрёстке трёх улиц напрыгнула на меня, увеличиваясь в размерах - и я мягко встал прямо в её центре.
   - Хаоссс. - мой шипящий голос мягко подхватили шепотки разворачивающегося из Зерна вихря Энтропии. Одна из прозрачных прядей вихря ласково скользнула через меня, смяв и отправив на задворки разума сознание и контроль...
  
   В себя я пришёл мирно идущим по дороге к бункерам Комитета. Город уже остался далеко позади, и я так и не смог вспомнить, что же там натворил. Оглянулся - позади всё спокойно, город спит. Землетрясения нет, взрывов и пожаров тоже не было. "А жаааль" - на автомате подумал я, вздрогнул и пошёл дальше. До ворот с часовыми оставалось ещё пара десятков метров прямой и ровной дороги.
   Выстрелы часовых, не утруждавших себя предупредительными криками, приняла на себя защита, подпитываемая силой Зерна, а искры и трассы рикошетящих пуль не помешали мне подойти к воротам. Закрытым...
   Часть сознания по-прежнему удерживала Границу Дущи, а остальная... Каким-то странным образом я смог высвободить немного внимания для сотворения ещё одного заклинания.
   "Ich will..." - прошептал внутренний голос. Шепча заклятье строка за строкой, он накапливал халявную силу Зерна - и достигнув пика, выбросил её одним импульсом, оглушив и ослепив меня на пару-тройку секунд.
  
   "Кажется, я перестарался" - проморгавшись, ошарашенно подумал я, глядя на зависшую передо мной в воздухе створку ворот. Кажется, левую... Естественно, сорванную с петель и вдобавок измятую, как лист бумаги. Удар воздушным молотом, размоловший в прах ворота и прилежащие строения получился хор-рош, а хлестнувшие следом молнии, как цепные псы, бросались на любой объект, хоть немного выделяющийся из земли. Вот броневики горят, это, похоже, были пулемётные башни... Теперь всё это мусор. Впрочем, земле тоже досталось - там, где пролегли жгуты молниеносных электропотоков, земля стала ощутимо теплей. Людей же не осталось вообще - только тени и пепел исчезнувших тел.
   Отбросив в сторону мусор, загораживающий мне проход, я вошёл на территорию - и остановился. Души убитых оставались на местах, сбитые с толку мгновенным исчезновением остальных частей - и я их просто ВИДЕЛ. Как дух лича - такие же бесформенные облачка, только не чёрные, а белые, серые, и даже порой совсем прозрачные.
   Меня при их виде пробрала непривычная дрожь, почти судорога. И появилась мысль - простая и холодная: "Я не смогу оставить их просто так."
   "Всем - ко мне!" - сосредоточившись, я мысленно произнёс во все стороны одновременно. Надеюсь, разум у них ещё остался.
   Духи зашевелились, задвигались, собираясь вокруг меня в кольцо. Наконец, оно сомкнулось и остановилось.
   Чёрт, а ведь у меня ни одного упокаивающего ритуала нет в закромах. И их с собой же, призрачной свитой, тащить тоже не резон - могут добегаться до превращения в натуральных немёртвых призраков и потом покусать.
   Может, Зерно чем поможет, подумал было я - и даже не успел на него глянуть. Оно, полыхнув недовольством, резко вспыхнуло невидимым светом - и неупокоенные испарились, мгновенно переместившись в Земли Теней, где и подобает быть мертвым. Я даже успел почувствовать закрывающуюся за ними дверь в Саване, разделяющем фазы мертвых и живых - но не больше.
   - Идите с миром... - выдохнул я, глядя им вслед, и с уважением глянул на всё ещё сохраняющее облик жемчужины Зерно: "А ты быстро справилось". Можно идти дальше.
  
   За те минуты, что прошли от моего появления у входа на базу до упокоения бесхозных душ, комитетчики успели среагировать. И правильно среагировать - и со своей, и с моей точек зрения.
   То есть - поглядеть на остатки обычных людей и обычного оружия после одного серьёзного боевого заклинания, плюнуть на всё и...
   Вот именно, что и. Когда широкие стальные двери одного из зданий-ангаров распахнулись, и мне навстречу вышла троица - стало понятно многое. Например, то, что даже эта демонстрация силы оказалась не настолько страшной, если эти совсем не похожие на героев люди вышли мне навстречу. А может, наоборот - чересчур страшной, от которой никуда не убежать... Но слишком уж это хорошо, чтобы быть правдой. Ещё зазнаюсь.
   Впереди, как знаменосец, двигался Михаил - и его красная куртка, обшитая карманами и увешанная всякой мелочью, казалась мундиром наполеоновских времён. Позади по разные стороны от флагмана шли ещё две незнакомые мне личности. Невысокий и широкоплечий, почти квадратный хмурый рыжий мужик в сером комбинезоне и молодая женщина. Молодая, но сильная, уверенная... Бизнес-леди, женщина-вамп - даже несмотря на простую тёмную одежду и стянутые по-простому в хвост русые волосы, на отсутствие всяких украшений и даже косметики.
   Я быстро вернул на место рассеявшийся было щит, и снова забормотал слова ударного заклятия, но достучаться до Аватара не успел - меня окликнули. Точнее, окликнул единственный знакомец из присутствующих.
   - Неужели ты решился вернуться, Макс? - фраза, произнесённая удивленным, хоть и приятно, тоном, ни разу не была похожа на те, которыми принято приветствовать злодея, разрушившего усадьбу и зверски поубивавшего всех находящихся в ней. Короче, я офигел, а треск шаблона расслышала даже комитетская девица, ехидно улыбнувшаяся.
   - Взять его. - мягко и добро продолжил Михаил. А синхронно сделавшие по шагу в разные стороны его спутники одновременно подняли вверх в искажённом салюте левые руки...
   Слава мне - я успел проорать про себя "Граница Души!", прежде чем меня пришиб сдвоенный удар чужой магии, выглядевший как поток яркого света. Впрочем, меня бы это не спасло, разве что помучиться подольше. Часть удара отразила защита, но всего лишь часть... Всё остальное развеялось под ударом вновь развернувшегося вихря невероятности...
   В этот раз я смог хоть что-то запомнить из происходящего. Помню потоки силы, хлещущие из Зерна и бросающиеся подобно кобрам на уворачивающихся или даже закрывающихся защитой магов Комитета. Помню, как чистая квинтэссенция магии превращалась то в потоки ледяной воды, то в обжигающий ветер, то в яркую, подвижную, будто живую молнию... А бушующий вокруг энтропийный вихрь прикрывал меня от их попыток атаковать, рассеивая любые чары.
   И даже помню конец нашей схватки, когда я придавил взглядом к земле ту самую девушку, заставляя её остановится, подставляя под удар магии Зерна... Только в этот момент в дело вступил Михаил. Отсек стеной непонятной природы от меня уже вырубившуюся, шокированную электроударом цель, второй колдун подхватил её на плечо - и они очень шустро смылись в том же бункере.
   Осел вихрь, успокоилось Зерно - и я тоже пришёл в себя. В прямом смысле - пока творилось всё это безобразие, на происходящее я мог только взирать из глубины парализованного тела. И почувствовал себя живым, только вернув контроль.
   Вот это ж... Подарочек. Хитрый подарочек. Себе на уме. Опасная игрушка. Ладно, Зерно зерном, а идти дальше надо. Я подошёл к двери, за которой скрылись маги, подумал... Ещё раз подумал. И стал возводить в памяти заклятия Прозрения и Восприятия. Оно мне надо, идти по уже наверняка подготовленному, может, даже заминированному пути? А где тут чёрный ход...
  
   Чёрный ход обнаружился в том самом бункере, через который мы попали вниз в первый раз. Я припомнил все трудности на пути туда и погрустнел - проламываться по непростому маршруту через десяток блок-постов не очень приятно... А делать нечего, предчувствие поджимает, нужно рвать вперёд, и только вперёд. Опять же таймер в Зерне тикает.
   Вход я тоже вскрыл с шумом и грохотом - водяные струи, перерезавшие материал двери лучше всяких ножей, заставили её рассыпаться на мелкие кусочки. А вот дальше я опомнился и пошёл тихо и аккуратно. Подготовившись.
   Защитное поле вокруг, зона разреженного воздуха, гасящая звуки, и раскинувшиеся в стороны щупальца ментальной магии. Всё это, не считая невидимого заклятия Прозрения, должны было дать мне возможность пройти лабиринт коридоров и лестниц быстрее и спокойнее, чем проламывая двери и защиту грубой силой. Тем более, той грубой силы сейчас в моём распоряжении не так уж много. Хоть с Зерном я и Воздушный молот, и водяную пилу соберу, но отдачей первого меня самого на клочки порвёт, в закрытом-то помещении, а призванной водой я и закоротить чего-нибудь могу... Себя и провода на двести двадцать, например. А проклятием Распада... Я, пожалуй, быстрее ногтями этот сверхпрочный металл проковыряю.
   Обнаруживаемые поблизости чужие разумы я отрубал усиленной Зерном глушилкой, не просто мешающей думать, но вышибающей из сознания на некоторое время. Правда, после того, как я протоптался под первой же закрытой дверью, пока не смог разбудить одного из вырубившихся часовых и заставить его дверь открыть, я не вырубал всех и полностью. Одного недобитого приходилось оставлять как раз на такой случай.
   Где-то в середине пути вместо пары часовых меня за очередной дверью встречал целый отряд бойцов в броне. Шлемы, оружие, какие-то странные артефакты - что-то вроде навороченного комплекса "Суперсолдат", что я видывал на Земле. Даже защита от ментальной магии была... Была. Но не помогла.
   Почувствовав напряжённо ожидающих меня бойцов, я по наитию сотворил специфичное проклятие Случайности, реализующее все возможные проблемы для конкретного объекта. Точь-в-точь по первому закону Мёрфи - если неприятность может произойти, она произойдёт.
   Через секунду за дверью раздался выстрел, прозвучал чей-то вопль, какой-то звяк - и там рвануло. Хорошо рвануло... Следом прозвучало ещё несколько выстрелов и взрывов... Последним едва не выбило дверь. Но не выбило, всего лишь погнуло и перекосило. В итоге, пришлось идти в предыдущую караулку и подбирать там плазменный резак, или что-то на него похожее... А потом долго и мучительно пилить дверь, прикрываясь от хлещущей плазмы и брызг металла защитным полем. Впрочем, на двери проблемы не кончились. Честно скажу, проходить через коридор, где случилась эта бойня, было неприятно. Я даже шаг ускорил и глаза закрыл, бормоча "идите с миром... идите быстрее...", стараясь не смотреть на текущую по стенам и полу кровь, и на разбросанные взрывами, многократно пробитые выстрелами тела. Хорошо хоть с их душами разбираться не пришлось - они пока ещё оставались привязанными к уже мёртвым телам.
   Точно так же "случайно" вышли из строя защитные пулеметные башенки, высунувшиеся было из люков в стенках перед последней запомнившейся мне дверью. А людей за ней и дальше почему-то не было. Бункер, казалось, опустел - но Прозрение вело меня куда-то дальше.
  
   Впрочем, спокойно блуждать по коридорам в своё удовольствие долго не получилось. Первой и самой суровой проблемой оказались... Ловушки, мать их! Как в каком-нибудь чёртовом фэнтезийном подземелье! Впрочем, в смутных образах "короткого" Прозрения - на один-два шага, не больше - я их определял на раз. Точнее, не ловушки, а последствия для бедного-несчастного себя, умудрившегося угодить в прицел скрытых лазеров... Или в фокус излучателя ужаса... Впрочем, система пожаротушения, грозившая залить меня жидким холодом до состояния ледяной статуи, ничем не лучше.
   Где-то на этом месте я разозлился. Вихрь Энтропии разросся и потемнел, впитывая услужливо подаваемую Зерном силу - и все ловушки вокруг стали выходить из строя сами собой.
  
   Двери. Закрытые. Большие, широкие... Почти ворота.
   "А нет, это грузовой лифт." - сообразил я, услышав шум подъёмника. Неужто очередной комитет по встрече? Прозрение промолчало. Но защиту я на всякий случай уплотнил.
   Двери лифта стали медленно открываться...
   А вот это - хорошая новость. В лифте обнаружились две тушки, однозначно принадлежавшие моим хорошим знакомым. Немного потрёпанный и обожжёный Ульд, несмотря ни на что, твёрдо стоящий на ногах - и безвольно висящий на его плече провидец.
   - Макс?! - неверяще выпалил огневик, силой воли убирая уже плящущие в воздухе над его ладонью язычки огня.
   - Я это, я. - пришлось мне согласиться с очевидным, и тут же ответить своим вопросом: - Но как вам вырваться удалось?!
   Подходить к ним мне не хотелось - мало ли как Зерно отреагирует. Впрочем, ученик и сам сообразил, почему я стою и стараюсь не шевелиться, посмотрев на Зерно. Немного побледнел, попытался даже зашататься - но тут уже помешал пришедший в себя Касс. Правда, помочь он ничем не смог - встав на ноги, поддержав второго ученика и осмотревшись, он что-то неразборчиво просипел и снова повис на Ульде. Пришлось встряхнуться уже мне и вспомнить о второй цели.
   - Итак, вы освободились сами... Молодцы, парни. Но у меня есть ещё одно дело здесь. Давайте за мной, только... Не приближайтесь сильно, на всякий случай.
   Огневик хмуро кивнул, отодвигаясь в глубину лифта. Я зашёл внутрь - и недоумённо уставился на панель управления. Да тут клавиш с полсотни...
   - 9-А-1-7-К. - пробурчал за спиной провидец, не поднимая головы. Пришлось послушаться.
   Лифт закрыл двери и куда-то пополз. По ощущениям - в сторону, а не вниз, откуда прибыли ученики.
   - Ульд, ты как? - произнёс я, разворачиваясь в их сторону.
   - Неплохо. Жить буду. - поморщился тот, прислоняя напарника к стене.
   - Тогда рассказывай - куда попали и как выбрались.
   - Не знаю я, куда мы попали. - отрицательно мотнул головой ученик: - Я в себя-то пришёл, когда окружающие уже разбегались под тревожную сирену, а меня, связанного, пытались запихать в какой-то мешок. И я их всех поджарил...
   На последних словах парень позеленел, и только силой воли удержался от прилюдного выворачивания желудка наизнанку.
   - Спокойно, спокойно. - я аккуратно погасил ему лишние эмоции: - Дальше что?
   - Дальше... Из укрытия вылез наш пророк и сказал, куда нам надо идти.
   - Он-то как и откуда узнал? - скептически поднял бровь я: - Сомневаюсь, что ему оставили его курево...
   - Зря сомневаешься. - хрипло отозвался Касс, не открывая глаз и вообще никак иначе не шевелясь: - Их сыворотка правды замечательно действует. Даже лучше, чем сигареты - но как же мне теперь хреново...
   Он помолчал немного и тихо закончил:
   - Они уже определили, что тебе нужна Сфера Отражения. Готовься...
   И тихо съехал на пол.
  
   Лифт всё полз, полз и полз куда-то. Пару раз менял направление, и начинал ехать то вниз, то в другую сторону... Но всё же доехал. Впрочем, только до станции туннельного транспорта. А я-то думал, прямо к Сфере доставят.
   Куда интересней было то, что этот туннель был, как бы так сказать, специальным. То есть мы сейчас стояли на такой же станции, как уже виденные нами на космодроме и в Первом городе - всё гладко, аккуратно, блестит гладкий мрамор - но выход в туннель только один. И вагончика нет - похоже, он на другом конце туннеля. И как теперь добираться?
   Хотя...
   Я развернулся к смирно стоящим позади ученикам и стал командовать:
   - Остаётесь здесь. Ждёте. Если всё будет в норме, во дворце будем через полчаса. Но на всякий случай посматривайте на лифт - могут быть гости. А я - полетел.
   И пошёл ко входу в туннель. "Крылья Ветра..."
   Чёрт. Не получается одним желанием, как в прошлый раз. Сила не желает сплетаться, не подчиняется ослабевшим мыслям.
   Придётся сконцентрироваться - и вспомнить.
   "Если нет перемен,
   Завершается тлен
   Чередою надгробий...
   Но, закончив полёт
   Белым соколом, Род
   Дал нам капельку крови..."14
   Зерно отозвалось, щедро делясь со мной силой Воздуха. Сгустились прозрачные крылья... И я рванулся вперёд подобно пуле под всё ещё звучащие в сознании слова песни.
   С каждой секундой я ускорялся, поддерживаемый невесомыми Крыльями. Воздух не желал сжиматься передо мной, мягко уходя в сторону - и в открывшийся передо мной тоннель я влетел на огромной скорости.
   Будто вспышка в сознании - ещё одна пещера, куда менее устроенная, чем городская, голые скалы, чуть в стороне пустой вагончик, справа и слева - груды каменного хлама, а впереди, на дорожке меж скал, на неровном каменном полу - три бегущих к нестерпимо сияющей точке фигурки.
   Что за... ?! Зерно будто мигнуло, оставляя меня без подпитки - и я бросил все собственные резервы, всю волю и желание жить, на то, чтобы остановится. Просто-напросто вывернул Крылья перед собой, создавая мягкую воздушную подушку. "Просто-напросто..."
   Я-то остановился, и мягко спрыгнул на камень с высоты едва ли собственного роста. А сложенные на пике скорости Крылья устремились дальше, превращаясь в могучую ударную волну, которая сбила с ног бегущих, подхватила их не успевшие упасть тела, и понесла дальше...
   Зерно буквально бурлило, бесконтрольно и яростно - как будто готовясь к схватке с истинным врагом, и совершенно забыв про меня. Но кажется, я догадываюсь, что здесь этот враг. Поэтому я просто шёл, быстро, но спокойно - к артефакту Сферы, к лежащим без чувств телам комитетских магов, и к окончанию этого приключения. Каких-то сотни полторы шагов.
   Нет, всё же не успел без проблем. Краснокурточник успел ожить и подняться, прислонившись к белому сияющему камню артефакта, и даже бросить по взгляду на всё так же лежащих без движения помощников. И даже выставил перед собой левую ладонь, снова создавая непробиваемую и невидимую стену.
   Мне оставалось только улыбнуться, подходя. Потому что Зерно уже выбросило невидимое обычным взором щупальце серого тумана, ни разу не похожее на знакомый мне вихрь - и стена исчезла, пожранная одним прикосновением другой энергии. Следом за стеной серый туман окутал и Михаила... Я не увидел, что с ним стало - взвывшее в панике чувство опасности заставило бросить распухающее на глазах Зерно в сторону артефакта и дать дёру.
   Через пару шагов я понял, что пешком от этого смерча не убежать - и, подхватив немного бурлящей позади энергии, смог скрутить какое-то подобие Крыльев. Да уж, человек на многое способен, спасаясь - даже на сложное заклинание одним усилием воли без Источника в руках...
   Потом меня буквально вбило в тоннель ревущим ветром, рождённым схваткой двух артефактов - и мне даже не надо было ускоряться, хватало того, что я умудрялся не биться о каменные стенки. Пара минут обратной дороги - и меня выбрасывает на холодный мрамор прямо перед учениками... Неудачно - бьюсь обо что-то лбом и временно теряю способность воспринимать окружающее.
   "Отлично" - проявляется в помутневшем разуме чей-то удовлетворённый голос. Где-то я его слышал... Артас?! Но закончить мысль не получается - сознание предательски ушло отдохнуть.
  
   - Неужели я череп всё-таки не до конца расколол? - задал я первый вопрос белому потолку над головой, когда снова осознал себя.
   - До конца, можешь не сомневаться. Но не беспокойся, мы его уже обратно склеили. - ответила мне ехидным голосом Сеннара откуда-то сбоку. Я заворочался на кушетке, пытаясь повернуться к ней.
   Ехидным? Кого ты обманываешь, девочка? Ты же едва слёзы сдерживаешь. Я же вижу... По крайней мере, Разумом чувствую - щита-то на тебе сейчас нет.
   - Что-то случилось? - напряжённо переспросил я. Ну в самом-то деле, не за меня ж она переживала.
   - Ничего. - Эльфа, убедившись, что я жив и в своём уме, резко встала, отворачиваясь от меня и одновременно восстанавливая ментальную защиту, и быстро исчезла за дверью.
   А где это я? Неужели нас всё-таки вытащили во дворец?!
   Мне пришлось провести на столе ещё несколько секунд, пока от меня отстыковывались похожие на змей механизмы с иглами и разъёмами, наподобие того, что прикрывал до пробуждения моё лицо дыхательной маской. Если я правильно понимаю, то это что-то похожее на капельницы - а вот эти, однако, заменяли туалет.
   Наконец последний девайс с лёгким шелестом скрылся под столом, и удерживающие меня на столе ремни мягко расстегнулись. Пошатнувшись, я встал рядом с кушеткой. Ну да, на вид - та самая, с которой я стартовал в Туман за Зерном. Значит, нас вытащили!
   Хотя мог и раньше догадаться - эльфа сама вряд ли бы рванула за нами по подземному лабиринту бункера Комитета. Её даже с чьей-либо помощью на такой подвиг не уломать, я-то знаю... А откуда я это знаю?
   Но в этот момент я поскользнулся на каменном полу, очень твёрдом и холодном, что выяснилось сразу после падения, и о высоких материях размышлять уже не тянуло. Тянуло выматериться и побыстрее подняться. И - к людям поближе.
   Дворец уже активно оживал - тусклые стены и тёмные длинные коридоры, что были здесь до моего ухода, уже канули в прошлое. Яркие узоры, свет... И три шага до любого места во дворце.
   Например, до памятного тронного зала. Правда, теперь от лича, находившегося здесь в позапрошлый визит, как и от нашей трапезы в прошлого раз, не осталось ничего. Вот уж действительно, парадный зал. Украшенный всякими финтифлюшками, светлый, чистый - и пустой. Нет никого.
   Тогда - операционный зал, скорее всего? Ещё три шага по коридорам. Всего три - надеюсь, я смогу их сделать.
   А вот и он - но стремительно убывающих сил мне хватило только ввалится внутрь. И уже лёжа на полу, подумать: "Угадал, все здесь собрались".
  
   В этот раз я пришёл в себя под аккомпанемент двух возмущённых девичьих голосов.
   - Почему ты его оставила без присмотра?! - это однозначно Илена.
   - А почему я вообще должна за ним присматривать?! - а это Сеннара...
   - Потому что даже сейчас он больше похож на труп, а с ними говорить может разве что он сам!
   - Можешь не кричать уже... Он пришёл в себя. - каким-то потухшим тоном ответила эльфа.
   - Лежи. Не шевелись. Не беспокойся. - проинструктировав меня безэмоциональным голосом, Сеннара продолжила какие-то манипуляции с моими жизненными силами.
   Впрочем, говорить она всё же не запретила, и я распахнул рот:
   - Илена, что с ребятами?
   - Всё в порядке, даже лучше, чем в порядке - отдыхают они. - быстро проговорила Сэль. Глазам её не видно, но Разумом я почувствовал, что она занята чем-то очень непростым: - Я выдернула вас, как только дворец установил связь с энергоузлом...
   Внезапно её быстрый, но деловитый тон сменился удивлённым, даже ошеломлённым:
   - Да что там творится, чёрт побери?! Макс, что ты с ним сделал?! И главное - как?!!
   - С кем? - прошептал я, пытаясь остановить отчего-то закружившиеся перед глазами узоры потолка.
   - Ни с кем, а с чем! С Узлом!
   Подождав, пока вращение Вселенной вокруг меня остановится, я собрался с силами и ответил:
   - С ним я не делал ничего, но тот артефакт, что пришлось использовать... Или он использовал меня, не знаю... называется Зерно Хаоса, и думаю, не зря. Ты бы видела, что он сотворил со Сферой Отражения... Без моей команды, абсолютно самостоятельно.
   Илена произнесла что-то в ответ, продолжая свои манипуляции, но понять её я не успел. Сознание снова выключилось, и что хорошо - вместе с вновь появившемися болью и головокружением.
  
   Как мне сказала замученная вконец Сеннара, "включив" меня после второй операции:
   - Жить будешь, но больше так не делай.
   Себя я чувствовал на удивление бодрым и здоровым. А вот на неё было больно смотреть - бледная аж до серости, глаза покраснели. И на ментальном уровне от неё идёт одно желание - упасть и не двигаться...
   Едва-едва, но всё же успел подняться и подхватить её на руки, прежде чем она обмякла и попыталась свалиться на пол. Аккуратно положил её на возникшую из ниоткуда прямо перед нами мягкую кровать, освободив руки - и резким жестом сплёл из пальцев замысловатую фигуру.
   - Да будет спокойным и счастливым твой сон, Сеннара.
   Накрывшая её после этого тёплой ментальной волной "пелена спокойствия" - лёгкое и простое, но очень полезное заклятие Разума - гарантировала как минимум неплохой отдых, и вполне возможно - очень хорошее настроение после пробуждения.
   Сэль всё это время тихо стояла на месте, окутанная золотистым туманом, и, похоже, наблюдала за нами - по-другому объяснить её непонятное выражение лица я не могу.
   - Ты-то чему удивляешься, Иль? - я мягко обратился к ней.
   Она покачала головой, не отводя взгляда от лежащей на кровати подруги.
   - Не ожидала такого. Не от тебя, ни от неё. Ты, да и она...
   - А что поделать? - я пожал плечами, перебив девушку. Чего здесь такого особенного?..: - Лучше скажи - тебе понравился подарок?
   - Подарок? - недоумённо нахмурилась Сэль.
   - Ну как же... Доступ к энергии Иллеса и уничтоженная Сфера Отражения - это разве не подарок для тебя? - для усиления эффекта я немного улыбнулся.
   Илена открыла ротик... Постояла так немного, ошарашенно глядя на меня. Потом отмерла - и выпалила:
   - Подарок?! Ты хоть понимаешь, что натворил?!
   - Нет. - я попытался изобразить бесстрастное непонимание, но её выразительное лицо заставило вновь расплыться в улыбке: - Расскажешь поподробней?
  
   Подробности происходящего на моих глазах столкновения двух артефактов были на самом деле куда более масштабны, чем казалось. Та энергетическая буря, что происходила в реальности, была лишь частью, немалой, но всё же далеко не всем.
   Архимаг Шелл две сотни лет назад сумел установить Сферу Отражения в аккурат на Узле - могучем, планетарной мощности источнике энергии. И даже то, что от него же питался дворец, не помешало - дворец подчинялся хозяину, и о таких новостях других не докладывал. И это, кстати, тоже изрядно помогло Сфере.
   Вот только когда Зерно сработало и принялось уничтожать артефакт, Узел стал практически выворачиваться наизнанку. Нет, Сэль пыталась это обьяснять, показывая на своих световых полотнах структуру энергопотока и его параметры, но я не понимал и половины её терминов. Картинки, впрочем, не понимал тоже - изучал бы квантовую физику, может и понял бы тогда что-нибудь... А может, и нет - не похоже это на нашу физику совсем.
   После третьей попытки Илена сдалась.
   - Хорошо. Если совсем по-простому, то энергия в накопители дворца идёт как и раньше. Сейчас идёт - во время-то схватки Зерна и Сферы мощность прыгала очень сильно. А вот информационная составляющая поменялась напрочь. Но определить, что и как будет проделывать энергия изменённого Узла, Сэль не хватает знаний. Не только своих и базы знаний дворца - даже будучи Сэль Итсуной, она не слышала о таком.
   - Погоди. - я резким жестом остановил её: - То есть дворец... ТВОЙ дворец, на самом-то деле, ещё не подал другим твоим родственникам весточку об открытии планеты?
   - Нет. - Иль мотнула головой.
   - Я тоже не горю желанием с ними видеться, и поэтому все закладки, которые должны были "подать весточку" - выловила, или хотя бы заблокировала. А со стороны местных пока ещё незаметно лишней активности, чтобы требовать помощи.
   - Ты не совсем права... - я посмотрел на экран, где присутствовали оба моих ученика - давно исцелённые и теперь мирно спящие в кроватях - и оглянулся на эльфу.
   - Но пока соглашусь. Им точно стоит отдохнуть... Но я-то выспался, пока Нара... Сеннара, - уточнил я, увидев непонимающий взгляд, и продолжил: - Пока она латала мою больную голову. А ты?
   - Я же снова стала Сэль. - с гордостью произнесла девушка: - Это ко всему прочему достаточно могущества, чтобы не спать каких-то несколько дней.
   - Да? - я с интересом поглядел на неё, и мне в голову пришла одна замечательно-ехидная мысль.
   - Какая интересная ситуация... - протянул я, глядя с улыбкой на Сэль и по наитию сотворив заклятие на стыке Прозрения и Разума:
   - Парень и девушка, одни, ночью, в огромном пустом доме... Если не считать троих спящих - и я их не считаю. А они-то спать не хотят. И что же им остаётся? Только... - я выдержал короткую паузу, наблюдая за растущим напряжением Илены, и бодро закончил: - Изучать возможности, которые ты получила вместе с дворцом Сэль. Меня они заинтересовали ещё в прошлую нашу встречу.
   Илена выдохнула, расслабляясь и силой воли останавливая бушующие эмоции. Надо же... Вариант с интимным продолжением событий она учитывала в числе прочих... И особо неприятным его не считала - впрочем, как и наиболее вероятным.
   - А что тебя интересует? - расслабленно выдохнула девушка.
   Я мысленно потёр руки.
  
   Конечно, тот экспресс-допрос, что я устроил новоиспечённой Сэль, ни разу не дотягивал до тех, что устраивала она мне в первые дни моего пребывания здесь... Всё равно я выяснил довольно много.
   Если мощь Сэль называется не магией, или там волшебством - то и я не маг. Управление материей во всех её формах - скатерть-самобранка и сотворение Иллеса, на удивление, оказались в этой сфере вместе - контроль пространства, позволяющий не замечать разницу между огромными, почти бесконечными межпланетными расстояниями и длиной одного шага, власть над огромными энергиями... Единственным моментом, который было сложно принять за магию, оставалась именно энергия. Энергия звезды и энергия планетных Узлов, используемая всеми Сэль. Нет, конечно, в арсеналах других Небесных встречается и магия Жизни, и другие сферы - но они всегда остаются редкими и личными особенностями, вроде подобия Прозрения у Сэль Нэи.
   Самой же полезной лично мне частью разговора стали совместные размышления на тему "Что и как делать с землячками Илены, когда те прибудут на разборку". Не такие уж они и страшные, оказывается, если с ними общаться как с равными, да и магия Разума для них тёмный лес.
   "Похоже, во всех мирах Илкора менталистикой владеют только эльфы, остальные в лучшем случае о ней знают." - пришёл я к логичному заключению. Логичному, но интересному - а они-то откуда, если всеми секретами ПроТеха владели Сэль, а не они?! Ещё одна их загадка, наравне с ушками.
  
   Наш с Иленой задушевный разговор был бессовестно прерван голодными учениками, которые отдохнули, выспались, проснулись... Ну и пошли искать, что бы съесть. В результате нашли хозяйку.
   Сэль их поняла с полувзгляда, после чего случился общий то ли завтрак, то ли ужин... Честно скажу, было не до разговоров - готовить скатерть-самобранка умеет. Потом к нам подсела и эльфа, разбуженная вкусными запахами, но я к этому моменту уже просто сидел рядом.
   Подождав, пока все закончат, я хлопнул в ладоши и велеречиво обратился к Сеннаре:
   - Итак, наша уважаемая госпожа целитель, каково наше состояние на сегодняшний день?
   Эльфа, едва не поперхнувшаяся от моего обращения, откашлялась, бросила на меня яростный взгляд - мол, что ещё за шуточки - но всё же соизволила ответить:
   - Хорошее. Все живы и здоровы. А что?
   Я проигнорировал её - и обратился к Илене:
   - Как ты считаешь, если чуть погодя установить связь с Тэнной... Когда мы отдохнём немного... Мы сможем нормально провести встречу с твоими "коллегами"?
   Внезапно я вспомнил свои проделки с Зерном прямо в Первом городе, и быстро добавил:
   - Или сначала стоит разобраться с местными?
   Она покачала головой:
   - С местными разобраться нужно... Но сначала - Сэль и Совет Миров. Если удасться с ними договориться, то местные перестанут быть проблемой. В любом случае.
   Я снова почувствовал вокруг вихрь неопределённости - и легкомысленно ответил:
   - Справимся.
  
   Тронный зал спустя несколько часов сверкал даже больше, чем в мой первый сегодняшний визит. Впрочем, не мне судить о нужности такого украшательства - достаточно того, что Илена довольна.
   Сэль восседала на троне во всём великолепии парадного доспеха, моя четвёрка выстроилась рядом, тоже приодевшаяся по такому важному поводу и вообще приведённая в порядок. Выглядит, конечно, неплохо, но если эти снобки опять отреагируют на меня, как на низшего... Зря я это вспомнил - до того напрягся, что скрипнули стиснутые зубы. Могу ведь не сдержаться, и тогда будет не встреча, а дуэль... Придётся подготовиться на тонком уровне. Я закрыл глаза и прислушался к звучащим в памяти стихам, которые всего несколько часов назад несли меня на Крыльях Ветра...
   Вот теперь можно и встречать гостей дорогих, с правильным настроением, готовой магией и широкой улыбкой на пол-лица.
   - Есть. - выдохнула Сэль Иллес, напряжённо смотрящая в пустоту.
   - Связь установлена. Сейчас они прибудут...
   "Сейчас" растянулось на довольно долгое время. По крайней мере, успокоить и подбодрить Илену мы успели.
  
   Внезапная беззвучная вспышка по центру зала... Я в этот момент смотрел в другую сторону, а вот Ульд теперь трёт слезящиеся глаза. А на месте вспышки возникли из ниоткуда три фигуры. Быстро осмотревшись, они двинулись в нашу сторону.
   История повторяется? Шелл когда-то встречал такую же команду: Сэль Тэнна, единственная из всех в длинном бальном платье, и одоспешенные Сэль Цимер и Итсуна с оружием - длинное копьё с изогнутым, предназначенным для рубки лезвием у первой и уже знакомый посох у второй. Вроде бы ничего особенного, но я помню, как посох с лёгкостью извергал раскалённую плазму - значит, и от копья тоже можно ожидать неожиданностей.
   Но мы вызывали их не для битвы. Будем разговаривать. Точнее, пусть пока говорит Илена - а моя задача заключается в аккуратном и точном магическом воздействии. Впрочем, задумчивая эльфа и окутанный сигаретным дымом провидец должны были заниматься тем же самым - по мере сил и способностей, огневику же досталась роль последнего резерва. На самый неприятный случай.
   Неслышно кружащий вокруг меня вихрь неопределённости проник в мою ментосферу, переплёлся с ней и дал мне возможность не просто чувствовать мысли Сэль, но даже предугадывать их... И заставлять думать в нужную мне сторону, естественно. Слабая защита от такого влияния была только на Сэль Тэнне, две других девушки могли надеяться только на собственные дисциплинированные мозги.
   Илена, умница, выдержала паузу, когда вновь прибывшие встали перед троном и стали её разглядывать.
   - Королева. - лёгкий поклон, даже скорее кивок: - Я, Сэль Иллес, приветствую тебя.
   - Сэль Иллес... - протянула Королева со странной, будто приклеенной улыбкой: - Илена Тсейн, ты хочешь сказать, что смогла открыть тёмный мир - сделать то, что не удавалось всему Совету миров на протяжении столетий - самостоятельно?
   В этот момент вероятностная картина разговора сложилась целиком и полностью, загоняя разговаривающих в построенные мной строгие рамки. Естественно, в итоге мы должны были разойтись едва ли не друзьями.
   - Нет, Королева. - Илена качнула головой: - Не я. Мы.
   Сэль Тэнна обвела взглядом нас.
   - Изменённая Лесом... - они с эльфой боднулись взглядами, после чего Королева уставилась на меня: - И низшие.
   Действуя синхронно, мы с Ульдом призвали молнии и огонь, окутавшие нас подобно доспехам.
   - Не низшие, Сэль. - мой голос был мягким, как кошачий шаг: - Маги. Запомни это слово.
   - Пришли новые времена, Силуэра. - тихо добавил стоящий рядом Касс: - Вам придётся измениться... Пусть и не сразу.
   Демонстрация Сил оказалась сущей мелочью по сравнению с прозвучавшим именем - широко распахнутые глаза Сэль Тэнны, казалось, готовы вылезти из орбит...
   Впрочем, её удивление продлилось всего пару мгновений. Вернув контроль над эмоциями, Королева уже спокойно посмотрела на Илену.
   - Хорошо. Я признаю за тобой этот мир и этот титул - но взамен требую информацию.
   Илена только кивнула. Сэль Тэнна же развернулась на месте и шагнула в никуда, исчезая с лёгким хлопком. Точно так же развернулись и исчезли две другие Сэль, не проронившие ни слова.
   Ну что же, итог достигнут, и я со вздохом развеял электродоспех.
   - Вот и хорошо. - раздался от входа в зал очень знакомый голос... Знакомый?! Чёрт!
   Я рывком развернулся в ту сторону - и убедился в самых худших предположениях. У закрытой двери зала стоял Маска. Он же Шут - и просто гад по жизни, хоть и не признаётся в этом.
   - Раз ты здесь закончил с неотложными делами, то тебя не придётся от них отрывать. - с этими словами Шут двинулся к трону, где стояла вся моя троица.
   - Макс, с кем ты говоришь? - удивлённо спросила Илена. То есть она его не видит?
   - Да, с кем? Здесь же никого нет. - поддержал её Огер. И он тоже?!
   - Что за бред... - удивлённо прошептала Сеннара: - Не понимаю.
   Касс же, докуривая сигарету, просто похлопал меня по плечу, вынудив обернуться к нему, и произнёс с сочувствием во взоре:
   - Мы будем ждать, Макс. Возвращайся.
   Что!?
   - Хорошие у тебя соратники. - одобрительно произнёс Шут, подходя к тронной площадке, на десяток сантиметров выступающей над полом.
   - Я думаю, с оставшимися мелочами они справятся и без тебя. А ты срочно нужен Артасу.
   - Пришла пора платить за Зерно? А он подождать не может, что ли? - с тоской протянул я.
   - Не может, всё дело в твоей знакомой... - туманно пояснил Маска и протянул руку. Я отодвинулся на шаг и спросил эльфу: - Что ты смогла засечь?
   - Здесь находится чей-то разум... - Сеннара точно указала на место, где сейчас стоял Шут, и продолжила: - Но только разум! Как такое может быть?!
   - Решил в кои-то веки никого не пугать своим обликом... - обиженно заметил "разум".
   - Впрочем, мы уже слишком долго говорим не по делу. Пошли. - и этот нелюдь попробовал запустить процесс перехода в Туман.
   Фиг ему, а не выдернуть меня отсюда. Почувствовав завихрения вокруг и притяжение бесконечно далёкого Тумана, я выпалил:
   - Лопнула струна, рухнула стена...
   Тяга оборвалась, а Шут уставился на меня. Неприятно уставился.
   - Научился, значит... - проскрипел он.
   - Да. - коротко ответил я.
   - Отказываешься подчиняться? - хмуро заметил Шут.
   - Нет. Но подготовиться обязан. К тому же... Артас говорил мне про отсутствие связи между временем здесь и временем в Тумане. Подождешь.
   - Готовься. - произнёс тот и уселся на пол, скрестив ноги.
   А мне теперь заниматься всяким непотребством. Рассказывать моей команде, что и почему, или бегать в панике и пытаться сделать сразу всё - можно, но зачем? Короткий взгляд Прозрением на веер моей судьбы - жить, по крайней мере в ближайшее время, буду... Но вот сколько меня не будет в этом мире - ответа не нашёл. Впрочем...
   - Касс, сколько меня не будет?
   - Примерно год. - выдохнул дым провидец.
   - Сколько?! - обалдел я и, судя по звукам рядом, не один.
   - Ты что, возьмёшь и уснёшь на год?! - выпалила Сэль, подобрав челюсть.
   - Получается так - у меня нет другого выхода... - я развёл руками и наконец-то включил мозги.
   - Илена, точнее, уже признанная Сэль Иллес, я могу оставить своё тело в твоём дворце?
   Иль только кивнула, сохраняя очень удивлённый, просто ошарашенный вид.
   - Нара, ты же не оставишь подругу... и меня?
   Эльфа, серьёзно глядя на меня, ответила:
   - Даже если б и хотела оставить - не смогу.
   - Ульд, Касс... - я повернулся к ученикам: - Вам остаётся весь этот мир, долг защищать этих красавиц... И магия. Я не знаю, чего вы сможете добиться, но попробуйте найти для себя путь, а может, и цель. Успехов нам всем и удачи. Иль, помоги?
   Илена шевельнула рукой - и рядом с троном возникла кушетка, на которой я очнулся сегодня в первый раз. Сойдёт.
   Когда я устраивался на лежанке поудобнее, Шут пробурчал:
   - Что вы за существа... Ни шага без удобств. - и передо мной распахнулся зев радужного вихря.
  
   Всё так же шумит невероятный Источник, притворяясь водопадом, текущим вверх, всё так же каменную площадку окружает Туман. Артас с интересом следит за мной, тоже как всегда. И Шут куда-то делся. Отстал по дороге, что ли?
   - Зачем звал? - более-менее спокойно задав вопрос, я остановился в паре метров перед стоящим богом.
   - Даже не поблагодаришь за Зерно? - деланно-удивлённо поднял бровь собеседник.
   - Вроде как не мне Зерно вручали, а меня Зерну. Оно сработало, ему спасибо и говори. - пожав плечами, парировал я.
   - Наглец. - констатировал тот. И пижонски щёлкнул пальцами.
   В ту же секунду туманные щупальца обвили меня, надёжно зафиксировав меня за руки, ноги и шею.
   - Понимаешь, Макс... Ты весьма полезная фигура в Игре, но далеко не единственная. Выбирай - или тебя сбросят с поля, или ты всё же в деле.
   - В... деле... - прохрипел я передавленным горлом. А что ещё оставалось? Попытку применить магию обломил насторожившийся Источник. Или всё тот же Артас?
   - Тогда будь добр - не пререкайся со мной. - ещё один щелчок пальцами, и я, освободившись от мёртвой хватки щупалец, сгибаюсь пополам, пытаясь восстановить дыхание.
   - Дело, ради которого я послал за тобой Шута, может и для тебя стать выгодным. Помнишь ту девчонку, Фрейдис?
   - Помню. - я немного удивился: - Мы с ней поговорили, она взяла знак Источника и на этом история закончилась.
   - История... - Артас сплёл пальцы: - Закончилась беседа, а история только началась. Если вкратце, то линия её судьбы вскоре приведёт её к опасности. Опасность-то мелкая... Немного попозже она бы её и не заметила - а сейчас вполне может погибнуть.
   - Я что, должен подставлять свою голову ради другой твоей "фигуры"?! - подумав и сложив два и два, взвыл я.
   - Тише. - Артас усмехнулся: - Почему только "фигуры". Она, между прочим, ещё и девушка, мало того - тоже рождённая на Земле. Неужели оставишь её погибать?
   - Сволочь ты. - тоскливо ответил я, послав ему ментальную волну с образом обречённого согласия.
   - Вот и прекрасно. Ты найдёшь её здесь. - его последнее слово сопровождал уже знакомый образ украшенной огнями пирамиды.
   Не говоря более ни слова, я развернулся и, взывая к необходимым в Тумане заклятиям, начиная со Знания Истинного Пути, шагнул в серую муть. Надо бы найти каверну пространства, а то обычным шагом туда долго идти...
   Ага, вот и каверна... Шаг в неё - есть. Чуть впереди появляется достопамятная пирамида, украшенная огнями и скользящими вокруг тенями. Лестница оказалась по левую руку от меня - и я двинулся к ней, окутавшись вихрем Энтропии. Что поделать - Туман не даёт использовать Силы, придётся обходиться этим.
   Мысли вернулись к Артасу... Он же туманом управлял как я стихией. Неужели эти шуточки с Силами - его рук дело? Зачем? Лишить меня основного оружия... И заодно переключить на Энтропию...
   Размеренные, в такт шагам, мысли нарушил прозвучавший совсем рядом тонкий, похоже - девичий, и вдобавок изрядно напуганный голос.
   - Мама...
   Это кто здесь? Поглядев в сторону, откуда прозвучало это слово, я с удивлением обнаружил едва в паре метров невысокую девушку, почти что девочку. Потёртая куртка, штаны, короткие русые волосы... И страх в глазах и ауре.
   Пришедший в голову анекдот типа "А чего нас бояться?" заставил меня широко улыбнуться... А догнавшая его мысль - сдёрнуть с лысой головы капюшон и возопить:
   - Свежее мясо!...
   Шутка удалась, что ещё можно сказать. Громким визгом испуганной девицы вполне можно было резать камень. Я с удовольствием послушал, а когда она затихла, набирая воздуха для следующего захода, рядом раздался ещё один голос, но в этот раз - спокойный, как камень:
   - Привет, Макс, я тебе тут меч принесла. А что вы тут делаете?
   Фрейдис уже стояла рядом и протягивала мне какую-то железную трубку. Ну, именно эту жрицу из народа дворфов найти мне поручил Артас.
   Гнома тем временем осмотрела нас и покачала головой:
   - Негоже маленьких девочек обижать...
   - Ничерта не рад тебя видеть, Фрейдис, но всё равно привет. - честно поприветствовал я гному, отвлекаясь от мысленного перебора пожеланий этому... богу.
   - М-м-макс? – затихшая было девица снова заговорила, но почему-то начала заикаться: - Тттак вы знакомы?
   - Да. Такие тут тоже водятся, - гнома пожала плечами, не убирая однако протянутой ко мне руки с зажатой в ней железкой.
   - А это что?
   - Как что?! - удивилась Фрейдис. - Меч! Ты ситх или нет? У каждого ситха должен быть световой меч! Вот я тебе и нашла его… только он немного того… бракован. Но думаю, ты починишь его, а так пока за фонарик сойдет.
   Нифига себе. Я забрал "фонарик" у гномы и принялся изучать... На вид от простой рукоятки для чего-нибудь эта, похоже, отличалась только кнопкой. Нажимать её я пока не рискнул - ну его, в реальности Иллеса будет спокойней. Чего здесь ещё интересное может быть - я сосредоточился и стал прощупывать штуковину Восприятием. На первый взгляд ничего нет...
   Тем временем девица окончательно пришла в себя и, похоже, разозлилась.
   - Блин, нельзя так пугать... А если б я чем-нибудь шарахнула?!
   Странно. Чем это она угрожает "шарахнуть"? Я "принюхался" к ней - магии вроде не заметно, менталь, то есть сфера разума, не выделяется... Ничего интересного не обнаружил и от "фонарика" отвлекаться не стал, поэтому вместо меня ей ответила гнома:
   - А чего его пугаться?.. Довольно милый юноша, похожий на рататтаки. У меня тут есть кое-что. Новость. Только дайте пару минут, я кое-что сделаю...
   - Нифига себе у тебя нервы, - обиженно заявила девица: - Значит, если меня обозвал обедом непонятно кто, вынырнувший из тумана, надо было сказать, "Ой, какой милый"?!!
   - Ну… - протянула гнома. – Как вариант.
   После чего забила на всех окружающих, начав копаться в сумке.
   - Она всегда такая? - девица повернулась ко мне, возмущённая поведением подруги.
   - Не слишком хорошо её знаю... - честно ответил я, заканчивая осмотр бесполезного, как уже понятно, артефакта: - Но далеко не всегда.
   Особенно если вспомнить ту картинку, где она в ярости палила Адским Пламенем чьё-то войско. Так, а с этой контакт налаживать стоит? Конечно стоит. Землячка, всё-таки, да и чувствую я - в предстоящие события мы влезем вместе.
   Хмыкнув, я заговорил:
   - Позволь представиться: Макс. Маг тёмной стороны нашего родного мира.
   - Нашего родного мира? Ты это о чем? И что за темная сторона? - с подозрением спросила она.
   - Кого ещё будет носить по местному туману, кроме нас, бывших землян. - философски ответил я. Честно говоря, здесь ещё где-то богов и их обслугу носит, но о них можно и умолчать для красоты слога: - А на тёмной стороне Земли скрываются всякие вампиры, оборотни, маги... Я. - и как можно обаятельнее улыбнулся.
   - Оу... Ну,тогда рада знакомству. Этрин, на Земле - Катя, - Девица... Нет, уже Этрин растерянно улыбнулась, тоже, как и Фрейдис в прошлый раз, будто прихлопнутая пыльным мешком от таких новостей: - А Тёмная сторона действительно существует, или это был сюжет ролевки?
   - Знакомство окончили? Больше шокирующих новостей нет? Тогда я начну, пожалуй, если вы не против… - оторвалась от работы гнома.
   - И? - Этрин крутанулась в её сторону. - Чем ты нас теперь осчастливишь?
   Чем-нибудь да осчастливит. Смертельно опасным.
   - Как это чем? - удивилась Фрейдис: - Заданием! От этого, - и махнула рукой в сторону пирамиды.
   А вот теперь пора открыть цель моего появления.
   - Погоди секунду, Фрей. Я здесь именно из-за твоего задания.
   Как бы так помягче выразиться-то... Культурно и вежливо.
   - Короче, я послан тебя защищать.
   - Нянька? - прямо спросила гнома и пристально меня оглядела, будто оценивая молот... Или автомат.
   - Нет. - я поморщился: - Телохранитель. Уровень опасности превышает тот, что ты можешь преодолеть с твоими возможностями.
   Гнома закатила глаза - ну ещё бы, берсерк со знанием пути Адского Пламени, основного оружия чародеев, просто обязан вести себя как упёртый баран, а если он ещё и женского пола...
   В этот момент со стороны, где оставалась Этрин, раздался ещё один девичий, приятный голос:
   - Уровень опасности чего? - после чего добавил: - Доброго... Чего бы это ни было.
   Этрин при звуках голоса дёрнулась и возопила:
   - Мать вашу! Да что ж вы все так пугаете-то?!!
   - Уровень опасности задания. - коротко ответил я, активируя Прозрение. Угрозы от вновь прибывшей нет - всё хорошо.
   - Прошу прощения, я иногда забываю, насколько бесшумным стал у меня шаг. Заря, на Земле была Альбой. Рада встрече. - вновь прибывшая... удивляла. Даже на расстоянии в несколько шагов моя сфера Разума, ещё и прикрытая вихрем Энтропии, умудрялась ощущать что-то. Вихрь, повинуясь моей команде, рассеялся, а я попробовал прислушаться получше. Её разум звучал подобно скрипке - тонкие, переливчатые звуки... И это не какое-то заклинание, насколько я понимаю, это просто её разум.
   - Привет. Я Этрин, но ты, наверное, слышала. - несколько нервно ответила девица.
   - Больше, чем мне хотелось бы, – многозначительно произнесла блондинка. - Так о каком задании речь?
   Я указал на Фрей, пока в сознании всплывали раскрывающие восприятие стихи, и развернулся в сторону незнакомки.
   Внешность на физическом плане у неё была не менее интересной, чем ментальный фон: высокая, выше меня на полголовы, тонкая, стройная, похожая чем-то на птицу девушка, одетая... Нет, даже наряженная в тёмно-зеленое платье, и с уложенными в хитроумную причёску золотыми локонами.
   Зрение Духа показало интересную картину. Странную и непонятную, но донельзя интересную... И чем-то знакомую. Нет, вокруг неё не кипели вихри Сил, как вокруг меня, но на границе ощущения чувствовалась какая-то странная определённость. Не моя хорошая знакомая Энтропия, а что-то совершенно иное, даже обратное...
   Рассмотрев её в деталях и ничего не поняв, я переключил внимание на следующую воображаемую "пару глаз". Воспрятие Сил бесхитростно показало мне обычного человека. Ещё одно переключение...
   Разум. Прозрение Разума. Я с содроганием понял, что это существо если и обладает разумом, то это вряд ли человек... По крайней мере, нормальный человек. Её разум обладал чёртами, больше подходящими бы Аватару. Моему Аватару - непрерывное движение, множество бешено движущихся разнотипных потоков, сжатая пружина постоянно готовой к действию силы... Силы, способной менять мир так же, как меняет его мой Аватар.
   Рядом что-то говорили Фрейдис и Этрин, подавала какие-то реплики сама Заря... Но отвлечься от изучения такого интересного объекта меня вынудило только упоминание Фрейдис "одного удара посоха, который вылечит всё".
   Быстренько восстановив в памяти их реплики, посвящённые подготовке к заданию и хвастовству талантами, разъяснил и свои возможности:
   - Маг. Пробуждённый маг... Впрочем, не важно, - действительно, зачем сейчас углубляться в тонкости отличий между статичной и динамичной магией: - Стихии воздуха, электричества, немного воды. Магия Разума. Магия вероятности - немного вижу, немного могу.
   - Ой, как интересно... - протянула Этрин, с интересом глянув на меня: - А по какому принципу ты с водой работаешь?
   - Как обычно со стихиями - влияю на потоки силы, могу подвинуть, разорвать, соединить обратно... - тут я припомнил первую битву в Тумане, с Чёрным Рыцарем, и добавил: - Раны бывает удобно лечить.
   В этот момент я почувствовал на краю ощущений совершенно аномальную активность чужого разума и попытался повернуться к Заре, от которой и неслись странные отголоски - но хитрый план "снова присмотреться" был нарушен грубой реальностью, то есть уставшей стоять на месте подопечной.
   - Значит, так. Мы отлично подходим для этого похода! Нас тут больше ничего и никто не задерживает? Может, того, приступим уже?
  – Ребята, на самом деле, может, обсудим это по дороге? – поддержала её Заря. - Куда идти, Фрей?
  - За мной, естественно, - гнома пожала плечами и раскрыла кулак, в котором скрывалась изрезанная деревяшка - похоже, какой-то амулет.
   Амулет поднялся в воздух и немного покрутился, после чего лёг назад, а жрица тут же двинулась влево от пирамиды, махнув нам рукой.
   А я, по-моему, расслабился чересчур. Вокруг ведь по-прежнему Туман, а гнома уже уходит от вполне безопасной пирамиды куда-то в сторону. За ней потянулись другие девушки, я же задержался. Не могу спокойно выходить в Туман, не вернув на место хотя бы Знание Истинного Пути и Границу Души. Но пока заклятия всплывали из памяти и начинали работать, три девичьи фигурки успели удалиться довольно далеко, по местным меркам - метров на десять... И не просто удалиться - гнома вела их напрямую к ближайшей каверне пространства, которую смогло обнаружить Прозрение! Я рванул следом как можно быстрее - отстать сейчас было бы чересчур по-идиотски.
   Заря, идущая последней, обернулась и чуть замедлилась, позволяя мне догнать команду. Ещё пара мгновений быстрого бега - и я оказываюсь вровень с ней, после чего мы уже вместе начинаем догонять идущих впереди. Вот и догнали... Почувствовать чары, ведущие нас теперь куда-то вслед за гномой подобно моему Истинному Пути, я не могу - но единая для нас нить вероятности раскрывала его лучше, чем что-либо.
   Я ещё не успел перевести дыхание после рывка, стараясь дышать негромко, как идущая рядом девушка задала спокойным тоном вопрос "в лоб":
   - Ваши слова... Значит, вы и на Земле владели магией?
   Ещё пару секунд я потратил на дыхание, собираясь с мыслями, и только потом ответил:
   - Да. Но... - и задумался, как же объяснить мою сдвоенную память.
   Девушка терпеливо ждала, пока я соберусь с мыслями. Ладно. Я вздохнул и продолжил:
   - Я помню одновременно себя-человека, Спящего, и себя-мага. Вторую часть памяти я получил в момент переноса, как и всё, что он-я помнил.
   Заря удивлённо посмотрела на меня:
   - Себя-мага? В смысле, мага нашего мира?
   - Да. На Земле действительно существует магия и те, кто ей владеют. Я это знаю точно. - и усмехнулся, продолжая: - Мало того, наша родная планета умудряется скрывать множество других сказочных существ, таких, как оборотни.
   Она задумчиво кивнула, а я, упреждая её следующую фразу, поспешил задать дико интересующий меня вопрос, тоже - прямой как луч:
   - Но ни на Земле, ни в тех мирах,куда меня забросило, я не встречал таких, как ты. Кто ты, Заря?
   Заря легко усмехнулась:
   - Хороший вопрос. Мне самой было бы интересно узнать... А что? Со мной что-то не так?
   - Да всё не так! - я аж взмахнул руками от переизбытка эмоций, едва удержав голос от повышения: - В чём-то ты обычный человек, но в тебе есть след магии... А твой разум - это что-то невероятное!
   - Ну-ка, ну-ка, - заинтересованным тоном она предложила продолжить мне рассказ.
   - Разум - это структура. Всегда, это аксиома. Твой же... Это вихрь, смерч, фонтан из нескольких потоков. Если бы это был Аватар... Душа то есть - я бы только кивнул, сам такой. Но Разум... - я развёл руками и закончил: - К тому же, ты манипулируешь ими куда лучше, чем я могу управлять собой.
  Её смех напомнил мне... Он напомнил звон её ауры, такой же тихий, звонкий, и чего скрывать, приятный.
   - Разум - это всё, включая хаос и разрушение, у которых нет структуры. Но для таких, как ты, это чётко выверенная система... И это только часть правды. Разумно всё: каждая молекула и целые галактики. Разумны планеты и клетки тела... Именно этот общий разум рождает магию, энергию, управляемую только информацией, волей... И не все из них упорядочены так, как ты привык, как ты бы смог понять и принять, - девушка улыбнулась и продолжила: - Хаос - тоже разум, но глупо было бы искать в нём структуру, как думаешь?
   - Нет. - безапелляционно ответил я: - Случайность может оказаться результатом сложного сценария, а смерть и распад закономерно завершают очередной поворот Круга Мироздания... - но закончил я относительно спокойно, даже с улыбкой: - Впрочем, мир - это то, что мы о нём знаем, не так ли?
   - Нет, - она улыбалась, смеясь про себя. - Мир - это то, что знает о нём каждый живущий в нём. Включая то, что знают кварки и галактики.
   "Голос" заинтересованного моими эмоциями Аватара настиг меня как нельзя вовремя, чтобы дать ответ на эту речь. Грубый, пожалуй - но искренний:
   - Тогда, - моё лицо исказилось в оскале: - Мир должен знать и обо мне! Но мощь Пробуждённой магии способна изменять саму Ткань мира - и будет ли это тот же самый мир?
   - Конечно, - она светло улыбнулась в ответ. - Пока будет жить память о нём прежнем. Думаешь, это в первый раз такое происходит?
   Аватар, успокоившись, снова ушёл со сцены, и поэтому мой ответ был спокойным. Слишком спокойным по сравнению с предыдущим.
   - Далеко не в первый. - хмыкнул я: - И ведь не так давно я говорил то же самое о своих... своём родном мире.
   - Смерть - естественный процесс, даже смерть миров. В конце концов, все умирают. А смерть мира - это красиво, да... - Заря замолчала и задумчиво поглядела вперёд. Я проследил за её взглядом - и не пожалел.
   Впереди и вокруг уже был иной мир, отличавшийся от мира Тумана как сухой скелет в истлевших тряпках от разорванной, но чистой простыни, полощущейся на ветру. Похоже, Аватар среагировал на переход, а не только на эмоции, вызванные разговором.
   Каменный обрыв, плоский как доска, на котором мы стояли, позади скрываясь в серых клубах тумана, впереди сжимался до узкой и тонкой каменной перемычки меж двух скал - нашей и второй, окутанной незаметной дымкой, тем не менее, успешно скрывающей подробности в смутных тенях. Перемычка, которую нам предлагалось использовать как мостик, мне уже сильно не нравилась. Узкая, чуть шире метра, отполированная по центру и шершавая по краям - даже не глядя на неё Прозрением, можно было бы предположить ловушку. Тем более, что под мостиком, как и со всех прочих сторон от двух одиноких скал не было ничего, кроме такого же тумана, как за спиной - или просто густой темноты.
   А уж в магическом зрении...
   Этот обрывок мира был залит Энтропией под завязку. Причём не привычной мне и даже приятной неопределенностью, а самым неприятным её вариантом. Затхлость, пустота, недвижность... Всем тем то, что обычно называют смертью. Похоже, именно о таком и говорила Заря. Только что в этом прекрасного?
  Мостик-то на самом деле непростой. Неплохое такое заклятие на стыке стихийной и вероятностной сфер должно было рваными порывами ветра сдувать шагающего по перемычке в пропасть... Когда-то. Сейчас, искажённое за долгое время магическим резонансом с окружающим миром, оно просто сбросило бы любого вставшего на мост в тёмную бездну. И ведь легко его не остановить - энтропия этого места просто не даст мне убрать "выключатель". Остаётся контроль воздуха. Тотальный - удерживать стихию от любых шевелений.
  Вздохнув, я погрузился в предельно глубокий транс - и стал мягко и аккуратно выстраивать защитную сеть... Но прикосновение к окружающему воздуху вызвало неприятное ощущение, а распад, главенствующий в этом месте, накинулся на освобождённую мной силу, не давая мне творить. "Ты противишься мне?!" - с этой мыслью я улыбнулся немного сумасшедшей улыбкой. Мне нужна граница! Граница Бури, да...
   Из воспоминания рождалось очередное заклинание.
   "Я искал границу бури -
   А у бури нет границ...
   И с тех пор мой корабль танцует
   Под настойчивый ветра свист."
   Ловчая сеть для пока спящего ветра выстроилась перед моим взором, дрожащая и нереальная - и следующая часть влила в него стихию.
   "В многих знаниях - много горя,
   Я - воистину Черный Вестник,
   Я играю чужой судьбою
   С оголтелою бурей вместе!..."15
   Пока я творил магию, мои соратницы, подошедшие к краю первыми - Фрейдис и Этрин - негромко переговаривались, Заря же, поглядев на меня, двинулась к ним.
   - Слушай, Фрей, а ты уверена, что он нас выдержит? – Этрин, ммм, разумно осторожна...
   - Выдержит. Если боишься – я пойду первой, - гнома безразлично пожала плечами, не отрывая взгляда от теней по ту сторону моста.
   - А откуда ты это знаешь? Или ты "камень слышишь"? - Девица продолжала выпытывать информацию у жрицы. Что ж, приятно, что чувствовать окружающую нас пакость могу не только я.
   - Я не строитель, чтоб слышать камень. Но это просто первое испытание для пришедших. Так что... - Фрейдис с сомнением поглядела на нас.
   Заря, догнав наконец первую пару, обошла их, подошла к краю обрыва и заглянула в тёмную бездну внизу, а я... Я стал творить Границу Бури. Впрочем, где-то на краю сознания осталось немного свободного внимания, теперь прислушивающегося к разговору.
   - Может, ты что-нибудь и об остальных испытаниях знаешь? - задала очередной вопрос Этрин.
   - Об испытаниях я знаю относительно. Только то, что они есть. - произнесла гнома.
   - И сколько их? Ты же как-то определила, что мост именно испытание.
   - Я не определяла. Просто это было в информации по храму.
   Этрин вздохнула:
   - Фрей, я понимаю, что мы знакомы всего несколько часов, но если у тебя есть еще какая-то информация, то поделись ею с нами. В конце концов, даже мелочь может спасти нам жизнь.
   Фрейдис, едва сдерживаясь, ответила ей:
   - Возможно. Чтобы добраться до храма, нужно пройти лабиринт. И да, этот храм посвящен богу вампиров. Думаю, можно понять, какая там специфика.
   - Вампиры?... - ошарашенно распахнула глаза Этрин: - Да, специфика у них очень... специфичная.
   Заря, осмотрев всё доступное зрению вокруг, деловито вопросила:
   - Высоковато... Господа маги, ваши предложения?
   - Воды я здесь не наблюдаю. Да и дыр под иллюзиями тоже. - задумчиво протянула Этрин: - Вроде, Макс с воздухом работает, может лучше у него спросить?
   Последняя строка заклятия воплотила Границу Бури, на секунду затребовав всё моё внимание - и я наконец-то смог полноценно вернуться в реальность, к окружающей меня... Команде? Похоже, да. Это уже МОИ люди.
   А там на меня вопросительно смотрела Заря. Ну, им всё же стоит знать, от чего я их спас:
   - Решаю нашу общую проблему. Решил то есть.
   - Что ты сделал? - с интересом спросила блондинка. А за её спиной Фрей, болезненно поморщившись, прошипела что-то нелицеприятное в адрес магов. Хм... Впрочем, не критично.
   - Создатели моста подготовили кое-что... Порывы ветра должны были сбрасывать идущих в пропасть. Но теперь мост безопасен.
   Заря улыбнулась:
   - Прекрасно... Теперь нам только осталось самим с него не свалиться. Ты как сам? Нормально?
   Силы, потраченные на заклинание, возвращались необычно быстро - пожалуй, здесь не хуже, чем возле Источника.
   - Не свалимся, я пригляжу. А я... - Через меня в реальность на секунду выглянула кривая улыбка Аватара: - Случай с нами, кто против нас?
   Светловолосая леди улыбнулась:
   - Тогда ты идёшь последним, чтоб тебе сразу стало видно всех неосторожных.
   - Само собой. - кивнул я, восстанавливая Прозрение.
   Тем временем жрица, устав стоять на месте и слушать нас, повернулась к нам спиной и ступила на мостик. Этрин, пожав плечами, шагнула за ней со словами:
   - Ну, если ее камень выдержал, то и подо мной развалиться не должен.
   За ней выдвинулась Заря, а я, на ходу вызвав Прозрение Разума, замкнул короткий строй.
   Присматривать, чтобы все успешно преодолели мост, было просто - энтропии распада в окружающем мире было в достатке, чтобы просто уничтожить все случайности, грозившие моим девушкам возможностью оступиться или хотя бы пошатнуться. Я даже на секунду смог вернуть ощущение, которое чувствовал при использовании дайсов - что энтропия проходит рядом, не влияя на меня... Но только на секунду.
   Застывшая сеть, обрубленные вероятности помех - всё хорошо... Но расслабиться мне не удавалось - горизонт Прозрения располагался на расстоянии всего нескольких шагов в будущее, и вынуждал меня повторять заклинание безопасного хода раз за разом, и постоянно следить Прозрением Разума, чтобы никому из девчонок не пришло в голову проверить мою защиту на прочность - и не шагнуть в пропасть. Даже мысленно усмехнулся - это заклинание я, пожалуй, назову Конвоем. "Шаг влево, шаг вправо... даже не придёт в голову".
  
   Где-то впереди, подобно тарану, шагала Фрейдис, испытывая какие-то неприятные ощущения, вроде мурашек по коже, от каждого повтора Конвоя. Позади неё, сблизившись, насколько возможно для удобного шага, шли задушевно общающиеся Этрин и Заря. От их разговора я слышал только отдельные слова - поддерживать два заклинания одновременно, притом повторяя раз за разом одно из них, слишком тяжело для моего сознания - но чувствовать их эмоции получалось. То есть - её эмоции, Этрин. Зарю же прочитать было по-прежнему невозможно - она опять изменила свой разум.
   Этрин в процессе разговора, как сказать, начала "таять" и подчиняться мягким, но неумолимым ментальным волнам, сопровождающим слова Зари... Вплоть до упоминания ими путешествий между мирами. Я заинтересовался, но оставлять сейчас заклинания без контроля слишком опасно. Прикинул на глаз расстояние - и на очередном такте рывком продлил Конвой до конца моста.
   Фрейдис от такой встряски покрылась даже не ментальными мурашками, а натуральными мурашами. Обошлось? Нет, ещё пару шагов - и в её эмоциях стала проявляться ярость. Я бы даже сказал - боевая ярость.
   Тем временем идущие в середине продолжали мило общаться:
   - Но если путешествовать не в одиночку... - голос Этрин...
   - Это значит да. Как называется твой мир? - и голос Зари.
   - Джигран. А твой?
   - Джигран, значит? Ага... А мой – Эрсиан. - протянула Заря и задумчиво спросила: - Как у тебя с магией снов?
   - Не знаю... Как-то руки не дошли проверить. Но обычно в межреальность я попадаю во сне или в трансе...
   - Сны – это очень удобный способ связи... И у тебя должно получиться, это очень схоже с магией воды. Если получится – заходи ко мне в гости, мне скучно одной.
   - Буду стараться. Но если вдруг получится, ты тоже заглядывай. Не скажу, что мне скучно, но тебе я буду рада.
   - Прекрасно. Осталось только выучить магию воды... Эй, что это она делает?! - в голосе Зари послышалось удивление.
   Чёрт! Упустил за разговором слежение за собственной подопечной! Фрейдис же, наконец вогнав себя в боевую ярость, ускорилась, и активировала что-то напоминающее мою ручную молнию. Магию она не чувствует, как же.
   Мост же, как я обнаружил последним - вид впереди успешно закрывал приятный тыл Зари - заканчивался небольшой, точь-в-точь такой же каменной площадкой, как в начале пути, за исключением стены и металлических, кованых из полос ворот. К ним и подлетела жрица.
   Взмахнув посохом, она уверенно исполнила мой фокус с воротами базы Комитета. Разряд, вспышка, удар... Нет, створки не разлетелись - просто раскрылись. Тоже неплохо.
  Этрин, догнав жрицу, громко прошипела:
   - Фрей, ты что, с ума сошла? Ты бы еще в рупор поорала: "Кому кровушки? Мы здесь, смотрите не пропустите!
   Гнома недобро зыркнула в ответ, сдвинула привычным жестом рукав платья и, поглядев на запястье, оповестила нас:
   - Так. У нас есть одиннадцать часов на все.
   Всё ещё идущая впереди девушка в зелёном платье пожала плечиками:
   - Мило. Тогда пошли.
   После чего она подошла к полураскрытым створкам ворот и заглянула внутрь. Но следом ко входу подошёл я, мягко отодвинул девушку в сторону и оказался в храме.
   Тихо зазвучавшая в сознании музыка раздвинула горизонт видимого Прозрением:
   "Группа крови на рукаве,
   Мой порядковый номер на рукаве.
   Пожелай мне удачи в бою, пожелай мне..."1
   Заря, оставшаяся за спиной, произнесла с сомнением:
   - Надеюсь, защита у тебя хорошая.
   Я промолчал и остановился, глядя на, однако, лабиринт.
   Нечто впереди вилось тусклой разноцветной спиралью по склонам скалы, увенчанной какими-то развалинами. Зеленая петля, желтая, красная... От остатков ворот можно было разглядеть только начало самого нижнего круга – зеленого. Натурального зелёного цвета, так как он был натурально выращен, а стены достигали трёх метров в высоту. Причём вблизи они были яркого, даже можно сказать, живого оттенка, но шагов через десять их цвет бледнел, как будто припорошенный пылью, сравниваясь цветом со всей остальной петлёй. Под ногами шелестел мелкий черный песок, больше напоминающий каменную крошку... А вот эта узкая щель в зелёной стене, однако, вход.
   В наступившей тишине негромкий голос Фрей всё же смог достичь моего слуха:
   - Танк у нас Заря. Ей и идти первой.
   - Первым иду я. - выдохнули мои губы холодное облачко.
   Фрейдис фыркнула и тихо, на грани слышимости, произнесла:
   - Тоже мне рыцарь еще один сыскался...
   - Это ты про Макса или про Зарю? - уточнила Этрин.
   - Разницы никакой. - со смешком ответила жрица.
   Заря, подойдя ближе к мне, произнесла:
   - Для этого есть какая-то объективная причина?
   Пришлось обернуться к ней и пояснить:
   - Я по крайней мере могу видеть ловушки... И удержать защитным полем те, что не увижу.
   Заря улыбнулась: - Прекрасно. Тогда никаких возражений, - после чего глянула на отставших девиц. Я проследил за её взглядом...
   А ведь интересно - блондинку называть девицей не тянет, даже по виду. Минимум - леди. Не то, что Фрейдис и особенно - Этрин.
   Вышеупомянутая пожала плечами:
   - Возражений нет.
   Тогда почему я ещё стою? Развернувшись, я двинулся ко входу в лабиринт, прошептав про себя мантру защитного заклинания.
   Увы, но после того, как мы проскользнули через щель, проход почти не расширился. Вошли. Идём. Подозрительно тихо идём... Едва не хлопнув себя по лбу, я стал призывать Знание Истинного Пути. В проявленном мире оно куда тяжелее, чем в Тумане, но идти здесь без него слишком сильно смахивает на самоубийство.
   Позади что-то удивлённо спросила Этрин, ей безмятежным тоном ответила жрица... Из короткой перепалки позади я смог вычленить пару моментов - "лабиринт ещё не проснулся... жрёт наши силы..." Ну что ж, ожидаемо.
   А вот и ловушка. Несколько протянутых над чёрно-песочным полом тонких побегов, напоминающих нити. Я приостановился, дожидаясь команду. Шаги приблизились и затихли.
   - Девушки, не забудьте поднять юбки, перешагивая эту милую нить, - проинформировал я идущих следом, перешагнул и отошёл, контролируя переход остальных. Эм... Заря чересчур близко к сердцу приняла моё предупреждение и, перепрыгивая, подхватила платье едва не до... Хм. Красивые ноги, и вообще вид неплохой.
   Так, все остальные перешли, можно идти дальше. Я поспешил вернуться в транс, погружаясь обратно в поисковое заклятие.
   Этрин что-то вопросительно произнесла, но я уже двинулся дальше. Поговорить можно и потом.
   Девушки, расслабившись за моей спиной, о чём-то разговаривали, Фрей что-то напевала... Доверяют. Приятно.
   Стоп. Я остановился и ткнул пальцем в пол, точнее, в бледное пятно плесени на нём:
   - И ещё одна мина. Перешагиваем, не задерживаемся.
   И дальше вперёд, не выходя из транса.
   Коридор, всё это время плавно поворачивающий в сторону, внезапно изгибался под прямым углом, скрывая до поры очередную пакость.
   Впереди, в расширившимся коридоре, красовался небольшой сад камней на сером песке, правда, камни были больше всего похожие на обрубки колонн, а не на природные булыжники...
   Идущая за мной Заря, завернув за угол и разглядев картину впереди, заметила:
   - Милая игрушка. Пошли?
   Появившаяся следом Этрин ответила ей:
   - А как? Тут где-то явно есть подвох...
   Не люблю это слово. Мне до границы между чёрным песком коридора и серым - каменного сада - оставалось ещё шагов пять, когда камни зашевелились - а Истинный Путь размазался в случайных вероятностях.
   - Ой. - пискнула Этрин.
   - Ладно, это чуточку сложнее, чем я думала. - признала наша леди.
   Наблюдая за хаотично перемещающимися по песку, подпрыгивающими и ныряющими камнями, я обдумывал разные варианты - обойти, перебежать... Стоп. Как там сказала Заря? "Игрушка"?
   - Сейчас поиграем. - сообщил я остальным и припомнил заклинание, спасшее меня от столкновения лоб в лоб с отрядом бойцов Комитета... Но сейчас у меня нет подпитки от Зерна. Тогда... Заклятье?
   Первые пришедшие мне на ум строки не вызвали нужного отклика - мир сопротивлялся. Сопротивлялся?! МНЕ?! Хха.
   Звучал тихий шёпот "Ich will... Ich will...", а мне хотелось орать "Покорись! Покорись моей воле!"
   "Siebt ihr mich... Versteht ihr mich... Fuhlt ihr mich... Hort ihr mich!"3
   Мир дрогнул - и вероятности переплелись заново.
   Хаотичное мельтешение камней сменилось настойчивым желанием сцепиться с собратьями. Камни сталкивались, сцеплялись, и застывали в покое, давая возможность пройти.
   Проскользнули последние волны моей воли, изменившие Ткань - и пришла боль. Умирающий мир цеплялся за остатки собственного существования, не желая меняться, а присутствующая здесь повсеместно энтропия распада, сначала отброшенная заклятием, вернулась и набросилась на беззащитного сейчас мага...
   Мне показалось, по коже текла расплавленная сталь. Она всё растекалась и растекалась, спускаясь с головы на шею, плечи, руки... Ноги подогнулись, и я мягко осел на песок, чувствуя, как меняется моё тело. Нет! Судорога Аватара - и энтропия вновь покорилась мне. Боль затихла... До поры.
   - Может, тебя подлечить? - обеспокоенно спросила Этрин откуда-то из-за спины. Впереди, уже за ловушкой, находилась Заря, с интересом рассматривающая нас.
   Мой голос прозвучал слишком хрипло для нормального состояния:
   - Я в норме. Сейчас...
   Да, силы возвращались, как и перед мостом, необычайно быстро. Я смог встать через несколько секунд, но...
   - П*ц. - непроизвольно вырвалось у меня.
   - Ну, тебе видней. Не хочешь, как хочешь. - немного обиженно ответила девица.
   Точно он, северный лис... По рукам и плечам, насколько я мог видеть, растекались черные, неприятные на вид узоры... Мало мне этого "украшения", так оно ещё и оказалось напитано Распадом, как... Как могильная земля. Я сосредоточился, загоняя её под контроль. А ведь теперь моё чутье вероятностей заглушено энергией узоров. Совсем песец.
   В разговор вступила оказавшаяся неведомо как прямо за спиной подопечная жрица.
   - Дай! Дай посмотреть! - ...А её радостные вопли умудрились испортить моё и без того нехорошее настроение.
   - На. - я протянул руку, покрытую узорами. Может, заткнётся...
   - Эх... Тоже хочу... - тоскливо протянула жрица, проведя рукой вдоль узора. Фетишистка.
   - Чья там очередь дальше, а, Фрейдис? - выплеснув каплю застывшей в рисунке злобы, спросил я, выдёргивая руку из её пальцев.
   - Ладно. Только отойдите, а то вас приморозит... - обиженно ответила подопечная
   Её руки переплелись в привычном, годами отрабатываемом жесте - и перед ней в воздухе возник рисунок... Стоп, это не рисунок. Это какое-то заклинание стихийной магии, точнее, его воплощённый фокус. Чёрт - я моргнул от перенапряжения - Восприятие Сил, похоже, тоже сбоит от подарка Энтропии. Да и Разум... Песец.
   Вода, внезапно возникшая из ниоткуда - как огонь Ульда - заливает серый песок и застывает, обращаясь коркой льда.
   - Идите по камням, за песок я не отвечаю. - уточнила гнома.
   Девица восторженно взвигнула:
   - Дыхание ледяного дракона. Второй уровень, - и рванула вперёд, эффектно прыгая с камня на камень. Завершила прыжки она не менее эффектно - подскользнувшись на льду, она, с воплем "Яаааху!" пролетела на тот берег.
   Фрейдис с сомнением посмотрела на меня:
   - Точно все нормально? Я медик все-таки...
   Я отмахнулся:
   - Это не болезнь. Резонанс чёртов, мля, - после чего обернулся к ловушке и стал перебираться на тот берег, аккуратно, но по возможности быстро двигаясь от островка к островку.
   Позади что-то тихо произнесла жрица, но я не прислушивался, слишком занятый перемещением...
   Встретившая меня с другой стороны Заря оценила изменения во внешнем виде, хмыкнув:
   - Все целы? О, Макс, няшные тату.
   - Я тоже так считаю. - согласилась с ней чересчур быстро догнавшая нас гнома.
   Хмуро глянув на блондинку, я проглотил не совсем цензурную фразу, связывающую эти рисунки, мою магию и их чувство прекрасного в различных, по большей части неприличных отношениях.
   Заря, будто прочитав мои мысли, улыбнулась и произнесла:
   - Да ладно, тебе идёт. Первое испытание прошло успешно. Что дальше?
   - Это только начало первой части лабиринта... - тоскливо вздохнула позади наша квестоносительница. Я глянул в её сторону через плечо и резко оборвал её попытку поразглагольствовать:
   - Тогда идём дальше.
   Позади раздались шорох шагов Зари и её голос:
   - Да-да, дальше будет только хуже, - зевнув, она продолжила: - Эх, где наша не пропадала! Помню как-то раз...
   - Если понадоблюсь, стучите. - тускло произнесла жрица, когда я двинулся следом за леди.
   Ах да... "Граница Души!" - восстановил я защиту.
   - По голове?
   - Куда стучать? По лбу? - одновременно съехидничали девушки. Фрейдис только вздохнула.
   Снова идём вперёд. Неуютно без Истинного Пути, совсем неуютно. И коридор уже вместо ровного изгиба в сторону идёт какими-то волнами... И узор на нервы действует. Блин, я хочу кого-нибудь убить!
   Внезапно из стен коридора в сторону идущей впереди фигурки, а следом - и в мою тоже, вылетели длинные зелёные жгуты. Граница Души устояла, а эти жгуты бессильно повисли, уткнувшись в налившееся жёлтым свечение защиты. "Щас я вас..." - подумал я, накапливая заряд электричества...
   Что за...?! Поле задрожало и пошло волнами, рассеиваясь от близости практически идентичного ему поля чуть позади. Там только Этрин и... Гнома чёртова! Растения бессильно упали на землю, потеряв опору, а через секунду мимо меня пролетел очередной иллюзорный узор, наполненный знакомой Силой. Мля!
   "Граница Души!!!"
   Успел - взрыв разметал и посжигал растения, но не тронул нас. Даже возникнувшую из ниоткуда у меня за спиной Зарю.
   - Тоже неплохо... - я с мстительным удовлетворением оглядывал остатки кусачей зелени. Позади обменивались мнениями девушки:
   - Хорошая вещь - интуиция... - задумчиво произнесла Этрин.
   - И не говори. - согласилась с ней Заря. Фрейдис только вздохнула.
   - Кстати, классная у тебя защита. Что-то с пространством, да? - заинтересованно спросила девица.
   - Это не защита, это дар. Для меня нет преград. - с гордостью ответила блондинка.
   Хороший дар... Полезный. "А сквозь пол она не проваливается?" - отрешённо подумал я.
   - Идем дальше? - жизнерадостно предложила Этрин. Стоп, надо кое-с-чем разобраться. Я встряхнулся.
   - Кстати, Фрей, предупреждай, когда творить магию будешь. Пошли. - сообщил я жрице.
   - Это не МАГИЯ! - одновременно яростно и хмуро ответила гнома.
   - Конечно, конечно... Но ты всё равно предупреждай. - ехидно, но на полном серьёзе предупредил я, и попытался двинуться дальше, но меня остановили слова Зари:
   - В топку терминологию. Кто-нибудь в ксеноботанике разбирается? Лианы, случайно, не были ядовитыми?
   - Да пофиг. Таракану все равно, чем его переехали, самокатом или танком. - отмахнулась девица.
   - Зато разница есть для судмедэкспертов... Фрей? - внезапно спросила наша леди.
   - Что? - раздражённо ответила гнома.
   - Покажи-ка руки. - потребовала Заря.
   - Все отлично, пошли дальше. - пробормотала подопечная.
   Этрин в это время пыталась что-то сделать с окружающим миром, используя водную стихию. Непонятно что, бесцельное, и к тому же настолько слабое... Стоп, а не импульсный ли это сканер? Слишком быстро закончив колдовать, чтобы я точно это понял, магиня заявила:
   - Насколько я могу судить, эта гадость была не ядовитой. Но очень кровососущей.
   Ёлки-палки, как?! КАК это можно было узнать по испепелённым останкам?! Похоже, я чего-то не понимаю в магии Сил... Или это что-то другое?
   Заря же удовлетворилась ответом и снова пошла вперёд, вынуждая меня двинутся следом. Судя по шороху, оставшиеся позади тоже перестали топтаться на месте.
   Ещё через несколько изгибов коридор выпрямлялся, теряя даже обычный изгиб. Заря чуть ушла вперёд, Фрей и Этрин отстали... Я оказался в центре прямого участка ровно в тот момент, когда составляющие обе стенки коридора растения выплюнули в мои сторону десятки игл... Не одним залпом, скорее, размазанной во времени очередью.
   Щит! Граница защитного поля опять зарябила, но не рассеялась целиком, скорее, стала расползаться прорехами как старая тряпка в руках. И поэтому я поймал не все летящие иглы, а только часть, и, слава Случаю, ни одной в голову. Больно!
   Но оставшихся сил и воли хватило проорать про себя "Граница Души, мля!", растягивая защиту на всех, и вслух:
   - Фрей, мать твою, я ж говорил - предупреждай!!!
   - Бегом отсюда! - скомандовала, опередив меня, почему-то невредимая Заря и первой же последовала собственному приказу. Я двигал следом, как мог - а получалось хреново, от торчащих в теле игл шло онемение, как от хорошей анестезии. Впрочем, щит работает, а следующей очереди вроде бы не видно... Вот и угол коридора.
   Уйдя в мёртвую зону шипострелов и ещё чуть подальше, я остановился и развеял защиту. Вот и наши замыкающие...
   - Не... могу... предупреждать... - прошептала вышедшая из-за угла гнома, выдёргивая из себя стрелки и оседая на землю. Да?... Но это сейчас неважно. Важно другое.
   Как же оно звучит, блин, единственное моё целительное заклинание... Транс и концентрация, а ну на место!
   "Видно для меня прощаться час настал,
   Чёрный ангел смерти долго ждал,
   Но прощанье замирает на губах,
   Воля к жизни гонит смерть и страх!"4
   Не получается! Я не могу разделить два воплощения текущей воды - кровь и яд в ней!
   Ещё раз, увеличив концентрацию и глубину до предела... Всё равно нет.
   Рядом появляется Этрин, присвистывает отчего-то, и начинает водить руками вдоль моего тела... Вот как, оказывается, выглядит разделение разных, хоть и близких, потоков этой стихии. Запомнить.
   Закончив со мной, девица... К чёрту это прозвище! Магиня простонала:
   - Ой, как мгне погано... - и зашаталась. Я, снова начиная чувствовать онемевшие было ноги, был не сильно в лучшем состоянии. А ну-ка, ещё раз заклятие исцеления... Аватар зашевелился, напитывая пострадавшее тело Силой.
   Рядом знакомо дрогнула Ткань. Жрица опять что-то творит.
   - Спасибо... Хоть сама идти смогу... - бросила Этрин в пространство, несильно утверждаясь на ногах, но найдя теперь силы вытереть текущую из носа кровь. Я коснулся её руки, поддерживая:
   - Спасибо. Да пребудет с тобой Случай.
   - Всегда пожалуйста. - она слабо улыбнулась в ответ.
   Подошедшая, уже исцелённая Фрей, на пару с Зарей приступили к извлечению торчащих из меня игл. Хорошо... Следы от уколов под действием моей исцеляющей магии зарастали прямо на глазах.
   - У нас осталось 9 часов. - сухо проинформировала нас жрица, закончив со мной.
   - Как? Мы же всего минут двадцать в коридоре были? - недоумённо развернулась к ней блондинка.
   - Сама не поняла... Неравномерно идет время... Потоки... - растерянно ответила гнома.
   Что же это мне напоминает... Обратный отсчёт!
   - Таймер. И где бомба? - нахмурившись, я задал вопрос секретоносительнице.
   Заря, зажмурившись, замерла, будто прислушиваясь к чему-то. Подождав немного, она открыла глаза и сказала:
   - Мир почти сдох. Неудивительно, что время скачет.
   А то я этого не чувствую... То есть чувствовал. Блин.
   Гнома вздрогнула и прошептала:
   - Волна...
   - Какая волна? Волна ЧЕГО? - опять хором спросили девушки.
   - Не знаю... Руна сказала... Белая Волна... - ответила изумлённая собственными познаниями Фрейдис.
   - Уничтожение. - подытожила Заря. И она ещё и говорит таким безмятежным тоном... Я не выдержал:
   - И по-твоему это красиво?!
   Девушка посмотрела на меня и ответила:
   - Непередаваемо. Страшно, но очень красиво. Пошли дальше, коль время так поджимает... Кстати, никто телепортацией, случайно, не владеет? - закончила она, обращаясь ко всем вместе.
   Я мотнул головой, Этрин тоже, жрица хмыкнула:
   - Не увлекаюсь... Хватило примеров...
   - Великолепно. Значит, мы не сможем выбраться отсюда, не закончив миссию, - прокомментировала Заря и добавила задумчиво: - Блестящая подлянка, я аж в восхищении...
   Мало ли как нас кидали, лично я другого и не ждал после "радушной" встречи у Источника.
   - Видали и не такое. Пошли. - пожав плечами, я попытался всё-таки сдёрнуть команду с места.
   Гнома очередным автоматическим жестом глянула на незамеченный мной раньше хронометр на левой руке - и в замешательстве произнесла:
   - Стрелки! Они... Невероятно...
   Этрин, не ожидая ничего хорошего, напряженно выдохнула:
   - Что?
   - Будто перемотка идет. - был ответ.
   - Вперёд или назад? - уточнила Заря.
   - Вперед! На тридцать три минуты! - нервно, едва не заламывая руки, ответила гнома.
   На полчаса вперёд, у нас было 9 часов...
   - Б*. - я нецензурно выразил своё отношение к неправильному таймеру.
   - Твою дивизию. - поддержала меня магиня.
   - Сначала было одиннадцать, на каждое испытание по пол-часа... Как раз восемь с половиной получается. - рассудительно подсчитала леди.
   - Дивизия... - мечтательно произнесла жрица. Что?
   - Так время тратится на поход или на ловушку? - попыталась уточнить Заря.
   Жрица весело, совсем необычным для неё образом хихикнула:
   - Пошли! Увидишь!.. Чем больше мы стоим... тем быстрее идет!
   Заря, не долго думая, подошла и врезала, возвращая немного съехавшую крышу гномы обратно.
   - Что? - та вздрогнула, будто просыпаясь.
   - Что? - переспросила девушка: - Ты сама просила стучать, если нам понадобишься.
   Ну, хоть мы с Этрин посмеялись.
   - Да, тут я, тут... Но нам идти надо... Еще минус десять минут... - обычным тоном закончила гнома.
   - Тогда, может, пробежимся? - с хитринкой произнесла блондинка.
   - Бежим! - весело поддержал я.
   - Бежать?! Шутите?! - широко раскрыла глаза гнома.
   - Могу на руках тебя понести, если хочешь. - пожала плечами Заря.
   Гнома, похоже, представила картину и поморщилась.
   - Эй нет... бегите, я догоню...
   - Тогда и меня тоже... - поддержала её Этрин.
   - Тогда я первая. - с этими словами леди подхватила юбки и по-спринтерски рванула вперёд. Я устремился следом...
   Хорошо. Ветер в лицо, девичья фигурка впереди... Аватар неслышно поёт...
   Мы одолели едва стометровку, когда нас догнали.
   Услышав позади топот и хриплое громкое дыхание, честное слово, подумал нехорошее. Что оставших без присмотра девчонок схарчили какие-то монстры, и что они уже догоняют нас. Но подготовить достойную встречу до того, как эти звери догнали нас, не успел. А потом...
   - Удобно, - хмыкнула Заря.
   Я тупо промолчал, открыв рот и глядя на шипастого адского пса, на спине которого удобно устроились отставшие девушки. За псом несся... На секунду мне показалось, что это привет из прошлого в виде Чёрного Рыцаря. Но второго взгляда хватило, чтобы выдохнуть и прекратить стягивать заряд для молнии.
   Это ж в каком загашнике она такое хранила?! Или прямо тут поймала?!
   Монстры обогнали нас, залетели за очередной поворот - и оттуда донеслось злобное рычание. Твою мать! Нарвались! Непонятно только кто...
   За углом оказался выход на площадку, у дальней стены которой, прямо под жёлтой полукруглой аркой, стояло Растение. За то, что это всё-таки растение, говорил зелёный цвет листьев и стебля. Остальное же навязчиво убеждало, что это дальний родственник осьминога - шевелящиеся щупальца да странного вида пасти наверху. А осьминоги хищники, насколько помнилось мне...
   Иэх! Я раскинул руки, подняв лицо к небу, и призвал Силы. Начнём с простого. С шаровой молнии.
   "Gott weiss ich will keine Engel sein!"16
   Разряд! Облачко энергии, формой и правда напоминающее шарик, устремилось по дуге через головы впереди стоящих, к противнику - и растеклось сеткой разрядом по листьям, почти безвредно поглощенное заземлённым растением... А затем живая преграда вздрогнула и вытянулась вверх, распухая на глазах. Б*. Нужна обратная молния, с потоком энергии снизу вверх! Мощная! И плевать, что раньше я такого не мог! Снова воззвать к Силам - "Видит Бог, я не хочу быть Ангелом!" под строгий ритм музыки, звучащей в памяти - и в небе начал скапливаться заряд. Да, в этом и прелесть электричества - оно доступно везде и направить молнию можно в любую сторону - к цели, или совсем наоборот.
   - О, чудесная маленькая прелесть... Иди к мамочке, она тебя вылечит... - промурлыкала Заря, устремляясь к цели и начиная кромсать её двумя длинными иглами. "Цель" отмахивалась, но щупальца безвредно проходили через нашу блондинку.
   Соскочившие с ездового Шарика жрица и магиня глянули на "прелесть", Этрин отшатнулась, а Фрейдис...
   Жрица подняла руку с посохом повыше и выкрикнула:
   - Эй! Ситх ты мой, пали молнию в посох!
   Поморщившись, я сбросил часть накопленного заряда в её сторону, на стальной громоотвод, и продолжил плести структуру...
   - Не напрямую! Через воду! - кричит Этрин. "Мысль хорошая", мелькают у меня фоном размышления, "но где ж её взять-то?"
   Безумно рассмеялась гнома:
   - Страж! Охотник! Прикрывайте от лиан и голов! А я пошла... Не поминайте лихом!
   - Сдурела! - ахнула магиня, всё ж оставаясь на месте, а жрица рванула вперёд, к цели, сплетая очередное стихийное заклятие... Опять незнакомое, но... Да чтоб тебя!
   Мощнейший выброс зелёной Силы вниз, грозящий поджарить всех, стоящих на земле в радиусе километра - и я, напрягаясь изо всех сил, потащил освобождённую энергию вверх, в небеса, направляя её по каналу собственного заклинания...
   Прекрасное ощущение - как от промчавшегося на огромной скорости в нескольких сантиметрах перед собственным лицом железнодорожного состава. Бодрит и освежает неимоверно, я вам скажу. А зрелище растекающейся по небу молнии стало неплохим победным салютом для нас.
   - Армагедец... Спасибо, Фрей! - с чувством произносит простоявшая весь бой Этрин. Хотя ей, как целительнице, можно. Впрочем, без комментариев оставить это проявление эмоций я не смог.
   - Без моей помощи тебя бы поджарило, идиотка. - относительно тихо пробурчал я в адрес Фрей, которая была на другом краю площадки, и, похоже, до сих пор не могла отойти от приступа боевого безумия. Надо помочь. Как там Разум, вернулся ко мне?
   "Длинные часы одиночества, между мной и морем..." - шепчу я про себя. Незаметный жест, выдох - и хлынувшая от меня волна спокойствия, волна океана душ, захлёстывает кипящую пламенем менталь Фрейдис. Сзади её обхватывает, упав на колени, и начинает тушить собственным разумом Заря... Но Фрей всё равно понадобилось пару минут, чтобы справиться с собой даже с нашей помощью. За это время я сумел подойти, небольшим сквозняком развеяв по сторонам пепел.
   - Спасибо. - выдохнула жрица наконец.
   - Извини, Макс... опять не успела предупредить... - извинилась она, поглядев на меня.
   - Ничего. Сработаемся. - улыбнулся я.
   - Все целы? - наконец-то поднялась с земли Заря, оглядываясь по сторонам.
   За всех дрожащим от послебоевого отходняка голоском ответила Этрин:
   - Вроде да...
   - Фрей, сколько у нас осталось? - поинтересовалась Заря.
   Та недоумевающе поглядела на неё, потом моргнула и глянула на часы:
   - Семь часов...
   Заря передёрнула плечиками:
   - Пошли. - она критическим взором оглядела порванный, похоже, в схватке, подол платья, оторвала висящую часть окончательно, и двинула к останкам стража, собственным телом закрывавшего проход на следующий, жёлтый уровень.
   Дело говорит. Я двинул следом, поймав случайно пробегавшую мысль:
   "А ведь, несмотря ни что, у нас получается. Мы - победим!"
  
   Часть 8. Откуда приходят чудовища?
  
   Следующая часть маршрута довольно сильно отличалась от оставшейся позади.
   Арка оказалась натуральным дверным проёмом, роль двери в котором выполняло давешнее растение, чей пепел уже унесло призванным ветерком. И вёл этот проём в аккуратный коридор, сложенный из брусков жёлтого пористого камня, напоминающего вулканическую пемзу.
   Когда тёмное, пустое небо над головой сменилось жёлтым, чуть заметно светящимся потолком на довольно большой высоте, я едва не поёжился от неприятного холодящего предчувствия... Снаружи мне были доступны Силы этого остатка чужого мира, внутри же я мог рассчитывать только на свои. Не так мало... Но и не так уж много. Особенно с учётом зудящей и неприятно шепчущей неслышными голосами татуировки, не особо мешающей действовать, но забивающей шумом все мои магические чувства...
   Через несколько метров коридор изгибался, немного расширялся и разделялся на три одинаковых прохода... Лабиринт. Ещё хуже.
   Пока мы с Зарёй рассматривали потенциальные выходы, нас догнали отставшие Этрин и Фрейдис. Жрица уже успела отправить куда-то за Барьер своих зверушек, и сейчас выглядела тихой и безмятежно спокойной.
   *Барьер - граница между миром духов - Тёмной Стороной, Умброй и т.д. - и материальным миром живых.
   - Ну что, налево или направо? - оглядевшись, спросила магиня.
   - Прямо. - не успев отойти от неприятных размышлений, буркнул я.
   Позади печально вздохнула гнома.
   - Так прямо или куда? Фрей, что там твоя руна говорит? - назойливо продолжала расспросы Этрин.
   - Молчит... - спокойствием подопечной можно было забивать гвозди, настолько монолитным и нерушимым оно было.
   - А эти стены вроде бы силу не жрут. - доложила Заря, не теряя времени и даром и уже прощупывая стену руками и... И непонятно чем.
   - Но и восстановиться не дают. Они, по ходу, стихийку не пропускают. - помолчав, ответила Этрин.
   Стихийку? Ману, или как её ещё называют - ци, что ли? Потому что я никаких проблем с оттоком Квинтэссенции не ощущаю... А для неё это, похоже, очень серьёзная проблема. Печально... Но неисправимо, а значит - чёрт с ним.
   - Ничего они не пропускают, разве что... Нет, это тоже. - закончила обследование стены Заря.
   Значит, нам здесь ничего не грозит, кроме внутренних проблем.
   - Пошли уж. - с этими словами я двинулся вперёд, в средний проход.
   - Ну прямо, так прямо. - вынужденно поддержала меня магиня, следуя в кильватере.
   Замкнули колонну дворфийка и блондинка. Подопечная, двигаясь позади, что-то напряжённо думала, а Заря просто спросила:
   - Макс, Фрей, что у вас за хрень с магией происходит?
   Хороший вопрос... И меня как прорвало:
   - Восприятие Сил, Прозрение, Прозрение Разума... К чёртовой матери из-за этого "украшения". Я практически слеп.
   - А откуда они вообще взялись? - задала леди очередной простой вопрос... То есть как это "откуда"?
   - Ты не видела? А, ну да..., - я кое-как вспомнил, что она была уже на другом краю сада камней: - Заклинание, которое позволило нам пройти ловушку с прыгающими камнями. Точнее, его резонанс с распадом этого мира.
   - Фрей, ты вроде предлагала что-то с этим боди-артом сделать? А то это не совсем мой конек. Вот было б у него заражение крови... - слова Этрин меня несколько удивили. Причём не попыткой заботы, а упоминанием о предложении Фрейдис.
   Вышеупомянутая же о чём-то думала вслух. Тихо, но вслух:
   - Так. Если эту сюда, а ту туда. Неет. Уже какое-то вязание выходит. А если так? Черт, будто крестиком вышиваю. Нет-нет. Надо так... Да! Точно...
   - Фрей! - от крика магини едва не вздрогнул даже я, но жрица просто очнулась от раздумий.
   - А? Что?!
   - Я говорю, ты вроде что-то хотела с тату Макса сделать? - терпеливо разъяснила ей Этрин.
   - Когда я такое говорила? - недоверчиво спросила гнома.
   - Да возле камней еще... или я что-то не так поняла? - снисходительно сообщила магиня и тут же озабоченно поинтересовалась: - Заря, ты не навернешься?
   Это куда наша блонда полезла?... Я даже оглянулся, но ничего интересного не заметил - она всего лишь обогнала последнюю парочку, но не выдержала и стала идти спиной вперёд.
   - Если что, упаду на Макса. Фрей? - произнесла Заря.
   - Я там только спросила, жив ли он... И могу ли я ему чем-нибудь помочь... Хм... - снова задумываясь, ответила жрица.
   Этрин подавила смешок, а я отвлёкся, сворачивая в очередной левый коридор на очередной двойной развилке и пытаясь просматривать путь впереди. А девушки, что позади идут, пусть разговаривают о весёлом и не отвлекаются...
   Но вот Заря вспомнила про меня:
   - Какова природа этих тату? Что за энергия их создала? - требовательно спросила она в мою сторону.
   Я чуть повернул голову в сторону, чтобы меня было слышно, и обстоятельно ответил:
   - Когда я творил заклинание, мне пришлось взаимодействовать с энтропией случайности. А энтропия распада, которой наполнен этот огрызок реальности, ей противоположна и, хм, нанесла ответный удар, когда я закончил.
   - И теперь эта энтропия пытается воздействовать на тебя? Или просто ограничивает? - девушка попыталась уточнить непонятность.
   На секунду навязчивые шепотки прорвались через блокаду и пробудили во мне... Нет, не ярость - какую-то детскую обиду:
   - Она мешает! Шумит, если так понятней.
   - Да. И теперь я мучаюсь, как не сделать тебе больно. Как раз перед попаданием с подобным билась... - донёсся из хвоста нашей маленькой колонны голос гномы. Пока я гасил наведённые эмоции, разговор продолжался.
   - И как успехи? - ожидаемо спросила её Заря.
   - Гадость уничтожила. А вот ее создателей разозлила... - вздохнула подопечная. К этой секунде я наконец задавил шум и, сдерживая порыв надежды, обернулся к Фрейдис, останавливаясь и останавливая всех.
   - К чёрту их! Ты действительно можешь что-нибудь сделать?
   Леди, оказавшись меж двух огней, повертела головой - и, проскользнув между Фрей и стеной, отошла назад по ходу, прихватив с собой за компанию Этрин.
   Невысокая жрица вскинула голову, чтобы видеть моё лицо:
   - А я ведь сразу предлагала. Еще на мосту.
   Мне оставалось только руками развести:
   - Так откуда я знал.
   - Хм, а мои действия тебе ничего не подсказали? - изобразив дикие муки от моей недогадливости, спросила гнома.
   - То, что наши возможности очень похожи, заметил... Но и только. Способных справиться с этой пакостью я не знал, - чистая правда, и первое, и второе. С чего б ещё моей защите распадаться от активации поблизости защиты жрицы? А способных исправить Печать Распада... Ну, разве что Артас - и то не факт, что он захотел бы это делать.
   - Все-таки я Верховная Жрица. И не просто так... Энергетические линии через духовное зрение вижу легко... - буквально надулась гордостью всё-таки ещё молодая девчонка, и тут же сменила тон на озабоченный: - Но... Ты уверен, что сейчас готов к этому? Надо время и терпение...
   - А так же нам очень нужен вменяемый и владеющий силой маг. - подала голос стоящая поодаль Заря. Как ни странно - мне он тоже нужен. Значит...
   - Тогда у меня просто нет выбора.
   Фрейдис, видимо, для контроля, глянула на хронометр - и удивилась:
   - У нас семь с половиной часов.
   - И толку в том, что мы придем к финишу полудохлые? - донёсся комментарий.
   Жрица задумалась, внимательно ощупала меня взглядом и скомандовала:
   - Раздевайся.
   В следующее же мгновение выражение её лица сменилось на обалдевшее, и она, закрыв ладонью глаза, выкрикнула:
   - Это была не я!
   - А какая разница? Всё равно ведь надо раздеваться. - ответил жрице я, стягивая чародейскую мантию. Так, джинсы и футболку тоже долой...
   - Стоп! Верха должно хватить... Хотя зависит, как далеко зашел узор... - подняв руку в повелительном жесте, скомандовала наблюдающая за процессом разоблачения гнома, сбившись всё же под конец фразы на рассуждения.
   Одежда снята, свёрнута, и я стою перед Фрейдис... А её лицо находится где-то на уровне моего живота. А узор как-то больше по плечам и туловищу идёт. Не подумал, что ей просто не дотянуться.
   Видимо, жрица подумала о том же, доставая из сумки одеяло и расстилая его:
   - Садись, неженка.
   Сел на одеяло, вытянув ноги, и стал сосредотачиваться, вгоняя себя в транс. Операция, судя по словам и оговоркам Фрейдис, далеко не простая будет - может пригодиться и моя помощь изнутри.
   Где-то на далеком краю сознания, приглядывающего за телом, звучали фразы разговора, возникали у меня на плечах и ногах чьи-то руки, крепко удерживающие, да рыбкой проскользнули слова жрицы о том, что её посохом пользоваться нужно почти как мобильником - на кнопки давить. Они заставили меня улыбнуться, а потом...
   Холодный душ, мгновенно возникший из ниоткуда, заставил тело немного дёрнуться - и всё же он был только прелюдией.
   Сжатые силой моего Аватара вихри Энтропии Распада, впечатанные в тело и душу, подчинялись воле гномы как потоки стихии моей воле - и она резкими рывками сплетала из них что-то непонятное, но близкое и знакомое, как будто я когда-то об этом знал... Или видел, или хотя бы читал. И даже волны боли, прокатывающиеся по отсечённому от сознания телу и заставлявшие содрогаться обнажённую душу, не особо мешали мне приглядываться к возникающей структуре. Узор Печати на моём духе постепенно становился из подобия неряшливых канатов, прочно связывающих меня, яркой, стройной и чёткой картиной, выполненной чёрно-прозрачной нитью, в извивах которой уже просматривается смысл и логика. Странная логика, очень знакомая, но почему-то мне никак не вспоминающаяся...
   Да это же тёмный брат Огненного Пути Порядка, сердца Амбера, точно такая же абсолютная стабильность и полная противоположность моей случайности! И чёрный рисунок на моем физическом теле, слабая тень истинного заклинания тоже менялась - и тоже незаметно для внешнего взгляда. Впрочем, здесь изменения были куда более примитивными - сейчас чёрные полосы могильной земли больше напоминали рисунок исчезающими чернилами, готовыми в любой момент рассеяться от одного моего желания.
   И точно так же, как старший Огненный брат, изменившийся узор хотел держать мой разум в строгих лапах Порядка... Сопротивляться притяжению ещё одной части себя было нелегко, но я-Аватар сумел удержаться от провала внутрь, окружив себя облаком раскалённых чувств, испытываемых сейчас телом.
  
   Процесс закончился внезапно. Руки, держащие меня за плечи и за ноги, расслабились и исчезли, но затёкшие и не откликающиеся мышцы не хотят подчиняться. Надо вернуться в себя.
   Чёрт! Больно!... Как же.... Хрр...
   Моё сознание, отбрасываемое волнами боли, которые до поры получалось удерживать снаружи, пыталось вернуться на место - и не могло. После очередного раза я яростно промыслил: "Если вот это она имела в виду "не больно", то что тогда было бы в случае "больно"?!" И эта ярость помогла непонятно с какой попытки достучаться до тела и заставить его хотя бы пошевелиться, внутренне содрогаясь от ощущения горящей и заживо содранной кожи. Ещё раз...
   Меня довольно легко вздёрнули наверх и поставили на ноги. Ах да, Заря - я с трудом узнал тебя через застилающие зрение красные пятна. Спасибо, жаль, что сжатые челюсти и голос не способны пока это произнести.
   Внезапно восстанавливающемуся телу стало чуть легче. И ещё чуть. И ещё...
   В конце концов я, вернув контроль над движениями, смог нагнуться и дотянуться до лежащей на камне пола одежды, после чего приступил к одеванию, всё так же мучительно малыми порциями возвращая себе контроль над телом.
   Вот вернулся слух - и я услышал смех Зари, да фразу Этрин:
   - Выпей, полегчает. Это восстанавливающий бальзам.
   Ей ответила жрица:
   - Спасибо. Но это было не... не знаю, как сказать. Но это не поможет... Скоро пройдет.
   Через пару секунд я даже смог разжать челюсти и пошевелить языком... Естественно, первым пробным словом, что смог выдавить всё ещё горящий организм, было "Мама", то есть "Мать твою!" и далее по тексту словаря нецензурной речи. Впрочем, хватило меня ненадолго, и выплеснув некоторую часть бурлящих в теле эмоций, я развернулся к жрице, и ткнул в её сторону пальцем.
   - Значит, так. За стабилизацию спасибо, эта игрушка получше прошлой будет. Но за...
   Тут я призадумался. Рассказывать ей подробности про появившуюся во мне во мне структуру Порядка как-то не хотелось, а фразу заканчивать нужно. С раздумьями помогла Этрин, сунув мне в руку фляжку с каким-то питьём.
   Рефлекторно взяв фляжку, глотнул и оценил - что-то весьма неплохое, хоть и не дотягивающее до рабочих образцов алхимиков Илкора, но в других мирах - наверняка амброзия... Пожалуй, объяснений про единственное видимое изменения узора хватит. Сделал ещё глоток, вернул сосуд хозяйке.
   - За маскировку, в общем, тоже спасибо.
   - Какая у тебя аура интересная... - протянула Этрин, разглядывая меня сбоку.
   - Точно аура? - игриво ответил я, развернувшись к ней - всё равно жрица молчит.
  - Ты до этого вообще в астральном зрении как ходячий неопределенный ужас был. Сейчас хоть шарахаться не тянет. - ответила магиня. Фрейдис же, когда я отвернулся, вздохнула, с трудом поднялась - и принялась сворачивать одеяло, заговорив:
   - Если что, обращайся. И не от такого вылечить могу... Только... Что за маскировку я тебе присобачила?
   - Узора, конечно. Хоть могу теперь не выглядеть, как папуас. - крутанувшись к Фрей, ответил я, для доказательства поиграв с цветом рисунка на коже и под конец полностью его убрав - и добавил, концентрируясь: - Оп, а вот это недоработочка...
   Транс, призыв уже родного мне вихря неопределённости, и... Ничего. Взбунтовавшийся рисунок в клочья определил ту малую неопределённость, что я смог призвать.
   Окружающие, похоже, это заметили. Этрин недоумённо спросила:
   - Ииии? Что ты пытался сделать?
   - Офигеть... - выдохнул я. Неужели я лишился своего главного оружия против неудач?! Ещё раз... Узор налился энергией ещё до того, как я начал повторять формулу призыва, показывая - не пройдёт. А если... Если использовать сам узор?!
   "Время вспять
   Повернуть нельзя,
   Пока будет гореть
   Надо мною звезда..."2
   Паутина "тёмного лабиринта" сжалась в точку, подчиняясь воле Аватара...
   И сплелась в висящую передо мной Сеть. То, что я видел перед собой, больше всего напоминало картину вееров вероятности - но куда более полную, точную и понятную, чем я видел раньше... И слишком безнадёжно показывающую отсутствие любой случайности.
   Пока я ошарашенно взирал на это, рядом тихо шептались девушки, впрочем, до фразы Зари:
   - Фрей, как там с временем? - я к ним не прислушивался, поглощённый изучением Сети. Но тут уже пришлось вернуться к команде.
   - Прошло двадцать минут. Семь-пятьдесят. - ответила чем-то довольная гнома.
   В этот момент совершенно незаметно вернулись и тактильные ощущения тела, сообщив, что вся моя одежда, оказывается, насквозь мокрая. Стянув мантию, я стал её выжимать, вклинившись в разговор:
   - Пойдём, пока в минус не ушли.
   - Идем. - поддержала меня Этрин, простым заклинанием заставляя уйти воду из моих шмоток. Хм. Водным силам мне ещё учится и учится...
   Тем временем наша блондинка двинулась вперёд, а я привычно последовал за ней.
   - Дальше первая ловушка. О ней ничего не знаю. - на секунду замерев, проинформировала Фрейдис наши удаляющиеся спины.
   Хм. А кстати...
   - И откуда у тебя такие умения? - я обратился к подопечной, довернув лицо в её сторону. Та тихо усмехнулась, отвечая:
   - Пришла на ролевку, представилась жрицей войны... Попала в другой мир и вот.
   В памяти начали всплывать детали нашего первого разговора.
   - И в другое, чьё-то тело... Да?
   Гнома, поморщившись, со вздохом ответила:
   - Да. Хозяйка тела как раз Верховная Жрица богини войны, единственной, которая носит в себе Хаос в том мире. И в такие моменты как раз действуют ее навыки и умения.
   - Хорошие навыки, полезные. Рад за тебя. - философски заметил я.
   - Какой рад? - внезапно вызверилась на меня жрица: - Это не очень приятно, когда что-то подавляет тебя, и ты ничего не можешь сделать, даже сказать. Когда теряешь самого себя и даже имени назвать не можешь!
   Девочка, я не мишень для твоего берсерка, не надо так шустро срываться... Поэтому мой голос зазвучал мягко, даже вкрадчиво, пытаясь убедить её:
   - Как ты можешь называть часть себя "чем-то"? Ты живешь в этом теле, точно так же, как Аватар является моей душой - и я не погрешу против истины, если скажу, что раньше мы с ним тоже друг друга не особо понимали.
   Жрица, перейдя за секунды от ярости к равнодушию, ответила:
   - Это ты... А я уже так два месяца... И когда от моей руки погибают разумные... Я не могу не винить себя за это.
   - То есть ты не считаешь это тело своим - но его действия, причем без твоего участия, считаешь своими?! - выпалил ошарашенно я.
   - Да-да... Женская логика. И я вижу все это... Осознаю, поэтому и виню. - пожала плечами подопечная.
   Как бы её сбить с этих неправильных мыслей? Попробовать привести свой пример?
   - Знаешь, опыт четырёх лет жизни с Аватаром, который постоянно требует новизны и перемен, а от одних и тех же, пусть и прекрасных, закатов за окном хочет выть на Луну, всё же что-то значит. И ведь я тоже не знал, почему меня так воротит от постоянства...
   В ответ до моего слуха донёсся лёгкий смешок:
   - А я наоборот, предпочитаю постоянство. Не люблю резкие смены окружающего, слишком плохо переношу их. Замыкаюсь в себе сильней. Там, у себя, я более месяца сидела в плену на каменоломнях. И что ты думаешь? Как только меня оттуда погнали, я, как могла, сопротивлялась, лишь бы остаться там. Народ пальцем у виска крутил, когда говорила, что лучше в плену буду, чем шляться где попало и ждать смерти. Там хотя бы кормят.
   Кажется, я вижу решение проблемы.
   - Покой... Он тоже бывает интересен. А у тебя нет другого выхода, кроме как подчинить себе своё же тело. Опутай его паутиной покоя, сделай покорным... - мимолётно глянув вперёд и обнаружив там некоторые изменения, я быстро закончил: - И сделай это как можно быстрее, потому что мы уже пришли.
   - Я не могу быть спокойна в таком месте, так что это невозможно... - прозвучал её ответ, но я уже завороженно смотрел вперёд.
   Коридор расширялся и выходил в помещение, больше всего напоминающее большую пустую комнату, если бы не многоэтажный фонтан в её центре. Самый нижний этаж больше напоминал бассейн, а верхний - фонтанчик для питья, только жидкость в нём была красная и густая.
   Я успел сделать только один шаг за границу комнаты. Потом непонятная волна чужой силы ударила по разуму изнутри, и я провалился в темноту. Сознание выключилось, успев бесстрастно констатировать "Обнаружена внешняя угроза. Вторжение..."
  
   Что это? Перед глазами, среди полной темноты, мельтешили яркие пятна. Я попытался моргнуть, обнаружил отсутствие век - и в этот момент пятна слились в цельную картину. Нет, настоящий плоский экран.
   - Храм Луны, Крови и Холода. - зазвучал вокруг меня чей-то величественный и немного усталый голос. Экран же демонстрировал мне чуть сверху, с высоты птичьего полёта, расположенное на вершине горы величественное античное здание - мраморные колонны, чёрные каменные плиты пола. Закрытые двери, к которым вела опять же каменная лестница. Камера дрогнула и стала облетать вокруг храма.
   - Легендарный храм трёх величайших сил, пройти в который могли только лучшие из лучших. Ведь для входа в храм нужно было преодолеть три круга Лабиринта, поднимаясь с каждым кругом всё выше и выше.
   Камера, зависнув на месте, крутнулась вокруг своей оси, показывая панораму трёх разноцветных уровней и окружающие горы... Мост и зелёный круг - уже позади, мы сейчас в жёлтом... Неплохо, половину пути прошли.
   - После прохождения через лабиринт ищущий оказывался у настоящего входа в храм.
   Камера оказалась перед закрытыми дверям, которые стали медленно открываться...
   - Алый путь Славы, - от ворот до ступенек на ритуальную сцену пролегала выложенная рубиновыми плитками дорожка, ярко выделяющаяся на тёмном, почти чёрном матовом камне пола.
   - Волаксон - камень-вампир, символ Красного Рода. - камера "скосила" взгляд на чёрные плиты пола, но через секунду снова уставилась вперёд.
   По сторонам от дорожки возвыщаются огромные мраморные колонны, замеченные мной ещё сверху. На их гладких, отполированных боках видны непонятные мне фрески и картины, но их все объединяет явная величественность, ощущаемая на расстоянии.
   Меж колонн стояли группами некие существа в чёрных балахонах... Беззвучно и неподвижно. Но когда камера проходила мимо такой группы, все существа одним слитным движением, так же беззвучно, вскидывали вверх правые руки - и не опускали их.
   А за ними было видно звёздное небо. Обычное звёздное небо...
   Камера снова переключилась на дорожку - точнее, на такие же красные ступени короткой лестницы. Несколько шагов - и неизвестный оператор увидел скрытую до поры тенями ритуальную сцену.
   Огромная чёрная статуя, в два человеческих роста, изображающая какого-то человекообразного монстра, нет, даже идола. И три стоящих рядом забалахоненные фигуры перед ней. Ощутимо опасных...
   Камера, будто испугавшись, отпрыгнула назад и наверх, показывая стоящего на том самом месте неизвестного человека. Человека ли? Острые длинные уши, звериная шерсть по телу, длинные когти...
   - Подойди ближе, воин клана Гангрел. - прозвучал тихий голос от короткого строя впереди.
   Существо шагнуло было вперёд, попав в луч лунного света, падающего через отверстие в крыше - и остановилось, повинуясь жесту левого "балахона".
   - Луна в небе... - произнёс тот - и они расступились, открывая проход к полукруглой, грубо вырезанной из камне чаше размером с хороший тазик, стоящей на полу.
   - Кровь в чаше... - произнёс средний "балахон", когда тварь прошла мимо них, наклонилась и зачерпнула горстью что-то красное и густое.
   - Холод в тебе. - припечатал третий, когда существо слизнуло последние красные капли с ладони - и Гангрела окутало облако белого пара...
   Картинка внезапно изменилась, теряя цветность и яркость. Изменился и храм.
   - Но с тех пор прошли многие века. А время и случай способны разрушить даже камень, из которого создавался храм... Случай лишил храм укрытия от света, потрепанные временем колонны трескались и рассыпались, засыпая белой крошкой пол, время и ветер не щадили даже рубины Славного пути и волаксон, изломав их трещинами... Но только лишь Чаша всё оставалась такой же... Грубой и нарочито неумело вытесанной. - печально закончил голос, и исчез во тьме вместе с экраном. А потом там исчез и я.
  
   - Максим, чего застыл? - хлопнула меня по спине чья-то ладонь. Я вздрогнул - даже не от удара, а за секунду до него.
   Что это? Нет, я вижу человека - Лёшка, старый друг - и улицу родного города вокруг. Но откуда это ощущение бесконечной пустоты и потери?!
   Я отмахнулся и пробормотал что-то пустое, мол, не стоит беспокоиться, пытаясь понять... Или хотя бы почувствовать. Прошу...
   И чувство пришло. Бешеный вихрь чувств, знакомый и родной, взметнулся из глубины души... Души? Аватар!
   Глубоко вздохнуть, закрыть глаза - и открыть их, уже снова став магом. Магом без памяти.
   Зрение Духа не показало ничего. Совсем НИЧЕГО, только пустоту вокруг, чувство Разума не обнаружило рядом со мной призрака давно умершего человека, а Силы... В этой пустоте не было Сил. Я всё потерял.
   - Тебя нет, - печально улыбнувшись, поглядел я на друга. И он растаял.
   - Вас нет. - я бросил вслед идущей по улице парочке - они исчезли тоже.
   - Всего этого нет! - крикнул я, подняв глаза к небу.
   Да, вот теперь всё правильно. Пустота в душе - и серая пустота вокруг.
   Несколько шагов в никуда - и изогнувшийся подобно ложке из Матрицы стальной фонарный столб("Тебя тоже нет") угодливо подстраивается, превращаясь в импровизированную скамейку. Я уселся на него и уставился пустым взглядом в небо.
   - Макс, чего тоскуешь? - донёсся до меня чей-то весёлый голос.
   Я, не отрываясь от неба - единственного подвижного места здесь, ответил ей.
   - Здесь ничего нет, кроме меня... - рядом ещё кто-то зашебуршился, устраиваясь на моей "скамейке", и я волей-неволей опустил взгляд на них, неосознанно приглядываясь зрением Духа: - Нет, вы тоже есть.
   - Конечно... - протянула чем-то довольная девушка-кошка, сидящая на моём столбе.
   - Ооо, как все запущено... Ты в реальность-то собираешься, философ? - насмешливо спросила просто девушка, стоящая чуть впереди. Я попробовал приглядеться к ней...
   - А у него тут тоскливо. Серость надо красить яркими красками... - произнесла рядом котодевчонка.
   -Точно, до этого как-то поживописней было. - улыбнулась девица впереди. А неплохой она чародей, если поверить взгляду. Значит, может что-то сделать. Вывести меня отсюда, например.
   - Собираюсь. Ты можешь указать путь? - спросил с интересом я.
   - Идем. За этим и приходили. - всё также улыбаясь, ответила она.
   - На море лучше было... - донеслось со стороны кошки: - Там приятное и теплое солнышко... Легкий бриз пробегает по телу... Чарующие волны...
   Лёгкое шуршание и она, придвинувшись ко мне поближе, спрашивает:
   - Так чего тоскуем?
   В ответ я почесал девочку-кошку за ушком. Она мурлыкнула и блаженно прижмурилась:
   - Хи... Не грусти... Все будет хорошо... Ты помнишь, кто мы? Или хотя бы... - она задумалась и поглядела вниз: - Хм, посоха нет, чтоб напомнить... Или другое сгодится для напоминания? - закончила она, глядя на меня.
   Я пожал плечами:
   - Нет. Посох?... А что другое?
   Кошка закатила глаза и вздохнула:
   - Тяжело с такими работать. Что я с тобой еще не делала? И вспомнишь ли ты потом?.. Или я... Хм... Эх! Гулять, так сейчас! Когда еще амнезия нагрянет? И да, я кусаюсь только по настроению. - закончила она, хитро улыбаясь.
   Я улыбнулся следом, подхватив её игривое настроение. Провёл рукой ей по спинке - и ухватил за хвост.
   Кошка дёрнулась и удивлённо посмотрела на меня:
   - Будешь знать, как кошек за хвосты тягать, - многообещающе начала она, оцарапав когтями металл "скамейки"...
   После чего метнулась ко мне, вцепившись когтистыми ручками в воротник рубашки, и уставилась в упор, глаза в глаза. Пригляделась ко мне - и впилась поцелуем мне в губы, попытавшись уронить меня на спину.
   - Не, ну вы вообще обалдели. Я что, одна помню, что у нас время ограничено? И вообще, нашли место. - донёсся удивлённо-недовольный голос и нереальность рассыпалась на кусочки.
  
   - Ваш заказ, пожалуйста.
   Я кивнул официанту, ставившему на столик передо мной тарелки с обедом, и вновь вернулся взглядом к сидящему напротив представителю Синдиката.
   - Как-то это странно... - протянул вполне себе обычный на вид офисный работник невысокого разряда, сидящий напротив.
   - Вы - очевидно очень опасный маг... И приходите к рядовому бухгалтеру не самого крупного отдела Синдиката как представитель Инженеров Пустоты с заманчивым предложением... Вы, похоже, знакомы со структурой и, мм, особенностями нашей Конвенции?
   - Знаком. - коротко ответил я и продолжил говорить весьма интересные для себя вещи:
   - Синдикат является наиболее проблемной структурой Союза Конвенций. Киборги, космонавты, биологи... Даже пропагандисты - и те не настолько опасны, как ваши бессмертные финансисты.
   *Пять Конвенций Технократов Мира Тьмы, занимающиеся разными областями науки и техники. Синдикат - финансисты, Инженеры Пустоты - космонавты, и остальные три - по названиям должны быть понятны.
   - Вы... Хотите обновить состав Совета Директоров? - странным голосом спросил бухгалтер. Как же его имя, простое такое... Ага - Николай Ежов.
   *Совет Директоров возглавляет Синдикат.
   - В одном из вариантов - да. - я приступил к поеданию весьма вкусного бифштекса. Ух ты, а я, оказывается, владею искусством использовать столовые приборы. Уважаю. Себя.
   Бухгалтер с тоской поглядел в окно. Ну да, вид из окна у этого весьма экзотичного ресторана на пятисотметровой высоте прекрасный.
   Впрочем, его спутница тоже весьма... Весьма. Биотехнологи не зря тратят ресурсы и время на красоту. Я пожирал её глазами, не особо чувствуя вкус бифштекса - при этом в глубине памяти бродили смутные сожаления, которые аккуратно подшивались в архив. Это не самое близкое будущее, и любые сведения отсюда очень важны.
   А ещё я помню, что из этой ловушки мы выбрались... Мы. Но пока я здесь один - можно и подождать.
   - Вау, вау, какие люди... Что, не нашлось подходящих объектов для целования, пришлось самому изворачиваться? - от прохода у внутренней стены ресторана ко мне подошла девушка, сопровождаемая большой кошкой - пумой или львицей. Взгляд Духа - всё правильно, это настоящие люди, а не порождения Матрицы.
   - Ну почему? Я вас ждал. - был мой ответ.
   Кошка, вздохнув, села рядом со столиком, а девушка радостно взвизгнула:
   - О, так ты без амнезии? Приятно, приятно... Хочешь кошечку погладить?
   - Кошечку... Кис-кис. - позвал я. Пума - всё-таки маловата она для львицы - фыркнула и отвернулась.
   - Кошечка не хочет, как видишь. - сообщил я девице.
   - Что, Рей, в таком виде целоваться не тянет? Или тот клыкастый больше понравился? - весело спросила девица у... Кошки?!
   Забавно, видимо, нас что-то связывало... Очень короткое, но интересное. Кошка же ответила по-простому - дёрнула хвостом и запрыгнула на столик, разлёгшись там. Я аккуратно погладил мягкую шерсть.
   - А ничего тут еда... Хоть свой недопитый кофе компенсирую. - схватив тарелку бухгалтера и опробовав местный бефстроганов, констатировала девица, сунула тарелку кошке под нос и задала мне вполне логичный вопрос: - В реал выйти не хочешь?
   Очередной "фырк" кошки, обращённый на этот раз к тарелке, ответ получил быстрее:
   - Ну извини, воображаю как умею. - и нарезанное мясо на тарелке сменилось такой же колбасой. Зрелище фокусов Матрицы заставило меня собраться и ответить, глядя на неё:
   - Веди.
   Внезапно со стороны забытой на секунду кошки донеслось человеческим голосом. Нервным, но человеческим, мало того, девичьим:
   - Вот же блин.
   Обернувшись обратно, я обнаружил на месте зверя сидящую обнажённую рыжеволосую девушку. Ну что сказать, весьма вполне... Для обычного человека. Моим же обществом на протяжении последних лет были люди исключительно необычные - а идеальные красавицы среди них встречались гораздо чаще простых... Пусть и тоже красавиц.
   - Какого *** смотришь?! - возмущённо вопросила рыжеволоска, прикрываясь руками.
   - Присматриваюсь. - ответил я, оглядев её ещё раз, и сделал заключение: - Нет, не в моём вкусе.
   Девушка оскорблённо усмехнулась - и соскользнула со стола. Встав передо мной, она пожала плечами:
   - Ну раз так...
   Отвела взгляд в сторону и мягко опустилась мне на колени. Улыбнулась - и одним движением провела острым когтём мне по щеке, слизнув появившуся кровь.
   Что?!
   Ментальная "оплеуха" девчонке - и я мгновенно оказываюсь на ногах, а она скатывается на пол.
   - Мяу... Не нравится, да? - едва не плача, спросила девица-недокошка, поднимаясь.
   - Э, народ, хорош членовредительством заниматься! - не вовремя и неуместно засуетилась чародейка, занявшая соседний диван и что-то с аппетитом поглощающая.
   - Я не любитель подобных развлечений. - коротко ответил я, чётким движением мысли возвращая на место повреждённые царапиной потоки крови.
   - А я люблю играть. - обиженно заявила девушка, выпячивая непонятным образом свою беззащитность - и ударяя меня по чувствительному месту.
   - Так, мальчики и девочки... Я, конечно, понимаю - нервы там, гормоны... Но время-то идет, часики тикают... Так что... - сотворяя одежду - зеленые штаны и белую майку - на "соблазнительнице", заявила чародейка.
   - Время? В иллюзии оно стоит... Все что здесь творится - всего лишь миг в реальности... - заявила "кошка" чародейке, обернувшись к ней. Эффект ослаб, но не пропал совсем, непростительно сильно "размягчив" меня.
   - Ну-ну... Так тебя одежда устраивает, или тебе бикини организовать? - чародейке, видимо, надоело есть местную пакость - и повинуясь её жесту, наш столик стал заполнятся всем подряд.
   - Зачем играть с болью? - спросил, повинуясь невнятному желанию, я.
   - Сойдет. - резюмировала "кошка", оглядев себя, и вновь посмотрела на меня, "размягчая": - Боль делает нас сильней... По крайней мере, это мне помогало...
   - Когда закончите, позовете. Эх, чего тут Зари нет, хоть бы поболтали... - сообщила нам чародейка, располагаясь на опустевшем диванчике.
   Где-то внутри мягко колыхнулся Аватар, побуждая меня... Хм. Хм... А это интересный опыт. Для неё.
   - Зачем нужна боль? Ведь можно сделать и так... - с этими словами я подошёл к "кошке" и мягко поцеловал её. Девица прижалась ко мне, отвечая. А я подождал немного - и легонько оттолкнул её.
   - Ты на самом деле думала меня этим пронять, девочка? - улыбаясь, "отеческим" тоном сообщил я ей новость. Неприятную, похоже.
   - Девочка... Хек... 42 года и девочка... Спасибо за комплимент, мальчик. - обиженно ответила она.
   Да неужели... Это наверняка были очень короткие года.
   - Не за что, котёнок. - скрыв смех в глубине сознания, мягко сказал я.
   Она опустила и повела плечами. А меня начала захлёстывать волна невыносимой нежности к этой... Беззащитной... Нежной...
   А что я вообще теряю в таком случае, тем более здесь? Кажется, опыт будет интересным не только для неё.
   Я подошёл и снова обнял её. Девушка прижалась ко мне и доверчиво положила голову на плечо... Волна дрожи проскользнула по телу - и нырнула в разум, вынудив задрожать что-то совершенно лишнее в нём...
   Мои руки скользили по телу девушки - а сознание стремилось в глубины Разума, до боли в "глазах" напрягаясь, чтобы заметить дрожащие нити чужой ментальной паутины. Мои губы касались её - а сознание касалось каналов чужеродного заклятия. Она отвечала на мои ласки - а разум составлял карту "паутины" иллюзии. Шелест разрываемой одежды снаружи - и определение границ действия заклинания внутри.
   Тело, уже неподконтрольное разуму, но сохраняющее возможность действовать - действовало, подхватывая девичье тело на руки и перемещаясь на диван. А сознание - готовило открывашки и перемычки для заклятия.
   Почти бессознательные, яростные животные движения - и освобождённые от ошмётков "паутины" воспоминания. Мои воспоминания.
   Слившиеся воедино стоны заглушило звоном разлетающейся иллюзии.
  
   Осознание в очередной раз было не менее интересным. Я пришёл в себя за секунду до падения в воду, но затормозить или ещё как-то среагировать не успел.
   Хорошо, что ещё успел дыхание задержать - было бы обидно утонуть в матрице. Воздвигнувшись над поверхностью жидкости - глубина была мне по пояс, не больше - я встряхнулся и стал осматриваться.
   - А теперь куда меня занесло? - взгляд Духа пробежался по стенам и знакомым фигурам рядом: - Неужели всё закончилось...
   - Еще бы, после таких-то развлекушек... - пробурчала сидящая рядом в воде поо шею - прямо как в ванной - чародейка. Этрин.
   Комната, в которой мы оказались, была довольно большой - и почти всю её, от стены до стены, занимал странной формы бассейн со статуями по углам и многоуровневым фонтанчиком в центре... Кажется, я его уже видел - от ближайшей двери, несколько минут - и несколько лет - назад.
   - Все целы? - спросила оказавшаяся в стороне Заря. Судя по виду, ей это испытание обошлось куда легче. Я привычно просканировал себя и ответил:
   - Цел, в норме.
   И задумчиво добавил про себя, вспоминая последние события иллюзии.
   - И всё-таки, что ж это было...
   - Дааа... Никому не надо батарейкой поработать, пока мы возле воды? - подала голос нежащаяся в бассейне чародейка. В ответ блондинка вынула из воздуха немаленький кристалл - почти булыжник по размерам - и протянула его магине.
   - Можешь зарядить?
   - Давай... - приняла кристалл Этрин. Некое заклинание - и немалая часть водной Силы исчезает из бассейна. Зарядка неярко засветившегося кристалла? Жаль, но совсем не в моей области умение.
   И что дальше? Я развернулся к дальней стене, в которой виднелся выход - и двинулся к нему. Идти через бассейн было неудобно - и я привычным жестом заставил воду отойти от меня на метр. Да, так, по сухому дну и без сопротивления воды, идти гораздо легче.
  
   Треск рядом, и по поверхности жидкости пролёг ледяной мостик от края до края. Гнома опять показывает владение Силами...
   Выбравшись из бассейна, я подождал отставших и снова обратился к памяти, преподнесённой последней иллюзией.
   Если ей верить - а я поверил - то после окончания "миссии" в мирах Илкора, суть и смысл которой до меня так и не довели, Артас, обвинив меня в предательстве, изгнал в родной мир...
   В мир Тьмы. В мир скрывающихся чародеев и технократов, а также вампиров и прочей нечисти.
   ..."Артас! Ты даже не представляешь, какой ценный подарок ты мне сделал!" - орал я, глядя в земное звёздное небо, когда меня выбросило в парке возле дома, где жил я-маг...
   ...Идеально придуманный и воплощённый способ выйти на самую терпимую к магам организацию технократов - Инженеров Пустоты, или попросту космонавтов. Как говорили в их Конвенции: "В дальнем космосе опасностей для людей слишком много, и потому пользы от наших идеологических противников куда больше неприятностей."...
   ...Множество попыток убедить их в опасностях дней грядущих - наступающего времени Правосудия - вплоть до самого Судного дня...
   ...Тысячи опробованных и отброшенных способов справиться с ними только силами космонавтов и спасённых нами магов...
   ...И наконец, после десятилетия мучений и попыток вернуть погибшую реальность Земли - решительный шаг сквозь время, в прошлое - и одновременно в не столь далёкое будущее - к последней попытке повлиять на политику Союза Технократов.
   Очень полезные знания, очень... Но не сейчас. Вроде бы. Я вспоминал их - и запоминал снова, раскладывая по полочкам глубокой памяти, чтоб не потерять этот ценный подарок.
   - Эх, побольше бы таких бассейнов... - заявила замыкающая Этрин, заставляя оставшуюся на одежде воду вернуться в водоём. Её словам возразила Заря, нервно передёрнувшись:
   - Давайте как-нибудь... Обойдёмся.
   - А что, неплохо получилось. Я бы повторил... - поддержал я разговор, не особо отвлекаясь от процесса перезаписи памяти. Чародейка отчего-то покраснела:
   - Вот уж не знала, что тебя привлекают неки с легкой склонностью к садизму...
   Я пожал плечами:
   - Поверишь,нет, не особо привлекают. Меня другое интересует - кто это был? Всё остальное суть галлюцинация, а она...
   - Ты, что, не понял? К тебе заглянула я с прицепом. Потом я ушла, а прицеп остался. - чародейка ехидно улыбнулась, на что-то намекая. Хм. Впрочем, это ждёт.
   Собравшись в колонну, мы двигались по коридору дальше, как вдруг:
   - Ай! - вздрогнула идущая впереди Заря.
   - Ай! Что за... - поддержала её обгоняющая меня чародейка.
   Следом и по мне ударил "дождь" игл. Нематериальных - бьющих сразу по сознанию, а не по телу.
   Рефлекторно дёрнувшись от уколов, я собрался и прошептал:
   - Свет Души.
   Конечно, это не самая надёжная защита - но самая простая и как раз для таких случаев "ментального давления". А теперь можно разобраться и с причиной.
   Рядом продолжали реагировать и ругаться девушки, а я, с лёгкостью заменив обычный взгляд Прозрением Разума, смотрел вперёд. Вот и источник, на потолке над нашими головами:
   - Опять... Мерзость. - пробормотал я, передёрнувшись от извращённости ментального заклинания, и погрузился в транс, отвлекаясь от реальности и вспоминая мягкие гитарные переборы:
   - Trust I seek and I find in you
   Every day for us something new
   Open mind for a different view
   And nothing else matters...17
   Сжать рассеивающую волну в руках - и выплеснуть её вперёд, на "игломёт".
   Отлично. Так, о чём они говорили, пока я колдовал? Кажется, жрица расшифровала очередной кусок информации?
   - Очередная ментальная пакость создателей лабиринта. Универсальная, Фрейдис права - и потому уязвимая. - прокомментировал я свои действия для окружающих.
   - Спасибо, Макс. Отвлекало жутко... Но опять долбанул по мне магией...не хорошо... - донёсся из-за спины голос жрицы.
   - Не за что, Фрейдис.
  
   Через некоторое время Этрин, повернувшись к нам, попыталась что-то спросить - и смогла выдавить только череду несвязанных звуков. Нахмурилась, попыталась ещё раз... И ещё раз, уже не спросить, а выругаться - бесполезно.
   Бессмысленные звуки донеслись и от Зари. Этрин попыталась объясниться жестами - и только ловкость моих рук не позволила её жесту завершиться у меня на лице. Этрин смутилась и пробурчала что-то извинительное.
   Всё это время мы шли вперёд - и достигли комнаты, в которой, кроме нашей, было ещё пять дверей. Всё так же идущая впереди леди смело попыталась открыть среднюю - и мы отшатнулись, повинуясь иррациональному позыву убежать. Это было нечто - совсем не знакомое мне влияние на разум, а что-то совершенно иное...
   Я остановился на пороге и стал осматриваться, пытаясь понять - что же.
   Чародейка прошлась мимо всех дверей, заглядывая в каждую по очереди, и неуверенно показала на вторую слева. Заря тоже посмотрела туда - и показала жестами Этрин, что та сильно ошибается в своих умственных способностях.
   Но идея-то неплохая. Я так же обошёл все выходы - и мне правильным, то есть тем, где за дверью было продолжение коридора, показался второй справа. Следом обход совершила Фрей. И тоже безрезультатно.
   Чувство опасности молчит - попробовать, что ли? И я, открыв "свою" дверь, вознамерился шагнуть туда.
   В ту же секунду на мне повисли Заря и Этрин, пытаясь жестами рассказать, какой я идиот. Ладно, ладно, понял, никуда не иду.
   Заря, отцепившись от меня, открывала по очереди все двери. Фрейдис рисовала какие-то схемы на листе бумаги. Этрин безрезультатно пальнула молнией из волшебной палочки в одну из дверей...
   Процесс поиска выхода затягивался. В этот момент Заря встала перед крайней правой дверью, приподняла юбку и попыталась ступить в бездну, будто пробуя ножкой воду в ванной. Ну-ка - я прищурился, направляя все свои взоры туда, где её ступня соприкоснулась с бездной. А бездна взглянула на меня.
   Это было что-то... Тёмное, неопределённое и безмолвное. И опасное - почуяв моё внимание, оно рванулось ко мне и с лёгкостью пройдя защиту, поглотило мой разум.
  
   Тьма. Бесконечная. Бесформенная. Неопределённая и независимая. И при всём этом - существующая и опасная. Пугающая до потери сознания, яростно желающая поглотить мой разум... И я испугался. До безумного и беззвучного вопля "НЕТ!"
   Слава всему - в этот момент ко мне вернулась реальность. Я пошевелился, пытаясь определиться - где я и что со мной. Похоже, вишу, переброшенный через что-то как мешок.
   Меня что-то хлопнуло по заду и голос Зари вопросил:
   - Ну что, принцесса, вставать будем?
   Опустив взгляд вниз, я обнаружил в пределах досягаемости своих рук её попку - и восстановил справедливость уже своим шлепком:
   - Принцесса, поставь принца на место, ему хреново.
   - Блевать будешь? Если нет, то лучше повиси. - деловито уточнила носильщица.
   Посимулировать, что ли? Изобразив истощение голосом, я ответил:
   - Бел... Блевать не буду. А вот за нижнюю половину тела не ручаюсь.
   Рядом взвизгнула Этрин. Что ещё?!
   Меня сгрузили на пол, и маленькая, но могучая леди, глядя куда-то мне за спину, завороженно произнесла:
   - Как же тебя покоробило... Что-то мне эта хрень не нравится... - с последними словами она вновь достала из причёски две своих длинных иглы. А что там такое? Не успев забыть о своих ощущениях во Тьме, я стал разворачиваться.
   - Мило... - тускло произнесла гнома рядом.
   - Что стали? Ходу!! - завопила чародейка, убегая. А мой разворот наконец закончился.
   Мать твою многоногую! Ко мне катился вал разнообразных насекомых и.. И не только насекомых, огромные мохнатые пауки-птицееды вперемешку с более мелкими сородичами тоже спешили в мою сторону.
   Омерзение, секундный ступор, ужас, разросшийся из крошечной капли в огромный вал, захлестнувший сознание... И я рванул за Этрин.
   Я бежал в ужасе рядом с периодически голосящей чародейкой, Заря и Фрей остались где-то позади, где сейчас шелестела многоногая туча, как вдруг...
   - С дороги, мать вашу, почему стоите, ****?!! - проорал я стоящим впереди гноме и блондинке. Пробежал мимо них... В сознание закралась неприятная догадка. Меня на... обманули?! Я резко остановился.
   - Дошло? - спросила позади Заря.
   Огонь очищает... Молнии тоже сойдут - я окутался электроразрядами и стал оборачиваться к насекомым, как вдруг они дрогнули и растаяли.
   Рядом стояла, пытаясь отдышаться, Этрин.
   - Нифига ж себе уровень пси... - выдохнула она между двумя быстрыми вдохами: - Какой псих его делал? Кащенко отдыхает...
   - И... Извините меня... - шагнула вперёд гнома.
   - Какой ты красавчик... Ты заблудился? - ласково спросила невидимую нам химеру Заря.
   - Слушайте, а откуда мы пришли? Ведь если мы бежали впереди, а выскочили сзади... И боковых коридоров не было... - наконец отдышалась Этрин.
   Фрейдис развернулась к нам и поморщилась:
   - Комната бесконечна.
   Я неопределённо хмыкнул, требуя пояснений. Меня поддержала Заря:
   - Бесконечность физически невозможна.
   - Бесконечная? Пространство закольцовано? - заинтересовалась чародейка.
   - Замкнутое пространство не есть бесконечность, - процитировал я вспомнившуюся непонятно откуда фразу и закончил: - И потому существует. Именно так, Этрин. Магия пространства...
   - Вот мрааак... если не поймем принципа, по которому оно закольцовано, будем ходить кругами до позеленения... - ударилась в печаль девушка. Впрочем, кажется, она не полностью осознаёт наши проблемы.
   - Будем, даже если поймём. - проинформировал я.
   - Имеладрис бы сюда... она над нашей проблемой только посмеялась бы. - тихо проговорила жрица.
   Похоже, не у одного меня среди знакомых были маги Пространства и Связей, такие, как Сэль и космонавты.
   - Ну ещё бы. Но не будем жалеть о несуществующем.... Идеи есть? - спросил я, оглядывая девушек.
   - Я могу пройти сквозь заклинание, но не могу сделать этого одна. - задумчиво сообщила леди.
  - Принципы выхода... что ж там Релла говорила... или определенный маршрут, который приведет к цели, или движение поперек оси закольцовки... что позволит выйти из ловушки... - пыталась думать вслух чародейка: - Но где же эта ось? Макс, можешь определить?
   Заря с улыбкой потянулась:
   - Поперёк оси? М-м-м... Кто-нибудь может стенку проломить?
   - Чем? Она ж магию блокирует. - впала в ступор чародейка, а я вспомнил особенности подгорного народа, к которому принадлежала подопечная.
   - Стены ломать - это к гномам. - ткнул я пальцем в сторону Фрейдис.
   - Я не гном, а дворф. Две разные расы. - пробурчала та.
   - Ну раз так... - улыбнулся я: - Стену я сломать могу, но тогда мы все умрём.
   Воздушный молот нужной мощности, единственное знакомое мне из подходящих заклинаний, потребует использовать весь воздух в помещении, так что мы просто задохнёмся - но стену пробьёт, это да.
   - Оптимистично. - подытожила Заря.
   - И как? Силой? О мой великий и могучий Дарт Макс? Только меч где? - усмехнулась подопечная.
   Меч? Это та бесполезная железка, что она вручила мне при встрече? Я её, помнится, в карман засунул...
   Зашебуршившийся Аватар игриво толкнул под руку - и я, торжественно вынув меч из кармана джинсов, поднял его перед собой, пафосно заговорив:
   - В штанах был он, юная падаван... - и скороговоркой закончил: - Только ты сама говорила, что он сломан.
   - Я тебя обожаю. - Фрейдис посмотрела на меня влюблёнными глазами, а я... Кажется, возвращающаяся в норму память заработала на всю катушку - и я понял, с кем в ресторане занимался любовью... Действительно, интересный опыт.
   - А как именно он сломан? - Этрин опять тут как тут.
   - Все надо делать за тебя. - вздохнула гнома, протянув руку: - Дай... - и вытянула рукоять меча из моих пальцев.
   - Видишь? - она надавила на кнопку, вливая огненную Силу - и красная полоса застывшего света с гудением выметнулась из рукояти. Натуральный меч. Опасный меч - но только в руках стихийника.
   - На вид вроде рабочий. - сообщила Этрин очевидное.
   Я кивнул, вернул потухшую железку себе и попытался "включить", вливая доступную мне электрическую Силу. Луч оказался зелёным, и я, недолго думаю, воткнул его в стену, где должен был появиться левый верхний угол дверного проёма.
   - Эх...все-таки есть в тебе силы добра, мой лорд. - вздохнула гнома.
   - А я всегда думала, что это просто прикол... - удивилась чародейка.
   - Добро, зло... - протянул я, вырезая правый верхний угол проёма: - Главное - прикол!
   За спиной рассмеялись. Совсем хорошо - шутка удалась, заодно и подбодрил.
   Вырезав кусок камня - неровно получилось, и ладно - я пнул его... И ничего - он пошатнулся, но устоял.
   - Может, ее подморозить? Чтоб льдом вытолкнуло... - робко предположила Этрин.
   - Давайте, я попробую. - Заря подошла и лёгким движением стройной ножки вытолкнула камень наружу.
   - Ну ты крута... - восхитилась Ри...
   И из провала в комнату вывалились сотни человекоподобных тварей, непонятно как поместившихся в комнате и принявших наш облик. Они толкались, кричали, распихивали нас в стороны... И было их слишком много - удар по неподготовленному сознанию получился неотразимый. Я впал в ступор...
   Не знаю, сколько я провёл внутри, под ментальными щитами - но когда я "выглянул", шума и прочего было гораздо меньше, а за спинами толпы виднелась уходящая в пролом пара знакомых спин. Я двинулся за ними, стараясь не касаться этих "ботов", а в сознании крутились отрывки фраз:
   "Жёлтый круг... Уровень Пси... Сон разума, рождающий чудовищ... Твоих личных чудовищ".
  
   Оставшиеся позади
  
   Тёмный коридор в неизвестном месте... И две спокойно, даже размеренно идущих по нему фигуры - а лёгкие, почти воздушные шаги одной переплетались мелодией с размеренной, неостановимой поступью второго.
   Внезапно для любого стороннего наблюдателя, которого, впрочем, здесь быть не могло, девушка остановилась и произнесла:
   - Лифт.
   В стене открылся светящий проём, в котором они и скрылись, напоследок металлически блеснув одеждами.
  
   - Мне уже кажется, что те несколько дней были чем-то вроде сна... Странного и невозможного. - спокойно, почти безразлично проговорил женский голос.
   Стоящий рядом промолчал, но из ниоткуда ей ответил третий:
   - Вся наша жизнь - сон... Но иногда они просыпаются.
   - Кто - они? - переспросили её губы как-то сами собой.
   - Те, кому снимся мы... - в голосе незримого собеседника проскользнула лёгкая улыбка.
   - Провидец... - передёрнула плечами Сэль Иллес.
   - Мне давно казалось, что где-то в своих поисках ты потерял сам себя... Как многие из твоих учеников.
   - И ты права, Илена. - для разнообразия голос донёсся не из пустоты над головами, а от уже стоящего рядом третьего.
   - Но взамен потерянного всегда можно найти нечто... - его речь замерла на секунду, но всё же вытолкнула последнее слово: - Большее.
   - Кассид... - пришедший первым Хранитель Огня помолчал секунду - и яростно врезал чёрным металлическим кулаком по незримой преграде:
   - Ты, именно ты говорил, что он вернётся через год! Как ТЫ мог ошибиться!?
   - Его время там неподвластно никому из живущих, даже ему самому. Он уже успел прожить десятки лет - и вместе с тем для него прошло всего несколько часов... И всё же Макс появится вовремя. Как обычно. - после паузы добавил провидец, устремив взгляд сквозь прозрачную стену.
   Плоская прямоугольная доска в обрамлении разнородных металлических конструкций, заключённая в громоздкую капсулу защитных систем и сберегающих полей, была покрыта серым туманом - всем, что осталось от первого "вольного мага" мира Илкор.
   - Надеюсь. - сумрачно ответил Ульд: - Иначе я сорвусь прямо в разгар очередного торжественного события, - интонации мага вдруг стали непривычно мягкими: - И испорчу великой Сэль Иллес всю большую игру.
   - Не уклоняйся от супружеских обязанностей. - укорил его провидец: - Просто действуй - и все, включая Небесных, Искателей и чужаков, будут по-прежнему довольны.
   Вздох был ему ответом. Впрочем, провидца уже снова не было рядом.
  
   ***
  
   Сумев добраться до вырезанной в каменной стене дыры почти без контактов с "монстрами", я пригнулся и шагнул в тёмный проход, прямо на валяющуюся там жёлтую глыбу.
   Да уж... Снаружи немного света давал туман, окутывающий скалы, в жёлтом коридоре светился сам воздух - а здесь единственным источником света был проём за моей спиной. Впрочем, кое-что у входа и чуть подальше разглядеть, когда глаза привыкли к темноте, удалось.
   Какое-то не очень большое помещение, это точно. Стены слева и справа плавно выгибаются вперёд, смыкаясь в кольцо где-то впереди, и покрыты почти ровным красным камнем, кое-где испещрённым чёрными прожилками. Плоский потолок не особо отличался от стен, а вот пол был сложен из множества довольно крупных, похоже, бетонных плит, которые цветом и щелями между собой неприятно напоминали старые декоративные дорожки в земных парках, разваливающиеся под натиском множества ног и природы. А ведь они ещё и не укреплены, усугубляя сходство.
   Спустившиеся на пол Этрин и жрица - точнее, чародейка спустилась сама и помогла Фрее - пошатнулись вместе с плитой и опасливо остановились. То есть, остановилась чародейка - гнома же уселась на пол и прислонилась спиной к глыбе. Я последил за ними и попробовал приглядеться к дальним стенам зала. Точно, вот и выход - дверь вполне себе выделялась в темноте металлическим блеском ручек и украшений.
   Впрочем, идти по шатким камням не так уж удобно, а Фрейдис не так давно показала класс владения Льдом...
   - Жрица, ты помнишь, как прокладывать ледовые дороги?
   Тяжко вздохнув, гнома поднялась обратно:
   - Ладно-ладно. Надоели уже.
   Впрочем, её опередила Этрин. Со словами:
   - Что-то мне этот пол не нравится... Совсем не нравится... - она сотворила ледяную дорожку к двери.
   Позади раздался довольный голос Зари:
   - Полетела душа в рай! - и она легко спрыгнула с глыбы: - Видите, всё в порядке. Кстати, а это уровень чего?
   - Силы. - задумчиво ответила подопечная.
   Силы... Ну что ж, посмотрим, кто сильнее. Оскалившись, я пропел:
   - Gott weiss ich will keine Engel sein!16
   И... ничего. Ни одна из доступных мне сил не отозвалась в этом месте. Неужели всё чисто?
   Тем временем Фрейдис, устав даже стоять, двинулась по ледяной дорожке в темноту, а блондинка... Она, воскликнув "Великолепно!" и раскинув руки, закружилась по залу, напевая:
   - Как в угаре от охоты пальцы гнул лихой народ, от родительской субботы, кто кого переживёт...
   Тоже сделавшая пару осторожных шагов по льду, Этрин пригляделась к Заре и пробормотав:
   - Ой, как все запущено... - взмахнула рукой, и нашу леди окатило как из ведра.
   Я мысленно согласился с ней и всё-таки покинул свой наблюдательный пост на глыбе.
   - Народ. Моя Бездна... глючит... - донеслось от жрицы очень удивлённым тоном. Интересно... Я двинулся на голос.
   - Красный ветер ткал узоры... Эм. Бездна не винда, она не может глючить. - прозвучал ответ Зари.
   - Вход в Бездну у меня в руке. И он глючит! - почти напуганно сказала гнома. То есть дворфа.
   - Ну да. - поддержал я Зарю, обнаружив Фрей практически рядом.
   - Обратитесь к вашему системному администратору. - хмыкнула леди и продолжила: - Красный вечер ткал узоры, брал доверчивых врасплох...
   - Выходит из под контроля. Черт... - нервно пробормотала Фрей. А позади, у светлого проёма, Этрин, творя какие-то стихийные чары, предрекла:
   - Ой, как мне это не нравится... Сейчас точно будет какая-то мега-гадость...
   - Всё очень плохо. - неожиданно трезвым и спокойным голосом поддержала её Заря.
   - А то я не знаю... - фыркнула жрица.
   Я успел только поднять бровь, как вокруг нас со дворфой, из щелей между плит, поднялись выделяющиеся чернотой ленты, сомкнувшиеся наверху в подобие клетки.
   Жрица, недолго думая, врезала посохом по овеществлённой тени - хорошо врезала, со звоном.
   - Спасибо тебе, родная интуиция... - ошарашенно произнесла чародейка, оставшаяся у входа - и на свободе.
   Руки автоматически сложились в защитный крест перед грудью. Зырк в стороны - но там по-прежнему ничего не видно. Контрольный пинок по клетке - нет, прочная. Я хмыкнул и задумался.
   Об умении ТАК управляться с тенями - а это именно тени, просто плотные, очень плотные - в кругу моих знакомств на Земле, конечно, бывали разговоры, но ими всё и ограничивалось. Легендарные ниндзя-шиноби, вроде бы, могли делать что-то подобное - в своих легендах...
   - Печально... - резюмировал я, оглядываясь на продолжающиеся опыты девушек.
   Итак... Чародейка попыталась срубить клетку водяным лезвием. Фрейдис по-простому ухватилась за тень руками - и дёрнулась, будто обожжёная. Ну ещё бы.
   - Что делать будем? - задал я глупый вопрос, пока сознание обдумывало пути борьбы с тенями.
   - В клетке... С ним... - выдохнула стоящая рядом гнома и внезапно предложила: - Давай поиграем?
   - Поиграем? Можно и поиграть... - всё так же, на автопилоте ответил я, обдумывая простую идею. Тени не могут появиться без света... Обычные тени. Но здесь темно. Интересно, как они отреагируют, если на них посветить? Правда, я светом не владею, а вот как с этим у остальных?
   - Какие игры предпочитаешь? - задала не слишком своевременный вопрос жрица.
   - Ребята, вы что делать собираетесь? - вопросила чародейка, не сходя с безопасного пятачка у входа. Похоже, свет на самом деле поможет, если её там не захватило.
   - Мозговой штурм... - ответила Фрейдис. Кстати, а почему Заря молчит?
   - Учтите, что на магию клетка может и сдачи дать... - предупредила Этрин.
   - Игры... А какая разница? Ни у кого спичек, или там зажигалки нет? - изучив плетение клетки, спросил я.
   - Могу светлячок изобразить. - тут же отозвалась чародейка. Прекрасно.
   - Вспомни компьютерные игры, если играл... - вздохнула рядом девушка.
   - И чем они мне помогут? - задал риторический вопрос я, и скомандовал чародейке: - Жги, милая!
   В темноте возникли два небольших огонька... Ну да, я ждал большего - но уже можно пробовать.
   - Мозгами пошевелить. Прежде чем действовать, надо понять тактику, механику... - нравоучительно заявила гнома и, зашуршав одеждой, устроилась на полу: - Садись.
   Я же решил всё ж опробовать свою идею - и помахал Этрин, надеясь, что она увидит:
   - А теперь, магиня ты наша, один к нам, а второй - к Заре.
   - Как скажешь.. - с этими словами огоньки зависли над нашей клеткой - и точно такой же в стороне, где оказалась лежащая без чувств на полу Заря. Без чувств и сознания, но живая, а значит - выберемся сами, вытащим и её.
   - Надо же, на принцессу похожа... И не скажешь, что парней на плече таскать может... - удивлённо сообщила магиня.
   А вот отсутствие реакции материальных теней на свет удивило меня. Свет просто проходил через чёрные пруты, не касаясь их...
   - Эй! Я тут для красоты, что ли?! - прозвучал возмущённый голос снизу и меня что-то дёрнуло за мантию. Ах да, Фрейдис.
   - Спокойно, спокойно. Сейчас мы разберёмся с темнотой. - успокаивающе проговорил я в её сторону и снова развернулся к светлому пятну "входа": - Этрин, а поярче можешь сделать?
   - Можно попробовать... Но это все-таки фонарик, а не прожектор... - и светляки немного распухли, но светить заметно ярче не стали.
   - Чёрт. Света не хватает. - прокомментировал я с зубовным скрежетом.
   - Извини, ярче не могу. Сил не хватит.
   - Милый, иди-ка сюда, а то больно будет. - обиженно сообщил мне снизу голос Фрей.
   - Милый?! - едва удержав отваливающуюся челюсть, вопросил я и, поворачиваясь, посочувствовал: - Ну нифига ж себе тебя прижало.
   Фрейдис же внезапно вздрогнула и стала изменяться. Зримо, впрочем, изменились только её глаза, ставшие похожими на кошачьи - зелёные и светящиеся, но вот её душа - или уже не совсем её? - распухла и окружила её тело неярким серым облаком, крепко накрепко привязанным к посоху связкой тонких "нитей".
   - Красавчик, может, послушаешь ее? А то осталось меньше четырех часов вам тут бегать. Не знаю как остальные, но эта девица, - и одержимая ткнула себя пальцем в грудь: - Нужна нам живой, и твое игнорирование очень огорчает богов...
   Боги?... Ассоциативная цепочка вызвала у меня ассоциацию с бесами, вселяющимися в тела людей, и изгоняющей молитвой, которую я однажды выучил. И ведь её дух очень сильно напоминает души мёртвых... А ещё сильнее - дух достопамятного лича. Только вот изгоняющий ритуал, который я провёл над испепелённым черепом некроса, мне сейчас недоступен... Попробовать напугать?
   - Какая интересная тва... Сущность. - Истинная правда. Интересная, но лучше б не видел таких.
   Немного помолчав, я продолжил:
   - Боги? О чём ты говоришь, немёртвая нежить? Допускающие существование таких, как ты, не могут называться богами. А потому... - и с этими словами я сложил ладони в молитвенном жесте и прикрыл глаза.
   - Дурак, тебе уже говорили не играть с богами. - с этой фразой одержимая перетекла в стоячее положение и быстро, очень быстро махнула посохом... Впрочем, он замер, лишь немного не коснувшись моего лба: - Но я просто предупреждаю. Делай как советуют и не лезь куда не следует. У нас разные миры и разные силы.
   Вот теперь ты подставилась, тварь. Я увидел потоки Разума, связывающие её дух с посохом и уходящие потом куда-то в бесконечность - и память услужливо подкинула заклинание, успешно, в отличие от молитвы, изгнавшее присосавшуюся ко моей душе сверхъестественную пакость, что-то вроде лярвы.
   Бросив вверх правую руку, я крепко ухватил посох и прошипел в лицо одержимой:
   - Уверена, разумная? - а золотые потоки силы Разума уже струились, перекрещивались и переплетались, покрывая моё тело и посох ромбовидным плетением Золотой Сети - защитным экраном, отсекающим любые ментальные связи. Ещё немного, и...
   - Не тебе тягаться с нами, малыш, не тебе... - оскалилась в ответ одержимая, оставив за собой последнее слово, и ускользнула через посох. В последний момент, за неуловимое мгновение до того, как моя сила закрыла канал - но я успел почувствовать, как она уносится куда-то далеко... Очень далеко. Почти в бесконечность.
   И она, случайно или нет, напомнила мне, что в каком-то роде я всего лишь игрушка в "руках" Артаса - он ведь тоже бог...
   - Спасибо, но не стоило. - сообщил мне незнакомый девичий голос, а посох остался у меня в руке. До меня донёсся чей-то выдох сквозь зубы... Я перевёл взгляд туда и обалдел.
   Девушка. Азиатской внешности. Довольно приятной. Куда более высокая, чем гнома с её полтора метрами в прыжке - всего на полголовы ниже меня - и вдобавок светловолосая. А ещё - сохранившая все вещи гномы, что при сильно изменившейся фигуре превратило длинное закрытое платье в что-то больше напоминающее купальник. А светляк за спиной позволил мне разглядеть все подробности того, как девушка потянулась, ойкнула и поправила совсем уж тугой пояс под грудью... Помнится, он был как раз на талии.
   Реакции моего автопилота хватило только на маловразумительное:
   - Э... Фрейдис?
   - Вот это финт ушами... - ещё менее содержательно среагировала чародейка.
   - Рая... - улыбнулась девушка: - Ладно. Нам надо торопиться.
   Она потянулась ещё раз во весь рост и нахмурилась:
   - Как непривычно снова быть человеком.
   - Надо... - отвлечённо ответил я, просматривая её магическую составляющую... Нет, она вроде бы простой человек. Что там она предлагала? Ах да...
   - Но эту тень, - я отвернулся, ткнул в "прут" клетки пальцем - меня ожидаемо обожгло - поморщился, и повернулся обратно, кивнув на светляка: - Простым светом не убрать, а других способов я не вижу.
   - Я знаю. Уже разобрала тут все и есть несколько предположений. - кивнула она. Вот как... Интересно.
   - И каких же?
   Для начала она бросила на пол посох.
   - Неудобная железяка, достала уже. Приятно быть собой, а не черти кем. Кх-кх... Смотри. Если брать в расчет уровень и карту местности, а так же учет того, что тут много сомнительных вещей, как шатающийся пол и сочащуюся жидкость из той колонны. Теперь... задавай мне вопросы учитывая все это. Я так работаю.
   Забавный способ работы. Прямо-таки метод Шерлока. А я, получается, доктор Ватсон. Хм...
   Посмотрев вокруг, на ту же колонну в стороне, которую стало видно только при свете "светляка", я подумал вслух:
   - Тень не выпускает материю, но пропускает энергию... Уровень, ты говорила, силы... Будем ломать клетку? - а кстати, чем? Хотя вот же она, железка твари - и я поднял с пола посох: - Лом, в принципе, есть... Такую-то мать призовем, не вопрос.
   - Если этот посох в процессе сломается, то... будет здесь конец света... - Рая покачала головой: - Но ломать не выход. Ломать, по крайней мере, надо не клетку, а то, что ее вызвало.
   - Тьмой не владею, с тенью управляться не умею, вражьих магов не вижу... - развёл руками я, а перед взглядом, повинуясь не мысли даже, а лёгкому намерению, развернулась Сеть Вероятностей, показав мне неприглядную картину: - И здесь вся комната одна большая западня.
   Рая нахмурилась и приложила левую руку к губам:
   - Хм... Западня... Ловушка. Механизм. В любой цепи есть слабое звено. В любой ловушке "выключатель"... Пружинаа... - Зажмурившись и приложив пальцы к вискам, она продолжала размышлять.
   - На выключатель не похоже, но смысл пихать сюда колонну? Ребят, вам этом архитектурное излишество подозрительным не кажется? - сообщила нам молчавшая доселе Этрин. Рая остановилась - а потом скомандовала чародейке:
   - Бей в основание колонны!
   - Уверена?
   - А то! Была бы не уверена, не говорила бы. Действуй! - размашисто кивнув, подтвердила девушка.
   - Ну, тогда пригнитесь. - предупредила нас магиня и, сформировав водяное лезвие, с воплем "Банзай!" отправила его к цели. Мимо нас... Мать твою! Ощущение близкой угрозы прошло чётким сигналом через структуру Сети.
   Я едва успел проорать "Граница Души!" и раскинуть руки вверх и в стороны, формируя перед нами магический щит, как колонна рванула подобно бомбе. Удар неслабой энергетической волны едва не снёс меня с ног, а прилетевшие следом обломки заставили зашататься... Но я сумел выстоять - и прикрыть беззащитную союзницу.
   - Вот это да... - ошарашенно произнесла Рая, оглядываясь по сторонам после того, как летающие по воздуху снаряды упокоились на полу. После чего отобрала у меня посох и опёрлась на него.
   - Пришли, насорили, мебель переломали... - притворно сокрушаясь, покачал головой я.
   - Как после знатной свадьбы... - поддержала меня "Фрейдис".
   - Не волнуйся, этому месту и так мало осталось... - попыталась меня успокоить незаметно очнувшаяся Заря, после чего внезапно запнулась, и после невразумительного мычания спросила: - Фрейдис?
   - Встречали бы нормально, мы бы ничего не ломали... - возразила где-то за спиной Этрин, оставившая наконец своё безопасное место у пролома в стене.
   Подопечная же заботливо оглядела Зарю и тепло улыбнулась ей:
   - Приятно видеть тебя тут. Да, Рая, бывшая Фрейдис.
   - С преображением. - как о чем-то само собой разумеющемся сказала блондинка и, чихнув, предложила: - Пошли?
   Ощущение будущего успеха впереди и догоняющего вала неудачи позади возникло в сознании почти мгновенно.
   - Фрей... Рая, сколько у нас времени?
   Она же тем временем пыталась что-то сказать нашим соратницам:
   - Угу. Только я должна предупредить... Заря, ты там дальше никого не чувствуешь? - и только потом соизволила ответить мне: - Три часа.
   Не я один, видимо, хочу и могу посмотреть в будущее.
   - А впереди явно кто-то есть... Живой. И теплокровный. И еще кто-то - с кровью, но очень странный... - задумчиво сообщила чародейка. Видимо, все так умеют. Вот, точно - Заря поначалу удивилась:
   - Чувствую? Я не... - но запнувшись на полуслове, ответила: - Кто-то агрессивный. Властный. Насмешливый. Кровожадный...
   - И совсем не опасный. Идём. - усмехнулся я. Аватар тянулся куда-то вперёд, готовясь потягаться Силами с пока ещё неведомым врагом...
   -"Switch off the lights and feel the energy inside..."18 - прошептал голос из глубины памяти. Медленные, подготавливающие к сумасшедшему броску слова падали подобно каплям, а я шёл к двери.
   - Очень-очень опасный...ууу... Макс! Не торопись! - Рая попыталась меня остановить, догнав и ухватившись за левую руку.
   - Совсем не опасный, не беспокойся... - я как мог успокоил её, аккуратно отцепил её пальцы и шагнул дальше - а в сознании прозвучал яркий вопль "Fire!"...
   Вокруг моих рук сплетались нити Сил и Разума, готовые рвануться по одному мысленному указанию, и требующие всего внимания, но девушки, догоняющие меня, всё же попробовали отвлечь его ещё раз:
   - Макс, у тебя случаем накопителя не завалялось? А то у меня на серьезную драку может не хватить. - жалобно спросила Этрин, но ей ответила Заря, так что я ограничился отрицательным кивком, удерживая себя на грани контроля звучащей в сознании скороговорки.
   Вот и дверь. То есть, две двери. Ухватившись за витые металлические ручки, я потянул их на себя - и створки со скрипом повернулись, открывая невидимый до поры ещё один совершенно иной вид.
   Выход вёл на улицу... То есть, на довольно большую площадку, почти площадь под чёрным туманным небом, ограниченную лишь каменной стеной по сторонам, и обрывом впереди. Единственной ниточкой через обрыв была довольно узкая каменная дорожка, напоминающая чем-то первый мостик и переходящая в высокую и такую же узкую лестницу. "Ниточка" соединяла край обрыва и ещё одни двери, плохо видимые от выхода. Я шагнул вперёд...
   - ...Но этот кто-то не вампир. - донеслось из-за спины.
   И так видно, что не вампир... Не вампиры.
   Одна явно человеческая фигура, мало того - женская, чей светящийся дух очень чётко показывал вполне достойные способности, и пять странных существ, внешним видом больше всего напоминающих слизней - если бы слизни были размером с человека, умели подобно кобрам поднимать голову и половину тела над землёй... И ко всему прочему имели почти человеческую пару рук.
   "Опасность минимальна. Приоритет уничтожения - лидер." - отстранённо подумал я, поднимая вверх руки и выпуская наружу ревущую в сознании мантру:
   - One, two, three - FIREEEE!18
   "Хэй, хэй, хэй" - поддержали меня незримые голоса.
   Грохот и вспышка - след почти мгновенно воплотившейся в реальность молнии, соединившей дугой воздух над нами и неизвестного человека...
   Нет, не человека - она успела среагировать, подставив вместо себя одного из слизней, и тот расплылся лужей густой слизи от пропущенной через хлипкое тело энергии. Впрочем, повинуясь жесту лидерши, эта лужа свернулась и поднялась ещё одним гадом, практически неотличимым от уничтоженного.
   "Требуется дополнительная подготовка".
   - Оп. Это что за хренька? Таких я ещё не бивала... - удивилась Заря, выйдя на площадь следом и разглядев противника. После чего тряхнула головой, извлекая своё скрытое оружие - и рванула вперёд, навстречу ползущим слизнякам.
   Что-то шептала Рая, творила какую-то стихийно-ментальную магию Этрин... Всё было неважно, потому что я-Аватар желал радостей битвы и победы.
   Кокон маломощных разрядов окутал тело, прикрывая его от возможной угрозы. Застывший, неподвижный воздух начинал разгоняться, скручиваясь в почти натуральный смерч...
   Противница попыталась поднять руку, но внезапно остановилась, будто парализованная.
   - Макс! Ее надо сжечь! Она огня боится! Уязвима! - прозвучал сквозь шум всё же подчиняющихся мне-нам Сил крик девушки.
   Огня нет, но человека можно поджарить, например, электроударом... Следом за мыслью рванулась команда - и вся накопленная энергия воплотилась в молнию, соединив стоящую на дорожке у подножия лестницы фигуру и небо.
   Удар сверху был неотразим - но она не испарилась, как можно было бы представить. Тело, изрядно повреждённое током, так и осталось стоять, а ведь слизень от куда меньшего заряда развалился. И куда только сила делась?
   - А раньше сказать нельзя было?!! - прокричала Заря, наконец встретившись со слизнями, пробив лезвиями ближайшего и отпрыгнув назад.
   - Да вы же не слушаете до конца и бежите вперед! - возмутилась бывшая жрица.
   Тем временем я бросил попытки собрать ещё одну молнию и вообще контроль над электрой, переключившись на вторую стихию - и воздух, точнее, сильные порывы ветра стали активно мешать двигаться красно-коричневой нечисти.
   Непонятные жесты Зари - и в её руках возникает дуга белого пламени, легко испепелившая ещё одного слизняка...
   Что-то легко толкнуло меня - и я пригляделся к останкам единственной противницы. Вокруг неё клубилась энергия Разума, а тело... Тело само собой восстанавливалось!
   Я даже удивился, но расслабляться в такой обстановке не стоило тем более, к тому же вот этот слизень чуть отбился от группы и попытался обойти Зарю со стороны обрыва... Зря! Я действовал почти на автомате - сжать воздух между ним и Зарей, и почти взрывной по скорости реактивной волной расширения отбросить его в пропасть.
   Оставшаяся тройка попыталась всё-таки зажать Зарю, но один из них попал под чары Этрин, второй рассыпался в пепел, когда блондинка просто-напросто прошла через него, а третий, замахнувшийся в спину Заре, получил от меня невесть каким чудом - будто сам сотворил эту энергию - шоковым электроразрядом. Я думал, запасённых сил у меня нет... И вот теперь нет совсем.
   Вырубленного уродца изящным пинком отправила за обрыв леди. Даже в оборванной до состояния мини-мини юбке и растрёпанная - всё равно леди. Подчинённый чародейкой слизень свалился в пропасть сам, без чужой помощи. И вот теперь я смог чуть расслабиться. Чуть - потому что блокированная кем-то из нас лидер этого небольшого отряда уже полностью вернула себе нормальный облик человеческой женщины.
   - Молодцы... Этрин, кинжал амазонки... - намекая на что-то, заговорила рядом подопечная, двигаясь к бессильно стоящей противнице. Обгоняя её, вперёд устремилась чародейка. Заря же... Повела себя очень странно. Для начала она, попытавшись приблизиться к цели, остановилась - а потом прыгнула в пропасть...
   Встав на пустоту так же твёрдо, как на камень. А, ну да - это же проходящая сквозь стены. Для неё разницы между камнем и пустотой особо и нет...
   - Я не могу причинить ей вреда! - пожаловалась Заря.
   Этрин, приблизившись, тонким водяным жгутом - я едва устоял перед желанием его "выпить" - выдернула из сжатых пальцев "амазонки" тот самый кинжал, и со словами:
   - Ух ты, какая прелесть... - взяла его в руки.
   В этот момент рядом раздалось суровое порыкивание, на которое я отреагировал единственно правильным способом - активировал защиту.
   Рычал, как оказалось, немаленьких размеров пёс, на которым некоторое время назад две наших малышки разместились как на коне. Ручная зверушка Фрейдис... Рая сохранила над ними контроль? Всё равно, не люблю собак... Тем более таких лохматых церберов с гривой из змей.
   - Зверюга, свали нахрен. - со вздохом попросил его я, но в этот момент от удалившихся вперёд девушек раздались возмущённые, а потом и панические вопли.
   Бросив туда взгляд - и не только взгляд, но и всё остальное - уже на бегу я увидел, как мотающуюся по узкой дорожке Этрин подтащило к краю - и она начала с него падать...
   Слава Силам, с той стороны, где уже стояла на пустоте Заря. И светловолосая, подбежав, легко её подхватила и поставила рядом. На воздух. Забавно. Я перешёл с бега на шаг - а позади послышался топот лап догоняющего меня пса.
   - Сам напросился... - предупредил я собаку и резким движением выставил левую ладонь, активируя эмоцию ужаса.
   Собак, идущий ко мне, дёрнулся, заскулил - что при его габаритах и облике выглядело забавно - и рванул к Рае.
   - Да что ты так на него. Это я сказала ему следить за тобой. - укоризненно посмотрела на меня девушка.
   -...Сейчас. - в это время Заря поставила магиню на мостик и повернулась к нам, буквально за секунду перейдя к ярости:
   - Да убейте эту тварь уже кто-нибудь!
   Убить?...
  
   Часть 9. Верят ли боги в тебя, если ты не веришь в них?
  
   "Убить?..."
   Я едва не помотал головой от простой и чёткой мысли. Простой и чёткой - но какой-то растерянной. Убить её, просто так?
   Аватар, чья энергия несла и направляла меня последние минуты, внезапно решил отдохнуть - и оставил растерянного меня перед вражеской колдуньей.
   "Вражеской? Колдуньей? Она - враг?" Я пригляделся к замершей неподалеку женской фигуре в обгорелых ошмётках скудной одежды. Скользнул взглядом по телу, вгляделся в лицо...
   И вздрогнул. Ярость и ненависть, обжигающие даже через взгляд, не оставили сомнений. Сама собой сжалась в кулак правая рука, всплыло из памяти плетение подчинения. Закружившиеся вокруг кулака золотистые потоки Разума распахнули змеиные пасти и неслышно зашипели, готовые к схватке.
   "Вперёд!" И долю секунды спустя по моим нервам проскользнула ослепительно яркая волна перехваченных у амазонки чувств и мыслей.
   Амазонки. Дикий, независимый, варварский народ, живущий в джунглях иного мира. Воинственный и непокорный - вынужденно воинственный из-за живущего рядом народа ящеров. И одна из лучших дочерей этого народа сейчас стояла передо мной.
   "Я - властительница Кирк'Атан! Я обладаю кинжалом Рока! И я не проиграю каким-то неизвестным чародеям, тем более здесь, в мире грёз!" - попытались пробить моё заклятие её мысли. Могучие мысли могучей чародейки - но между её разумом и её силами стальной стеной встало моё заклятие.
   "Не чародей - маг." - ограничился я коротким ответом, пытаясь разобраться в бурном потоке информации, хлещущем по каналу связи. Есть полезное, есть - её магия представляла собой дикую смесь на границах сфер Разума, Духа, Сил и Жизни - но и прочего, вроде личных мелочей, хватало с избытком.
   - Ну, скажешь когда Тень отзывать. - пробилась через шум в ушах фраза Раи. Это она о той сущности, что сейчас обмотана вокруг чародейки?
   - Уже можно. - ответил я, ещё больше усиливая контроль.
   - Ри, можешь сжечь её? Я не могу ей повредить. - жалобно попросила Заря.
   - А как их активировать-то? - недоумённо спросила Этрин.
   - Тень. Пусти ее. Ко мне. - короткий приказ рядом, и амазонка начинает биться в ментальных путах. Впрочем, команды её телу, проходя через блок, пытаются дёргать моё... И в отличие от ментальных усилий, физические мне удерживать куда сложнее.
   - Соединяешь и приказываешь жечь. Всё просто, как с водой... - тем временем что-то мягко объясняла леди.
   Резко дёрнувшись пару раз - эта сволочь, похоже, хочет сбросить меня в пропасть - я прошипел сквозь сжатые зубы:
   - Жгите... Быстрее...
   "Провал... Испытания... Нет!!!" - истошный вопль амазонки зазвенел у меня в ушах.
   Дуга белого пламени, вспыхнувшая на этот раз в руках Этрин, прошла через тело подчинённой чародейки... Она рассыпалась горячим пеплом, словно была бумажной фигуркой, а не человеком. И в том же огне сгорело заклинание, передав мне часть жара.
   - Огонь... Ненавижу. - заявил я, помахав в воздухе обожжёной рукой.
   - Люблю огонь. - в противовес мне счастливо заявила откуда-то сверху Рая.
   - Мощная штука... - впечатленно помотав головой, заявила Этрин и передала Заре её "иглы": - Огонь это конечно, красиво, но малость не моя стихия...
   - Вот что значит командная работа... Враги даже дернуться не успели. - похвалила нас леди, величаво ступая на мостик и снова заплетая волосы иглами.
   - Заря, а почему ты не могла причинить ей вред? - недоумённо поинтересовалась наша магиня.
   - Родственница. - блондинка пожала плечами.
   - Она с Эрисиана?! - изумлённо спросила Этрин.
   - Бразильский сериал. - усмехнулась хозяйка демонов. Воистину так - она забралась на свою страхолюдную собаку и сейчас взирала на меня сверху с усмешкой.
   Я же наконец собрал себя обратно, выбил из сознания остатки блуждающих мыслей амазонки и ответил ей:
   - Зная тебя... - впрочем, продолжать фразу словами "сложно сказать, что ты вообще знакома с бразильскими сериалами" я не стал и риторически вопросил: - И кто говорил об опасности?
   - Нет. Вампиры и маги крови – межмирная организация. - тем временем ответила, критически осматривая пострадавшую одежду, Заря.
   - Не знаешь ты меня. - улыбнулась Рая: - А опасность... мы просто молодцы. Пошли уже. Полтора часа осталось.
   Я почему-то испытал совершенно детскую обиду с мотивом "Как это не знаю?!" - и раскрыл разум, пытаясь дотянуться и узнать... Рая же ткнула носками сапог своего ездового Шарика и двинулась к лестнице и дальше вверх, ко входу в храм. Мне оставалось только не отставать.
   - Что, конец уже близок? - это немного нервно произнесла леди, замыкающая нашу куцую колонну.
   - По логике, мы почти пришли. Храм за этой лестницей. - задумчиво ответила идущая за мной чародейка.
   - Да... Скоро мы все разбежимся. И возможно, больше не встретимся. Никогда... - грустно и задумчиво сказала подопечная.
   Печаль... Обречённость... Безысходность...
   - Но знаешь, я ни капли не жалею, что мы встретились. Вы все мне многое помогли понять. - снова Этрин.
   - Во-первых, мы ещё не расстаёмся. Во-вторых, для меня эта встреча тоже была крайне полезной, а в-третьих... - задумчиво высказалась Заря: - Думаю, мы ещё встретимся.
   - Буду на это надеятся. - игриво ответила ей магиня.
   - Не будем загадывать. Но я чувствую, что больше вас не увижу. - печально произнесла наездница.
   Она уже смирилась со своим будущим.
   - А я и не загадываю. - легкомысленно, но как-то нервно сказала блондинка. Рая только вздохнула:
   - У меня просто проблемы. И это был последний раз, когда я вышла в Туман. Больше не будет выходов.
   И не только выходов в туман... Очень странно воспринимать чужое предчувствие, но её впереди ждёт конец. Непонятно лишь чего - пути или жизни... Даже двух жизней.
   - Туман – это ещё не конец мира... Но почему нет? - встрепенулась Заря. Её мечтательно поддержала чародейка:
   - Жаль... Но кто знает, может, мы и встретимся... Двадцать лет спустя, на пиратском корабле?
   - Я в цепях. Почти в прямом смысле слова. Выход из моего мира для меня закрыт, пока я не сделаю то, что хотят те боги. - безнадёжно произнесла "Фрей".
   Боги... Боги - духовные паразиты. "Ненавижу!" - в унисон прозвучали мой голос и уцелевшая во мне ярость и независимость амазонки. Дочери гордого народа людей, сражающихся со всем миром и не признающих никого над собой.
   И в глубине души поднялся тёмно-алый буран. Сущность Аватара. Душа человека. Бессмертная и всемогущая - точнее, способная стать такой.
   - Боги? Люди? Силы? Неважно. Кто может остановить ЧЕЛОВЕКА? - тяжело произнёс я. Нельзя сдаваться, что бы не случилось. Тем более заранее.
   - А я на коротком поводке у Арагорна. ...Эй, ты чего? - удивилась Этрин.
   - То, что стоит выше него. - дёрнувшись, бросила Рая. И только Заря рассмеялась:
   - Ты прав, чувак. Все барьеры существуют только пока мы в них верим... Или пока нас заставляют в них верить.
   Заря... Я не могу понять, кто ты - но я уже счастлив, что знаю тебя. И я продолжил:
   - Заря права. Ты считаешь их выше - и даешь им силу. Отбери у них её. Люди - сильнее.
   - Ребят, вы чего? - ошарашенно спросила чародейка. Зашебуршала чем-то, послышалось бульканье: - Нате, подлечите нервы.
   Ей ответил звук поцелуя и голос леди:
   - Гораздо сильнее.
   - Легко говорить. - продолжила Рая, уже внутренне улыбаясь над нами.
   - Да я ж не спорю... - очарованно произнесла чародейка: - Иначе смысл нас выдергивать непонятно куда.... - и, встряхнувшись, решительно закончила: - На!
   Глядя в пол, я тяжёлыми словами давил... Не знаю даже, сомнения или страхи, свои или чужие. Сразу все, наверное.
   - Да, говорить легко... Но уйти с пути Восхождения человек не в силах - даже если этого не осознаёт. И поэтому - НАС НЕ ОСТАНОВИТЬ!
   Воплощение чего-то невероятного, отзывающееся на простое имя "Заря", улыбаясь, поддержало меня:
   - Люди, вы чудесны, поймите это. Чудесны и непобедимы.
   - Не вы чудесны. МЫ чудесны! - горячо поддержала её Ри и тихо добавила: - Ой, кажись меня несет...
   В один вздох слились фразы Раи:
   - Возможно... - и Зари: - На общей-то волне.
   - Так... Надо собраться. А то что-то рановато мы расслабились...Макс, ты пить будешь? - озабоченно спросила меня магиня.
   Аватар успокоился, вернув мне силу и волю, и снова улёгся где-то внутри. А я же, до сих пор погруженный в мысли, взбудораженные этим всплеском, ответил на автомате:
   - Буду. - и взяв фляжку, продолжил: - И ничего не рано, впереди уже нет опасности.
   Глотнув этого неплохого стимулятора, я посмаковал вкус на языке и закончил:
   - Кроме конца этого мира, естественно.
   Ощущение близкого конца было чётким, ясным, и даже в чём-то приятным. Если неопределённость всего лишь пьянила и давала надежду, то стабильность давала стойкость и знание. Сеть Энтропии, сплетённая Фрейдис, не кружилась вокруг подобно вихрю - она стала ещё одной несокрушимой границей вокруг меня. Границей между будущим и настоящим. Между мной и другими... От эмпатии не осталось и следа.
   - Мы уже в храме, больше ловушек не будет. - сообщила очевидное мне Заря.
   "Среди нас слишком много чёртовых ясновидцев" - шальная мысль была почему-то ехидной.
   Рая отвернулась от нас и уставилась вперёд.
   - Можно сказать, что отряд в безопасности, лишь когда он вернулся домой, на базу. - процитировала кого-то Ри.
   Заря усмехнулась в ответ:
   - В какой-то мере это так.
   А подопечная тихо пропела:
   - With our blood and our steel we will take back our home.
   - Что это вдруг все раскисли? - удивилась леди.
   - Просто сейчас вернусь на поле боя... - с тихой грустью ответила наездница. "Снова убивать и умирать" - услышал я её мысль.
   Вот и конец этой истории близок. Лестница упиралась прямо в ворота, которые я видел когда-то... Хм, когда-то - всего несколько часов назад и одновременно несколько лет.
  
   Для ворот, впрочем, прошло куда больше времени. Раскрытые створки, казалось, намертво вросшие в чёрный камень пола, волаксон. Побитые рубиновые плитки Славной дороги, растрескавшиеся белокаменные колонны, засыпавшие обломками всё вокруг, но удерживающие останки крыши. Невысокие стены за колоннами тоже разваливались, открывая вид с вершины горы на пустоту вокруг.
   Впрочем, всё это я скорее угадывал, чем видел. Передо мной стоял "скакун" с девушкой на спине - и закрывал почти весь обзор.
   - Пришли... - произнесла всадница.
   - Грустно видеть остатки былого великолепия. - поддержала её стоящая у меня за спиной блондинка. А малышка Этрин, отчаявшись разглядеть хоть что-то из-за наших спин, просочилась мимо меня в дверь и деловито заявила:
   - Так, где-то тут должен быть памятный камень... Знать бы еще, что это такое...
   Ведущая нас пожала плечами:
   - То, что памятно для места.
   - Да тут каждый булыжник можно памятным назвать... - обречённо заявила чародейка.
   - Ясно, мы ищем фотоальбом. - улыбнулась позади Заря. Её внешние эмоции чувствовались куда приятнее внутренней бури - и улыбку я увидел как своими глазами. Этрин тоже хихикнула.
   Но всё-таки к делу. Посмотрев на стоящих передо мной пса и Этрин, я выбрал цель поменьше и аккуратно отодвинул девушку в сторону, проходя вперёд, к ближайшей колонне. Помнится, на них как раз что-то и изображалось:
   - Фотоальбом, говорите...
   - Фотоальбом был здесь. - заключил я, осмотрев остатки колонны обычным зрением. Да уж, от тех фресок мало что осталось. А что покажет магия?
   Ну что ж - силы покинули это место, разум мы принесли с собой, а энтропия вела куда-то дальше, на закрытую тенью площадку. Ритуальную площадку из того фильма, точно... Вот и Этрин туда же двинулась.
   - Когда-то здесь было весело. Рей, сколько у нас осталось? - уточнила леди.
   - Час. Ровно. - ответила Рая, оставившая ездовую собаку сидеть в арьергарде, прямо у ворот. Послышались звуки и звяки.
   А, у неё тоже был запас полезных напитков. Прямо-таки видно, насколько полезен напиток, по тому, как мило она теперь улыбается:
   - М-да. А когда дворфом была, не было этой радуги ощущений от напитка... - прокомментировала она вслух.
   - Угу, обратно по лабиринту мы уже не успеем... Если он ещё существует, конечно. - сделала тем временем вывод Заря. А его можно и так проверить. Я бросил осматривать белокаменный мусор и подошёл к ближайшему пролому в стене.
   - Не успеем. - потвердил я, глядя на подножие горы.
   Рядом девушки что-то говорили, но моё внимание приковалось к происходящему внизу.
   Туман, который уже захлестнул почти всё под нами - лишь часть жёлтокаменного лабиринта ещё оставалась снаружи - для простого взгляда не был чем-то необычным, но Прозрение показывало его суть. Суть границы между бытием и небытием, между невероятностью и всё ещё вероятным... Медленного разрушения. Медленного и необратимого рассеяния. Белой Волны.
   - Если хотите, можете посмотреть на Белую Волну. Её уже видно. - вышел наконец из ступора я.
   Сразу же ко мне целеустремленно подошла Рая - и почти привычно опёрлась на моё плечо. Поглядела вниз, сделала ещё один глоток из бутылки в левой руке и призналась: - Ммм... завораживает. И хорошо, что выпила...
   Пристроила посох рядом - и с чувством добавила:
   - Эх... Романтика. Стоять с парнем и смотреть на конец света.
   Романтика романтикой, но по-моему, это чересчур. Бутылка с выпивкой улетела с обрыва в туман, я обнял её за талию - и повёл обратно на красную дорожку.
   - Если уж так хотелось расслабиться, могла и подождать немного. - попенял я ей.
   - Вообще-то, это успокоительное... - вздохнула она, осмыслив произошедшее: - Но ладно. Ты прав. Только вот там, в том мире я не расслаблюсь...
   - Да-да, успокоительное, антидепрессант и рвотное в одном флаконе, знаем... Тогда сейчас придется расслабляться всем, - констатировал я новый факт, аккуратно проводив девушку на ритуальную площадку прямо к Чаше.
   Впрочем, ноги её уже не держали - стоять рядом с небольшим каменным бассейном она не стала и вместо этого села на пол, скрестив ноги.
   - Нормально все со мной. Просто человек я... - ответила она на мой невысказанный вопрос.
   - Как и любой накопитель, - стоящие чуть впереди, у чёрной статуи, Этрин и Заря продолжали беседу. - В случае чего, можно как накопитель и использовать... Ууу, подруга, что-то тебя развезло... Хочешь, я тебе кровь почищу? - предложила магиня, обернувшись.
   - Девушки, тут предлагают нам всем отдохнуть, пока время есть. - коротко проинформировал я вторую парочку.
   - Ничего страшного, от этого не умирают, - усмехнулась аристократка. - Слушай, а его заряжать любой энергией можно?
   - Не стоит. Все нормально... – Рая замотала головой.
   - Любой, - ответила Заре чародейка и повернулась к парню. - Кто предлагает?
   Пришлось кивнуть на подопечную.
   - Я предлагаю, а то она уже начала... Расслабляться.
   - Да, - сидящая девушка закусила нижнюю губу и задумалась. - А что за памятный камень?
   Хороший вопрос. Я коротко посмотрел Зрением Духа во все стороны - и хмыкнул:
   - Ты на него опираешься, - постучав для верности по Чаше.
   Она с удивлением посмотрела на меня, а потом - на артефакт. Рядом полыхнула странная магия Зари... Нет, ничего особенного - всего лишь активация чего-то, очень похожего на волшебную палочку.
   - Как догадался? - задала она вполне логичный вопрос и помотала головой. А я, для большей доверительности, наклонился к ней и прошептал:
   - Всё остальное разрядилось, а в чаше ещё сохранилась... Сохранилось... Короче, она ещё заряжена, а всё остальное - нет.
   Она потянулась ко мне - и в этот момент рядом грохнул разряд, а следом - другой, контрольный. И её движение мигом превратилось в попытку вскочить и убежать - вот только её скрещённые ноги и моя тушка этому помешали. Запутавшись в ногах, она воткнулась в меня головой и упала на пол, обиженно выдав снизу:
   - Зачем пугать так? - в ответ раздался смех Этрин:
   - У меня еще мысль была поорать "Я великий Ситх".
   - Извиняюсь, искушение было слишком велико. - сообщила леди: - Спасибо, Этрин.
   - Да не за что. - и чародейка легко пнула камень: - Граждане, а посудинка-то к полу намертво прикручена... как отковыривать будем?
   Я же тем временем поднял упавшую и поставил на ноги. Удостоверившись, что да, действительно может немного постоять, полез в сумку:
   - Как-нибудь отковыряем. - и найдя в сумке одеяло, которое помнило ещё операцию Фрейдис со мной, помог усесться подопечной: - Прошу.
   Заря нехорошо присмотрелась к артефакту, доставая из пустоты волшебную палочку:
   - У меня есть одна идея...
   Меня буквально прожгло ЗНАНИЕМ... ТАК делать не стоило ни в коем случае! И я, чуть не запаниковав, вскинул руку в останавливающем жесте:
   - Не надо! Это была неправильная идея.
   Рая тихо поблагодарила меня, усевшись на предложенное место и ухватившись за больную нетрезвую голову. Заря же оглянулась на остатки статуи и кивнула мне, снова убирая жезл в пустоту:
   - Хорошо. Неправильная. Альтернатива?
   - Попробуем спилить? Как колонну? - предложила другую нехорошую идею Этрин, активируя водяное лезвие.
   А вот это сойдёт. Я кивнул в ответ:
   - Почти. Только не спилить, а выпилить. Плита под ней тоже часть артефакта...
   Мимо меня проскользнуло лёгкое плетение, впитавшееся в Разум Раи. Эм... Так, о чём это я?
   - Не надо спешить. Как только мы отделим Чашу от храма, наше время кончится. Садись.
   Чародейка рассеяла магию и уселась на краешек.
   - Что с отступлением? - вопросила взбодрившаяся подопечная. Посмотрела на меня и дёрнула за край мантии. Как в прошлый раз, в клетке... Впрочем, сейчас передо мной не подозрительный каменный пол.
   Я задумчиво посмотрел на не такое уж и большое одеяло - и присел на колени с края, чтобы не спихивать девчонок.
   Заря, стоящая рядом, задумчиво посмотрела на свою ладонь:
   - Время безгранично. - вспышка, и над ладонью повисает небольшой иллюзорный светящийся шарик: - Но этому месту пора умирать. - она резко сжала руку в кулак, погасив огонёк.
   - Ему, но не нам. - возразил я, подняв взгляд.
   Этрин снова попыталась разрядить обстановку, спросив Фрей:
   - Не знаешь, тут запасной выход не предусмотрен? А то я как-то крылья забыла захватить...
   А Заря улыбнулась мне:
   - Не нам. Поле ограничения пространства и выламываем чашу?
   - Я теперь не слышу руну, так что... Без понятия. - призналась бывшая жрица.
   - Если этот мир держиться на чаше, то когда мы её выломаем, мир исчезнет... - рассудительно проговорила блондинка и, подумав, закончила: - Надо как-то растянуть пространство чаши на нас.
   Ну в-общем-то она права - но маленькая крупица знаний амазонки сейчас полезна как никогда.
   Я кивнул, подтверждая:
   - Поэтому мы просто должны держаться за чашу в момент исчезновения. Связь абсолютна.
   - Давайте тогда не торопиться? Где-то час у нас есть, зачем спешить? Мне не хочется с вами расставаться. - с этими словами блондинка присела рядом с нами на одеяло.
   Рая задумчиво облокотилась на моё плечо и произнесла вслух:
   - А вы знаете, что эта чаша и мой мир соединены?
   - То есть? - заинтересовалась магиня.
   Фрейдис, разжигая интерес, уставилась в потолок, подумала и продолжила:
   - Этот храм и чаша питаются энергией моего мира, поэтому я и была послана сюда. Чтобы уничтожение этого мира не задело мой мир.
   - Как все запущено... И чем нам это грозит? - как-то растерянно спросила Этрин.
   Я пожал плечами, запуская руки в висевшую на плече Раи сумку, откуда завлекательно пахло едой. Вместо меня ответила Заря:
   - Думаю, при отделении чаши нас может притянуть к миру Фрейдис...
   - Да. Было бы весело появится там нам всем на огонек. - ответила "Фрейдис".
   Так, а вот и еда... Мясо, картошка, хлеб... Живём!
   Разворачивая бумагу, я вставил пару слов в разговор:
   - Можно и туда... На Иллесе моё бездыханное тело лежит уже почти год - надо поесть про запас.
   - А выбираться как? Мне домой надо, у меня там гады небитые остались. - хмыкнула аристократка. Бывшая жрица легкомысленно махнула рукой:
   - Легко. Мой мир как проходной двор. Только фэйсконтроль суровый.
   Я попытался произнести что-то вроде "Ну-ну", но с набитым ртом это не получилось.
   - А я, по ходу, в отрубе лежу. После того как гадостью какой-то приложили. Как бы меня там не закопали... - опечалилась чародейка, и, восстанавливая настроение, потянулась ко мне:
   - Делись! Я тоже есть хочу!
   - Мой мир – закрыт. - покачала головой Заря и выхватила из свёртка колбаску: - Ммм... Мясо. Наконец-то!
   - Люди, ну серьезно дайте что-нибудь пожевать! - обиженно высказалась Этрин.
   "Фрей" что-то прошептала, Заря выхватила из сумки булку и вручила её чародейке, а я - жевал и думал.
   И почему-то вспомнил оставшихся позади. Моих "учеников" Ульда и Касса. Эльфу. Илену...
   Правду говорили на Земле. Точнее, о Земле. "Путь мага может вести к могуществу, к бессмертию, к знанию... Но путь некроманта - это путь долга." И я должен вернуться к ним. Иначе... "Нет и не будет прощения предавшему свой путь!" - и я склонен согласиться с этими словами безвестного древнего мага. Я ДОЛЖЕН вернуться и закончить дело.
   Придя к такому заключению, я вернулся в реальность как раз к фразе Зари:
   - ...В принципе, эту связь можно оборвать... Оставить только ту, что с Бойрой. Тогда нас выкинет туда.
   - С чем?! - заинтересовался я, проглотив остаток булочки. Этрин оказалась чуть более сообразительной:
   - Бойра - это туман?
   Заря затормозила и осторожно ответила:
   - Э-э-э... Да, кажется, оно так называется.
   - Только миру моему не навредите. Итак его лихорадит по самое не хочу. Не хочется с еще одной проблемой возиться. Мне войны во всем немаленьком мире хватает. - заволновалась Рая.
   Я аккуратно отстранил спину прислонившейся ко мне девушки и встал:
   - Тогда давайте заканчивать здесь. Нас ждут.
   - А я так пригрелась... - обиженно глянула на меня лишившаяся опоры Рая.
   - Не, думаю, твой мир даже обрадуется избавлению от вампира. - заметила Заря, и передав глядящей голодным взглядом на свёрток с едой Этрин очередную булочку, продолжила: - Начнём?
   - Извини, - я поглядел на подопечную: - Но времени уже почти нет, и... Меня действительно ждут. Начнём.
   - Спасибо... Макс, ты сам пилить будешь? Или помочь? - пробурчала с набитым ртом чародейка.
   Бывшая жрица всё же встала, потянулась напоследок, и стала собираться. Продукты, одеяло, посох напоследок...
   - Раз так... То давайте кончать с этим.
   - Действительно, начать и кончить. - усмехнулся я: - Этрин, ты границы ауры чаши чувствуешь?
   - Смутно... - нахмурилась магиня.
   - Макс, не отлынивай. Ты же мужик в доме. - укоризненно сказала Заря, положив руку на край Чаши. Я вытащил световой меч из кармана и подытожил:
   - Ну тогда держитесь.
   - На счёт три. Мне же надо оборвать связь. - забеспокоилась леди.
   Я же включил меч, влил туда немного электричества и воткнул в пол, чтоб вырезать каменный конус под чашей:
   - Рви, я пока отрезать буду. - и с этими словами пошёл вокруг артефакта, согнувшись больше чем пополам - рукоять-то надо было вести прямо над полом, иначе длины "лезвия" не хватало для замыкания вершины конуса.
   Где-то рядом грохнула непереводимая каша магических воздействий... "Заря как она есть," - констатировал я про себя, продолжая перемещаться по кругу и отодвигая по очереди девушек с пути луча.
   Едва я косо, криво, но замкнул круг, как всё вокруг окутал Туман. Да. Тот самый старый знакомый Туман с большой буквы.
   Позади вскрикнула Этрин:
   - Ой... Меня выкидывает... Пока!
   - Disconnect from the server. Ей надо провайдера сменить... - в шоке проговорила Рая. Хм. Я разогнулся, выключив меч, и поглядел на неё. Видимо, тело гномы, то есть дворфы, унесло малость подальше Тумана.
   - Лёгкого пути. - прозвучало моё напутствие чародейке.
   Заря вдруг засмеялась и отпустила чашу:
   - Счастливого полёта! - и её унесло куда-то вверх и в сторону.
   Рая с ненавистью посмотрела на добытый артефакт, и подняла левую руку:
   - Страж. Иди сюда. Хватай чашу.
   Это она кому? А, это её Рыцарь. Да уж, только ему такой груз и таскать.
   Внезапно меня от затылка до пяток пробило искрой чьих-то чувств. Знакомой искрой...
   "Артас..."
   "Немедленно ко мне!" - подтвердила догадку чужая резкая мысль.
   "Но..."
   "Я сказал немедленно!" - и меня прострелило ещё раз.
   Придётся бросить подопечную здесь, в Тумане. Впрочем, у неё есть ещё один страж.
   - Похоже, меня тоже отзывают. Прощай. Хорошей судьбы. - бросил я Рае, развернулся, и шагнул в Туман - прямо в подготовленную каверну пространства.
   Туман схлопнулся в точку и выбросил меня на площадку у Источника. Источник, скромно притворившийся водопадом, негромко шумел, обдавая брызгами две находящихся рядом фигуры.
   Стоящий рядом с водопадом спиной ко мне Артас - и знакомая женская фигура, сидящая вполоборота ко мне на сплетённом из тумана кресле рядом. Очень знакомая - рыжие волосы, невысокий рост... Только одежда изменилась - теперь немаленькую грудь и всё к ней прилагающееся обтягивало что-то похожее на японское кимоно или, попросту, на халат красного цвета, расшитый золотыми узорами. Мало того - чтоб я не сомневался, в странном дрожащем мареве перед неё была видна Рая, за которой с Чашей на горбу топал Чёрный Рыцарь.
   - О! А вот и он... Жизнь которого ничему не учит. - довольным тоном произнесла хозяйка тела Фрейдис, разворачиваясь ко мне вместе с креслом.
   - Ты?! - прошипел я, возводя вокруг себя все доступные щиты... То есть Границу Души и Сеть Энтропии.
   Чёрт!! Одно дело изгонять вселившегося духа - разорви связь, отсеки от целого, и ты победил - и другое дело встретиться с его исходником во плоти. Тем более здесь.
   Аватара широко улыбнулась и развела руками.
   - Я же говорила тебе... - произнесла она с торжеством.
   - Макс, мой верный эмиссар, - я вздрогнул, услышав обманчиво-нежный голос бога Хаоса: - Ты замечательно выполнил задание. Эту почти родившуюся богиню зовут Лотта Благословленная, и пусть пока что она всего лишь верховная жрица некоей Храндис - но уже готова призвать Хаос в свой погрязший в проблемах мир...
   Мать твою, воплощенный Хаос, и бабушку с ней! Я уже забыл об усталости, накопившейся за время блужданий по миру Храма - потому что Сеть бесстрастно сообщила о моем неприглядном будущем. А значит - к чёрту осторожность. И я резко оборвал Артаса:
   - И несмотря на это, она щедро поделилась собственной головной болью с Фрейдис.
   Его смех прозвучал всё так же механически, как и раньше:
   - Макс, Макс... - продолжил он говорить, отсмеявшись: - Оставим им их проблемы, все равно тебя они больше не касаются.
   Вот и проблема. Стоп, что это?! - задрожавшая Сеть показала, как редкими струями истекает из меня и возвращается в источник нечто неощутимое... Странно, но я не чувствовал ничего особенного. Ни потери сил, ни изменений в состоянии. Вот последняя струя иссякла, и бог продолжил:
   - Прощай, эмиссар. Было интересно с тобой работать. Лотта, он же был тебе нужен? Забирай. - закончив говорить, он растаял, оставив после себя лишь столб тёплого, дрожащего воздуха.
   Оставшаяся напротив меня недобогиня криво усмехнулась:
   - Теперь можно и поговорить... Зачем ты мою заместительницу испортил?
   Сеть показала - в моём будущем нет хороших вариантов - есть нехорошие, плохие, и очень плохие. Впрочем... Сеть шевельнулась - именно, немного агрессии, и мои шансы выжить повышаются.
   Поэтому я сразу же перешёл к давлению:
   - А какого хрена, позволь узнать, ты допустила всё это?!
   Гнома хитро улыбнулась:
   - Что именно я допустила?.. И, повторяю, это ты испортил мне заместительницу.
   Так, придержим коней, не будем торопиться к развязке. Надо выиграть время, чтобы подготовить атаку. Я спокойно произнёс:
   - Зачем же такой могучей личности какая-то там земная девчонка, ради которой ты не пожалела даже собственного тела?
   Она чересчур демонстративно зевнула:
   - Знаешь, порой надо и самому раскинуть мозгами, чтобы понять всю ситуацию. Как вы говорите - не суди и не судим будешь. Ты не был в нашем мире и не видел, что там творится, поэтому говорить мне такое с твоей стороны слишком самоуверенно и опрометчиво. И в данном случае, ни я, ни кто-либо другой проблему нашей родины исправить не может. Вот мир и выбрал сам того, кто ему поможет. А дальше... Дело техники. Но я не о том... Вы мне ее своими чувствами испортили, теперь придется вновь перестраивать ее сознание... - и чуть поморщилась, как от предстоящей неприятной работы.
   Перестраивать сознание?! Одной из МОЕЙ команды?! Против её и МОЕЙ воли?! Аватар стал группироваться перед самоубийственной атакой. Теперь на кону не только моя жизнь, но и жизнь моей...
   А кто она мне? Знакомая, подруга, напарница... Хм. Даже любовница, и всё это мы успели за несколько часов. Этого более чем достаточно, чтобы она стала СВОЕЙ - и достаточно, чтобы без надежды на успех вступить в бой ради неё. А пока - поговорим ещё...
   - Как перестраивать? И зачем?
   Она недоуменно подняла брови:
   - Как зачем? Чтобы не страдала от тоски и не думала о вас, ее "друзьях", которых она встретила в Тумане. После иллюзий может она и не помнит ничего, но след остался. Довольно глубокий, хоть она и не осознает. - она вздохнула и продолжила: - Нам она нужна адекватной и с холодным сердцем.
   Странное, непредставимое для меня раньше заклинание сплеталось между Границей Души и энтропийной Сетью. Просто я знал, ЧТО - а Аватар понимал, КАК создать его, мой единственный шанс на победу. Заклинание, объединяющее магии Разума и Духа, использующее стихии и Энтропию, готовилось отсечь, замкнуть, запутать в вариантах и повредить могучую сущность напротив...
   "...И сегодня ты
   Принимаешь бой.
   Нету стен - есть мир
   За твоей спиной."13
   Осталось ещё чуть-чуть.
   Я сомкнул ладони перед грудью, на уровне сердца, и произнёс:
   - Холодная голова, горячее сердце и чистые руки - как банально и недостижимо... Но почему ты выбрала такой исход? Зачем тебе нужна её гибель?
   Усмешка на её лице казалась, да и была зловещей:
   - А зачем вы ей нужны?.. Она вас больше не встретит, и зачем ей мучиться после этого? И она не погибнет, просто не будет думать о вас... И какая тебе разница?
   Заклинание готово - и теперь осталось только пройти по узенькому мосту над пропастью, в которой скрыта гибель - моя и доверившихся мне людей.
   Вперёд вылетают вытянувшиеся будто щупальца потоки энергий, и сжимают в смертельных объятиях сидящую на кресле женщину - а я ору им вслед:
   - Она - под моей защитой!
   Лёгкий звон, и вся моя сила разлетается мелкими искрами. Лотта уже стоит и яростно смотрит на меня. Как тогда, в клетке... И только сияет непонятным, но знакомым светом силы Источника золотая вышивка на её одеянии.
   - Глупый мальчишка. Самоуверенный, эгоистичный, который сам ничего не понимает и лезет куда не просят. Ты сам не знаешь куда ввязался. Так знай. Мир держится на жизнях людей, а жизнь людей зависит от власти тех, кто выше них. То есть - от богов. Поэтому жрецам лучше знать, какова правда. Не зря не только я хочу тебе урок преподать, даже Рая, она же Фрейдис, горит желанием это сделать. Ведь те, кто ближе к богам, и знают где Сила... А твой путь Восхождения - это лишь путь Жреца Мира. Ведь ваш бог - Мир, и он властен над такими...
   Путь Пафоса, как шутил кто-то и когда-то на Земле - пока ты пафосно говоришь, ты неуязвим... Тем более когда я потратил все силы на бесполезную атаку и пытаюсь хотя бы удержаться на ногах. Впрочем, поднять взгляд, повинуясь очередному предчувствию, это мне не помешало.
   Лотта творила что-то похожее на моё заклинание, искусно вплетая в него шедро отдаваемую Источником энергию - и даже не присматриваясь к сверкающим нитям силы, я понял, что не смогу отразить её атаку.
   Но, может, я успею убежать?
   - "Лопнула струна, рухнула стена..." - прошептал я, и почувствовал, как проваливаюсь в радужный вихрь междумирья...
   Недостаточно быстро. Она всё-таки успела ударить.
  
   Что это? Где я? В сознании до сих пор пульсировала вспышка боли, разорвавшаяся моё тело на две половины... Но, слава случаю, не разорвавшая так же меня самого - ноги и... И прочее на месте.
   Почему перед глазами всё мельтешит, как в снегопад? Только снег какой-то радужный.
   Это же междумирье. Почему-то я не провалился в реальность Иллеса, как должен был, а остался здесь.
   Междумирье. Выход в любой мир...
   Но в какой мир? Меня не примет мир Тумана - а если бы и принял, то меня там ждут Лотта и Артас... Не говоря уж о его противнике. А как найти среди неисчислимой бесконечности миров передо мной те, в которых мне довелось побывать?
   Да и где я успел побывать? Родная, но уже забытая, Земля, в двух знакомых обличьях? Оставшийся почти неизвестным Илкор? Подземье Иллеса?
   "Ты сам говорил: путь некроманта - это путь долга. Вспомни о своём долге." - прошептал где-то внутри меня незнакомый голос.
   На секунду перед взором проскользнули лица девушек, с которыми мы прошли мир Храма...
   "Нет. Не то." - прозвенел другой, но тоже незнакомый, голос.
   И их заслонили другие лица.
   Плящущее пламя над руками облачённого в чёрные одежды лорда.
   Измученное лицо эльфы, стоящей на коленях рядом с кем-то.
   Пронзительный ВЗГЛЯД, пробравший меня до печенок.
   - Я понял, ученик. - прохрипел я... И открыл глаза.
   - С возвращением, наставник. - отозвался находящийся где-то рядом Касс.
   Ответить ему я не смог.
   Ног и нижней половины тела я просто не чувствовал, и это было ещё хорошо - потому что оставшиеся при мне и под контролем части тела разрывали болью моё сознание, а сжатые до скрипа челюсти не позволили даже промычать чего-нибудь в ответ ученику. Глаза, не желая подчиняться, метались из стороны в сторону - и везде натыкались на блестящую плёнку купола...
   Хорошо хоть опасливо пульсирующий где-то в районе груди, сжавшийся в сияющий шарик Аватар не показывал признаков повреждений, а думать физическая боль мне уже давно не мешала.
   Внезапно активировался позабытый комм и вывел перед глазами картинку и текст, начинающийся словами:
   "Установлена связь с управляющим центром медицинского комплекса."
   Медкомплекс своим подробным докладом меня даже не удивил - из междумирья вместо моего тела вернулся нелепый, да к тому же буквально изодранный обрубок, шансы которого при таком количестве разных повреждений выжить снаружи защитной капсулы не отличались от нуля.
   "Начать полное восстановление?"
   Пошевелив глазными яблоками, я надавил взглядом на "Да" - и расслабился.
  
   Неприятно лежать безвольной куклой, жёстко зафиксированной в зажимах. Не чувствовать тела, не видеть, не слышать, и не иметь возможности пошевелиться - тоже не очень приятно... Впрочем, от грустных мыслей меня успешно отвлекает тихий шепот Касса, раздающийся прямо в сознании.
   - Четверо ребят, Макс, четверо моих лучших учеников по собственной воле отдали жизнь и посмертие - чтобы вытащить тебя из бесконечности. Кай Гор, Рилла, Нокс и Терн... Для них не существовало границ в реальности и вне её, даже границы Веера не смогли остановить их освободившиеся души. - лёгкая печальная улыбка проскользнула в его словах: - Я смотрю на них в те дни, когда они только учились - как же тогда их удивляет мой взгляд... Только они могли найти тебя в междумирье - и сделали это.
   Я мысленно прикрыл глаза, соболезнуя - и не обнаружил в нём печали.
   - Они не погибли, а изменились и покинули эту реальность. Завершили Восхождение, как ты мог бы сказать - а в мире Тумана возможностей для них гораздо больше...
   "Что?!" - Я мысленно взвыл. Откуда он знает?!
   - Ах да, ты же сам ещё не... Мироздание устроено очень интересно - бесчисленное множество миров, едва ли меньшее число их альтернатив, то, что мы обыденно зовём галактикой - оно огромно, но множество самих галактик, или, как их называют посвящённые, Вееров - едва ли не больше.
   Я мысленно прикрыл глаза, принимая к сведению - но маг продолжал:
   - И только один мир никогда не проявляется в базовой реальности - мир Тумана. Ось, на которую нанизаны Веера, соединяющая их всех и находящаяся везде и нигде.
   Голос ненадолго замолк, но всё же продолжил:
   - Меня тоже заворожили глубины Тумана, куда я проник следом за тобой - но мой путь ещё не завершён. И твой тоже...
   Касс вздохнул и продолжил:
   - Слишком долго ты пробыл не здесь.
   "Да, целый год..."
   - Не год. Больше, - мягко поправил маг: - Тебя не было в этой реальности пять лет. Хотя ты вообще не должен был вернуться.
   "Ну да, Артас сказал об этом прямым текстом."
   - Последний удар, который ты получил, должен был лишить тебя памяти и возможности связываться с миром Тумана. Память мы сохранили, но связь разрушена безвозвратно... Но к делу. - внезапно заторопился голос: - Через некоторое время ты погрузишься в целебный сон, чтобы недостающие части тела без помех восстановились, а после пробуждения почти сразу придётся действовать.
   "Что случилось?!"
   - Только случится. Через некоторое время Иллес захлестнёт наступление Чужих, причём они каким-то образом используют для этого планетный Узел. Не знаю, как это будет - эпидемия, десант, что-нибудь ещё... Но ни у кого из нас нет шансов справится с эпидемией или предотвратить её. Только у тебя есть. У тебя здорового.
   "Меня отсекли от Источника Хаоса!" - взвыл я. Мысленно, само собой.
   - Это точно не помешает. - произнёс Касс и закончил: - А теперь - спи.
  
   Казалось, свет выключили всего на секунду - но когда я снова увидел блестящий купол, он уже расходился в стороны, открывая проход между нагромождёнными металлическими конструкциями, а бодрый и здоровый организм требовал действия.
   Комм послушно сообщил текущую дату и время... Да, 5 с лишним лет там и ещё неделю здесь, в регенераторе, после возвращения.
   Кое-как подняв голову и посмотрев на себя - от одежды не осталось и воспоминаний - я поморщился от напряжения в обленившихся мышцах и попробовал сесть на кушетке, свесив ноги.
   - Звяк! - жизнерадостно возвестила упавшая железка, которую я, неловко поворачиваясь, столкнул с кушетки. Это что ещё такое? Собрав руки и ноги вместе, я осторожно наклонился...
   Световой меч. Подарок гномы. Надо же, он всё-таки уцелел - и попал сюда.
  
   Я, наверное, выглядел очень по-идиотски, выбираясь из нагромождения непонятной техники голым и с выключенным лайтсэйбером в руке. Вот только предупреждение Касса гвоздём засело в памяти - так что лучше я буду выглядеть по-идиотски, но готовым ко всякому.
   Всякое началось сразу же после того, как я выбрался в коридор.
   Для начала, дрогнула земля, ощутимо ударив по ногам. Мгновенно погасло освещение и в завершение всего этого где-то далеко завыла сирена.
   Это оно?! Уже?!
   - Граница Души!
   Впрочем, я слишком рано запаниковал - в коротком коридорчике мне ничего не встретилось, как и в кабине лифта, куда вела единственная встретившаяся мне дверь, а свет загорелся снова через пару секунд.
   Когда двери лифта раскрылись, выпуская меня в коридор, комм тихо пискнул, принимая данные. Я и сам уже видел, что нахожусь во дворце Сэль - его сложно перепутать с чем-нибудь другим. А раз я во дворце... Нужно срочно найти ребят.
   Направление показал коммуникатор, и в тот же момент возникло предощущение близкой потери... Бежал я изо всех сил.
  
   Вот и парадный зал дворца Сэль Иллес... Когда я тычком распахнул дверь, меня на секунду пробило ощущение дежавю - вот напряжённо стоящий в окружении языков пламени Ульд в тёмной одежде лорда, лежащая у трона Илена, стоящая на коленях рядом с ней эльфа... Защитный купол вокруг них, и десятки ящероподобных существ в зале, которых не было в том видении.
   Один из монстров неосторожно заглянул в открывшуюся дверь - и получил косой, слабый и неумелый удар мечом. Мне даже показалось, ящер усмехнулся и отпарировал удар возникшей из ниоткуда блестящей плёнкой.
   Почти отпарировал - я, опомнившись, заорал:
   - Fire!!! - и влил немного Сил в сразу разгоревшееся зелёным светом "лезвие".
   Ящер развалился на две неаккуратные половинки, которые я перепрыгнул, прорываясь в зал.
   Ещё один неумелый взмах, ещё... Через пару секунд в пределах досягаемости остались только две половинки одного ящера, бесстыдно демонстрирующие обугленный срез и отрубленная рука его чуть более удачливого соседа, остальные ящеры отступили от меня и приблизились к взблескивающему при каждом их ударе сеткой силовых линий куполу.
   "Опасность!" - взвыл Аватар, и я как наяву увидел...
   Часть ящеров перехватывает поудобнее короткие лезвия, готовясь рвануться в ближний бой. Стоящая у самого купола троица выделяющихся куда более внушительным внешним обликом и одеждами - расшитые белым металлом чёрные балахоны против коротких серых туник на остальных - поднимает руки, готовясь сотворить заклинание... А остальные извлекают из-за спин короткорылые железки, очень неприятно напоминающие пистолеты-пулемёты.
   Прозрение отступило, и я начал действовать, предугадывая действия противника. Сознание почти привычно разделилось на несколько потоков, и пока один из них шептал мантру и превращал появившийся вокруг меня золотистый кокон в непробиваемый щит, второй лихорадочно пытался придумать что-то спасительное...
   Стоп. Поход в Храм. Спасение... Магиня Этрин с её непривычной магией воды и крови. Амазонка, чья сила тоже завязана на кровь... Вот! Пусть этим ящерам кровь заменяет что-то уже совсем непотребное, но оно тоже течет по их телу, и точно так же проходит через мозг. А что будет, если оставить мозг без притока крови хотя бы на пару мгновений?
   Ящеры точно как в видении выхватывали оружие - и падали, падали один за другим. Наскоро сотворённого заклятия не хватало на полноценный гидроудар или хотя бы инсульт, но влёгкую вышибать сознания из тел у меня получилось. Впрочем, не из всех. Когда я закончил, на ногах остались шестеро ящеров - все три балахонника, один с мечом и два стрелка, причём последние трое - весьма условно.
   - Аоуыаааа! - провыл самый рослый из колдунов, и эта троица синхронными взмахами когтистых рук отправила ко мне странно выглядящий бурый вихрь.
   Бурый... "Вихрь"?!
   Такое знакомое проклятие Энтропии, которым я сам любил бросаться, казалось, ещё вчера, готовилось наброситься уже на меня - но на пути вихря возникла Сеть. Строгое и красивое переплетение черных, серых и белых линий, воплощённый Порядок...
   Две противоположности сцепились, яростно аннигилируя - и моя защита явно проигрывала. Но если ящеры стояли, отдавая на заклятие все силы, то моё тело будто само шагнуло вперёд.
   Шаг... Шаг... Ещё шаг - и медленный, плавный взмах пламенного меча отсекает главному ящерику голову. Ещё шаг - и второй разваливается на две части. Третий, зарычав, отпускает контроль над заклятием и пытается убежать - но брошенный вслед щит, изрядно выеденный проклятием, отбрасывает его прямо на купол.
   Треск разрядов, охвативших его, яркие вспышки там, где молнии пробивают тело - и всего через пару секунд мертвое тело ящера растекается лужей на полу. Я облегченно выдохнул...
   Раздавшиеся позади частые выстрелы стали для меня неприятной неожиданностью. Как и легко пробивающие насквозь моё тело пули. Дыра в лёгком, две в животе, перебито левое плечо... Каким-то чудом удерживая сознание от падения в бездну болевого шока, я развернулся, пытаясь восстановить защиту... Последний стрелок ящериков едва держался на ногах, но своё оружие держал уверенно, даже более чем. Вот он оскалился, передёрнув рукоятку и снова направив на меня ствол автомата...
   И всё вокруг затопило пламя.
  
   - Я уже в раю? - пробормотал я, очнувшись и приоткрыв глаза. А то слишком уж непривычное зрелище явилось моему взгляду - плачущая эльфа стояла на коленях рядом и держала меня за руку...
   В нос шибануло запахом жареного мяса, спину захолодило ощущением от каменных плит пола, слух уловил рядом чью-то ругань - пришлось признать, что пока я не удостоился райской благодати. А значит:
   - Сеннара? С тобой всё в порядке?
   Эльфийка только кивнула, вытирая свободной рукой слёзы. Уже хорошо. И я попытался приподняться и сесть...
   Да всё вообще прекрасно! Если бы не вытекшая из меня кровь, уже подсохшая и стягивающая кожу, про полученные по глупости пулевые пробоины не напоминало бы ничего. Даже рука, перебитая выстрелом, ощущается как новая.
   - Мастер? - раздавшиеся шаги и прозвучавший рядом голос принадлежали, очевидно, Ульду, вот только на моей памяти их звучание было другим. Он и шагал совсем не так тяжеловесно, и говорил не так хрипло.
   - Да, Ульд? - я повернулся к нему. Да и внешне ученик изменился очень сильно. Заматерел, даже можно сказать. Не восхищённый приключенец - но уверенный воин. Да уж... Он - не вечно молодая эльфа.
   - Ваше появление было как нельзя кстати... Но каким образом вы смогли появиться именно сейчас? - приглядываясь ко мне, заявил бывший ученик мага.
   Подозрительный... То есть весьма предусмотрительный - парень явно не терял времени на собственное развитие. Я потянулся к его сознания, пытаясь считать эмоции - и наткнулся на слабый, но вполне устойчивый щит, который могут выставить немногие из лишённых сферы Разума. Явно не терял.
   Ну что ж, мне скрывать нечего. Отвернувшись обратно, я кое-как поднялся сам... Слабость в мышцах - последствия ускоренной регенерации, похоже - и подал руку эльфийке.
   - Усилиями Касса-провидца и его учеников... - произнёс я, оглядываясь: - Кстати, где мой резак?
   - Вот он. - кротко ответила Сеннара, протягивая железку. Я зажал его в руке - негде больше: ни кобуры, ни кармана на джинсах, да и самих джинсов-то нет.
   - Спасибо... - я оценил выражение лица Ульда как сердито-офигевшее и поинтересовался: - А что это ты на меня так смотришь?
   - Кассид-провидец пропал неделю назад, дорогой. - заявила мне в левое ухо стоящая позади жёнушка: - Ты... Хочешь сказать, что всё это время пробыл где-то здесь?! - распахнув к концу предложения свои волшебные глаза, ошарашенно проговорила она.
   - Да. - я утвердительно качнул головой: - Неделю назад Касс вытащил меня из межреальности прямо внутри медицинского комплекса... И тем спас меня второй раз - мне пришлось отращивать заново половину тела. И... - я глянул на экран всё ещё висящего на руке комма: - Час назад я пришёл в себя.
   - Вовремя, ничего не скажешь. - уважительно ответил Ульд, подбирая с пола какой-то металлический девайс, рассыпавшийся пылью у него в руках: - А что значит - "второй раз"?
   Опасности поблизости нет... Можно спокойно говорить дальше.
   - В первый раз он выручил меня, вытащив из межреальности и вернув память. - оглядываясь, хмыкнул я: - А где хозяйка дома?
   - Илена отправилась разбираться, откуда во дворце взялись эти уроды. - на автомате ответил Ульд и запнулся: - То есть?...
   - Я расскажу всю историю, но позже. - остановил я его порыв: - Сначала надо остановить Вторжение. - и задрав голову к блестящему потолку, крикнул: - Иле-е-ена!
   - Рада видеть тебя, Макс. - донеслось чуть издали: - Но я... Ага, вот! Смотрите!
   Опустив взгляд обратно, я заметил силуэт Сэль за покрытым голограммами туманом операционного зала - и перед нами развернулся экран.
   Это выглядело как дешёвый, почти мусорный фильм ужасов - только было, к сожалению, реальностью. Люди, превращающиеся в ящериков прямо на улицах Первого города. Несколько возникших из ниоткуда туманных фигур, после поглощения обычных мутантов ставшие балахонниками. Ну и последнее - как троица этих чародеев смогла, собрав малый круг, перебросить немалый отряд прямо в тронный зал дворца.
   - Как они попали сюда, теперь понятно... - протянул я: - Но почему они стали мутировать?
   - Так по твоей же вине! - с возмущением развернулась в мою сторону Сэль.
   - Не помню такого. - удивился я.
   - В ту ночь, когда ты отправился спасать своих "учеников"...
   - Погоди, - я напрягся, припоминая: - Это не тогда ли, когда я вздумал приземлиться в центре города?
   Был, был тогда случай, когда Зерно ненадолго перехватило контроль надо мной.
   - Да... И ты ведь потом ещё спрашивал о ситуации с местными, и я думала, ты в курсе.
   - В курсе, но всё равно не помню. Рассказывай, кто они теперь, - хмыкнул я. Аватар очухался и снова начинает зудеть, требуя действия.
   - Ты уже сказал - мутанты. А мутация, что ты тогда сотворил - бомба замедленного действия, заложенная в организм и при очень сложных условиях запускающая полное преображение.
   Я подумал. Собрал мысли обратно и ещё раз подумал.
   - Забудем то, что это сделал всё-таки не я - а Зерно. При каких "сложных" условиях?
   - Например, при изменении информационного фона планеты... - она остановилась и как-то потерянно вздохнула: - При изменении Узла.
   - В чём дело, Сэль Иллес?
   - Узел. Мы только недавно решили добраться до Узла - ведь туннель в схрон Шелла был разрушен ещё тобой - при тебе то есть - а переместиться туда Вратами не получалось, слишком нестабильное пространство там было. И этим проектом занимался Кассид... - тоскливо закончила она.
   - Он сказал как-то, - встрепенулся за спиной Ульд: - Когда я говорил ему, что он стал сумасшедшим, потерял в своих исканиях последние остатки разума, он ответил, что не потерял, а нашёл...
   Меня прошибло холодным потом.
   - Этого ещё не хватало, - выдохнул я. Он упоминал, что был в Тумане, а там слишком много всякого... И всяких. Если это был всё ещё он...
   Мне не хотелось верить, но Сеть вероятностей бесстрастно показала - Вторжение и Кассид уже связаны. Не просто связаны - он одна из причин Вторжения. Ну что ж...
   Я встряхнулся, почесал зудящую кожу и произнёс:
   - Значит, так. Мне нужно отмыться, поесть... А потом - ведь угрозы очередного нападения больше нет? - я дождался утвердительного кивка Сэль и закончил:
   - Вот потом, когда я отосплюсь, и подумаем о Кассиде и других проблемах.
  
   Душ. Обычный водный душ. Какое-то мыло. Мочалка... Как мало надо для счастья. Я смывал с себя грязь и запахи не только прошлого боя - бойни в тронном зале, то есть - но и всего нашего сумасшедшего похода через Туман, мясорубки в лабиринте, схватки у Источника. Сколько я, оказывается, пережил за один день... Хоть он и продолжался очень долго для других.
   Всё-таки, когда рядом по воде зашлёпали босые ноги, я понял, чего не хватало для полноты мира.
   Эльфа подошла сзади, прижалась ко мне и тихо выдохнула:
   - Ты вернулся...
  
   Чуть позже, когда мы всё-таки закончили с водными процедурами и добрались до спальни, Сеннара, лежащая рядом, поглядела на меня необычно серьёзным взглядом и закончила фразу:
   - Ты вернулся другим.
   - И каким же? - расслабленно спросил я.
   - Тогда... Ты рвал и крушил, ты нес изменения каждым взглядом, словом, жестом... Живой ветер перемен. - она улыбнулась: - А сейчас ты - непоколебим, как холодные скалы Иллеса.
   - А ты - всё такая же. - я улыбнулся в ответ и провёл кончиками пальцев по её щеке.
   - Для моего народа шесть лет жизни - слишком мало, чтобы измениться. - она покачала головой, перевернулась на спину и закинула руки за голову: - Тем более здесь. Знаешь, хоть поначалу всё было немного сумасшедшим... Ты ведь устроил первую встречу с Сэль Тэнной - и сразу исчез, а они-то никуда не делись. Визиты других Сэль уже были способны свести с ума неготовую к такому Илену, а ведь были и другие. Илкорианские Искатели, корабли и жители других миров, оказавшиеся здесь в неурочный момент... Я тогда в этом понимала ещё меньше её - да и сейчас тоже. Касс запомнил твои слова о Пути - и с головой ушёл в изыскания, даже каким-то образом нашёл учеников. А огневик не выдержал - и бросился ей на помощь. И смог с этим справиться, что удивительно. Мне же было забавно наблюдать, как они осторожно изучают друг друга - и я немного... помогла. Впрочем, - она хихикнула: - Простая Сэль для этого непростого мира даже как-то неприлично смотрелась, а семейная пара - Огненный лорд и леди Сэль - в самый раз...
   И на этом месте я бессовестно вырубился. Провалился в тёмный колодец сна без снов.
  
   Такое счастье никак не могло продолжаться долго - и всего через пару часов меня безжалостно разбудили.
   Впрочем, проснуться от умело приложенных знаний и умений эльфийки - тоже вполне себе счастье. Магиня Жизни способна сделать с живым человеком очень многое - даже превратить раннее пробуждение из мучения в радость...
   Жаль, ненадолго. Окончательно проснувшись, я вспомнил и про мир, и про Вторжение... Эльфийка, мгновенно восприняв изменение моих эмоций, отстранилась и принялась собираться. "Ты - идеальная жена", одобрительно подумал я, лихорадочно подбирая новые шмотки - и получил улыбку в ответ.
   Ужин, а может - обед или завтрак, ждал нас в операционном зале в компании уже насыщавшихся местных властителей - Илена, так и не покидавшая, кажется, свой пост, и не отходящий от неё Ульд.
   - Транспортные линии заблокированы намертво. - не дожидаясь, пока я приступлю к трапезе, начала рассказ Сэль: - Космопорт, второй и третий города отрезаны от первого - но Вторжение там не обнаружено. Там всё как обычно. А вот рядом... - и она молча указала рукой на возникший рядом экран.
   Я присмотрелся и тоже захотел выругаться. Но есть не перестал.
   Каким-то образом преображенные в ящериков люди получили чародейские возможности, или просто сравнимые c чародейскими по силе, и принялись изменять Первый Город.
   Интересно, а откуда они всё это вытаскивают? Откуда эти укрытые маревом горячего воздуха пирамиды? Да и странные, шевелящиеся будто водоросли огромные розовые "деревья" с щупальцами раньше на Иллесе не встречались. И от всех этих потусторонних зрелищ веяло чем-то знакомым... Увидеть мелькающие среди них тени духов и энергию Зерна было дело времени.
   - Физика Пространства. - тоном знатока сообщил Ульд: - Они размывают границы фазовых переходов - и в местах наибольшей неопределённости творят это непотребство.
   - Чем это опасно?
   - Всем. - печально улыбнулась Сэль: - Построить на границе нужную себе окружающую среду таким существам куда легче, а нам - совсем наоборот, даже выжить нелегко.
   Какое-то неясное ощущение появилось совсем рядом. Я сосредоточился...
   Рисунок. Тот воплощённый порядок, что слился с моими телом и душой. Он нес в себе диаметрально противоположные намерения - упорядочить, структурировать, защитить - и был готов противостоять изменениям этих существ.
   Прекрасно. Теперь есть, что противопоставить Вторжению. Тогда - к делу.
   - Корень проблемы в изменённом Узле, это уже ясно... - резюмировал я: - Как я могу туда попасть?
   - МЫ, а не ты. - прозвучал слаженный хор.
   - Хорошо, мы. - покладисто согласился я: - Но как, если Врата не могут перенести меня к Узлу, а идти по изменяющемуся Городу куда больше похоже на самоубийство?
   - Обычный транспорт никто не отменял. - пожал плечами бывший ученик: - Аэромобиль вполне может пролететь это расстояние без особых проблем.
   На том и остановились.
   Мобиль, напоминающий обтекаемую, зализанную коробку с короткими крылышками, обнаружился в саду, всё так же окружающем дворец. Но меня поразило не это.
   Огромный серебристый полупрозрачный купол накрывал и дворец, и сад, и даже часть Чёрного Озера.
   - Защита может держаться практически вечно, а уйти с планеты мы можем в любой момент... - сказала Илена и серьёзно посмотрела на нас: - Но вытащить вас оттуда я не смогу. Может?..
   - Нет. - это сказал я?! Чётко и однозначно отказавшись от возможности спастись?!
   Помотав головой, я успокоил Аватара, вернул себе возможность трезво мыслить и шагнул к аэромобилю.
   Следом за мной и вторым магом в машине внезапно оказалась Сеннара. Я попытался было отправить её обратно, но она перебила меня одним аргументом:
   - Вам нужен мастер-целитель, причём прямо сейчас, два самоубивца. Но и там оставлять вас без помощи нельзя. Поехали.
   "Зря я в это дело опять полез", - грустно подумал я, и призвал открывающим заклятием Сеть.
   Да уж, ждут нас неприятности разного рода и в больших количествах. И что самое плохое - впереди появляется неопределённость, которую щедро разносит проклюнувшееся Зерно, и размазывает вероятности относительно хороших исходов по целому вееру, не позволяя определить правильный путь.
   "И чёрт с ним со всем," - отрешённо подумал я, рывком развернул Сеть и упрятал мобиль под её защиту. Теперь нам не страшны флуктуации реальности и неопределённость будущего... Хотя бы немного.
   - Поехали.
   Аэромобиль, почти мгновенно ускорившись, прошёл через купол и натужно пополз вверх.
  
   Смотреть на Город сверху было, скажем так, интересно. Ожившие тени, льющийся из ниоткуда свет, колыщащиеся как в потоках теплого воздуха щупальца деревьев... Очень красиво - и совершенно не вызывает желания познакомиться с этим поближе.
   Впрочем, Город промелькнул довольно быстро, а нашей целью, похоже, была дальняя стена каверны, у которой когда-то размещалась база Комитета... Сейчас от той базы не осталось ничего особого, так, расчищенная площадка. Хм. В прошлый раз я прошёл через туннели и лифты этой базы, а как пройдём сейчас?
   Мобиль аккуратно приткнулся на площадку рядом с выходом длинной металлической трубы. Похоже, этот туннель и есть вновь открытый проход к пещере Узла.
   Идти было легко, а внутри туннеля к тому же обнаружился монорельс и мини-поезд из трёх открытых вагонеток - так что путешествовали мы даже с комфортом, а Сеть, успокоившаяся после отлёта из города, стабильно показывала "Пока всё в порядке"...
   Наверное, от скуки я принялся отстранённо думать о разном. Например...
   Почему эльфийка назвала Ульда лордом?... Но это, скорее всего, шуточки транслятора, потому как в своём черном одеянии мне он напомнил лорда Дарта Вейдера - разве что закрытый шлем он не носил.
   Или почему мой "фон", если его можно так назвать, столь сильно изменился после возвращения?Перед мысленным взглядом всплыла последняя встреча в Тумане. Сначала что-то, извлечённое Артасом и вернувшееся в Источник. Но что это было? А ведь я поймал и плетение Лотты - слишком сложное и непонятное для меня...
   Впрочем, минипоезд уже вылетел из туннеля и стал понемногу замедляться. Вокруг громоздились знакомые горы мусора и камней, где-то впереди пульсировала Сила... Мы прибыли.
  
   "Однако, я поторопился радоваться." - подумал через несколько минут я, в очередной раз запинаясь о валяющийся на тропинке камень. Не ушибся - но что-то мне эти подворачивающиеся под ноги булыжники напоминают...
   Жаль, но в тот момент, когда я сообразил, что мне это напоминает - извилистая тропика повернула последний раз, и перед нами открылся вид на...
   Когда-то это был просто Узел. Потом на его месте Шелл и его чародеи построили Сферу Отражения... А не так давно пришёл я и забросил туда Зерно Хаоса. И теперь здесь росло невиданное дерево, сплетённое из потоков света всех цветов радуги, колыхающихся и дрожащих подобно водорослям в текущей воде. Волны дрожи пробегали от очень яркого "корня" до почти прозрачных "листьев", заставляя их менять цвет... И это зрелищо, вместо уместного восхищения красотой, вызвало где-то внутри меня дикое омерзение. Стоп...
   Я зажмурился, вдохнул, вызывая в памяти строки Прозрения - и на выдохе открыл глаза, увидев мир вокруг в максимально доступной мне полноте.
   "Дерево" искажало реальность этими волнами, которые не заканчивались вместе с ветвями, а двигались дальше и разлетались во все стороны. Энергии стихий и прочие, мне доступные, под их влиянием дрожали и раскачивались...
   - Ставьте защиту! - заорал я, и продолжил вопль уже про себя, восстанавливая вокруг себя непробиваемые поля.
   ...а у подножия дерева, почти невидимый на фоне дерева, стоял человек. Непростой человек, очень непростой. Да уже не совсем человек.
   Мы продолжали двигаться вперёд, к "древу", аккуратно восстанавливая защиту после каждой волны. Двигались - и приближались к неизвестному, пока до него не осталось меньше десятка метров, и он не взмахнул повелительно рукой. "Древо" отозвалось очередной волной, почти снёсшей наши щиты - и мы вынуждены были остановиться, лихорадочно возводя их вновь.
   - Вы всё-таки пришли сюда. - произнёс незнакомый, шуршаще-скрипучий голос, и уже-не-человек резко обернулся.
   Я вздрогнул от одного его вида - сложно остаться спокойным, когда перед тобой монстр с телом человека и головой будто скленной из десятка только видов насекомых.
   - Вы пришли... - повторило оно и воскликнуло: - И это прекрасно!
   Очередной жест, повинуясь которому, сила Древа взвилась вверх - и рухнула на нас сверху, не заметив ни единого слоя защиты.
   Я с каким-то отстранённым удивлением заметил, что меня вздёрнуло вверх, подняло на пару метров в воздух - и распяло на мгновенно выросшем, подобно Древу из света, кресте. Рядом, точно так же повисли мои соратники... И Аватар задёргался в невидимых путах, лишённый возможности творить магию. Но отстранение не проходило.
   - Что ж... Это будет достойный подарок повелителю. - проскрипело жвалами существо и подняло руку...
   Попыталось поднять. Что-то усиленно пробивалось изнутри его, подобно личинке Чужого, скручивая его в корчах судорог и роняя на колени. Но кто может быть таким Чужим для чужака?
   Внезапно насекомые, плотно покрывающие голову существа, стали расползаться в стороны, открывая лицо человека... Лицо Касса, перекошенное от боли.
   - Поторописсссь, насссставник, - кое-как через сжатые зубы прошипел он: - Я не смогу долго удерживать...
   Я с удивлением обнаружил себя стоящим на земле - крест бесследно исчез. Странно это всё... Как будто не со мной происходит.
   - Ну же, быстрее! - выкрикнул он и прокусил губу до крови. Насекомые ползали по его телу, но возвращаться на лицо не рисковали.
   - Да будет твой путь в посмертии лёгок и приятен, Провидец. - пустым голосом проговорил я, шагнул к нему, вытянул руку с разгорающимся зелёным светом резаком вперёд, и медленно замахнулся.
   За малую долю секунды до того, как поток света коснулся его кожи, он закрыл глаза - и ковёр из насекомых захлестнул лицо человека, снова срастаясь в морду чужака.
   Зелёный луч легко, как и раньше, прошёл через живое тело, разорвав его на две половины, послушно рухнувшие наземь.
   - Это был он? Но как... - раздался рядом голос эльфийки. Она сделала ещё шаг вперёд, подходя ко мне.
   - Всё закончилось? - каким-то странным тоном переспросил огневик, оставаясь на месте.
   Я вскинул голову, невольно глянув на место, где лежало тело переродившегося ученика. От него отделялись тонкие струйки чёрного дыма, одна за другой втягивающиеся в световой поток Древа - и Древо начинало дрожать совершенно по-иному. Так дрожат сжатые до упора мышцы перед прыжком...
   Через секунд оно прыгнуло, не дав нам и секунды на раздумья и подготовку. Новые, зародившиеся в корне "побеги" подобно щупальцам устремились к нам, пробивая щиты и пытаясь проникнуть в тело.
   - ААААА!!! - зазвучал истошный девичий вопль. Защита эльфы сдалась первой. Через долю секунды лопнул и внешний слой моей - осталась только Сеть, растянутая по телу...
   Но я уже проваливался куда-то вглубь собственного сознания, вспомнив опыт похода по иллюзиям - и пытаясь сжать время, чтобы за секунду найти ответ, способ справиться с Древом.
  
   Из памяти шаг за шагом поднимались видения и слова, необходимые для продолжающейся в реальности борьбы.
   - Этот мир - мой! - когда-то воскликнул я, сливаясь с миром в святилище Геи много лет назад на Земле.
   - ...А твой путь Восхождения - это лишь путь Жреца Мира. Ведь ваш бог - мир, и он властен над такими... - говорила не так давно Лотта Благословлённая, готовясь отправить меня в небытие из мира Тумана.
   - ...Нет, - снова улыбалась волшебная блондинка Заря. - Мир - это то, что знает о нём каждый живущий в нём. Включая то, что знают кварки и галактики...
   ...А ведь Древо растёт на месте главного Узла планеты, практически в её сердце - там, где живёт её дух.
  
   Когда я вновь вернулся в реальность, там успела пройти лишь секунда, даже "щупальце" ещё не успело коснуться меня - и события вновь понеслись вскачь.
   Для начала меня отбросило назад взрывом, родившимся при встрече противоположных энергий Сети Порядка и Плети Хаоса, а уже будучи в полёте, я начал творить заклинание. Заклинание, которое должно было противопоставить меня и весь остальной мир Древу Хаоса. Без фокуса, без стиха - простой призыв в никуда.
   Внезапно что-то мягко подхватило мой зов - и снова пришло то чувство единения, испытанное мною лишь однажды... Единения со всем миром - миром Иллес.
   А мир чувствовал себя неважно. Древо Хаоса казалось чем-то вроде внешнего, вторгшегося в живой организм, чужеродного паразита, вроде плесени или гриба, разрастающегося и меняющего тем самым "тело" мира...
   "Чего ты хочешь?" - прозвучал в сознании вопрос: " - Ты ведь сам принёс сюда зерно изменений, почему не хочешь измениться сам?"
   "Изменений было достаточно. Я должен остановить тебя" - я отвечал Древу, чувствуя за спиной не уступающую ему силу. Не превосходящую, не противостоящую - но не уступающую.
   "Меня не остановить!" - безапелляционно заявил голос Древа.
   "Ты ошибаешься."
   Призвать Сеть, привычную как ещё одну руку, и наполнить её силой всего мира. А потом - отсечь Древо от мира, закрыть его бесконечно прочной стеной, покрытой кружевом ячеек Сети. Невидимых. Неощутимых. Но уже противостоящих.
   Древо же, обнаружив себя внутри пока ещё не замкнутой клетки, взвыло от бессильной ярости...
   ЧТО?!
   Эльфа, моя Сеннара, оказалась ПО ТУ сторону Стены, во власти Древа. Последний выброшенный "побег" накрыл и спеленал её - и Сеть была вынуждена обогнуть то место.
   "Смотри, мой бывший эмиссар..." - вступил в разговор голос Артаса: "Готов ли ты на такие жертвы? На её бесконечные муки, на адские мучения доверившейся тебе?"
   - Будь проклят ты. Будь проклят Хаос. - выдохнул я. Я был готов убрать Стену - но не появлялось в будущем исхода, где я бы мог её спасти. Были только исходы, где мир погибал весь - и где гибла только она.
   Есть ли выход?!
   - Будьте вы прокляты!!! - бессильно взвыл я.
  
   Вспышка в сознании... Это было похоже на озарение, да и являлось им. Иллес "шепнул мне на ухо" - подсказал способ, позволяющий спасти если не её целиком, то хотя бы её душу...
   Но сначала нужно завершить Стену.
   Считанные секунды - и она замыкается, отсекая волны уже истошно визжащего Древа от мира Иллес. Я не всесилен, и не могу уничтожить его - но могу ограничить и контролировать. Пусть и не совсем я - а сам этот Мир.
   А теперь - соединить воедину магии Духа и Энтропии. Совершенное, идеальное проклятие несчастного случая принесёт эльфе мгновенную смерть - а Упокоение некроманта отправит её душу в глубины Земли Теней, куда не способен проникнуть Хаос, и где она сможет дождаться перерождения... И я тихонько затянул:
   - Плачь со мной,
   Мой верный ангел,
   Раздели эту боль...
   Печальная, погребальная песнь. Самая та...
   Но вот печаль сменяется обещанием, даже угрозой, бессмертия:
   - Рвётся в небеса за тобой
   Сердце птицей израненной,
   Но остаться здесь
   Не проси, не проси!
   Может, где-то там, высоко,
   Где рассыпались звёзды в ночи,
   Я найду тебя! Но молю, не молчи...19
   Дрогнула реальность. В очередной раз взвизгнуло Древо, лишённое "законной" добычи. Мягко и ободряюще шепнул Иллес - но я и сам видел Прозрением, как удаляется, проскользнув сквозь границу между реальностью и Землями Теней, сияющий Аватар эльфийки...
   Мир тихо отошёл в сторону, приняв на себя право и обязанность хранить Древо Хаоса, и разобраться с уже произошедшими изменениями - решить, стоит встроить их или отторгнуть. Реальность потускнела - и одновременно наполнилась звуками... Запахами. Красками.
   - Макс?... - прошептал - хотя нет, это я немного оглох - стоящий чуть позади маг огня.
   Я? Что "я"? Кем я ещё могу быть, как не Максом?
   - Пошли, Ульд. - я развернулся, не обращая более внимание на дрожащее Древо, и пошёл в обратном направлении: - Нам нужно устроить достойную тризну.
  
   ***
  
   Назвать "славной тризной" то мрачное заседание нашей тройки, увы, не получилось даже у меня. В итоге, когда мне надоело медитировать, а после - смотреть на хмурые лица местных властелинов, я вздохнул и стал творить ментальное заклинание...
   Отношение к смерти у людей Илкора было простым и очень похожим на советский атеизм - нет богов, нет жизни после смерти, и в конце концов останется от тебя только твой прах, твои потомки, и прочее, созданное тобой. Неплохое мировоззрение, ничего против не имею... Впрочем, один момент я привычно упускал из виду: "боги" как раз были, но весьма приземлённые - "зелёные", эльфы, Изменённые Лесом. Видимо, именно их усилиями после катастрофы тысячелетней давности не уцелела ни одна религия.
   Среди Изменённых, немногочисленных и обретших реальное бессмертие, религии тоже как-то не сохранились - глупо поклоняться себе, не правда ли?
   Единственные следы религии сохранялись разве что на Иллесе, среди местных - впрочем, и среди них тоже сложно было отыскать хоть какую-то веру. Обретение нового мира после гибели старого, наличие рядом живых "почти богов" Сэль, да последующие катастрофы... И последнее по счёту, но не по важности - появление бесшабашных Искателей, за десятки лет постоянных контактов убравших из разумов местных и без того редкую религиозность. Впрочем, в глубинах архивов ещё сохранялись источники информации - но и только.
   И вот для выросших в таких мирах Илены и Ульда я и творил заклинание. Несложное внушение простых правил нового отношения к смерти и мёртвым. А главное правило посмертной тризны гласило: пусть будут счастливы оставшихся здесь - пусть души моих учеников уйдут на перерождение без груза наших тревог и печалей.
   Впрочем, когда ребята это наконец-то осознали, я посчитал нужным просто тихо уйти. Зачем им мешать?..
  
   А в глубинах сна меня уже поджидал провидец.
   - Наставник. - коротко склонил он голову: - Благодарю. Всё произошло именно так, как я и рассчитывал.
   - Касс. - здесь было легко сдерживать эмоции. Сложнее было их почувствовать...: - Расскажи, что это было.
   - Непременно. Ты достоин знать...
   Он помолчал, изменив окружающий вид с серого тумана, слабого подобия истинного Тумана, на живописный утренний берег горного озера, и заговорил:
   - Очень долго. Очень сложно. Нести в себе это знание - и очень долго воплощать решения ещё не рождённых проблем. С появления Зерна в этом мире я уже знал, как и чем это закончится... Если всё пройдёт как хотелось Хаосу. Но, как бы то ни было - часть времени, до того, как Хаос укоренился на месте Сферы Отражения, невозможно было изменить. Но потом...
   Касс, будто постаревший на десятилетия, перевёл взгляд от гладкого водного зеркала на меня и печально улыбнулся:
   - Ты не должен был вернуться из похода в Туман. Но если бы ты вернулся - то хотя бы мир смог бы уцелеть. Ради этого старались уже мои ученики, рождённые на Иллесе. Ради этого старался я. Даже проход к прорастающему Зерну открывали по моим предсказаниям - чем ближе ты бы смог подобраться к нему, тем надёжнее получилось бы... Даже подставился под зародыш первожреца Хаоса я совершенно самостоятельно - ведь прорваться через оболочку Хаоса, чтобы сказать, куда легче, чем через привычное время. И знаешь, наставник, ты выполнил мои планы почти полностью. За одним исключением... - незаметная пауза, и Провидец яростно зашипел: - ЗАЧЕМ ты взял с собой девчонку?!! Она была совершенно не нужна!
   - Это... Был... Её... Выбор. - короткими рывками через сжатое спазмом горло выдавил я.
   - Если бы. - он по-прежнему был в ярости, но теперь хотя бы держал это внутри: - Если бы... А раз так - прими прощальный подарок - попробуй вспомнить, кто ты есть, Макс.
   Короткий вздох - и пейзаж вокруг рассыпается как тонкое стекло, в которое влетел камень.
  
   - Ну что ж... - с этими словами я закончил рассматривать стол с завтраком через полупрозрачные нити Сети Вероятностей и повернулся к сидящей напротив паре: - Я покидаю Иллес. Сегодня же.
  
   Ульд Огер
  
   Высказав это глубокомысленное заявление, Макс принял своеобычный отстранённый вид и потянулся к тарелкам.
   Он сильно изменился за время отсутствия, пусть и мы за шесть лет не остались прежними.
   Да уж, не остались. Мы переглянулись с Иленой, и я невольно вспомнил один из эпизодов нашей нелёгкой, но интересной жизни в роли владетелей Иллеса. Самый первый, когда Сэль Иллес только начала привыкать к нелегкому труду властительницы, а мы пытались привыкнуть хотя б к новому миру.
   Тогда местные, весьма ошарашенные произошедшими за ночь событиями - погулял Макс тогда славно - попытались выяснить, что случилось, в Комитете, но на его месте уже находились одни развалины и не так много уцелевших бойцов. За них можно сказать отдельное спасибо - рассказанная очевидцами информация о неких личностях, без проблем и потерь разметавших в клочья сильнейшую местную организацию, заставило людей запаниковать и рвануть по домам - а потом и устроить попытки переворота в отдельно взятом городе.
   Я и Сэль только смотрели на это всё, пооткрывав рты от удивления, а Сеннара вдруг показала себя с неожиданной стороны. Затребовав и себе полный доступ к системе наблюдения, она за считанные минуты провела анализ ситуации - и так же быстро разъяснила нам. "Точка фокуса", "ситуационный лидер", "эффект толпы"...
   -...А теперь сама разбирайся, что делать! Кто здесь Сэль, ты или я?! - закончила она свою пламенную речь, ткнув напоследок пальцем в сторону второй девушки.
   Впрочем, на этом её помощь не закончилась. Оглядев наши ошарашенные лица, она смягчилась и очень спокойно вывела нас к наиболее подходящему решению "этой небольшой проблемы", как заявила Изменённая Лесом. Но воплощать в реальность это решение всё равно пришлось нам.
   В результате жители Первого Города признали Сэль Иллес в роли правительницы, а мы всего лишь получили бесценный опыт. Сеннара же ещё не раз делилась своими богатейшими знаниями и опытом работы с людьми с Иленой, да и со мной тоже. Вот только об источниках этих знаний она предпочитала молчать.
   Илена разрушила повисшее над столом молчание, едва Макс закончил завтракать.
   - Почему? То есть...
   - А что мне здесь делать? - пожал плечами тот: - Вы здесь на своем месте, и вам я уже не нужен. А эльфийка и провидец уже покинули этот мир - пора и мне...
   Он поглядел на нас с некоторым сомнением и продолжил:
   - Нет, я не собираюсь умирать, не буду использовать магию для перехода. Просто... Мои дела здесь завершены, и так или иначе мне придётся его покинуть. А раз так - зачем затягивать?
   Вот уж чего у него не отнять - так это решимости. Но я даже рад, что он нас покинет.
   Несколько лет пробыв лордом, проверив себя грузом ответственности за дело Илены - и за неё саму, я понемногу привык решать... Только этот герой одним своим присутствием заставляет менять и меняться всё вокруг. Даже годы отсуствия не помогли - раньше за его плечами смерчем реял ветер перемен, поднимающий и отбрасывающий как мусор даже то, что казалось незыблемым, а сейчас всё тот же ветер вдобавок заставляет разбросанное укладываться в какой-то одному Максу ведомый порядок. А я всё же хочу определять свою жизнь и жизнь моего мира сам - а не подчинятся в этом кому-нибудь другому. Пусть даже собственному наставнику, который выдернул меня из старой жизни и подарил новую... Но теперь я, честь ему и хвала, иду своим путём. И я, вскинув глаза, упёрся взглядом прямо в зрачки Макса.
   Он легко улыбнулся в ответ и кивнул. "Так и надо, Ульд, так и надо..." - проявились в сознании слова. "Гадский менталист, ни стыда и ни совести" - почти помимо воли я усмехнулся в ответ.
   - Леди Илена, лорд Ульд, не будете ли вы так любезны показать мне безопасную дорогу в космопорт? Не хочу пользоваться путями Небесных. - откинувшись на спинку кресла, обратился он к нам светским тоном.
   - Ты даже не посмотришь на изменённый тобой мир?... - тихим голосом спросила Сэль. В её глазах затухали такие знакомые световые блики личного интерфейса - похоже, даже за завтраком она не хочет отвлекаться от зрелища и работы. А зрелище там впечатляющее - срастание воедино старой реальности и новых, чужеродных изменений выглядело завораживающе.
   - Мне это неинтересно. - отрицательно качнул головой наставник, и внезапно улыбнулся: - Интересно другое - как ваша Королева разобралась с твоей дублёршей?
   - То есть? - она вопросительно взмахнула ресницами.
   - Когда меня занесло вместе с тобой на Совет Миров, там ведь уже была некая Сэль Иллес?
   - Была. - она мечтательно улыбнулась: - Та дурочка до сих пор там, как моя представительница. Ещё мне не хватало участвовать в склоках, которые зовутся работой Совета.
   - Это ты зря-а. - протянул он.
   Все-таки сложно понимать таких людей. Что его, что Провидца...
   Макс же спросил:
   - Так что с космопортом?
   - Илена? - я вопросительно глянул на жену.
   - Обратись к Искателям, Макс, они не откажут. - снова уплывая в глубины виртуальности, мягко ответила она. Макс, поднявшись с кресла, легко подошёл к нам, коснулся её руки и проговорил:
   - Прощай, живая богиня Сэль Иллес. Прощай, лорд. - после чего развернулся и, не оборачиваясь, быстро исчез за дверью.
  
   Часть 10. Ради чего?
  
   Путь до космопорта не особо и отличался от того, которым мы воспользовались в прошлый раз. Всё такие же вагончики, пусть и совершенно пустые - пока ещё действовал карантин Первого города, установленный Сэль, и поэтому я оказался единственным пассажиром.
  
   Космопорт же кипел и бурлил - карантин одного, хоть и крупнейшего поселения планеты не слишком сильно повлиял на работу базы космических кораблей и транспортные связи с другими городами.
   Найти в мешанине колёсного и прочего всякого-разного транспорта нормальную дорогу к Искателям было непросто... Но я уже столько раз умудрялся находить выход, причём в куда более неприятных условиях, что особых неудобств не испытал. Знание истинного пути да несколько минут ходьбы...
   Шеф местного корабельного отряда, не представившийся, не отказал в услуге, потому что, как я мог судить по некоторым оговоркам, с ним уже обо всём договорилась Сэль. И всего через минуту разговора с этим весьма занятым человеком мне выделили для перелёта двухместный кораблик с гордым именем "Волна", и даже выделили бойца, чтобы вежливо проводить на нужную стоянку.
   Корабль выглядел как маленький летающий диск, почти классическая"тарелка", стоящий на четырёх опорах и с люком внизу. И к кораблю, как оказалось, прилагался пилот по имени Севен.
   - Куда летим? - парень, облачённый в стандартную униформу космонавтов, лежал в пилотском кресле и лениво шевелил пальцами в толстых перчатках. На голове у него присутствовало монументальное сооружение, сильно похожее на первые шлемы виртуальной реальности - огромная громоздкая конструкция, не закрывающая разве что нижнюю челюсть. Для пассажира же присутствовали широченные панорамные "окна"-экраны, позволяющие смотреть во все стороны.
   - Какие варианты? - я приземлился в стоящее рядом кресло - и был молниеносно опутан ремнями и сетками, выскочившими из-под кресла.
   - Что угодно... В пределах системы, естественно. "Волна" всё-таки не звездолёт.
   - Тогда - поближе к Илкору. Но не на саму планету, а...
   - Понял - тебе нужно орбитальное поселение. - пилот бесцеремонно перебил меня и уточнил: - "Кольцо" сойдёт?
   - Почему бы и нет? - я пожал плечами, привычно приглядываясь к Сети. Хоть я и не знаю, что это за "Кольцо", но по этому варианту меня ждёт вполне приличный и приятный веер событий: - Поехали!
   Поверхность космодрома провалилась вниз. А в сознании, наоборот, всплыла мысль: "Наконец-то я могу оставить Иллес и всё на нём происходящее в прошлом. Уже произошедшем и неизменном прошлом, с которым можно только смириться..."
  
   Издалека станция "Великое кольцо" напоминала обтянутую сразу десятком обручей бочку, только вот бочка изрядно похудела, превратившись в длинную и не очень толстую ось, а обручи остались висеть, охватывая пустоту.
   Да уж, это не космическое поселение "Арахнид", выполненное в виде огромного алмазного паука из подвернувшегося под руку астероида. Прямо-таки чувствуется, что эта-то штука из времён, когда вбить кувалдой заклёпку было куда проще и дешевле, чем вырастить из груды песка и металла многокилометровый кристалл.
   Наш разъездной катерок обогнул "бочку" по широкой дуге и зашёл со стороны "дна", нацелившись в переплетение каких-то тонких нитей и вовсе паутинок, протянутых между обручами и осью цилиндра. "Паутинки", соединявшие "обручи" обитаемых блоков с техническими модулями оси - как охотно пояснил пилот челнока в ответ на мой восхищённый возглас "как красиво сделано!" - были на самом деле вполне приличными круглыми туннелями, по внутренним изогнутым стенкам которых шустрили в обе стороны грузовые мобили, а по центральной жиле их в прозрачных колоннах, стоя на невидимых гребнях гравитационных волн, парили фигурки людей.
   Место для нашего кораблика отыскалось быстро, и всего через пару минут неуверенной болтанки рядом со станцией тусклый блин "Волны" прилип к причальной стенке Оси.
   - О, это самый древний форпост людей в космосе. Первая колония, которую создали в космосе Искатели... - увлечённо рассказывал пилот, демонстративно сложив руки на груди. А может, он действительно утомился - все ж не самое это простое дело, в одиночку вести космический корабль, пусть и крохотный.
   Пилот трепался до самого последнего момента, когда с чуть слышным шипением открылся люк за нашими спинами.
   - Выходим. - резко остановил себя космонавт, отстегнулся, сбросил с себя перчатки и шлем, встал и побрёл в сторону люка. Я прислушался к себе, но никаких странных ощущений не заметил - видимо, всё в порядке. Так что, я последовал за ведущим, медленно прошёл через кишку входа - и твёрдо встал на пол приёмного зала.
   Лётчик, встретив меня там же, коротко проинформировал:
   - Теперь вам необходимо представиться ответственному лицу. Кабинет номер 8, прямо по коридору. - и опережая мои замечания, быстро закруглился: - Все вопросы к нему.
   Досмотрев, как спина Севена исчезает за поворотом, я пожал плечами и двинулся в указанном направлении.
   Кабинет действительно оказалось несложно найти, но внутри меня поджидал сюрприз.
   Огромное зеркало, высокое, упирающееся в потолок, и достаточно широкое, чтобы я смог увидеть себя целиком. И мое отражение в зеркале... Оно было неправильным. Не таким, каким я себя ощущал.
   "Вспомни, кто ты есть..." - что ж, теперь я понимаю тебя, Провидец. Или лишь думаю, что понимаю.
   Отражённый я был... Молодым, даже слишком молодым. Не столь солидным, не настолько внушающим, как помнилось. Диссонанс с воспоминаниями был, в принципе, невелик, но настолько силён, что я был вынужден отвлечься и посмотреть глубже.
   Там тоже хватало отличий. Привычно наброшенные ауры, предназначенные для облегчения общения - подавление, чтение, щит, одновременно закрывающий истинные мысли и предъявляющий для прочтения ложные. Чутко дремлющая Сеть, готовая среагировать в мгновения ока. Совершенно другой уровень дисциплины разума и духа, чем те, которым я обладал ранее...
   "А впрочем..." - я ненадолго задумался, после чего кивнул ухмыляющемуся отражению в зеркале - и наконец-то зашёл в кабинет.
   Какая разница, на самом-то деле? Это всё равно я, заматеревший разумом, но оставшийся молод телом. Согласитесь, весьма неплохо.
   И раз уж я всё так же матёрый маг, съевший не один десяток как походных рационов, так и званых обедов - пусть и в иной реальности - так почему бы не вести себя соотвественно?
   - Приветствую. - с этой фразой я остановился перед...
   Ну, наверное, это и есть "ответственное лицо", что бы не вкладывал в это понятие транслятор. Не очень похожее на земной аналог - впрочем, куда я лезу с земными стандартами, на космической-то станции, которая обычной, явной Земле разве что снилась? Вот диспетчер одной из колоний Периметра, принадлежащих Инженерам Пустоты, вполне мог бы так выглядеть.
   Буквально запутанное в паутине проводов худощавое тело в комбинезоне и шлеме, открывающем разве что подбородок, с непрозрачным забралом - почти близнец того громоздкого девайса, что тащил на себе пилот, только меньше и легче.
   - Рад приветствовать и вас на колонии "Великое Кольцо", маг. - прозвучал голос "лица". Сам по себе тихий, он был немного усилен и повторён скрытыми динамиками.
   А вот эта шутка вполне в порядка Инженеров Пустоты. Впрочем, местный продолжал:
   - Я старший оператор службы контроля Рутен Бег. Назовите себя, маг.
   - Меня зовут Макс Хаос. - я резко кивнул, изобразив что-то отдалённо похожее на поклон.
   Наверное, так и звучит отпавшая челюсть. Впрочем, челюсть оператор подобрал, после чего коротко ответил:
   - Для меня честь приветствовать вас, маг, и мы будем рады помочь вам, но какова цель вашего прибытия?
   - Я бы желал немного здесь пожить. - честно ответил я, но всё же поинтересовался: - А почему моё имя вызвало такую реакцию?
   Кажется, оператор удивился ещё раз.
   - Но это же общеизвестно!
   - Хорошо. - сдался я: - Надо изучить это "общеизвестное". Видимо, слишком многое произошло, пока я находился в других мирах.
   Рутен дождался конца моих размышлений вслух, после чего сообщил:
   - Вам предоставлен открытый лист первого ранга на услуги, поэтому вы можете выбрать адрес проживания на станции. Вы сделаете это сейчас, или...
   - Или. - кивнул я: - Для начала мне бы хотелось изучить станцию изнутри.
   - Хорошо. Ваш коммуникатор позволяет использовать информационные ресурсы станции, так что с этим проблем не возникнет. Всего хорошего.
   Вот и поговорили. Я развернулся и удалился.
  
   Так, судя по карте, помещения в центральной части станции, на Оси, в основном технические - причалы, верфи, энергостанции, прочие сопутствующие им службы... А живут люди на Ободах - в принципе, всё это уже говорил Севен, но теперь куда понятней, как туда добраться. Итак, где здесь ближайшая Спица? По коридору и направо...
   Изнутри Спица выглядела куда солидней - центральный канал, так сказать, полоса для движения "туда", в диаметре был порядка десятка метров. А ведь вокруг него была внешняя труба, по стенам которой специальными мобилями перемещались на Ось люди и груз, раза в три пошире... Но мне сейчас было интересно другое - по центральному каналу перемещение предполагалось своим ходом. Проще говоря, нужно было шагнуть во входное отверстие в полу, упасть туда, и медленно падать к цели.
   Я только вздохнул, на рефлексах проверив варианты событий - ну да, не дураки делали, опасности практически нет - и шагнул в пустоту.
   Падать было... Интересно. Через окна в стенах канала можно было понаблюдать за движением техники по внешнему каналу, а то и за открытым космосом, если вдруг совпадали окна в обоих стенках. Вот так, с интересом оглядываясь, я долетел аж до приёмного зала - и остолбенел, когда меня внезапно перевернуло ногами вниз и крепко припечатало к полу. Какие шутки, однако, способна вытворять прирученная гравитация...
   Чувства, вперемешку волшебные и нормальные, вразнобой доложили, что ситуация вокруг вполне обычная и приятная. Чуть ниже привычного тяготение, чуть теплее, интересные потоки Сил вокруг, и главное - никакой опасности в ближайшие дни. Это не могло не радовать...
   Поэтому, для порядка улыбнувшись в пустоту, вызвал экран коммуникатора и затребовал карту станции.
   "Похоже, мне предстоит долгая и интересная прогулка." - заключил я, разглядывая карту. Обод станции, разделённый на секторы, коротко названные "магистралями", состоял из десятка этажей, с верхним из которых и соединялась Спицами Ось. А чтоб пройти напрямую от того коридора верхнего этажа, где сейчас находился я, до границы нижнего, нужно было топать по коридорам почти час. Не просто станция, и не просто большая станция - натуральный огромный город с портами и заводами, вынесенными в Ось.
   Запросив адреса потенциальных квартир, я скептически посмотрел на осветившиеся зелёным места, разбросанные по всей станции - и пошёл куда глаза глядят.
   Глаза глядели в основном вперёд, но периодически поглядывали и в стороны.
   Верхние этажи были по большей части заняты служебными помещениями. Склады. Транспорт на стоянках - забавные мобили вроде того, на котором давным-давно мне довелось поездить по энергостанции Илкора. Даже магазины. Впрочем, и вид на открытый космос присутствовал... Небольшие экранчики по сторонам коридоров, искусно под окна маскирующиеся - и натуральные окна, но уже на потолке, открывающие вид на Ось станции, Спицы и прочее.
   Побродив немного по здешним злачным местам и обнаружив даже казино, я похмыкал - и двинулся к переходу ниже.
   Середина Обода оказалась предназначена для жизни, именно здесь в-основном размещались жилые блоки и экозоны. Что значило это слово на букву "э", я не знал, и потому не поленился посмотреть на две ближайших ко мне.
   Одна - зелёный парк в огромном зале, где металл был надёжно скрыт под слоем почвы и растений, а сверху светило настоящее солнце. Вторая - натуральный песчаный пляж на берегу моря, и здесь солнце привычно изображало закат. Признаюсь честно, меня пляж поразил куда сильнее первого парка - здесь даже чувствовались стихии воздуха и воды почти как на настоящем пляже... Только через несколько минут, приглядевшись и прочувствовав, я смог осознать разницу. Незначительную разницу между крохотным озером и настоящим океаном. Впрочем, я привередничал, а местные, вполне возможно, живут здесь всю жизнь, и сравнивать им вряд ли есть с чем. Так что честь и хвала создателям такой прелести... А я двинулся дальше.
   На внешней же границе станции меня ждал коридор, стены и пол которого, с огромными окнами, открывающими вид на космос и звёзды вокруг, где-то вдали мягко изгибались и уходили вверх, как будто я стою внутри колеса. Ах да, я ведь и стою внутри колеса, точнее, "Кольца". И кстати, если поверить карте, то точно также выглядит галерея на границе внутреннего сегмента... И только после этого обратился к виду под ногами. Красиво всё ж, как ни крути.
   Если бы я попробовал обойти всю станцию по периметру целиком - или прождал на одном месте примерно илкорианские сутки, как услужливо сообщил комм, позволив станции самой повернуться вокруг своей оси - можно было по очереди посмотреть на зависший чуть в отдалении разноцветный, покрытый синим и белым шар Илкора, на серый полумесяц Тэнны вдали, на огненный шар местной звезды... Имя которой я так и не удосужился узнать. А так я просто прогуливался над бездной.
   На фоне этих видов все прочие квартиры и блоки на уровне, не особо отличающиеся от аналогов из срединной части, меня не заинтересовали - но бродить я уже как-то устал. Поэтому я, недолго думаю, выбрал по карте ближайшую свободную квартиру - и отправился отдыхать.
   А по дороге туда ни с того ни с сего обратил внимание на окружающих. Похоже, я их удивлял, и даже немного пугал. Впрочем, это понятно. Моя одежда и рефлекторно развешанные вокруг ауры предназначались для куда более опасных ситуаций.
   С одеждой и правда забавно вышло... После возвращения из Тумана я автоматически выбрал в бездонном гардеробе дворца Сэль наиболее привычный мне по уже ложным воспоминаниям прикид. Для Земли он вполне бы сошёл - сапоги, белая рубашка, чёрные брюки и плащ - но здесь, на фоне техничной аскетичности местных одеяний - комбинезоны, шорты и футболки, будто пришедшие из фантастических фильмов - я выглядел чем-то вроде индейца в индейском же пончо посреди чистой зоны какого-нибудь завода.
   А защитные, блокирующие и размазывающие ауры вообще-то и должны были действовать как отвод взгляда... Опять же на Земле, среди таких же увешанными магическими плетениями Иных. Недовольно поморщившись, я убрал наиболее опасные для окружающих, оставив самый минимум защиты. Помогло не особо, впрочем - от меня всё так же столбенели и шарахались - но на совести полегчало.
   В квартире ничего особенного я не обнаружил - всё тот же хайтек, что в Цитадели или, скорее, на том фрегате, на котором мы улетели с Илкора в прошлый раз... Но ничего особенного по сравнению с земной техникой, всё ж это не подстраивающаяся под пользователя магомеханика Сэль.
   Ну и ладно. Умылся, перекусил безвкусной кашей из комбайна, и упал на узкую одноместную койку, чуть отдохнуть после долгой прогулки.
  
   Вот только едва закрыв глаза, я оказался...
   Непонятно где. Не Туман и даже не туман, в котором мы встречались с Провидцем. Чёрный туннель с границами где-то за горизонтом видимого. Внезапно тьму рассекает яркая вспышка, а в сознании начинает греметь музыка и чей-то голос...
   - Свет! Нет, не свет!
   Странный отблеск иного огня!
   Он снова здесь,
   Снова жаждет решать за меня!20
   Что это значит? Не узнать одну из знакомых и любимых песен, которая пусть и не вызывала во мне достаточных для магии эмоций, но была просто приятна, я не мог. Но как? Кто?
   А музыка продолжала звучать.
   - Стынет свет, слепит тьма,
   Разрушают, творя - но не для себя...
   Мне с тобою не жить - и не жить без тебя,
   Так дай мне Силу!
   Свет немного притух, и я разглядел чуть впереди на его фоне тёмный силуэт... Знакомый силуэт. Виденный в зеркале не раз. Только немного другой.
   Сменяющие друг друга бурные эмоции на его - и моём - лице. Ревущая магия - и музыка - вокруг. А так как на фоне из холодного и отстранённого моего разума это очень сильно и очень знакомо выделяется...
   - Жизнь? Нет, не жизнь…
   Эту фальшь лишь мельком углядя,
   Прочь, прочь беги!
   Но нельзя убежать от себя!
   - Привет, Аватар. - беззвучно шепнул я. Надо же... Не только в легендах можно поговорить с Вестником собственной души.
   - Мы два крыла подобной Солнцу сильной птицы...
   Ведь нам
   С тобой
   Проклятьем имя суждено - Иной...
   - Мы - Иной. - согласно кивнул я, переживая выплеснутые Аватаром чувства. Переживая и понемногу понимая, что же он пытается сказать:
   - Свет плавит тьму.
   Тьма скрывает сияние дня.
   Вместе сплетясь, ночь и пламя коснулись меня...
   И меня бесцеремонно выдернул в реальность сигнал комма.
  
   Интерлюдия. Кошмар - вид снаружи.
  
   В командном зале центра управления станцией "Великое кольцо", которую все сотрудники Корпуса Управления фамильярно называли "нашим колечком", было тихо и спокойно. До конца смены - до того самого ожидаемого всеми операторами момента, когда нулевой меридиан станции пройдёт напротив солнца - оставалось каких-то полчаса.
   Джеб Керман, центральный оператор систем контроля и наблюдения, скучал на рабочем месте - как и каждую смену уже который год работы на "колечке". "Самый бесполезный человек в смене" - так скрепя сердце признавал даже майор Геррет, официальный глава колониального управления. Впрочем, признавал, но из штатного расписания должность не убирал, предпочитая ещё один дополнительный глаз за сверхнадёжной, но всё же техникой паре освободившихся рук.
   Впрочем, сегодня случилось хоть что-то интересное. Новый человек - это всегда интересно, а уж такой специфичный субъект - и подавно. Начать хотя б с того, что он прибыл с не столь далёкого, сколь загадочного мира Иллес. Пусть там и есть база Искателей, причём она там есть довольно давно, но всё-таки после событий пятилетней давности он оказался единственным миром, где стало возможным и даже необходимым сотрудничество Небесных и Искателей. Да и сам "субъект" выделялся неимоверно на фоне всех прочих. Необычной внешности маг с редким прозвищем Хаос, на имя которого - не на универсальный документ, а именно на имя! - оформлен полноценный белый лист - разрешение на всё и вся, да при этом умудряющийся использовать коммуникатор, хоть и не совсем стандартной модели, и не ломающий одним взглядом оказавшуюся рядом технику - а ведь всем известно, что у магов с техникой отношения очень неприязненные, почему и увидеть хотя б одного мага за пределами Илкора удаётся очень немногим.
   Впрочем, маг особо не показал себя. Бродил по станции, смотрел, даже заходил в экозоны...
   - И что ему там сдалось? Он же только что с планеты... - Джеб растерянно вопросил в пустоту, пока парень на экране стоял на песчаном пляже "Экозоны №7-А3", но ему внезапно ответил оператор одной из портовых систем, оказавшийся за плечом:
   - Он же прибыл с Иллеса, дубина. Там ещё хуже, чем у нас - одни пещеры, ни неба, ни моря.
   Так приезжий пробродил по станции почти полдня - а когда до конца смены оставалось полтора часа, заявил права на свободную жилую ячейку и тут же её занял.
   Ещё чуть позже - особенно после того, как системы наблюдения показали, что объект мирно спит - Джеб вздохнул и стал повторно просматривать особенно удачные кадры... Пока внезапно замигавшие красным транспаранты тревожных сигналов вышибли его из благодушного состояния.
   - В жилом блоке О-Эр-2 зафиксировано мощное электрическое поле непонятной природы! - оператор наблюдения чётко и спокойно доложил по инстанции, дежурному руководителю Рику Муэрто.
   - Есть опасность для жизни жителей? - разбуженный посреди спокойного дежурства, вбитой до автоматизма фразой ответил тот.
   Несколько чётких, отработанных движений - и ответ:
   - Да, в зону угрозы попадают блоки ОР-1 и ОР-3, им отправлен тревожный сигнал. В блоке ОР-2 только один житель... Тот самый маг! И система тревоги блока недоступна!
   - Беса ему в дюзы, - выругался шеф всё ещё дежурящей смены: - Не мог подождать часок...
   - Что делать с магом? - осведомился наблюдатель, не дождавшись указаний.
   - Что написано в инструкции. - хмыкнул Рик: - То есть ничего. Либо он сам источник проблемы, либо нам с ней не справиться. Продолжай наблюдение... И проконтролируй эвакуацию всех соседних блоков.
   Жители соседних блоков споро покидали жилобъём, уходя из потенциально опасной зоны, но все равно уйти не успели:
   - Там же... Зафиксировано психотронное воздействие!
   - Задействован отряд чрезвычайных сил, попавшие под удар успешно эвакуированы. - сообщил чуть погодя сидящий рядом оператор-транспортник.
   Чего ещё подкинет этот незваный гость?! Джеб сжался, ожидая чего-то страшного...
   И, наконец, финальным аккордом похоронной мелодии на весь зал прозвучали его следующие слова:
   - Зафиксировано нарушение метрики пространства!!!!
   Произнесены они были, как и положено по неписанному уставу катастроф, громким голосом и паническим тоном. Ещё бы - нежелательные изменения в самОй тонкой структуре пространства обычно приводят к проблемам, а для такого маленького объекта, каким является станция, проблемы превращались в полный и окончательный конец, сопровождающийся многими не менее неприятными вещами. Какой бы причиной они не были вызваны - даже в самом понятном случае, когда в нерасчётном месте из гиперпространства выходит звёздолёт - последствия всегда только тяжёлые.
   Его поддержали руганью все сидящие рядом... Но что делать в таком случае - известно уже давно.
   - Подготовить сектор к изоляцию и аварийному отстрелу. - хрипло произнёс казённые слова инструкции руководитель, не доживший всего пять минут до пересменки.
   - Есть подготовить сектор!... - донеслось со стороны аварийщиков, но Джеб, зачарованно смотрящий на экраны, проговорил:
   - Метрика пространства возвращается в норму, зафиксировано уменьшение психотронного и электромагнитного полей... Да как он всё это одновременно делает, выкидыш Бездны?! Ещё и во сне!?
   - Доложите ситуацию! - по залу разнёсся ещё один знакомый любому управленцу голос. Майор Геррет. Самая большая шишка в этом болоте.
   - Есть! - ответил голос дежурного шефа, после чего кратко пояснил произошедшее в самых корректных словах, что могла придумать его встряхнутая голова.
   - Маг? Отлично.... Как его имя? Макс Хаос? - выяснив недостающие лично ему детали картины, майор отключил связь с комцентром - тем более все аномалии к этому моменту успели исчезнуть.
  
   Короткий разговор чуть после.
   - Сентинэр?
   - На связи.
   - Это Геррет с "Великого Кольца". Тут твой подопечный буянит.
   - Никого из моих на Кольце быть не должно, это не мой.
   - Как не твой? Вот, чётко указано в регистрационной заявке "Макс Хаос, маг четвёртого уровня". Да ещё и прозвище себе выбрал пафосное. Впрочем, он его оправдывает...
   - А... КТО?! Номер его, быстро!!!
   - Эээ... Понял. Текущий номер его комма...
  
   ***
  
   Дотянувшись отчаянно занемевшей рукой до запястья другой, я активировал комм и нехотя буркнул:
   - Слушаю.
   - Макс?! - в одном коротком восклицании знакомый голос сплёл удивление, радость и надежду. Знакомый? Ах да...
   - Слышу тебя, Сентинэр. Какого... - но меня, всё ещё сонного и заторможенного, безжалостно прервали в самом начале фразы "какого хрена в такую рань?!":
   - Вернулся, бес полосатый, буянишь там вовсю! Теперь мы всем покажем...
   Теперь уже я оборвал его радостные вопли:
   - Да, я вернулся, но... Сентинэр, чтоб тебе было понятно - для меня с момента нашей последней встречи прошло несколько дней. Очень бурных дней. Я ничего не знаю о том, что происходило здесь за прошедшие годы - и вообще собирался немного отдохнуть...
   - Понятно. - Сен собрался, успокоился и приступил к расспросам: - Далеко тебя носило?
   - Очень. - чистосердечно признался я.
   - Как остальные?
   - Илена и Ульд остались на Иллесе, Касс-Провидец и Сеннара... - я приостановился на секунду: - Погибли - но ты это и сам должен знать.
   - Ты прав, я это знаю. - посуровел голос.
   - А раз так, то и я должен знать о том, что у вас происходило, пока я отсутствовал. - сталь в голосе проскользнула как-то сама по себе.
   - Хорошо. - одобрительно отозвался координатор: - Отправляю тебе пакет информации. - в уголке экрана неярко мигнула картинка принятого файла: - Как закончишь изучать её - и отдыхать, конечно - выходи на связь.
   - Принято. - я рефлекторно кивнул, забыв, что он не может меня видеть: - До связи, седьмой координатор.
   - Ошибаешься, - он улыбнулся, чёрт побери: - Не седьмой, а восьмой... Просто - Восьмой.
   - Хорошо, Восьмой. - и одним рывком сдёрнул подковку комма с запястью, отключая собеседника.
   Спать...
  
   Утро началось с обдумывания всё того же сна-встречи с Аватаром.
   Нет, я понял, что он хочет мне сказать. Неразрывно связанные воедино такие разные я-мы имеем слишком разные цели. Порядок и Динамика, Стазис и Изменение... Какая ирония. Раньше я-мы были едиными, но с того момента, как меня оплела Сеть Порядка, я всё больше становлюсь расколотым.
   Ведь есть вариант, наверняка есть, в котором я останусь единым.
   Короткая искра настоящего прозрения проскочила в сознании, осветив всё темные закоулки разума.
   Да, Аватар прав. Кто сказал, что я не могу нести новый порядок? СВОЙ порядок, изменяя существующие правила...
   Ехидный оскал единения проявился сам собой - и это тоже было ПРАВИЛЬНО.
   Ну что ж... Пора вставать.
  
   Чёртов комм зазвонил в самый неудачный момент, когда я, разобравшись с базовыми потребностями организма, нацелился разобраться с новой информацией.
   Интересная жизнь, интересные вероятности, туда их в качель.
   - Слушаю.
   - Меня зовут Коннер Ато, - раздался в ушах незнакомый голос: - Я дежурный по станции, уважаемый маг. Ммм... Недалеко от вас наблюдаются некие явления, подобные тем, что мы наблюдали прошлой ночью в вашем блоке. Эти явления точно не ваших рук дело?
   - Нет. - я несколько удивился: - А что вы наблюдали ночью?
   - Мощные электромагнитные, психотронные и пространственно-деформирующие поля. - чётко доложил собеседник.
   Я присвистнул. Вот, значит, как оно выглядело снаружи, наше общение с Аватаром.
   - Ясно...
   - Тогда не могли бы вы разобраться с этим? Это на внутреннем уровне вашего сектора, вот... - развернулась виртуальная миникарта, показывая мигающую точку и маршрут к ней.
   - Хорошо. - кивнул я невидимому собеседнику и отключил связь. Заинтриговал меня, обормот.
   Интересно, а кто же здесь может шалить с Силами, Разумом и Духом? Ну, кроме меня. Сеть Вероятностей в ответ на такой простой вопрос "пожала плечами" и не ответила. Придётся идти смотреть... Впрочем, опасности там тоже нет.
  
   Маршрут завёл меня в коридор, в конце которого виднелась приоткрытая широкая дверь, надпись на которой на местном языке, немного подёргавшись, сложилась в рукописное слово "Склад". Странно, но следов магии я не вижу.
   Впрочем, когда я увидел того, кто находился внутри, эта странность ушла на дальний план.
   Громила - другого слова не подобрать - в тяжёлых, сверкающих, прямо-таки рыцарских и по-пижонски белых доспехах с торчащей над левым плечом рукоятью какого-то двуручного холодного оружия стоял в проходе между грудами привычного для любого склада хлама и внимательно смотрел в мою сторону. Впрочем, это наверняка лишь малая часть имеющейся информации.
   Для взгляда Духа этот громила светился как бы не сильнее, чем блестели под яркими лампами его доспехи, и этот свет к тому же весьма надёжно защищал его от поползновений менталистов и стихийников вроде меня... Почти как моя Граница Души. Хм, а что же Сеть?
   Сеть Энтропии взметнулась, окутывая незнакомца... И мягко соскользнула обратно, полностью сворачиваясь вовнутрь меня. Да уж - точно такой же сверхстабильной Энтропией, из которой состояла Сеть, был наполнен и этот "герой", неуязвимый для этой магии. Точно такой же Порядок... А кто у нас за Порядок? Вот-вот, а ведь он ещё тогда, во время нашей первой и единственной встречи, попрощался со мной этак многозначительно... Неужели для контроля моей тушки прислал?
   - Ты посланник Арагорна, верно? Он всё никак не успокоится... - со вздохом констатировал я.
   - Почти, - обтекаемо ответил "рыцарь", точно так же присматриваясь ко мне.
   - В смысле? - не понял, как это почти, если он крепко-накрепко с ним повязан?
   - А в том смысле, что я бы с удовольствием его сам послал, но не очень получается. - хм, а вот это хоть и радует, что не по мою голову прислан товарищ, но и несколько огорчает. Не люблю предателей... Впрочем, может, его тоже кинули?
   - То, что ты желаешь его послать, не мешает тебе нести след его Основы. - пожал плечами я.
   - Я действительно на него работаю, - не стал всё же отпираться парень. А ведь действительно парень, едва ли старше меня - или сильно моложе моей памяти: - Только не здесь и не сейчас. В это странное место меня вообще случайно выбросило.
   - Ну, это заметно, - я понимающе усмехнулся.
   - Я Кир Огонь, паладин бога Локлиса, для тех, кто из веера миров, и Кирилл Огнев, для жителей Земли, - приняв официальный вид, представился "рыцарь". Ай! Когда он произносил имя своего бога, окружающий его свет ярко вспыхнул на долю секунды, вынудив меня рефлекторно прикрыть глаза - и заодно убрать Прозрение с Восприятием.
   - Макс. Макс Хаос. - коротко и привычно ответил я.
   Толчок тепла в груди - и я заканчиваю, вздохнув от неясных чувств, испытываемых Аватаром:
   - И на Земле, и в других мирах - это моё имя.
   - Кир Огонь, паладин бога Локлиса, для тех кто из веера миров, и Кирилл Огнев, для жителей Земли, - сделав ударение на земной части своих имён, повторил земляк.
   - Уже слышал, не глухой, - отвлечённо ответил я, прислушиваясь к Аватару.
   - А мне показалось, что именно так, - коротко, как-то протокольно улыбнулся Кир.
   - С чего это вдруг? - уже удивляясь его настойчивости, спросил я.
   - Готов поверить, что в земном паспорте было написано именно Макс. Сомневаюсь, но готов поверить. Я вообще человек доверчивый. Но чтобы вместо фамилии там стояло Хаос, на это и моего доверия не хватит. - закончил он выкладывать свои аргументы.
   - Конечно же, там стояло другое... Но сейчас я именно Макс Хаос для всех миров. В том числе и для Земли. - с железобетонной уверенностью в голосе произнёс я. Не говорить же ему, что я умудрился за всем происходящим забыть такие мелкие детали своей земной жизни...
   - Я сейчас тоже везде Кир Огонь, но раз представился всеми именами жду в ответ того же.
   - А нет у меня других имён, - я пожал плечами: - Хочешь - верь, хочешь - не верь.
   И, повинуясь мгновенному порыву души, продолжил без паузы:
   - Тот Макс, который мог назвать тебе свою земную фамилию, остался на Земле.
   - Нету, значит, нету, - резюмировал рыцарь и, развернувшись, стал удаляться.
   А я удивлённо уставился ему вслед. С чего это он?
   Хотя погоди-ка. Я же только что полностью открестился от Земли и принадлежности к землянам... Внутри колыхнулось странно-колючее ободрение Аватара. Действительно - чёрт с ними со всеми. Теперь мой мир - здесь.
  
   Впрочем, свободно вздохнуть, освобождаясь от плена оставшихся позади воспоминаний, помешал очередной сигнал вызова.
   - Уважаемый маг, что вы можете сказать по этому инциденту? - взволнованно произнёс дежурный: - Всё хорошо, или мне всё-таки объявлять тревогу по станции?
   - С тревогой можно и погодить, - механически ответил я, но всё ж собрался с мыслями и продолжил: - Объект дружелюбен, но потенциально опасен. По уровню силы близок ко мне, поэтому советую отнестись со всем вниманием.
   - Дежурный протокол встречи путешественников Небесных подойдёт? - деловито уточнил дежурный.
   - Хм... Почему бы и нет? Он к нам... - я задал про себя короткий вопрос Энтропии и продолжил, уловив ответ: - ...Ненадолго, так что особых проблем не принесёт.
   - Принял. Благодарю...
   - Дежурный! - я всё-таки успел окликнуть его до момента рассоединения: - Не могли бы сбросить съёмку наблюдения за "гостем" на мой комм? На всякий случай.
   - Не вижу препятствий. - через секунду отозвался тот: - Принимайте.
  
   Наблюдение за паладином Киром оказалось делом скучным... Но полезным.
   К примеру, он сильно удивился факту нахождения на космическом объекте. Ну это понятно - для таких паладинов хватает своих миров "меча и магии". Но факту перемещения - нет! Мало того, обнаружив незнание местных языков - или местными его языка, это уж как посмотреть - он, ни капли не переживая, стал чего-то ждать, наслаждаясь видами. Неужели... Эвакуации?! А ведь он говорил, что его случайно выбросило "сюда"! Чёрт, да неужели можно полноценно путешествовать через Туман, куда угодно или хотя бы куда сможешь?! Тоскливо взвыл Аватар, осознав масштаб потери - связь с Туманом оказалась куда более важной вещью, чем мне казалось, но... Слишком поздно.
   Крошить стены и прочее показалось лишним. Но возможность путешествия между мирами - слишком сладкая вещь, чтобы о ней просто так забыть. Впрочем - я растянул губы в широкой предвкушающей улыбке - этот мир сам по себе владеет такой возможностью. Звездолёты, делающие доступными миры под другими солнцами, здесь давно перестали быть фантастикой, а Врата Сэль обходятся и без них...
   Паладин тем временем общался с местными стражами, бродил в их сопровождении по станции, забрёл даже в магазин электроники...
   Ну вот, как я и думал - расплатившись монеткой и прихватив с собой какой-то навороченный комп, паладин, внаглую раздвинув пространство, удалился обратно в Туман. Какой вежливый, однако - а ведь мог и не "успеть" заплатить.
   Жалеть о потерянном - последнее дело. Поэтому я поблагодарил наблюдателя за зрелище - и, подстегиваемый Аватаром, отправился искать тихое место, чтобы наконец-то изучить сведения, переданные Сентинэром.
   Укромным местом оказался коридор нижнего этажа. Тот самый, с окнами в полу, через которые можно поглядеть в открытый космос... Или посидеть над пустотой, подсвечиваясь снизу неярким светом Илкора - что я и сделал, сев прямо на пол. Видимо, именно из-за такой прекрасной картины в этом месте было чересчур пустынно.
  
   На самом видном месте в присланном архиве была красная строчка "Это про тебя, герой".
   Да уж, два абзаца ниже были действительно про меня... Но пока я не изучил всё остальное, эти славословия понять не смог.
   Итак, с самого начала. В тот день, когда нас вытащили с планеты после вынужденной посадки "Алокрыла", в Цитадель прибыл новый представить эльфов с вопросом - а нельзя ли увидеть предыдущего представителя, то есть предыдущую? Секретарь совета отмахнулся письмом, в котором признавалось, что представительница и вообще вся остальная специальная группа имеет некоторые проблемы со здоровьем и транспортом. Эльф поинтересовался, насколько сложные проблемы, и когда он всё-таки сможет её увидеть, на что секретарь только развёл руками.
   Дипломаты, мать их... Весь этот короткий разговор был аккуратнейшим образом записан на видео, а длинные подстрочные пояснения к каждому шевелению и комментарии к ним же в конце ролика завершились выводом - что подстрелили наш аэроплан именно Изменённые, пусть и непонятно как.
   Собственно, после того, как мы убыли на Иллес - и ещё чуть попозже, когда на родную планету вернулся координатор - Изменённые Лесом не дёргались. Видимо, убрав меня как главную проблему, оставленные за мной следы было решено убирать в рабочем порядке - но тут их уже обошли ребята из седьмого отдела, по указаниям Сентинэра занявшиеся тем же самым.
   Однако немало я тогда наследил. Одних записей с разговорами, где звучал мой голос, набралось изрядно, а ведь была ещё и работа первого встреченного мной технаря с результатами исследований, и медицинские данные, и многое другое. И всё это в перспективе могло повлиять.
   Надо же, а я и не задумывался, что всё время был под наблюдением. Впрочем, не интереса ради, а пользы дела для - так следить не только можно, но и нужно.
   Собственно, информация и повлияла. Даже из сильно повреждённой записи с борта Алокрыла того самого разговора, где я рассказывал о магах Земли, Войне Восхождения и истории уничтожения магии на Земле, психологи и прочие мыслители смогли извлечь немало интересного для перевоспитания пробуждающихся магов.
   А уж уменьшить всё нарастающее число Пробуждений среди наиболее умелых операторов энергосистем, которые становились магами Сил, материалотехников, превращающихся в магов Материи, и психологов, которым даже не всегда требовалось полноценное Пробуждение, чтобы стать действительно умелыми менталистами, научники под руководством координатора и не пытались. Важно было направить этот поток под "землю", превратить в скрытую до пору реку, ждущую лишь удобного момента, чтобы вырваться на волю - и закружить в водоворотах перемен закостеневших в своих лесах Изменённых.
   И эти ребята мастерски сотворили укрытие для магов, только начинающих свой путь. Я пытался назвать это как-то по-другому, но в сознание упорно лезло короткое слово, полностью описывающее эту систему.
   Матрица.
  
   Виртуальность, знакомая мне ещё по земной жизни, здесь могла быть куда более сложной и полной. Впрочем, с их уровнем техники - иначе и быть не могло.
   Массовая многопользовательская онлайн-игра - так бы это называлось в нашем мире. Одна из многих, пусть и куда искусней сделанная. Здесь, в принципе, тоже - но не эта.
   Здесь это был серьёзнейший научно-практический проект, сравнимый по сложности с созданием с нуля ядерной бомбы - да и по важности, и по эффекту владения не уступающий нашему ядерному оружию. Привлекли почти в полном составе Орден Итераторов - для создания технической части. Привлекали психологов и прочих мастеров работы с людьми - художников и прочих писателей. А невероятные меры секретности, позволившие всё это замаскировать всего лишь под развлечение, приходилось придумывать и воплощать самим сотрудникам проекта.
   Даже игроков здесь подбирали очень аккуратно - ведь далеко не всякому, из тех, кто готов Пробудиться, интересны такие игры, и одновременно далеко не каждый будущий игрок может стать магом. С первыми всё ясно - их с показной радостью принимали Искатели, тихо скрипя зубами, но вторые, тем более с учётом затрат ресурсов на обучение и воспитание каждого "игрока", на превращение их в будущих магов - пришлось разделять обычных игроков и целевую часть двумя уровнями входа в игру - "просто для игры" и "полноценное погружение". При полноценном погружении игрок переставал чувствовать разницу между реальностью и виртуальностью - пусть в реале его тело оставалось лежать в специальной капсуле, там он становился МАГОМ.
   Пусть и доступ к полноценному режиму получали за большие заслуги - или, если заслуг не хватало, за потенциальную возможность Пробуждения. В этом случае доступ приходилось вручать разными способами, порой совсем бредовыми - например, "столкнулись на улице, потом обнаружил в кармане код" - чтобы скрыть как можно лучше истинную цель проекта от недреманного ока Изменённых.
   Мир игры со своими законами, основанный на одном моём коротком рассказе о Мире Тьмы, в который прописывались все участники процесса, походил на Землю примерно так же, как дешёвое кино - но он завлекал. Настолько завлекал, что привёл к Пробуждению за время создания полтора десятка человек, включая координатора. А Сентинэр, обнаружив у себя зачатки магии энтропийной Сферы, был сильно удивлён факту - но довольно быстро научился их использовать, и ещё быстрее научился скрывать. Как и все остальные посвящённые в тайну.
   С принципами обучения, как оказалось, немало помогли мои ученики, консультируя создателей из безопасных далей космоса - а вот об этом я узнал с удивлением. Ученики умудрились умолчать об этом... Впрочем, я их и не спрашивал.
   Как бы то ни было, но через полтора года Матрица стартовала. По виртуальным городам началась беготня игроков... А первый случай Пробуждения был зафиксирован всего через месяц.
   Насквозь знакомая картина... Выгнувшееся дугой в капсуле тело, вскипающая вокруг него питательная жидкость светло-розового цвета, сирена вокруг - мастерски исполненное, но прерванное вражеским ударом огненное заклятие в виртуале смогло прорваться в реал. У меня даже смутная мысль проскользнула - почему быстрее всего пробуждаются огневики? - но мысль ушла дальше, пока я вчитывался во вторую часть отчёта.
  
   Новопробуждённый маг, обнаружив себя в реальности, уже владел навыками обращения с магией - для чего и была нужна виртуальность. Но магию, влияющую на реальность, тоже надо было где-то тренировать - и для этого была создана вторая часть проекта.
   "Внутренний Периметр" - подсказала память неслучившегося мага. "Сферы сингулярности" - говорил Сентинэр тогда и писал сейчас.
   Это... Сложно объяснить, что это такое. Можно попробовать описать это на примерах.
   Тайные комнаты, платформа "9 3/4", эльфийские холмы... Места, замкнутые в себе и скрытые от обычных людей - да и для почти всех магов, кроме владеющих магией Духа - самим пространством. Или, как их ещё назвали - гиперпространства.
   Из многословного описания технических подробностей системы я понял только слова "ключ" и "вход". Утрирую, конечно - но всё-таки они смогли создать скрытые крепости, полигоны и лагеря для подготовки магов, опираясь на технику. Обычные во всём - кроме размещения.
   И таки создали, на свои головы. Обнаружив, что подготовленному магу очень скучно просто так сидеть - или день за днём пытаться выжать из себя чего-то новое. Сначала с этим пытались бороться, разворачивая новые сферы сингулярности с новыми, всё более навороченными полигонами. Потом - распихивая их по специальным командам и космическим базам... Одна из таких команд и уничтожила сладкоголосую демоницу-исказителя. Я не так, чтобы очень удивился, но подробности сего деяния запросил.
  
   Досье на магов отряда Роавин-3:
  
   Имя: Ресси Ро "Пламя"
   Пол: женский
   Возраст: 25 лет
   Внешность: рост выше среднего, телосложение спортивное, стрижка короткая, цвет волос тёмно-красный, цвет глаз светло-серый.
   Одета в: потертые широкие серые джинсы (брюки), бледно-красная кофта и серый шарф. На лице черные очки.
   Заклинания: "Радар"(Пространство уровень 1), "Власть над огнем"(Силы уровень 2)
   Фокус: массивная зажигалка серебристого цвета.
   Привычки/приметы: курение.
   Отношение к Технологии: нейтральное
  
   Имя: Торвальд Акимэ "Здрав"
   Пол: мужской
   Возраст: 23 года
   Внешность: жилистый темноглазый шатен среднего роста.
   Одет в: камуфляжные штаны со множеством карманов, пояс-цепь, черная майка, кожаная куртка, бандана с надписью "У меня на лбу что-то написано?"
   Заклинания: "Чувство живого"(Жизнь уровень 1),"Исцеление"(Жизнь уровень 2), "Власть над своим временем"(Время уровень 1)
   Фокус: контакт с растением(жевать травинку\зубочистку\щепочку).
   Привычки/приметы: постоянное использование фокуса.
   Отношение к Технологии: несовместим с неживыми Приборами
  
   Имя: Вит Винченто "Мыслитель"
   Пол: мужской
   Возраст: 22 года
   Внешность: средний рост, серые глаза, волосы белого цвета
   Одет в: синяя в полоску футболка-варенка, джинсовая куртка и штаны. Плащ с капюшоном.
   Заклинания: "Чистый разум"(Разум уровень 1), "Защита мыслей"(Разум уровень 2), "Власть над страхом"(Разум уровень 2), "Власть над сном"(Разум уровень 3)
   Фокус: медитация под музыку.
   Привычки/приметы: периодически проваливается в себя, переставая замечать происходящее.
   Отношение к Технологии: несовместим с интеллектуальными Приборами
  
   "Пламя". Отчёт.
   "...Город Мидвест находится в зоне умеренного морского климата, располагаясь на восточном берегу океана... Население города примерно полмиллиона человек... Ключевыми точками города являются крупные морской и аэрокосмический порты, а также крупный промышленный район..."
   Ресси глянула в окно гостиничного номера, отвлекаясь на секунду от виртуального экрана коммуникатора. Да, аэрокосмопорт здесь ОЧЕНЬ большой, и неудивительно, что эта сутолока после месяца тихого и нудного сидения в тайном городке, где обитало всего-то несколько сотен народу, причём большинство такие же маги, несколько нервировала... Хотя чего врать-то себе? Не заставила нервничать, а прямо-таки взбесила! И ведь даже магией не воспользоваться, чтобы разогнать толпу в стороны и спокойно дойти до выхода, как она с лёгкостью поступила бы в Игре. "Секретность, секретность... Фу на них, перестраховщиков." И она снова перевела взгляд на экран.
   "...Город относится к так называемым первым полнопространственным сетевым городам, предкам и прототипам современных орбитальных колоний полного объёма, и представляет собой условно-концентрическую трехмерную структуру, составленную из высотных зданий(высота до 400 м) и соединяющего здания множества транспортных каналов на всех уровнях высоты: от наземных дорог до высотных трубопроводов, соединяющих крыши..."
   Ну да... Вот она, эта сетка транспортных туннелей, за окном маячит. Выглядевший плотным кристаллом при взгляде с самолёта город вблизи оказался огромной коробкой, заполненной торчащими со дна одинаковыми штырями зданий и натянутыми меж ними паутинками. Правда, у коробки не было крышки и стенок - и поэтому сейчас за окном бушевал очередной осенний шторм, с ливнем и ветром. Просто гостиница, в которой нас приняли, стояла на самом краю города, рядом с космопортом - и поэтому ветер с океана, теряющий силу в переплетении городских линий и уровней, здесь был силен.
   Нет, после такого стресса надо отдохнуть. Точно.
   Рюкзак и тяжёлая куртка отправились на выбранную кровать, сопровождаясь возгласом:
   - Я пошла на релаксацию. Кто со мной?
   Вит Мыслитель, как обычно, молчал и задумчиво смотрел в окно, на дождь. Торвальд же, сибарит и няшка, довольно потянулся, поглядев на стоящую на столе пустую посуду от трех порций местного "быстрого ужина", и лениво ответил:
   - Ну, можно... Тут вроде есть банный комплекс?
   Ресси поглядела на карту-навигатор гостиницы и кивнула:
   - Угу. А я бы не отказалась от массажа. После перелета и всего прочего мышцы как будто не свои.
   Мыслитель на секунду отвлёкся от окна - но только для того, чтобы достать из своего рюкзака старенький простенький плеер, самый умный прибор, который мог работать рядом с этим менталистом, и заткнул себе уши наушниками. Здрав, видимо, не желая оставлять своего самого необщительного товарища одного, попытался его отвлечь от привычных самокопаний:
   - Вит, ауу. Гулять с нами пойдешь?
   Мыслитель медленно повернулся от окна, улыбнулся и произнёс:
   - Гулять? Нет, не пойду.
   "Ну не хочешь, как хочешь", - пожала плечами девушка, достала из кармана брюк пачку сигарет, вытянула одну и прикурила от своей волшебной зажигалки. После чего сказала Здраву:
   - Нам в подвал. Там комплекс целый.
   Тот, извлёкший из своего бездонного кармана очередную острую щепочку, ковырялся в это время в зубах, но всё ж ответил:
   - Ну, веди, раз уже разобралась.
   После чего девушка развернулась и двинулась к выходу из номера.
   Короткий путь по светлому коридору до лифта, несколько секунд почти невесомости в лифте - и они оказались на релаксационном уровне.
   Торвальд, оглядевшись, подытожил:
   - Мальчики направо, девочки налево?
   Ресси только кивнула и удалилась в женский зал. Парень через секунду последовал её примеру и двинулся в сторону парной.
  
   "Мыслитель". Отчёт.
   Что ж... Вот я и вернулся. В родной город. Место памяти. Моей памяти.
   Выждав минут пять после ухода друзей, я встал и начал собираться. Одеться обратно, рюкзак на плечо повесить... Ничего не забыл? Вроде нет. Я помню даже адрес... И как пользоваться местным транспортом. Пожалуй, туннельный поезд здесь будет лучше прочих.
   Я вышел из номера и захлопнул дверь. Замок, который должен был коротко пискнуть, сообщая о закрытии, промолчал - ну да. Он требовательно запищал только когда я удалился на пару метров - и не обнаружив внутри никого, замкнул замки. Пожалуй, до ближайшей станции я пойду пешком по лестнице - это всего-то три уровня вверх. Не хватало ещё застрять в лифте... Как уже бывало. Лучше уж по лестнице, пусть и под дождем - здесь лестницы обхватывают здания снаружи.
   Три уровня по лестничной спирали я преодолел за несколько минут - но на станции всё равно оказался плотно промокшим. Пришлось даже по-простецки выжимать шмотки, ожидая, когда появится очередной поезд - и сушиться под кондиционером.
   Вот и поезд вынырнул из туннеля. Немного подождать, пока выйдут пассажиры - общественный транспорт в этом городе, что мне нравится, бесплатен для жителей - и можно усаживаться. Даже отсюда, с края города, по растянутой в одной плоскости сетке больших транспортных туннелей доехать до дома Мика можно за несколько минут - и что самое приятное, ошибиться с направлением невозможно. Отсюда одна дорога - в Центр.
   - Сектор 2, корпус 5, - чётко произнёс я в указатель маршрута, стараясь не приближаться к блокам управляющего компа.
   - Принято. Располагайтесь, - ответствовал комп.
   Ну что ж... Я развалился в кресле, увеличил громкость музыки и расслабился... Пожалуй, нужно подумать, чем именно я буду хвастаться.
   - Вы прибыли, - разбудил меня голос компа. Я уснул, или просто застрял в медитации, интересно? Но вставать и идти дальше всё-таки надо.
   Здесь, почти в центре города, уже не было такого сильного ветра... И дождь почти весь собирался на верхних, девяностых уровнях - так что спускался по лестнице я хоть и дольше, но с комфортом.
   Короткое блуждание по лабиринту коридоров внутри здания - "видимо, их передвигали уже после того, как я уехал" - и вот наконец та самая дверь. Закрытая.
   Странно. Дверь у моего друга, знакомого, и коллеги по изысканиям была всегда открыта, это было постоянным поводом для шуток - мол, придут и ограбят тебя когда-нибудь - а он только отмахивался.
   Впрочем, код от двери у меня есть. Даже не код, а простой механический ключ - что в моём новом состоянии куда более надёжно.
   Только когда я вставил ключ в замок и начал его поворачивать, по мозгам ударил чей-то страх. Чтобы стать повелителем страха, мне пришлось научиться понимать и чувствовать любой страх - поэтому узнать в холодном ветре страх смерти мне не составило труда. Небольшой вздох - и обновлённый Чистый Разум выбрасывает из сознания всё лишнее. Просто так смертный страх не возникает - а значит, у Мика проблемы. Пусть я не так уж опасен в прямом столкновении, как Ресси, но и не бессилен. Замерший на кончиках пальцев чужой страх, возникшая в сознании под звуки плавной мелодии непробиваемая стена... Я готов к встрече с проблемой.
   А проблема никуда не ушла. Смертный страх истощился - боящийся уже успел умереть - но где-то рядом мыслил такой же спокойный Чистый Разум, как я. И такой же, а то и более, опасный... Опасность!
   Сила чужого разума ударила в мой щит, размолачивая его в хрустальную крошку, чья-та раскалённая ярость попыталась бесхитростно сжечь меня... Остановилась, наткнувшись на второй слой щита - и стала расплавлять его. Медленно и неотвратимо.
   Медленно - вот что главное. Время, предоставленное мне в дар, позволило найти способ решения.
   "Просветление"... Да, так я называл это заклинание. Свое собственное, экспериментальное. Никто не знает о нем, я тщательно скрыл свои разработки. И не использовал целиком ещё никогда. Немалый потенциал, но слишком сложная структура, и я могу просто сжечь свой мозг, однако выбора уже нет.
   Есть! Энергия пошла стремительным потоком, невероятно ускорились мысли, зеркальный щит, взамен расколотого третьего слоя, возник почти мгновенно. Атакующая ярость рассеялась в пространстве...
   Я было облегчённо выдохнул, чувствуя, как удаляется чужой разум, но... Тихая пульсация в висках взорвалась громом и болью, разрывая разум на куски. Я едва успел усыпить себя за секунду до того, как меня бы убило мгновенным инсультом.
  
   Мик Арронто. Восстановлено из посмертной мыслекопии.
   Расслабиться, почувствовать все свое тело, каждую мышцу, каждый сустав, каждую клетку...Представить, что сила льется по телу, словно свечка, зажигая пламя каждого органа, медленно открыть глаза - привычная утренняя медитация придала сил и разбудила аппетит.
   Мик отправился на кухню, раздумывая о новой методике, которую он разработал совсем недавно и еще не совсем понял некоторые детали, но это успех! Он был в шаге от создания "идеального" себя!
   В спальне послышался тихий, на грани слышимости - его слуха, куда более острого, чем о обычных людей - звук, как будто кто-то случайно задел предмет мебели.
   Мик успел среагировать - отвел в сторону от себя узкое лезвие стилета, он даже успел ударить в ответ - раз, два. Фигура, закутанная в серый неприметный плащ - казалось, свет обходил её стороной - отлетела назад. Оставалось закрепить успех, но прилипший к стене противник "моргнул" ярко-синим зрачком... Тело извернулось в немыслимом кульбите, но луч лазера оказался быстрее и рассёк тело почти напополам.
   Через секунду великий ученый-Итератор, посвятивший всю свою жизнь одной цели, стоящий в одном шаге от неё, был мертв.
  
   "Здрав". Отчёт.
   Торвальд не успел заметить, в какой именно момент очертания парной изменились, но теперь вокруг вместо белого блестящего пластика и хромированного металла был мрамор, а в воде возникли из ниоткуда лепестки цветов, создавая ощущение сна или волшебной сказки... Как в Игре - или во сне, куда порой приводит Вит.
   И девичий силуэт, возникший в облаках пара, поднимающегося над водой, тоже был похож на сказочный сон. Особенно тем, что укутанный в туман будто в паранжу пустынника силуэт не давал различить ни одной заметной детали - а чувства мага говорили о полном отсутствии живого рядом.
   Сон как сон... Ничего особенного. В тех кошмарах, где нам приходилось бродить по милости Мыслителя, попадались и прекрасней, и страшнее. Торвальд прикрыл глаза.
   И шёпот, внезапно зазвучавший будто со всех сторон - тоже признак сна. О чем он шепчет? А, "Иди ко мне". Здрав нахмурился и передернул плечами - есть у нашей тройки одно неприятное воспоминание, связанное с таким шепотом. А он ещё и не утихает. Эх... Где там Вит, когда он так нужен.
   Здрав окунулся в воду и вынырнул обратно. Не помогло - силуэт стоял всё там же, но теперь можно было различить одежду на ней. Развевающуюся будто на ветру... И совершенно не замечающую воду в купальне. Сон, что поделаешь. Попробовать что-нибудь сделать, как советовали?
   Торвальд нахмурился и произнёс:
   - Здесь мужские залы.
   Силуэт девушки протянул руки к нему и произнёс:
   - Иди ко мне...
   "Не помогло. Нагрубить?"
   Здрав прикрыл глаза снова:
   - Неа. Мне лениво. Ищи себе другого клиента.
   Девушка, на секунду умолкнув вместе с шёпотом вокруг, зашипела:
   - Да как ты смеешшшь?
   И легко взмахнула рукой, оказавшись внезапно совсем рядом и целясь в лицо.
   Время послушно замедлилось, показывая детали движения этой скрытой паром когтистой ручки - и Здрав легко отклонился в сторону, возвращая времени нормальную скорость:
   - И драться тоже не буду. Лениво, говорю же.
   Силуэт замер, а Торвальд демонстративно потянулся:
   - А неплохие тут добавки, эк меня разглючило.
   - Меня! Так! Еще! Никто! Не! Оскорблял! - раздалось яростное шипение, и почти проявившаяся из тумана девица метнулась к нему.
   Здрав снова уклонился, но скользкое дно купальни подвело, и он с всплеском нырнул в воду. Вынырнув же тотчас, обнаружил себя в привычной сауне своего мира.
   - Тьфу, весь кайф испортила, - маг оглянулся и нахмурился: - Интересненько.
   Стоит найти остальных и разобраться. Похоже, исказительница развернулась не на шутку - а без Мыслителя достать её в мире снов будет непросто.
  
   "Пламя". Отчёт.
   Ресси, одетая лишь в полотенце и коммуникатор, лежала на кушетке и наслаждалась жизнью. Одна девушка массирует ей спину, вторая только что принесла напитки... Хорошо. Вот разве что:
   - Можно шею и плечи. Мне нравится так...
   И стало ещё ещё приятней. Прямо-таки на глазах исчезало накопленное напряжение и усталость.
   - Продолжай... Можно сильнее...
   - Так нормально? - уточнила массажистка.
   - Да. Прекрасно... У тебя великолепные кисти... - улыбнулась Ресси и почувствовала, что массажистка смутилась, а ее руки на долю секунды дрогнули.
   - Б... Благодарю.
   Ресси поймала ладонь массажистки, когда та проводила ею по шее, и легко коснулась губами:
   - Это всего лишь факт. Не останавливайся. Продолжай...
   Работница продолжила, но на этот раз более уверенно.
   "А почему бы и нет?" - подумала маг, положила на пол очки коммуникатора, и резко села на кушетке, захватив ногам растерянную массажистку. Схватила слегка вздрогнувшую девушку за кисти. Взглянула в блестящие голубые глаза и прижалась губами к ее влажным и слегка приоткрытым.
  
   "Здрав". Отчёт.
   В номере никого не было. Ни Вита, ни Ресси. Маг нахмурился, осматривая комнату. Вещи Ресси здесь, а вот Мыслитель свои унёс... Похоже, она всё ещё отдыхает. Ладно, пусть отдыхает пока. А куда делся разумник, можно узнать у прислуги. Значит, надо двигаться к ближайшему посту обслуживающего персонала - Ресси-то рядом нет, и техника уже начинает нервничать.
   Найти людей не составило никакого труда - уж чувствовать-то живое Здрав научился в первую очередь, во время первого головоломного квеста на выживание в Игре. А ещё чуть после, предъявив небольшой документ с полномочиями, удалось заставить их шевелиться. Забегавшие как тараканы люди через некоторое время сообщили, что госпожа Ро не покидала релаксационный уровень, а господин Винченто уехал на труборельсе по такому-то адресу.
   "Что она там застряла", - с некоторой неприязнью подумал Торвальд и отправился на уровень релаксации.
   А на уровне релаксации его внимание привлекла незаметная дверка с надписью "Контроль уровня". Неплотно прикрытая дверка, из-за которой доносилось несколько странное ощущение живого человека. Одного человека. Немного ускорив своё время, маг двинулся к ней. А заглянув в эту дверь, сдавленно хрюкнул. Местный контрольщик ОЧЕНЬ сосредоточенно таращился на экран, на котором происходило что-то интересное. Интересное, но не очень разборчивое. Пришлось приблизиться, чтобы рассмотреть детали - а экраны от возмущения такими действиями Пробужденного пошли полосами. Но всё ж разглядеть там развлекающуюся магессу он смог.
   "Если я влезу сейчас, Ресси мне не простит", - ехидно подумал он и покачал головой. После чего развернулся и двинулся к выходу.
   - Э! - раздался недоумённый возглас контрольщика, только сейчас обнаружившего вторжение.
   Торвальд остановился и произнёс наставительным тоном:
   - По сторонам тоже смотреть надо... Потому что если она об этом узнает, то здесь будет хороший такой пожар.
  
   "Пламя". Отчёт.
   Так прошло довольно много приятных минут.
   Но тут в комнате что-то запищало, и механический голос сообщил:
   - Время приема окончено.
   Ресси тихо выругалась. рывком прижалась к губам девушки, после чего оторвалась и улыбнулась:
   - Позже закончим...
   И залпом проглотила остатки бодрящего напитка. Пора возвращаться к команде и вспомнить о миссии.
  
   "Здрав". Отчёт.
   Станции труборельса, как этот транспорт обычно называли, если верить слухам, что в здании гостиницы, что та, куда приехал Вит, не отличались друг от друга. Стандартные модули - этим всё сказано.
   Что ж, теперь надо искать, что здесь потерял Мыслитель - а то мало ли... Вдруг он тоже умудрился попасть под удар Прекраснейшей?
   И где здесь ближайшие люди? Жаль, не общественное здание, жилое - но и здесь просто обязаны быть живые и знающие люди.
   Процесс поиска одной из многих квартир этого дома, в которую направлялся Вит, занял почти полчаса с использованием и магии, и всех попавшихся по дороге живых людей, и системы наблюдения в здании, которая почему-то вышла из строя. Не вся, но отдельными частями. Собственно, именно это и помогло найти Мыслителя, потому как об отношении напарника с умной техникой Торвальд знал, и вполне обоснованно подозревал, что сверхнадёжные системы наблюдения просто так из строя не выходят.
   А когда лежащий без сознания Вит всё-таки нашёлся, то вместе с ним ещё нашлась разгромленная квартира и труп хозяина квартиры. Притом разрубленный пополам лучом труп, что для Мыслителя совершенно нехарактерно - он бы мог заставить сойти с ума или умереть от страха, но бластером он пользоваться просто не умел. Значит - Вит пострадал в схватке ещё с кем-то... Надо его разбудить и спросить.
   Сразу разбудить не получилось - сначала пришлось немного восстановить его перенапрягшуюся голову, убрать несколько внутренних кровоизлияний...
   Вит внезапно раскрыл глаза, дёрнулся и закашлялся, из носа хлынула кровь.
   - Вот вы медлительные, - донеслось от входа в квартиру. Там, раздвинув в стороны незваных зрителей, стояла Ресси.
  
   "Мыслитель". Отчёт.
   Мозг взорвался мириадами миниатюрных импульсов, все на миг зависло, затем стало медленно, но верно собираться в привычные узлы. Как только сознание слегка прояснилось, а его структура стала стабильной, я рискнул открыть глаза...
   - Изыди, демон, и без тебя тошно, - в сердцах высказал я всё наболевшее сосредоточенно глядящему на меня сверху Торвальду.
   Но через несколько секунд, собрав воедино расползающуюся картину мира и стоящих рядом товарищей, я всё же сообразил сказать "спасибо". После чего попытался сесть, прислонившись спиной к кровати.
   - Что здесь было? - задала вопрос Ресси, закурив странного вида самокрутку.
   - Здесь ещё час назад жил мой старинный друг Мик, - поморщившись от неприятных ощущений в голове, я ткнул в сторону лежащего на полу и разрубленного надвое трупа: - Ещё до того, как я попал в Игру, мы с ним изучали способы совершенствования человека. Он изучали физическую сторону вопроса, я - ментальную... Вот и решил, раз уж оказался здесь, зайти и поговорить. Только вместо друга меня здесь поджидал его смертный страх и неизвестный убийца, владеющий магией разума не хуже меня. Едва не лучше владеющий, чего уж там... И он сумел сбежать, оставив меня без сознания, - рассказывать, что едва не погиб из-за сбоя собственного заклинания, я не захотел.
   - Есть подозрения, кто и за что? - крутя в руках щепочку и не глядя на меня, спросил Торвальд.
   - Кому из людей может помешать Итератор-биолог? И хороший биолог... - развёл я руками.
   - Изменённые, - с затаённой яростью прошипела Ресси, не выпуская сигарету из намертво сжатых зубов: - Всё, как нам говорили. Им не нужно развитие человеческой магии, и они не остановятся ни перед чем...
   - Очень похоже на них, - кивнул я: - Тем более что мечтой Мика было превзойти по жизненной силе лучших представителей "зелёных". Но я думаю, больше мы этого убийцу не увидим.
   - Ты так думаешь? - вскинул бровь Тор: - Ну что ж, попробуем тебе поверить. Кстати, Ресси, из нас троих, похоже, отдыхала только ты, - и Тор ехидно подмигнул ей.
  
   "Пламя". Отчёт.
   - О чём ты говоришь? - Ресси не поняла... Не хотела понимать намёка. И вообще, откуда он может знать?!
   - Пока я отдыхал в парной, - целитель легко улыбнулся: - меня умудрилась найти и затащить в иллюзию сама Прекраснейшая.
   - И ты выжил после встречи с ней?! - вопрос сорвался с губ раньше, чем она успела дослушать.
   - Как видишь, - развел тот руками.
   - Похоже, у нас больше нет времени на личную жизнь, - хмуро пошутила девушка, включая коммуникатор: - Придётся срочно выполнять задание... Напоминаю: информация о потенциальном мародере поступила три дня назад. Его зовут Таг Ирьен, 38 лет, не женат... Выглядит примерно так, - и она развернула экран, чтобы соратники могли полюбоваться на круглое бородатое лицо пострадавшего.
   - Найти мы его сможем в секторе 38. Корпус 14, уровень 22... Вит, ты сможешь колдовать?
   - Отчего нет? - пожал плечами осторожно вставший на ноги психонавт: - Спасибо Здраву, я вполне боеспособен.
   - Тогда идём.
   Очередной вагончик труборельса встретил их на недавно покинутой станции, и помчал к цели.
  
   "Мыслитель". Отчёт.
   - Мы действуем по всё тому же плану, не так ли? - поинтересовался я у товарищей.
   - А зачем что-то менять? - пожал плечами Здрав: - Ты и Ресси заходите в сон этого парня, умножаете на ноль Прекраснейшую, а я прикрываю вас из реала и лечу по мере надобности. Хороший план.
   - Хороший, - согласилась девушка, отрешённо глядя в окно.
   Так же осторожно выбравшись из вагона, чтобы не порушить собственными Парадоксами хрупкую технику, на станции назначения, мы двинулись к цели. Координаты жилья Тага нашлись на карте, ничто не предвещало опасности...
   Вот только хозяин квартиры был дома и не отвечал ни на какие сигналы. Даже на пинки в дверь и вызовы по Сети.
   - Вот как знал, что пригодится, - с улыбкой произнёс Торвальд, вытаскивая из сумки потёртый гибрид топора и молота. Откуда он взял эту железку, будто сошедшую в реальность из виртуальности Игры?
   - Поберегись! - выдохнул Здрав и в несколько ударов вырубил дверной затвор. Ещё несколько минут понадобилось, чтобы вытащить её из пазов и пролезть в образовавшуюся щель.
   Хозяин дома не отреагировал даже на такое. И только внутри, когда мы добрались до его огромной спальни, стало понятно, почему - он спал. Этот толстяк, раскинув руки, лежал лицом вниз на кровати и просто спал... То есть, совсем не просто. Даже в реале вокруг его головы глубилась энергия чужого разума.
   - Так вот оно какое, искажение... - протянул я и плюхнулся на ту же кровать: - Ресси, присоединяйся. Нас ждёт весёлая охота!
   - От такого приглашения я не откажусь точно, - широко улыбнулась она и легла рядом. Я аккуратно взял её за руку - а второй рукой схватился за толстяка.
   Идеальные условия для сноходца. Объект рядом, энергии здесь много... Невесомый туман заплёл кружевом сна наши сознания.
  
   "Здрав". Отчёт.
   Смотреть, как соратники рванули в бой, было не очень интересно - но нужно. Мало ли что может случиться с ними в чужом сне? По-хорошему бы их следовало в регенерационные капсулы запихать, но... Конспирация, демон её дери. Магам нельзя показываться на свет до срока... Даже если потенциальных чародеев уже начали убивать охотники Изменённых.
   Топорик, который мне сделали в мастерских скрытого городка по образу и подобию того, с которым я прожил несколько лет в радиоактивных Пустошах - пусть и в Игре - воткнулся в спинку кровати, освобождая мне руки для более полезного дела. Для удержания друзей в нормальном состоянии, особенно уже потрёпанного Вита.
   Тор разместился на кровати ровно между друзьями, положив ладони им на сердца - и закрыл глаза.
   Но спокойствие медитации рассыпалось в прах, когда на пороге комнаты оказалось что-то живое. Невидимое, но такое же живое, как лежащие рядом, и даже более.
   Видимо, Вит был слишком оптимистичен. Убийца вернулся... Правда, я действительно его не вижу - но это ж мелочь. Сейчас уже не думать надо, а действовать.
   Рывком ускорить собственное время и влить всю доступную силу Жизни в тело, чтобы оно могло действовать с такой скоростью, не рассыпаясь на части. Ухватить рукоять топора - и двинуться к противнику.
   Противник попытался что-то сотворить из арсенала магии Жизни - но возросшая до немыслимых ранее величин стабильность Здрава просто-напросто разбивала все его попытки подобно отдельным каплям кипятка, разбивающимся о твердь огромной ледяной горы.
   Ну же, ещё пара шагов... В глазах зарябило, а нехорошая пульсация в черепе сообщила, что теперь убийца пытается достать его разум. Основной арсенал "зелёных", да-да - разум и жизнь. Тщетно - чтобы сбить его с курса сейчас, нужна бетонная плита в пару тысяч тонн... Короткий взмах оружием - но внезапно расплывшаяся картина перед глазами помешала точно ударить, а ощущение чужой жизни метнулось куда-то за спину, к беззащитным телам спящих.
   Здраву оставалось лишь развернуться и попытаться дотянуться до злоумышленника. Дотянуться...
   Тор мог бы поклясться - на невидимом лице убийцы появилась улыбка, когда тот понял, что брошенный из последних сил молот пройдёт мимо, а маг, наконец-то, обессиленно падает на пол, подбитый очередным ударом по разуму.
  
   "Мыслитель". Отчёт.
   Обстановка этого, с позволения сказать, "сна", была под стать бреду. Огромное пустое белое пространство, по центру которого на коленях под струящимся сверху потоком белого света стоит толстяк и, глядя вверх, шепчет какие-то бессвязные слова о красоте и тому подобном.
   Чистый разум и просветление сотворились как-то сами собой, а подобравшаяся было Пламя коротко хохотнула:
   - И это всё?!
   - Отправлю-ка его обратно, - сообщил миру я и простым заклятием, проще говоря, щелчком по лбу, отправил незадачливого сноходца обратно. Толстяк исчез прямо из-под изливающегося на него света, а чей-то недовольный, но красивый голос сообщил:
   - Что ты сделал?
   - Я? - я хмыкнул: - Спас его, вот что.
   - Дааа? - с угрозой произнесла, похоже, сама Прекраснейшая, возникая перед нами на месте световой колонны - и внезапно ярко вспыхнула сама. Тем самым белым светом.
   Я выдержал удар по сознанию, но... Теперь от меня, отдавшего все силы, было куда меньше пользы, чем раньше. Я мог только лежать и слушать разговор демонессы и Пламени.
  
   "Пламя". Отчёт.
   - И что же здесь делает такая красивая девушка? - ласковым колокольчиком прозвенел голосок стоящей напротив почти обнажённой красавицы. Если забыть, что это опасный демон, то... Только забыть такое для мага, владеющего Огнём, невозможно. Контролировать эмоции я умею едва ли не лучше нашего психонавта - который после атаки этой красотки лежит и не шевелится.
   - Курит она, - Ресси отвернулась от неё и заставила возникнуть из ничего оставленную в реале зажигалку и сигареты.
   Закурив, магесса повернулась обратно, хмуро смерила её взглядом и сообщила:
   - А сейчас эта девушка будет убивать демона.
   - Может, не надо? - жалобно попросила обратившаяся в маленькую девочку демонша: - Я же хорошая, меня не надо убивать...
   - Надо, - припечатала Ресси.
   Внезапно рядом дёрнулся Вит, исчезая, и демонесса облегчённо выдохнула. А уже через мгновение воскликнула:
   - Тогда гори в аду! - и попыталась окружить девушку огненным кольцом.
   "Идиотка", подумала Ресси, влёгкую перехватывая контроль над огнем и безыскусно поджаривая противницу - практически, как курицу "на быстром огне". Вопли утихли довольно быстро, ещё через пару мгновений от неё остался только пепел. Магесса закрыла на секунду глаза...
   И открыла их уже в реальности. Там, где над ней стоял и мило улыбался остроухий Изменённый Лесом.
   Коснувшись пространства, девушка осознала - рядом с ней на кровати неподвижно лежит Вит, недалеко на полу так же лежит Тор, а над ней стоит тот самый убийца. Улыбающийся убийца. Пристально глядящий на неё.
   В этот момент на другом краю кровати заворочался толстяк-хозяин, и взгляд остроухого на долю секунду метнулся в сторону. Этого хватило Ресси, чтобы вспомнить о полыхающем во сне пламени - и бросить возникший над её рукой огненный шар в лицо "зелёному".
   "Зелёный" успел увернуться - не полностью, но ожоги на груди и руках это далеко не тот исход, которого страстно желала мстящая за друзей магесса.
   А Изменённый, отпрыгнув на несколько метров, вместо того, чтобы выбить из неё дух одним взглядом, улыбнулся и стал плавно водить правой рукой над ожогами, заращивая повреждения.
   - Поговорим, может быть? - да что они себе думают?!
   Схватить сигарету и зажигалку. Короткий клац зажигалкой. Бросить быстрый взгляд на ухмыляющегося остроухого и тела вокруг. Нехорошо оскалиться.
   - Ну уж нет!
   Вылетевший из небольшой зажигалки ревущий поток огня захлестнул и стоящего Изменённого, и пару метров вокруг, аккуратно, впрочем, обходя лежащее тело Здрава.
  
   "Мыслитель". Отчёт.
   Приходить в себя было нелегко... Даже несмотря на обдувающий тело ветерок.
   - И он тоже жив, а ты сомневалась, - раздался рядом добродушный голос Торвальда.
   - Я не сомневалась, я просто думала, - огрызнулась в ответ Ресси.
   - Возблагодарим небеса, что всё это закончилось хорошо, - пробормотал кто-то незнакомый.
   - А всё уже закончилось? - с трудом произнёс я, поднимаясь из лежачего положения в сидячее и привычно вытирая текущую из носа кровь. Где это я? На той же кровати?
   - Закончилось, но далеко не всё, - улыбнулся мне смутно знакомый бородатый толстяк, восседающий в кресле.
   - Таг? Таг Ирьен? - кое-как припомнил я.
   - Вы совершенно правы, молодой человек, - кивнул он.
   - Ещё один странный маг в нашей компании, - заметил Торвальд, сидящий на кровати рядом. Ресси обнаружилась возле оплавленной дыры в стене, с неизменной сигаретой в зубах.
   - Ну и хорошо, - я со вздохом откинулся обратно.
  
   Примечание:
   После возвращения команды в скрытый городок несколько сноходцев, участвовавших в поисках Прекраснейшей, провели независимые проверки и заявили о подтвержденном уничтожении демона. Вследствие этого команде было засчитано выполнение задачи.
  Первое открытое столкновение с Изменёнными Лесом стало одним из поводов раскрытия тайны магов.
  
   В этом тексте был упомянут обнаруженный местными забавный эффект - от магов просто-таки несло неприятностями. Хуже всего приходилось технике. Она ломалась, выходила из строя, отказывала, сгорала с весёлыми искрами - и чем сложнее была техника, тем чаще и сильнее ей доставалось.
   Нет, источник проблемы был найден - один маловажный аспект игрового мира, в котором маги изучали основы, заключался именно в этом - во взаимной ненависти техники и магов. Техника ломалась в их присутствии - а они испытывали боль, находясь рядом с рабочими аппаратами.
   "Баг" немедленно исправили, но уже готовых магов было почти невозможно отучить рефлекторно воздействовать на технику. Они УЖЕ ПОВЕРИЛИ, что коммуникатор или двигатель не может работать рядом с ними - и Парадокс послушно крушил электронику и технику. Их можно было разве что уговорить "свернуться" и не магичить некоторое время. Впрочем, иногда рефлексы просыпались, и... Например, этот пассажирский самолёт, изображённый на приложенном фото, в котором летел мастер Сил, возвращаясь с задания, очень красиво взорвался в небе над городом, потому что находящийся на борту маг рефлекторно призвал огонь, чтобы закурить, вместо припасённой для этого случая зажигалки. А следом за сигаретой загорелись двигатели.
  
   Путь, который прошли новоиспечённые маги за четыре года после старта активной части проекта, был довольно-таки труден - но всё равно, эффект от появления сотен готовых творить чудеса ещё недавно простых людей был ошеломителен.
   Время от "Открытия Тайны" - да-да, с двух больших букв, именно такой заголовок несла сохранённая новость - до сегодняшнего дня координатор цинично поименовал "Войной Восхождения". Впрочем, уже не координатор - а Восьмой советник Глобального Совета, и состоящего-то из восьми душ.
   Надеюсь, в истории моего мира не было такого... Яростных битв магических и технических вперемешку настоящих, хоть и небольших, армий. Магии массового поражения, оставляющей только тысячи трупов. И много другого, не менее неприятного. Эльфы, славящиеся магией жизни и разума, на деле оказались куда более многогранными личностями - и не чурались ни стихийной, ни пространственной магии, ни всех остальных сфер.
   А здесь... Ну что ж, местные жители сами решили решить отдать такую цену за свободу от древних соседей по планете. Силы им в помощь.
   Другое дело, что в конце концов в конфликт вмешались Сэль. Когда один из городов-лесов эльфов был готов пасть под натиском армий Совета, на поле боя появились Сэль Нэя и Сэль Цимер, а старшая посетила лично заседание Совета. Эффект, что там, что там, был примерно одинаков.
   Война остановилась - но не прекратилась. Если бы Совет прекратил войну, сняв осаду с эльфийских лесов - тогда эльфы бы выждали немного и нанесли свой удар, причём постарались бы отбросить цивилизацию не на тысячу лет назад, а в первобытные времена. Продолжая же её в открытую, можно было бы вскоре проверить обещание Небесной Королёвы: "Если так... То мы выжжем Илкор, не оставив на нём живых. Нет, мы не будем убивать - мы продезинфицируем мир."
   Однако... Теперь я понимаю эмоции Сентинэра во время звонка. Я действительно могу поставить всё с ног на голову... Как сделал это в прошлый раз. Но теперь у меня другая цель - и поэтому надо будет кое-что обдумать.
   А те два абзаца в начале письма были всего лишь цитатами. Из воссозданного виртуальностью мира Тьмы, о легендарном герое, носящем моё имя - и из небольшой памятки магов, где я опять же оказывался легендой, но уже реальной.
   Приятно, что меня теперь помнят и знают.
   Да уж, натворили они делов, загнали сами себя в безвыходное положение. А мне, значит, нужно придумывать решение...
   Впрочем, заниматься этим можно и на ходу, а вот отправляться на планету надо как можно скорее.
   Мои вещи со мной, одежда на мне - даже в квартирку идти смысла нет. Так что... Я внимательно посмотрел на выскочившую с краю виртуального экрана карту и бодро двинулся к ближайшему переходу на Ось.
   Забавно, но если переход на Обод выглядит как замедленное падение - то в обратную сторону приходится перемещаться в небольших открытых мобилях, этаких вагонетках, вместе с разнообразными грузами. Впрочем, эти грузовички носятся по стенам тоннеля в обе стороны - видимо, сбрасывать привычного по Земле вида бочки и коробки в провал гравилифта здесь не принято.
   Впрочем, эти мелочи и по-прежнему прекрасную картину за окнами я подмечал краем глаза, погрузившись сознанием в хитросплетения вероятностной Сети. Я не могу узнать, что именно меня ждёт впереди - но среди множества "линий судьбы и жизни", как называли земные чародеи-хироманты слабое, но куда более часто встречающееся подобие моей Сети, сияют зелёным удачные, тускло блестят серым бесполезные и расплываются в темноте под закрытыми веками чёрные гибельные варианты развития событий. И я, так или иначе, должен идти по зелёным "веткам" - иначе ради чего всё это?
   Не выходя из транса, я умудрился, тем не менее, успешно доехать до Оси, покинуть мобиль, и совершенно спокойно дойти до нужной мне двери - не отвлекаясь на карту. Вероятностная карта куда лучше справилась с задачами своего виртуального аналога - и аккуратно свернулась сразу после.
   За дверью, распахнувшейся при моём приближении, обнаружился почти пустой кабинет, едва ли превосходивший размерами единственную комнату моей местной квартиры. Почему кабинет? Потому что посредине пустого пространства этого "кубика" на одиноком сиденье с подлокотниками сидел незнакомый мне человек в стандартном комбинезоне местных и активно разговаривал с кем-то невидимым мне. Именно мне - границы одностороннего прозрачного голографического экрана я увидел и узнал. Вот только голос собеседника выводился не на ухо собеседнику, а через динамики, и на столь приличной громкости, что я расслышал фразу - но увы, транслятор не смог подобрать перевода этой белиберде.
   Заметив меня, находящийся в кабинете чин коротко бросил в ответ "Сейчас узнаю." и погасил экран, растаявший в воздухе.
   - Маг Макс Хаос, если не ошибаюсь? Майор Геррет, командир станции "Великое кольцо". У меня к вам несколько вопросов...
   Что характерно, второго кресла здесь просто не было - да и зачем они самой большой шишке здесь, на самом-то деле?
   - У меня к вам тоже, - усмехнулся я, продолжая стоять: - Впрочем, так уж и быть, задавайте свои вопросы.
   - Первый и главный, - он прищурился: - Можно ли ожидать повторного визита некоего паладина Кира?
   - Почему нет? - я пожал плечами: - Но только случайного. Сюда он тоже попал практически случайно - и желания возвращаться я у него не заметил. Могу только сказать - не в ближайшее время. А почему вас это интересует?
   - Монета. - коротко отрубил тот. Потом посмотрел на меня, на по-прежнему вопросительное выражение лица и соизволил пояснить: - Материал, из которого она изготовлена, оказался довольно ценным и весьма полезным... Впрочем, если возвращения этого туриста не предвидится - то и говорить не о чем.
   - Есть о чем. - начал свою речь я: - Мне нужно на Илкор. Срочно.
   - Ну ещё бы... - протянул тот незнамо к чему и добавил: - Катер "Волна" и без того закреплён за вами, можете отправляться когда захотите.
   - А как достучаться до пилота, если мне нужно лететь уже сейчас?
   - Найдёте его на борту корабля, - ответил через пару секунд майор, прислушавшись к чему-то. Похоже, наушник для секретной связи у него всё-таки есть.
  
   Севен на самом деле оказался внутри "тарелочки". Точнее, когда я подошёл к концу входного тоннеля - он пытался выйти, но увидев меня - развернулся обратно.
   Когда я прополз через загроможденное каким-то барахлом внутреннее пространство катера и уселся на своё пассажирское кресло, пилот уже обмотался ремнями безопасности и нацепил свой громадный шлем.
   - Куда теперь? - неприязненно спросил он.
   - Илкор. Золотая башня Цитадели.
   Пилот присвистнул - и запустил щелчком пальцев процедуру старта. Позади лязгнул входной тоннель, складываясь, в панорамных окнах шевельнулись звёзды - но я уже вновь уходил в себя, в раздумья и вероятностный анализ.
   "Что же делать?.."
  
   - Макс! - Сентинэр торопливо шёл навстречу, а я стоял и глупо хлопал глазами, пытаясь сообразить, где я и что здесь делаю.
   Так. Катер за спиной, лесенка-трап осталась в паре шагов позади, небо над головой, знакомое лётное поле вокруг - и бывший координатор впереди. Неплохо я задумался
   Я почувствовал, как моё лицо растягивает искажённая Аватаром улыбка, как в сознании подобно искрам пролетают предложенные духом и становящиеся моими решения и выводы - и крикнул в ответ:
   - Рад встрече, Сентинэр! - когда же он подошёл поближе, я негромко хмыкнул: - Ты сделал всё неправильно. Хотя нет, не всё - но неправильно.
   - Что?! - но я обошёл остановившегося как вкопанный ошарашенного Восьмого и двинул по его следам в обратную сторону - к стоящему на краю поля его вихрелёту.
   - Пойдём, нужно о многом поговорить. - бросил я через плечо.
   - И о чём же? - Восьмой догнал меня через пару секунд и пошёл рядом.
   - О том, что вы здесь натворили... - я собрал мысли в кучу и продолжил: - Понимаешь, вы достигли поставленной цели - освободились от эльфийского контроля - уже в тот момент, когда среди вас появились маги, хм, "первой серии". Зачем нужно было разворачивать полномасштабную войну?.. Что, ты хочешь сказать, в том архиве была не вся информация?
   - Не вся. - не стал отпираться советник: - Войну начали не мы, а Изменённые Лесом.
   - Так... Но это дело не меняет. В любом случае открытое противостояние настолько сильных систем приведёт только к краху мира! - убеждённо закончил я, но не удержался, и через пару секунд добавил: - Я уже видел такое в своём родном мире.
   - Во время своего отсутствия, не иначе? - странно, как через прицел, глянул Сен.
   - Да. И меня ни разу не тянет пытаться восстанавливать ещё один разрушенный мир. Одного случая мне хватило... - прорыв воспоминаний о неслучившемся - пока ещё - событии случился совершенно некстати, но я всё ж смог его обуздать. Да и не совсем тот случай здесь.
   Тем временем лётное поле кончилось, и мы подошли к стоянке с вихрелётом.
   - Значит, ты хочешь удержать нас от взаимоуничтожения? - спросил Восьмой, прикоснувшись к серому борту аппарата. "Что ж, осталось уговорить Рокфеллера, как гласит один старый анекдот," - подумал я, глянув украдкой на строгую картину Сети.
   - Да, хочу. - кивнул я: - А раз ты уже предупреждён о моих намерениях и не имеешь ничего против, то я должен добраться до вторых участников событий. Изменённых.
   - С этим... Будут проблемы. - вздохнул советник: - Но ты же не отступишь?
   - Нет. - я отрицательно махнул головой.
   - Тогда... - в его глазах замерцало сияние: - Твой катер сейчас нуждается в обслуживании, да и не нужен он для такого перелёта. Забирай мой аэроплан. - и махнул рукой в сторону поля.
   Пройтись по лётному полю пришлось ещё не раз, пока я не нашёл нужный аэроплан - но с другой стороны, когда я последний раз гулял по земле - ладно, по чему-то вроде асфальта - под ярким светом солнца? А так хоть вспомнил, как это - жить на зелёной планете.
   А самолёт не так уж сильно и отличался от прошлого "Алокрыла". Разве что у него не было названия.
  
   Ничего особенного сверху я не заметил. Лес почти не изменился... Вот его окрестности изменились изрядно. Следы военных действий - разрушения, воронки и прочие детали рельефа живописно расползались от границы зелени в стороны. А на достаточно большом расстоянии появлялись... Не знаю как их назвать. Может, "укрепления"? Странные полосы, круги и полукружья чётко выделялись на фоне земли.
   Впрочем, чуть позади их нашёлся и небольшой городок, и посадочная площадка для летучих аппаратов. Туда мне и надо.
  
   Собственно, я ожидал многого... Но никак не того, что первый человек, встретившийся по дороге от самолёта к линии осады, во-первых, окажется магом, во-вторых, очень необычно среагирует.
   Он даже выглядел не столь необычно - хоть по земным, хоть по местным меркам. Этакий светловолосый бодибилдер в футболке и спортивных штанах, отчаянно гордящийся заслугами на ниве прокачки своего тела. Шёл куда-то по своим делам - и шёл бы дальше, вот только завидев меня, он проворчал:
   - Ходят здесь всякие. Ты кто такой?
   Мало того, он попробовал меня прощупать чем-то вроде импульсного сканера!
   Я остановился и недоумённо на него посмотрел. Защитное поле возникло почти само собой, сведя на нет его шансы узнать что-нибудь. Но, похоже, факта активации Границы Души ему хватило, поскольку он распахнул глаза и удивлённо выпалил:
   - Маг?! - после чего потребовал: - Назови своё имя!
   - А оно тебе надо, моё имя? - с, как мне показалось, иронией спросил я. Этот же обормот присмотрелся и ошарашенно произнёс:
   - Ты же... Макс Хаос!!!
   Слишком громко он это произнёс - через пару секунд недалеко появились любопытные уши других людей - и других магов.
   Я поморщился, поскольку желающих просканировать нашлось чересчур много. Обратная сторона славы, мать вашу...
   Мало того - кое-кто не постеснялся обстучать мою защиту, пытаясь пробраться внутрь! Ну это совсем ни в какие ворота.
   Немного концентрации, давно заученный Голос Холода - и мои слова взлетают над собравшимися, оседая на них инеем и вынуждая ежиться будто от холода:
   - Я тоже рад вас всех видеть.
   Осмотрев успокоившихся людей, я удовлетворился результатом - и уже обычным голосом заговорил:
   - Да, моё имя Макс Хаос. Мне нужно попасть в Серебрянный Лес - кто поможет мне в этом нелёгком деле?
   Собравшиеся задумались - впрочем, ненадолго - и вперёд вылез всё тот же первый встречный.
   Стукнув себя кулаком в грудь, он заявил:
   - Моё имя Яр Сокол, и я помогу тебе. Пойдём.
   Ну что ж, посмотрим.
  
   "Укрепления", что я заметил сверху, оказались на самом деле укреплениями. Окопы с брустверами из мягкой земли, по которым мы прошли до обзорной площадки, окружённой таким же земляным валом, не отличались от собратьев, виденных мною на Земле. Разве что они были почти пустыми.
   - Вот. - Яр махнул рукой в сторону пустой избитой земли, за которой вдали виднелась зелень леса: - Это граница, за которую никто не может пройти. Зелёные пригрозили уничтожить любого, кто выйдет на нейтральную полосу.
   - Что ж... - Аватар дёрнулся на слово "любого". Ну да, я - не любой. Но стоит проверить... Линии будущих событий всплыли перед моим взглядом.
   - Связи с ними нет, я правильно понял? - я по очереди проверял ветки, пытаясь понять, которая из них зелёная. Обычное и привычное занятие: - А какой-нибудь символ для экстренной связи, типа белого флага? Жаль... Ну что ж, придётся просто сходить. Одному. В гости, ххе. - и на выдохе забросил себя на вал.
   Спрыгнул вниз, на землю - и пошёл, окутываясь защитными заклятьями. Плёнкой защитного поля, облаком электрических разрядов и невидимой Сетью.
  
   Первый десяток метров я прошёл без проблем. А потом передо мной возникла призрачная фигура. Не дух, не галлюцинация - просто изображение.
   - Стой! Дальше путь закрыт.
   - Мне нужно встретиться со Старейшинами. - после чего я представился и закончил: - Встреча будет взаимовыгодной.
   - Нет! - меня едва не снесло воплем: - Ты не пройдёшь!
   Сообщив мне эту без сомнения важную информацию, изображение растаяло в воздухе - а я пожал плечами и двинулся дальше.
  
   Воздействие на меня Энтропии удалось обнаружить только по дрожанию Сети - их заклятия сползали с меня, как мои - с давешнего паладина. Разум тоже устоял перед их ударом - хоть и прижало меня знатно. Обойти или преодолеть ловушки, сотворённые магией иных Сфер, помогала Сеть - и проложенный через нейтральную полосу Истинный Путь. Почти как в Тумане...
   И почти как в Тумане, обнаружив в недалёком будущем цугцванг, в любом случае ведущий к моему поражению, я призвал мощь случайности.
   Сеть дрогнула, приняв ещё один фактор - и расцветилась новыми красками.
   Вокруг грохотали молнии и хлестал дождь - буйство призванных Сил, замахивались длинными жгутами проросшие благодаря силе Жизни хищные лианы, кружились порождённые ею мелкие мошки, осыпаясь пеплом под ударами электроразрядов, дрожало и дёргалось само пространство, искажая перспективу...
   А я всё шёл, уклоняясь от угроз и произнося слово за словом длинное шипящее заклинание. "Ich will" - да будет так.
   - Seht ihr mich?
   Versteht ihr mich?
   Fuhlt ihr mich?
   Hort ihr mich?!3
   Когда оно вдруг заканчивалось, я делал вдох-выдох - и начинал заново.
   Внезапно из-за стены дождя выдвинулись деревья. Не хищные - просто деревья... С серебрянными прожилками. Я дошёл.
   - Стой где стоишь.
   Чуть в стороне от моего курса, слева возле дерева обнаружился чем-то знакомый эльф. Я прищурился, пытаясь вспомнить, где же я видел эту неприятную личность...
   Ах да, это ж тот самый тип, который меня предупреждал о недопустимости нарушений их чёртовых законов. А ещё, помнится, мы с ним всё-таки сцепились в схватке - и он тогда победил. Тогда, в провидческом сне - но не сейчас. Пусть даже я жутко устал за то время, пока шёл по нейтральной полосе - три активных заклятия разом держать это совсем непросто - но справиться с ним я смогу без проблем.
   - Прочь с дороги, мелкая сошка. - выплюнули мои губы. Сухие, несмотря на идущий вокруг ливень: - Мне нужно говорить со старейшинами, а не с тобой.
   - От вас, магов, всегда одни неприятности. - прошипел в ответ эльф: - Возвращайся обратно и благодари нас, что мы не стали тебя уничтожать.
   - Уничтожать... - выдохнул я и закрыл глаза.
   Короткий транс, странное сплетение мысли и вероятности вместо заклинания, скользнувшее через разум противника...
   - Нет необходимости. - я снова взглянул на немного удивлённого эльфа, растерявшего всю свою ярость: - Когда вы уберёте свою заразу - я уберу свою защиту. Разговор нужен и мне, и вам.
   - Гарантии? - отрывисто вопросил контрик.
   - Они, - моя левая рука ткнула назад, там, где за пеленой дождя остались осаждающие: - Не двинутся с места. Приказ Восьмого советника. Я, - удар кулаком в грудь: - Клянусь не причинять вреда.
   Ещё один выдох, ещё одна незаметная нить мысли, проскользнувшая через его разум - и эльф сдаётся.
   - Хорошо. - незримая волна магии Жизни размела в стороны летучих кровососов: - Иди вперёд.
   Думаешь, что оказавшись у меня за спиной, ты сможешь меня подловить? Ну, я не буду тебя разубеждать, а совсем наоборот - расслаблюсь и "сброшу с плеч" тяжесть защитных полей, оставив только лёгкую ментальную пелену Света Души.
  
   Через несколько минут после того, как мы вошли под кроны деревьев Серебрянного Леса, дождь прекратился. Не сам собой, как и начался - просто погодники Изменённых поколдовали ещё немного.
   Сквозь ухоженный, аккуратный лес мы шли напрямую - точнее, это я шёл напрямую, подчиняясь командам идущего по моим следам эльфа - не утруждая себя поиском тропинок и дорог, которые где-то здесь были... По крайней мере, в мой прошлый визит.
   - Сюда. - эльф обогнал меня и нырнул в незаметно для моего взгляда возникший под невзрачным кустом вход в подземелье. Я последовал за ним, аккуратно спустившись по лестнице в темноту.
   Да, знакомые туннели. И знакомые узоры по стенам из тусклого металла и блестящего дерева, поглотители Сил и блокираторы Разума.
   Я беззлобно усмехнулся. Силы, Разум... Сейчас всё решит Дух - в прямом и переносном смысле.
  
   Коридоры, выглядящие будто кротовьи ходы - земляные, с деревянными узорами на стенах - сменялись путями, проложенными будто внутри гигантского корня - дерево со всех сторон, покрытое узорами и металлом, и сменялись обратно, а мы продолжали идти. Долго идти - и за всё это время мы не встретили никого.
   Наконец проводник остановился перед внушающей уважение толщиной и блеском покрытого узорами металла круглой дверью вроде тех, которыми в земном кино закрывали банковские хранилища.
   - Первый ждёт тебя, - произнёс он в сторону двери и дождавшись, пока та начнёт сдвигаться, развернулся и пошёл в сторону, откуда мы шли.
  
   За дверью обнаружилось немаленькое пустое помещение. Именно что пустое - никакой мебели, только стены, всё так же украшенные защитными узорами. Я мельком подумал, что они не столько мешают творить внутри, сколько закрывают это подземелье от контроля снаружи - и в этот момент скользнувшая в сторону часть стены с другой стороны открыла вид на другой коридор и входящего в комнату эльфа. Без признаков возраста, просто очередной высокий писаный красавец.
   Ещё один старый знакомец, если можно так сказать. Я улыбнулся - именно с ним мы "разговаривали" во время нашей встречи со Старейшими эльфийского леса. Сеть вновь повисла перед моим взглядом тонким видением... Да, в таком серьёзной разговоре без неё не обойтись.
   - Хаос... Ты здесь, - в голосе остановившегося в паре шагов от неслышно закрывшейся двери изменённого не было каких-либо чувств. Только констатация факта - и накопленная усталость.
   - Уже не хаос, - я отрицательно качнул головой: - Просто Макс. А кто ты, Первый?
   Эльф взглянул на меня, кивнул каким-то своим мыслям - и шагнул вперёд. По центру комнаты из круга плотной земли, странно смотревшегося на гладком деревянном полу, с усилием проклюнулись ростки, вытягиваясь вверх прямо на глазах и сплетаясь воедино. Когда эльф и немного затормозивший я подошли к растениям, они уже сплелись воедино, превратившись в два лёгких кресла и столик. Мы заняли места друг напротив друга, скрестили взгляды и немного помолчали.
   - Я.., - собеседник поёрзал, устраиваясь поудобней, и снова заговорил: - Я - Алан Нивейн, Первый из старейших Изменённых Серебрянного леса.
   - Нивейн? - я вскинул брови: - Выходит, моя Сеннара была твоей родственницей.
   - Пра-пра-пра и так далее -внучка, - поморщился тот, и внезапно вскинулся: - Ты сказал - была?
   - Да. Она погибла, когда мы пытались укротить Древо Хаоса на Иллесе. Впрочем, это спасло её от куда худшей участи... Прорыв Хаоса оказался слишком.., - я замешкался, но всё же подобрал слово: - Беспорядочным.
   - Хха, - смешок эльфа был сухим, как старческий кашель: - Кто бы говорил.
   - Я и говорю, - я заставил узоры Сети на моей коже полыхнуть на секунду Энтропией Порядка: - Останавливать Хаос пришлось мне.
   Алан очень задумчиво посмотрел на меня. Даже не хочу знать, о чём он думает - пока ткань событий сплетается нужным мне образом.
   - Ну ладно. Что ты хочешь, Макс? Ради чего ты проламывался через нашу защиту?
   Я едва сдержал порыв Аватара, готового дать абсолютно честный ответ, не дав словам сорваться с языка и нарушить красоту плетения, после чего вздохнул и произнёс:
   - Спасти Илкор от уничтожения. И вас с ним заодно.
   - Хорошая цель, - кивнул Первый: - Но зачем?
   - Ты можешь считать, что в память о Сеннаре. Она достойна такой памяти, - я мягко улыбнулся, вспомнив её.
   Его мысли даже не нужно было читать - они прямо-таки плавали в воздухе: "Эх, молодёжь..."
   - Ну ладно, это не так уж важно. Но как ты собираешься это сделать, маг? - Первый воткнул свой ощутимо острый взгляд мне в переносицу и пытался пробраться внутрь...
   "Бесполезно", тусклой струйкой проскользнула моя-чужая мысль по грани ауры-обманки, легко проникнув под его защиту.
   Эльф разочарованно скривился, а я поспешил ответить:
   - Да, я согласен, что ваше противостояние ушло за всякие границы нормального.
   - Какие в Бездну границы? - проворчал тот: - Ты сам понимаешь, что Совет не решится снять осаду, предполагая - и вполне справедливо, кстати - что мы ответим полной мерой на их вероломное нападение. И не только нападение - создавая таких операторов, они ставят под угрозу само существование мира!
   Столешница была мягкой и не отозвалась гулом на свалившийся сверху кулак Алана, а просто промялась на добрый десяток сантиметров.
   - Алан, скажи пожалуйста, а откуда вам известно про такие особенности магов? - сомкнув ладони, поинтересовался я.
   - Это долгая старая история...
   - Я. Хочу. Знать, - раздельно выговорил я.
   - А я хочу знать, каким образом ты готов справиться с нашим "конфликтом".
   - Ничего сложного, - я улыбнулся: - Но для этого мне нужно собрать всех ключевых участников событий в одном месте. Тебя. Сэль Тэнну. Сентинэра. А место... Надо будет подумать.
   - "Всего лишь", - "махнул рукой", тем не менее сохраняя неподвижность, эльф: - Хорошо. Может, что-то и выгорит.
   - Исто-ри-я, - напомнил я вставшему и собирающемуся уйти Алану.
   - Идём со мной, - бросил он, не оборачиваясь.
   Ну что ж... Я последовал за ним через вновь открывшуюся потайную дверь.
  
   За потайной дверью нас опять ждали коридоры и переходы, ничем не отличающиеся от тех, что я уже прошёл - но почти незаметно улучшенные. Украшенные чуть богаче, ухоженные... Впрочем, без пристального вглядывания в детали - совсем незаметно.
   В этот раз дорога окончилась куда быстрее - перед ещё одной бронедверью. С кодовым замком. ЭЛЕКТРОННЫМ - по крайней мере, на вид.
   - Среди наших секретов хранится куда больше странной информации, чем ты даже можешь представить, - произнёс Первый, оглянувшись на меня.
   - В каждом мире - свои секреты, - я деланно равнодушно пожал плечами.
   Впереди же тем временем открылась совсем иная картина. Да, подземелья - но подземелья весьма "техногенного" вида. Металл, камень, бетон... Ни грамма дерева или земли.
   - Это.., - я попытался подобрать слова, вспомнив историю Изменённых Лесом: - Это же было построено ещё до падения прошлой цивилизации? То самое довоенное убежище, где спаслись немногие избранные?
   - Сеннара рассказала тебе многое, чужак, - мне показалось, или он на самом деле скрипнул зубами: - Но она не знала главного. Подожди немного, мы почти пришли.
   Я пожал плечами и стал ждать. Впрочем, эльф не дождался сам. Мы всё ещё шли, когда он начал говорить:
   - Подробностей о том, что произошло больше тысячи лет назад, не помнит уже никто, кроме нас, старейших. Я был... Неважно кем. Когда наша группа добралась до убежища через беспорядок, воцарившийся после Катастрофы, все мы были уже одинаково бездомны.
   Эльф говорил, почти погрузившись в транс - и я не удержался, попытавшись "подсмотреть" его воспоминания...
   Надо же, за прошедшие века это подземелье практически не изменилось... Стоп, а это кто?!
   - ...Мы назвали его "Спаситель", и были недалеки от истины, - мы уже стояли перед "саркофагом".
   "Хрустальный гроб" - вот самое точное описание этого артефакта. Впрочем, куда интересней тот, чьё тело лежало под прозрачной крышкой.
   Эльф. Не стоящий рядом со мной изменённый - множество мелочей отличали нелюдя от усовершенствованных людей. Именно мелочи, заметные даже на трупе - когти на руках, вертикальные зрачки широко раскрытых невидящих глаз, и тому подобное. Единственное внешнее сходство между стоящим рядом и лежащим в гробу заключалось в истинно эльфийских ушках.
   - Убежище хранило множество знаний и секретов... Которые были нам бесполезны - среди нас не имелось ни одного посвящённого. Нас спас именно он, - Первый легко коснулся прозрачного кристалла.
   - Спас, дал надежду, помог превратиться в тех, кто мы есть - по образу и подобию своему. Пусть и используя созданные нашими современниками приборы.
   - Изменённые Лесом.., - эхом отозвался я, подумал, и по наитию спросил: - Это он - Лес? Не лес, а Лес...
   - Ты прав, - старейшина кивнул: - Л'льес Этаро - так он назвался нам, житель иного мира, истинный эльф. Среди молодёжи ходят слухи о народе истинных эльфов, потомками которых мы являемся - и в чём-то они правы.
   - Но если он истинный... Почему он лежит здесь? - Алан недоумённо уставился на меня, а я поспешил исправиться: - Вы почти бессмертны, истинные же истинно бессмертны... Насколько я знаю.
   Меня задумчиво оглядели, но всё же соизволили ответить:
   - Однажды он стал готовиться к чему-то - скорее всего бою или походу. Собрал своё снаряжение - но вместо того, чтобы отправиться к выходу, лёг и уснул. Мы не беспокоили его... Пока не стали беспокоиться сами. Он лежал на том же месте, широко открыв глаза - и не дыша.
   Это мне напоминает что-то очень знакомое... Выход в Туман, причём неудачный, вот что. Ещё один засланец-землянин?
   - Скажи... Он ничего не говорил о покровителе? - с интересом спросил я.
   Первый дёрнулся и, широко раскрыв глаза, уставился на меня.
   - Откуда ты знаешь о нём?!
   - Встречался, - хмыкнул я: - Лично, - а учитывая, что встречался я с обоими Игроками, в моих словах нет ни капли лжи.
   "Эльф" несколько секунд неверяще смотрел на меня, но потом всё же успокоился и продолжил:
   - Да, теперь я верю, что ты сможешь исправить ситуацию... Эльф не раз говорил о покровителе, и именно от него мы узнали о многом. О необходимости возрождения мира, о способах этого - и о незримой опасности таких операторов... Хорошо, магов - как ты. Вы способны буквально разорвать реальность, если она не возжелает подчиняться вашим сумбурным желаниям. Ты - другое дело, но до недавнего появления мародёров, начавших растаскивать реальность по углам собственных фантазий, мы не сомневались в истинности информации, а после - тем более.
   - Мародеры - это те случайно Пробудившиеся, чьё появление приводило к гибели людей и разрушениям? - для проформы спросил я.
   - Да.
   - Прекрасно... - я уставился в пустоту, прокручивая в разуме новую информацию.
   Впрочем, а толку-то сейчас думать? Делать надо. Я хмыкнул:
   - Ты знаешь, Алан, что первоначально Совет собирался использовать меня именно против таких мародёров? И даже один раз использовали... И команду я стал собирать только потому, чтобы они становились полноценными магами, а не мародёрами. Впрочем, неважно. Ты согласен идти со мной?
   - К месту встречи - да, - Первый продемонстрировал мне открытую ладонь.
   - Пойдём, - я скрепил устный договор рукопожатием: - И будь добр, прихвати с собой возможность позвать Сэль Тэнну... Я просто пока не знаю куда.
   - И кто тебе скажет? - ощетинился, почуяв подвох, собеседник.
   - Сам этот мир, - я беззаботно улыбнулся, успокаивая его мысленной волной.
  
   Обратная дорога к нейтральной полосе и укреплениям осаждающих мне почти не запомнилась. Старейшина всё время с кем-то разговаривал, а я... Тоже в общем-то разговаривал. Пытался докричаться до духа этого мира. Или хотя бы выяснить местонахождение ближайшего святилища.
   Планета молчала. Я бы сказал, настороженно молчала. Взамен до меня пытались докричаться другие, но пробиться через мою концентрацию не смогли.
   Мы успели добраться до входа в Цитадель, не выходя из транса, прежде чем планета ответила и показала небольшой парк на одном из её верхних этажей. Ну что ж... Святилище как таковое ничем не хуже других. Даже лучше - не так далеко от нас, если верить карте.
  
   На Земле - мать-Гея, здесь... "Илкория имя тебе" - мысленно улыбнулся я. И вызвал через коммуникатор Сентинэра.
   - Восьмой, нам необходимо встретиться.
   - Где? - он хотел задать куда больше вопросов, но обошёлся одним.
   - Парк 18-А в Золотой башне.
   - Скоро буду, - и связь оборвалась.
   Всё-таки, насколько красиво это творение рук человеческих... Особенно отсюда, с медленно поднимающейся открытой платформы - и сейчас, перед ключевым событием.
  
   На нас, мягко говоря, оглядывались - уж больно живописные мы персоны. Но перемещаться по коридорам здания, в котором я даже успел прожить несколько дней, нам это не мешало.
   Вот и парк.
   - Макс? Первый?! - бывший координатор стоял на песчаной тропинке, ведущей от входа к центру парка, лицом к нам.
   - Восьмой, - "эльф" коротко кивнул.
   - Отлично, - выдохнул я, чувствуя колебания незримо присутствующего духа планеты: - Алан, зови её.
   - Кого "её"? - раздался чуть в стороне раздражённый женский голос. Очень приятный - и знакомый.
   - Приветствую, Силуэра, - коротко поклонился я в сторону появившейся на тропинке Сэль Тэнны: - Разумеется, тебя.
   Она поморщилась, промыслив "чего с тебя взять, деревенщина".
   - Ну что ж... Я рад, что вы все вняли голосу разума, - я начал говорить и одновременно сделал шаг вперёд, увлекая за собой изменённого. Шаг, ещё шаг... Чтобы все они оказались не дальше вытянутой руки от меня.
   - Зачем это всё? - отозвалась единственная среди нас дама.
   - Ради нового.., - я улыбнулся: - Мирового.., - колыхнулась реальность вокруг нас, соединяя нас и Илкорию: - Порядка! - Сеть распахнулась во всю ширь, поглотив всех нас.
  
   Темнота. Пустота. Только странное плетение передо мной. Одна яркая, толстая, зелёная нить - которая обрывается чуть впереди - и несколько ярких паутинок вокруг неё, плетущих головоломные узоры, соединяющиеся и заканчивающиеся вместе с линией судьбы мира. Погибнет планета - так или иначе погибнут все... Но именно эти трое привели мир к такому положению...
   Я попробовал изменить плетения их судеб.
   Нет... Слишком тяжело, слишком слаб я. И существование этого мира прекращается, как бы я не дёргался... "Я?" - пришёл из глубины меня вопрос, а следом за ним - волна ярости.
   Мир, прекращающий жить - это... Неправильно. Неправильно! НЕПРАВИЛЬНО! ТАК НЕ ДОЛЖНО БЫТЬ!
   Яркая искра проскочила между нитями узора, расплетая и заново сплетая его - и я услышал вздох облегчения Илкории, когда зелёная нить устремилась вдаль. Мир будет жить, пусть и изменившись.
   Всё остальное - что теперь будет с нами, со мной - всё равно. Я исполнил долг перед жизнью... и смертью. Осталось только закрыть глаза - и исчезнуть из этой темноты.
  
   ***
  
   Нравится мне сидеть здесь, на балконе всё того же парка 18А и смотреть на окрестности - на город, на Цитадель, на огромные воздушные и морские порты... Единственное, что мне ещё нравится.
   Аватар спит уже много дней - с того самого дня. А я, лишённый его яростной силы, его динамики - перестал жить. Просто... существую. Ем без аппетита, сплю без снов, бодрствую без желаний...
   - Макс? - голос советника раздался за спиной, как обычно. Он иногда меня навещал, если можно так сказать. Устраивать жизнь обновленного мира было непросто - как именно, мне было неинтересно - и Совету, и Старейшим Изменённым, и даже Королеве Сэль, но проверить человека, спасшего их всех, было ему не в тягость.
   - Да, Сен?.., - спокойно ответил я, поворачиваясь - и отвесил челюсть: - Илена? Ульд?!
   Парочка с Иллеса, улыбаясь, глядела на меня из-за спины советника.
   - Мы рады тебя видеть, наставник.
   - Я тоже... Рад, - волна возбуждения погасла так же быстро, как и появилась.
   - У нас для тебя подарок, - как-то смутившись, проговорила девушка.
   - Пойдем, наставник, - Огневик в привычном для него тёмном одеянии протянул мне руку - и меня на секунду окутала темнота.
   - И что это за подарок? - заморгав от яркого света вдруг оказавшегося впереди солнца, спросил я.
   - Звёзды, - весело ответила Сэль Иллес.
   - Звёзды, - на автомате ответил я. Мы оказались на борту одного из огромных космических заводов, и сейчас мимо нас величаво проплывала громада космического корабля.
   - Астролёт "Несущий пламя", совершенно новый корабль. Твой корабль, - это был голос Сентинэра, но я, не отрываясь, смотрел на корабль.
   - "Прометей", - автоматически перевёл я.
   Отблеск силы возвращающегося Аватара - во мне. Бесконечный Веер, целая Галактика миров - передо мной. А Тьма - осталась позади.
   - Звезды ждут, - я обернулся к своим... друзьям. И не выдержав напряжения, шепнул, выплескивая на них кипящую волну собственных чувств:
   - Звезды ждут меня!
  
  
    Список использованной музыки
  1. В.Цой "Группа крови"
  2. "Кипелов" "Не сейчас"
  3. Rammstein "Ich will"
  4. Эпидемия "Воля к жизни"
  5. Rammstein "Sonne"
  6. The Aquarius "Эра Водолея"
  7. В.Цой "Звезда по имени Солнце"
  8. Nightwish "Ocean Soul"
  9. The Aquarius "Твой мир"
  10. Nightwish "Nimphomaniac Fantasia"
  11. Эпидемия "Океан пустоты"
  12. Scorpions "New generation". Вольный перевод.
  13. Алькор "Император".
  14. Алькор "Замена".
  15. Алькор "Граница Бури".
  16. Rammstein "Engel".
  17. Metallica "Nothing Else Matters".
  18. Scooter "Fire".
  19. Catharsis "Верный Ангел Мой"
  20. Catharsis "Иной"


Популярное на LitNet.com Д.Куликов "Пчелиный Рой. Уплаченный долг"(Постапокалипсис) В.Пылаев "Видящий-4. Путь домой"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) М.Тайгер "Выжившие"(Постапокалипсис) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Н.Лакомка "Я (не) ведьма"(Любовное фэнтези) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"