Сумрак и Волк/dragon7370: другие произведения.

Черный мятежник и Ужас Британии

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Загадка Лукоморья
Оценка: 4.74*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Попаданцы в Код Гиас. МСьюшные. Ляповые. Фафник являлся частью моего цикла "Легион", начатого в серии "Демон и Ангелы". Цикл перезапускается. Полностью. В связи с этим, данный вариант заморожен. Навсегда. В будущем, возможно, будет написана новая версия. Более лучшая.

  Черный мятежник
  http://ficbook.net/readfic/1653394
  
  Автор: Сумрак и Волк (http://ficbook.net/authors/561349)
  Соавторы: Dragon7370
  Беты (редакторы): Самуэль Акхрик
  Фэндом: Code Geass, Neon Genesis Evangelion (кроссовер)
  Рейтинг: NC-17
  Жанры: Джен, Юмор, Фэнтези, Фантастика, Мистика, Экшн (action), Философия, Даркфик, AU, Мифические существа, Стёб
  Предупреждения: OOC, Насилие, Нецензурная лексика, ОМП, ОЖП
  Размер: Макси, 472 страницы
  Кол-во частей: 37
  Статус: заморожен
  
  Мутное предисловие
  
  //Внимание: наблюдается мутное предисловие. Те кто читал Предисловие "Демон и Ангелы", а также Послесловие "Демон и Ангелы 2" поймут. Наверное. Короче... мутное предисловие... оно... оно МУТНОЕ. Я всё сказал
  
  
  Икари Синдзи направлялся к своей комнате на базе 'Ордена Черной Розы' - организация профессиональных (потому что профессия такая) 'странников между мирами', чья штаб-квартира расположена вне реальности.
  
  Синдзи, будучи вырванный из своего мира в виду 'клинической смерти', решил, в отсутствии альтернатив, наняться к Розе в 'оперативники', ибо делать ему было решительно нечего. Потому что когда ты находишься вне реальности, другого выхода всё равно нет. Синдзи мог либо затеряться навеки во Тьме Вечной, либо устроиться к Розе. Вот юноша и выбрал последнее. Ничего он от этого шибко не потерял, да и лишняя гарантия того, что он когда-нибудь вернется на родину, не помешает.
  
  'Раз уж я назвался наемником, то отказываться от халявного контракта в пользу смерти будет несколько... глупо' - подумал Синдзи. На базе (что представляла собой пространственный карман в Вечной Тьме), народа было очень мало - большая часть 'агентов' и 'оперативников' всегда была в 'разъездах' по другим мирам, благо таковых имелось в достатке.
  
  Чтобы не скатиться в депрессию, весь месяц Демон пытался себя чем-нибудь занять. Стоило ему обнаружить в себе внутренний Источник, наподобие ядра Ангелов, как он тут же начал учиться этой энергией управлять. Как итог - освоил Созидание (если быть точнее - ветвь исцеления), заполучил 'предрасположенность' к медицине. Полевой, освоил недавно обнаруженное АТ-поле, доставшееся от Евы.
  
  Ну, а ещё Синдзи умудрился подсесть на аниме. Когда Георгий и Роза об этом узнали, почему-то ржали как ненормальные. Странные, эм... люди.
  
  Демон подошел к дверям своей комнаты. Почти каждый член Ордена мог позволить себе личную комнату, просто не каждый на это соглашался, и не каждый об этом знал.
  
  Синдзи толкнул дверь в сторону и прошел внутрь. Ему вспомнилась его комната из квартиры Мисато. Ничего общего между двумя жилищами Демона не было, просто он вспомнил... и забыл. Потому что ему нельзя было впадать в уныние. Синдзи поставил свою неизменную катану возле кровати, взгляд упал на стопку DVD дисков, лежавших возле телевизора. А началось всё с того момента, когда он впервые сюда зашел...
  
  Как итог, Демон нашел для себя ещё один способ бороться с депрессией. Первый способ: работа. Второй способ: юмор. Третий способ: аниме. Икари посмотрел на плакат фильма 'Горец', висевший у него на стене. 'Да. А ещё я забыл упомянуть про новую музыку и чудеса кинематографа' - подумал Синдзи.
  
  Вдруг зазвонил телефон Икари. Демон достал свой 'девайс' - такие, как правило, существовали только в пределах базы. Во время 'командировок' связь с базой у 'попаданцев', как правило, отсутствовала.
  
  Демон ответил на звонок.
  
  - Икари слушает.
  
  - Привет, это Роза. Пора.
  
  - Понял, - Синдзи быстро встал, поправил куртку и берет, взял катану и вышел вон из комнаты.
  
  ***
  
  
  Демиург выжидающе смотрела на часы. Всё шло точно по составленному графику.
  
  '- Так, рекрута должным образом снарядила, для частицы место присмотрела. Что ж, вроде всё как надо,' - Роза обернулась на нужную частицу Наемника.
  
  '- Каждый осколок - это отражение целого,' - вспомнила девушка.
  
  Дверь в помещение 'отправки' открылась и в него зашел подросток японской национальности. Демиург быстро оглядела обманчиво хрупкого мальчика.
  
  Короткие темные волосы, разные глаза: правый темно-синий, а левый зеленый, на голове у него был черный берет с кокардой указывающей на его принадлежность к Ордену Розы, а плечах бежевая кожаная куртка, которая явно была подростку не по размеру. Брюки раскраски пустынного камуфляжа, армейские ботинки, на поясе висела неизменная катана.
  
  - Что ж, Синдзи, Георгий, пора в путь дорогу.
  
  - Понятно, - хором сказали два наемника.
  
  - Вы сами прекрасно знаете, что делать... главное, не бездельничать. Прошу, - Роза указала на дверь.
  
  Синдзи и Наемник посмотрели друг на друга, после чего одновременно встали и направились к двери. Движения их были зеркальны относительно друг друга.
  
  - Не боишься? - спросил Георг.
  
  - Нет, а ты?
  
  - Я тоже. Может, тогда зайдем?
  
  - После Вас, - сказал Синдзи.
  
  - Нет, что Вы, предоставляю это право Вам.
  
  - Нет, давайте Вы...
  
  - Нет, так дело не пойдет.
  
  - Тогда зайдем вместе?
  
  - Тогда зайдем вместе. На счет три. Раз.
  
  - Два.
  
  - Три, - Синдзи и Георгий одновременно дернули за ручку дверей. В глаза наемников ударил яркий свет...
  Часть 1 "Рождение Зла"
  
  10 августа 2010 года.
  
  Священная Британская империя объявила войну Японии. Нейтральные острова на востоке и единственная в мире сверхдержава Британия. Причиной стал давний дипломатический конфликт, спровоцированный Японией. Для наземной операции британская армия впервые использовала человекоподобные боевые машины- "Ночной кошмар". Их сила превзошла все ожидания. И японская армия была ими с лёгкостью разбита. Так Япония стала частью Империи...
  
  Она потеряла свободу... права... и даже само название. Одиннадцатый сектор. Этот номер стал новым именем Японии после войны... Японцы лишились права называться таковыми и теперь все именуются не иначе, как 'одиннадцатые'. Любое проявление 'патриотических движений' отныне рассматривается, как терроризм. Каждый, кто открыто заявляет о том, что он 'японец', будет считаться экстремистом и террористом, опасным для общества. Все 'одиннадцатые' живут в Британии на правах 'второсортного народа' и 'недолюдей'. В Британии процветает своеобразная форма нацизма...
  
  ***
  
  
  Семь лет спустя.
  
  
  - Сейчас, вы можете наблюдать последствия теракта, совершенного в Осаке на прошлой неделе. В следствие теракта, наряду с 51 жертвой 11-ых, погибло также 8 британцев... - похоже, что эти новости совсем не трогали людей, находившихся в комнате. За одним столом в шахматы играло двое. Один был самодовольным и располневшим аристократом в пестрых одеждах, что лениво поглядывал на шахматную доску, и больше был занят своей пилочкой для ногтей. Второй же был невзрачным нервным старичком в обыкновенном костюме-тройке. Аристократ играл белыми фигурами, а старичок черными.
  
  - Я вынужден просить вас, сделать ход в течении следующих 20-и секунд, - сказал наблюдающий.
  
  - Точно, - согласился британец. Старик нервно сглотнул.
  
  Старик видел, что загнал себя в крайне неудобное положение. Партия была безнадежно потеряна...
  Вдруг, открылась дверь.
  
  - Это ваша замена? - надменно спросил аристократ.
  
  - Спасен! - старик облегченно выдохнул и встал из кресла. В помещение вошло двое подростков, одетых в форму академии Эшфорд, - А ничего, что вы не в школе?
  
  - Надо же, школьник, - усмехнулся аристократ, продолжая уход за ногтями.
  
  - Надо же, аристократ, - усмехнулся в ответ брюнет с фиолетовыми глазами... От неподдельного яда в голосе молодого человека, аристократ дернул щекой.
  
  - Везет же юнцам. У них полно времени, - аристократ расплылся в улыбке, - времени, чтобы раскаяться. Как тебя зовут?
  
  - Лелуш. Лелуш Ламперуж, - не менее высокомерно, чем аристократ ответил юноша с черными волосами. Взгляд Ламперужа упал на доску. Тут же сзади подошел его товарищ в мотоциклетном шлеме, из под которого пробивалась синяя шевелюра. Эти два подростка достаточно сильно отличались друг от друга. Если Лелуш больше походил на истинного аристократа, то вот его товарищ был весьма прост. Некоторые сочли бы, что у него на лбу написано: 'Дурак'.
  
  - Ой-ё-ёй, - задумчиво выдал парень, - похоже, в этот раз тебе не выиграть?
  
  - Ривал, - похоже, что Лелуш даже не услышал вопроса своего друга. Ривал тут же обратил внимание на товарища.
  
  - Когда я должен уйти отсюда, чтобы успеть на следующий урок? - невозмутимо спросил Ламперуж.
  
  - Ну... - Ривал был из тех людей, по которым сразу было видно, что они над чем-то задумались, - минут через двадцать, если поторопиться.
  
  - Тогда, веди аккуратнее по пути назад. Девяти минут мне хватит, - Лелуш сел в теплое мягкое кресло, - Учитель, насчет моих слов...
  
  - Понял, - тут же сказал старик, вставший чуть позади Лелуша, - Я поговорю с ними.
  
  -Значит, девять минут... - задумчиво выдал аристократ. Запиликал специальный таймер, - Это блиц. По 20 секунд на ход.
  
  - Этого вполне достаточно, - сказал Лелуш, беря в руки фигурку короля.
  
  - С короля? - удивился аристократ и рассмеялся. Лелуш лишь выдал короткий смешок и простодушно улыбнулся. 'Твоя самонадеянность тебя погубит... аристократ' - подумал Лелуш без всякой злобы. Он уже привык выбираться из безнадежно потерянных ситуаций, вопреки чужим ожиданиям, сомнениям и верам...
  
  ***
  
  
  По улицам Токио ехал бронированный грузовик, принадлежавший Британской армии. В настоящий момент, было известно, что грузовик захватили японцы. Поэтому велось преследование.
  
  - Дерьмо, - выругался водитель - молодой японец. Рядом сидела - Карен Кодзуки. Оба были сильно напряжены от разворачивающейся ситуации.
  
  - Вывезти-то, мы его вывезли, да вот из-за придурка Тамаки, который отступил от плана!
  
  Вверху угрожающе парил вертолет-наблюдатель, следящий за движением террористов. Нельзя просто так взять, и украсть у британцев секретный объект, оставшись незамеченным.
  
  ***
  
  
  Толстый аристократ недоуменно смотрел на шахматную доску. Правый глаз задергался в нервном тике.
  
  - Аристократы лучше всех!- заявил Ривал, - Потому что они горды, и ВСЕГДА платят по счетам! К тому же, новый рекорд! 8 минут и 32 секунды! - даже на выходе из шахматного клуба Ривал не прекращал болтать.
  
  - У него тоже оставалось не слишком-то много времени, - заметил Лелуш, - Все аристократы одинаковы. Считают себя мастерами только из-за своих привилегий... - Лелуш выглядел разочарованным.
  
  - Взять хотя бы одиннадцатых. В отличие от британцев... - Ривал осекся, когда они вышли из здания. Все говорили о каком-то 'ужасе'. От толпы людей веяло страхом... Лелуш предпочитал игнорировать подобное.
  
  На гигантском экране, картины теракта сменились изображением британского флага.
  
  - Благодарим за внимание. Сейчас вы прослушаете обращение Его Королевского Высочества Кловиса, Третьего Принца Британской империи...
  
  Появившийся на экране британец с длинными золотистыми волосами с серьезным лицом завел какую-то пафосную речь.
  
  Лелуш предпочел пропустить эту речь мимо ушей. Всё сводилось к обвинению террористов, и призыву граждан (британцев и 'сотрудничающих с ними одиннадцатых') бороться с ними всеми доступными методами. Примечательно, что Кловис в своей речи намеренно возвысил тех погибших в теракте британцев, не упомянув при этом ещё 51 жертву.
  
  - Наши слезы не вернут мертвых к жизни, - сказал Лелуш после минуты молчания.
  
  - Как грубо, - улыбнулся Ривал, садясь на мотоцикл и одевая защитные очки.
  
  - В конце концов, это личное дело каждого, - Ламперуж ещё раз обернулся к изображению принца, - Как ни старайся, а мир не изменишь, - мрачно сказал Лелуш.
  
  ***
  
  
  - Отличное выступление принц... Даже не верится, что Вы только что были на вечеринке!
  
  - Это всё специальная самоподготовка, - сказал невозмутимо Кловис.
  
  Дитхард Рид мрачно поглядывал в сторону принца и ещё кучи людей.
  
  - Показное самообладание, да? - тихо спросил репортер стоявший в сторонке. Вдруг, мимо него пронесся какой-то высокопоставленный офицер ВС.
  
  - Военный? - удивился Дитхард. Высокий лысый офицер с моноклем быстро предстал перед принцем.
  
  - Как грубо, - сказал Кловис, - что случилось?
  
  - Прошу меня простить, но... - офицер перешел на шепот.
  
  - Черт, неужели ещё один? - общество всей этой 'высшей касты' успело уже изрядно поднадоесть Риду. Репортер развернулся и собрался уйти. До того ему приелись все эти люди. Все эти их пестрые одежды, красивые одеяния, лизоблюдства, рабская покорность... Всё это бесило и неимоверно раздражало Дитхарда, давно понявшего, что вся британская система прогнила насквозь.
  
  - Идиот! - воскликнул вдруг принц. На лбу офицера выступил пот.
  
  - Мы сообщили полиции, что там всего лишь медицинское оборудование, - генерал Бартли Аспуриус отчаянно пытался не смотреть принцу в глаза, - если мы выдвинем все силы...
  
  - Пошлите туда надсмотрщиков, - скомандовал Кловис, - и Ночные кошмары!
  
  - Есть!
  
  ***
  
  
  Ривал и Лелуш ехали в школу.
  
  - Слушай, Лелуш, я хотел спросить про твой первый ход...
  
  - Да?
  
  - Почему ты начал с короля?
  
  - Если не сдвинется король, то и окружение будет стоять на месте.
  
  - Слушай, Лелуш, а ты не собирался стать гендиректором какой-нибудь крупной фирмы или типа этого?
  
  - Нет, конечно. Неправильные мечты ведут к саморазрушению... - Лелуш хотел ещё что-то сказать, но его прервал шум гудящего грузовика сзади.
  
  - Это ещё что за черт!? - Ривал изрядно перепугался столь нежданного подарочка за спиной.
  
  Бронированный грузовик резко свернул на повороте... и угодил прямиком в стройку. Машина со всей скорости врезалась в недостроенную высотку. Это был тот самый захваченный террористами грузовик... Но школьники этого не знали.
  
  - Это... из-за нас? - спросил Ривал, остановив мотоцикл неподалеку.
  
  - Конечно, нет, - ответил Лелуш, как-то подозрительно глядя на грузовик. Возле прицепа виднелось странное искрение. Ламперуж вылез из пассажирской коляски, - Что это?
  
  -Может, электрический кабель поврежден? - предположил Ривал.
  
  - Да. Это разве не...
  
  На аварию тут же собралась посмотреть толпа типичных зевак и прохожих. Послышались недоуменные вопросы, гул.
  
  'Люди...' - презрительно подумал Лелуш, глядя на эту толпу. Никто не решался помочь возможным пострадавшим. Все просто стояли и смотрели. Некоторые, наверное, даже не подумали о том, что им следовало бы сходить туда, и посмотреть, что с водителем. А те, кто и подумал, просто не могли переселить свой страх. Страх вмешательства.
  
  - Эй, Лелуш, ты куда? - Ривал заметил, что его товарищ убежал в сторону грузовика.
  
  Лелуш подбежал к недостроенному зданию. Кабина водителя была вне досягаемости, так как заела в здании. Наружу выглядывал только кузов машины.
  
  - Эй, там кто-нибудь есть!? - Лелуш пытался докричаться до возможных выживших, - Эй! Ау! Вы меня слышите!?
  
  Не услышав ответа, школьник начал искать возможные пути внутрь грузовика. Взгляд зацепился за лестницу кузова. Ламперуж тут же взобрался на крышу прицепа, не обращая внимания на насмешки толпы и неуверенные призывы остановиться. Стоило подростку взобраться на крышу, как он тут же услышал у себя в голове следующее: 'Нашла...МОЁ'. На секунду, мир вокруг словно остановился и окрасился в черно-белое. Всего на секунду... И вот Лелуш снова видит мир в нормальный красках. 'Это ещё что такое было?' - подумал он, оглядываясь. Решив не отвлекаться, Лелуш заглянул в открытую крышу кузова.
  
  - Эй, вы там? - никто ему не ответил. Вместо этого, вновь загудел движок грузовика. От резкого старта машины, Лелуш упал прямо в раскрытый кузов. Быстро сориентировавшись, Ламперуж понял, что он даже не может выбраться из этого, бешено трясущегося кузова.
  
  - Внимание! - вдруг услышал Лелуш усиленный громкоговорителем голос, - Вы можете нанять адвоката! Не оказывайте сопротивления! - вслед за этим послышался звук пулеметной очереди. Грузовик начало заносить ещё сильнее.
  
  - Следующая атака будет на поражение! Сдавайтесь!
  
  'Так, лучше мне не высовываться' - подумал Лелуш, прячась за шарообразный металлический контейнер. Тут, двери отделявшие кузов от кабины открылись, и оттуда вышла молодая девушка с бордовыми волосами, примерно одного возраста с Лелушем. Ламперуж затаил дыхание. Девушка на ходу сняла неудобный защитный комбинезон, оставаясь в обычной одежде. Кодзуки направилась к какому-то неизвестному объекту, скрытому под куском брезента
  
  - Мы можем попасть в подземку другим путем, - сказала Карен по рации. Видимо человек 'на другом конце' что-то ей приказал, - Что? Да проще сразу застрелиться!
  
  Лелуш сразу же запомнил девушку, начавшую подниматься по лесенке прямиком к неизвестному объекту.
  
  А незадачливый Ривал тем временем пытался найти, потерянного товарища... парень даже не подозревал, в НАСКОЛЬКО сложном положении оказался Лелуш.
  
  Ламперуж заметил, что задние створки кузова открылись. Оказалась, что девушка села в Ночной кошмар. Лелуш автоматически отметил, что это была какая-то устаревшая модель. 'Похоже, это Глазго' - подумал британец. Оружия на ней практически не было, за исключением встроенной системы гарпуна. Ночной кошмар бледно-красной расцветки выпрыгнул из кузова прямо на дорогу, видимо решив дать бой силам военных. Ламперуж попытался прыгнуть вслед за ним - все же лучше, чем остаться в одном грузовике с террористами. Но судьба отвернулась от парня спиной - створки закрылись перед самым носом британского школьника.
  
  'Да чтоб тебя! Эти ребята и вправду террористы!' - Лелуш молча негодовал. Вновь усевшись в самый темный угол кузова, Ламперуж достал телефон и проверил его состояние. 'Вне зоны доступа. Значит машина едет по старому туннелю. Хм. Надеюсь, военные простят меня, если я возьму рацию террористов' - подросток заметил средство связи японцев. К рации был прицеплен листок с частотами связи. 'Как это... непрофессионально' - Ламперуж поморщился.
  
  А грузовик меж тем пытался скрыться в подземном туннеле гетто старого города. Район назывался Синдзюку. Своим ходом, одиннадцатые предрешили свою судьбу. Теперь у военных были полностью развязаны руки. Кому, в конце концов, есть дело до какого-то типичного гетто в одиннадцатом секторе? Правильно, никому, кроме самих одиннадцатых. Военные начали полномасштабную операцию по зачистке района...
  
  Грузовик резко тряхнуло. Лелуш понял, что машина встала. 'Авария, или что похуже?' - Лелуш тяжело вздохнул. Водитель в это время находился в совсем, паршивом состоянии. Молодой японец истекал кровью. Одну руку у него уже отняло.
  
  - Если бы я позволил, кому-нибудь найти... - террорист щелкнул одним из переключателей и открыл боковые створки кузова. Рядом как раз стоял один из британских солдат. Нет, он не был британцем. Это был одиннадцатый. Один из тех, кто решил унять свою боль, перешагнуть через былые идеалы, в надежде на новое будущее. Один из тех, кто поддался на красивую пропаганду британцев. Типичный способ утихомирить представителей 'низшей касты' - предложить военную службу, в обмен на полноценное британское гражданство. Как итог, одиннадцатый пашет как проклятый, его порою отвергают свои же одиннадцатые, но и британцы не принимают как своего. А всё ради какого-то гражданства и призрачных привилегий.
  
  - Это четыреста четвёртый. Похоже, я нашел объект, - произнес боец через внутреннюю связь. Сканеры в специальном шлеме солдата засекли ещё одного человека прямо около контейнера. Это был Лелуш, пытавшийся спрятаться внутри, будучи, не зная, что именно там может находиться. Солдатам же сказали, что в этом контейнере находится новый тип химического оружия - газ повышенной ядовитости. Поэтому боец не задумываясь решил пресечь 'подозрительные телодвижения'.
  
  Лелуш даже не заметил приближения британского солдата. Просто РАЗ! И он уже летит куда-то в сторонку кузова.
  
  - Солдат Британии!? - воскликнул Ламперуж, лежа на полу. Боец тут же подошел к нему, и схватил за горло.
  
  Специальная маска на рту солдата отсоединилась.
  
  - Хватит убийств! - воскликнул боец юношеским голосом.
  
  - Стой, я...
  
  - Да ещё и ядовитый газ! - солдат распалялся всё больше. Похоже, для него это было чем-то личным, - Даже если ты расскажешь мне весь ваш план... - боец не успел договорить - Лелуш со всей силы толкнул его ногами в сторону. Солдат ловко приземлился на ноги, приняв боевую стойку
  
  - Да послушай ты! - Лелуш встал на ноги, - Это ведь Британия создала этот газ, верно?
  
  - Ты? - Солдат явно был чем-то удивлен.
  
  - Тогда я уничтожу Британию! - воскликнул Ламперуж. От этих слов, боец пришел в ступор.
  
  - Лелуш? - военный снял шлем, закрывавший его лицо. Теперь пришел черед британцу удивляться - за маской скрывался никто иной, как его давний друг детства, казалось бы без вести пропавший по окончанию войны с Японией.
  
  - Это я. Сузаку. - произнес одиннадцатый с короткими светло-русыми волосами и зелеными глазами.
  
  -Ты вступил в британскую армию? - быстро вышел из оцепенения Лелуш.
  
  - А ты? - одиннадцатый тоже хотел спросить о чем-то своего друга, но тут контейнер начал вдруг открываться. 'Газ!' - быстро сориентировался Куруруги Сузаку и закрыв лицо Лелуша рукой (чтобы он не дышал) накрыл друга свои телом.
  
  Но в контейнере был далеко не газ. Когда капсула раскрылась из неё, окруженная разноцветным сиянием, выглянула красивая девушка в белом платье. У неё были длинные зеленые волосы...
  
  - Это непохоже на ядовитый газ, - заговорил Капитан Очевидность голосом Куруруги.
  
  Связанная девушка с закрытым ртом посмотрела на подростков своими уставшими янтарно-желтыми глазами и тут же их закрыла, упав на пол. Два друга тут же взяли девушку и вытащили её из грузовика, принявшись освобождать из специального мешка.
  
  - Скажи мне, Сузаку, эта девушка похожа на ядовитый газ? - с укором спросил Ламперуж.
  
  - Нет. Но в инструктаже было сказано... - японца прервал резко загоревшийся свет прожектора. Это пришел командир поисковой группы - непосредственный начальник Сузаку. Очередной британский офицер с нацистскими замашками и прогнившей насквозь душой.
  
  - Обезьяна, - офицер с характерным шрамом под глазом обращался к Сузаку, - не помню, чтобы я давал тебе такие полномочия.
  
  - Но я считал, что это ядовитый газ! - Куруруги тут же подбежал к офицеру.
  
  - У тебя не было права! - отсек офицер.
  
  'Плохо' - Лелуш сразу понял, что к чему. 'Если эта девушка заставила так сильно нервничать хозяев Сузаку, то информация секретная. Значит и никаких свидетелей быть не должно' - следовательно, Ламперуж уже мог готовиться к смерти. Или готовиться к попытке её избежать.
  
  - Но у тебя всё ещё есть шанс, обезьяна. Я его тебе дам, - офицер вытащил из-за пояса свой пистолет и протянул его Куруруги, - Мой приказ таков: солдат Империи Куруруги, убей этого террориста.
  
  - Но он не террорист, - Сузаку оглянулся на Лелуша, - он простой гражданский, случайно втянутый во всё это.
  
  - Ублюдок... Это был приказ. Разве ты не присягал на верность Британии?
  
  - Но...
  
  А между этим, японец по имени Нагато, что был водителем грузовика, находился на последнем издыхании. Взгляд молодого террориста упал на фотографию, которую он всегда брал с собой.
  
  - Я не могу этого сделать, - сказал Сузаку. Лелуш был удивлен словами друга. 'Сузаку... ты дурак. Как и всегда, до безумия самоотвержен' - подумал Ламперуж.
  
  - Что ты сказал? - недовольно спросил офицер.
  
  - Я отказываюсь делать это, - повторил Сузаку, глядя военному в глаза, после чего обернулся снова к Лелушу, - Я не убью этого гражданского.
  
  - Тогда умрешь ты, - офицер приставил свой пистолет к открывшейся спине Сузаку, и выстрелил. Куруруги упал на землю, как подкошенный.
  
  - Сузаку! - воскликнул Лелуш. Личная гвардия офицера тут же навела на Лелуша стволы своих автоматов.
  
  - Судя по всему, ты простой британский школьник. Жаль... - офицер спокойно смотрел на Лелуша, - убейте школьника, а потом верните женщину, - последние слова адресовались гвардейцам.
  
  - Есть! - хором ответили бойцы.
  
  - Британские сволочи... - никто и не знал, что прямо сейчас недобитый террорист в кабине водителя тянет руки к специальному детонатору, - Япония... Вперед, - последние слова японца. В следующий момент, грузовик взорвался.
  
  ***
  
  
  - Сбежали! От специальных войск! - генерал негодовал. Специальный передвижной штаб принца Кловиса ехал прямиком к району Синдзюко.
  
  - Прошу прощения, мой лорд, - ответил офицер по рации, - мы рассредоточились согласно донесению. Но окружающая местность...
  
  - Почему вы думаете, что я отдал приказ только вам!? - Аспуриус был похож на закипавший чайник.
  
  - Мы продолжим поиски! - донеслось по связи, после чего офицер отключился.
  
  - План вступает в следующую стадию, - сказал Кловис, сидевший на специальном троне.
  
  - Но, Ваше Высочество! - генерал хотел что-то возразить.
  
  -Если об этом узнают, меня лишат права наследства, - сказал Кловис подставив руку под голову, - Скажите Генштабу, что это учения по зачистке территории, - голубоглазый блондин резко встал с трона, - Как Третий Принц Кловис, я приказываю вам: уничтожьте гетто Синдзюку!
  
  ***
  
  
  В следующий момент, началась резня. Британские солдаты и техника быстро рассредоточились по району, просто выкашивая ничего не понимающее население... Среди солдат велась специальная радиопередача пропагандирующая идею того, что все живущие в этом районе, это не более чем мусор, который не достоин жить в Империи.
  
  Приказ был прост и ясен: убить всех до одного. Британская армия показала себя во всей красе. Массовые расстрелы и побоища. Ночные кошмары сносили любые препятствия на своем пути, упрямо ища спрятавшихся одиннадцатых, чтобы в последствии расстрелять. Жестоко пресекались любые попытки сбежать.
  
  Вот что значит 'зачистка'.
  
  ***
  
  
  Благодаря внезапному взрыву, Лелушу и странной девушке с зелеными волосами удалось скрыться. Уставшая девушка в очередной раз упала. Ламперуж оглядел 'сестру по несчастью'.
  
  -Да кто ты вообще такая!? - гневно вопросил Лелуш, - Весь этот хаос... Это всё твоя вина! Британия... это всё чертова Британия... И Сузаку погиб из-за Британии, - Лелуш закрыл лицо рукой.
  
  'Нельзя сдаваться' - подумал он. 'Нельзя. После того, что я уже пережил, просто взять и умереть... это будет глупо. Нет. Я не собираюсь просто ждать своей смерти. Я выживу. Выживу вопреки всему. Как раньше выживал. Выживу... И Британии меня не убить... Потому что когда-нибудь, я сам уничтожу всю эту проклятую Империю. САМ!' - Ламперуж помог девушке подняться и они вновь пошли дальше.
  
  'Наконец-то выход из этих проклятых подземелий' - подумал школьник, увидев лестницу наверх. Подросток и таинственная девушка залегли на ступеньки.
  
  - Подожди здесь, а я посмотрю... - Лелуш попробовал выглянуть из подземки. Тут же раздался звук очереди из автомата. Послышался звук падающего тела.
  
  - Похоже, здесь только жители 11-го сектора, - сказал один из гвардейцев. Это был всё тот же офицер и ко.
  
  - Так... выход всего один, и он должен быть здесь.
  
  - Так точно. Планы этой территории давно не использовались, но...
  
  Было выглянувший Лелуш снова залег вниз. Послышался детский плач. Это была девочка... плач, тут же оказался прерван автоматной очередью. Нервы у Лелуша были на пределе. Британцы совсем не знали жалости. Ламперуж до сих пор слышал этот короткий вскрик... и очередь. Вскрик. Очередь. Воображение услужливо нарисовало картину маленькой японки, которую родители спрятали от опасности, в надежде, что хотя бы их чадо выживет. И даже этой надежды британцы их лишили.
  
  Зрачки подростка сузились. Участился пульс, сердцебиение... Во рту пересохло. Ничего. Он ничего не мог сделать. Он был беспомощен.
  
  Британская гвардия уже собиралась уходить из разваленного ангара, как вдруг тишину разорвала телефонная трель. Ламперуж тяжело сглотнул. Это был его телефон. 'Как глупо. Умереть из-за телефона' - рука автоматически потянулась в карман, и нажала на сброс. Лелуш даже не узнал, что звонила ему Ширли - его одноклассница.
  
  Солдаты тут же нашли беглецов. Девушку взяли под стражу. Лелуша приперли к стенке.
  
  - Очень подходящее для смерти террориста место, - сказал офицер.
  
  - Вы, - Лелуш злобно посмотрел на бойцов.
  
  - Весьма неплохо для школьника. Как и ожидалось от британца, - насмешливо сказал офицер, - однако у тебя... нет будущего, - офицер навел на подростка тот же пистолет, которым он и пристрелил Сузаку.
  
  Лелуш закрыл глаза.
  
  - Не убивайте его! - воскликнула вдруг девушка с зелеными волосами. Незнакомка резко выскочила в сторону, встав между офицером и Лелушем. Раздался хлопок. Пуля угодила девушке прямо в лоб. Убитая упала прямо перед обескураженным подростком. От тела начала медленно расползаться лужица крови.
  
  - Жаль, - надменно сказал офицер, - я хотел взять её живьем... Что ж. Скажем начальству, что мы, элитные войска Британии, нашли базу террористов и уничтожили её. Но к моменту нашего прибытия, заложница уже была убита, - Лелуш посмотрел на сложенные в одну кучу тела убитых японцев.
  
  - Что думаешь, школьник? - Ламперуж ничего не мог ответить. Подросток склонился над телом убитой. 'Что же это... Сначала Сузаку... потом она. Одиннадцатые... я тоже здесь умру?' - руки охватила дрожь. 'Как быстро... Я ведь даже ничего не успел сделать... Нанали...' - Лелуш вспомнил о своей маленькой сестре.
  
  Кто такой Лелуш Ламперуж? Начнем с того, что его настоящая фамилия не Ламперуж. На самом деле, он Лелуш Британский - сын императора и одиннадцатый принц Британской Империи. Его сестра также является принцессой. Семь лет назад, прямо перед началом войны с Японией, родной отец сослал их сюда. Лелушу было тогда десять лет. Его сестра инвалид - у неё были прострелены в детстве ноги - она до сих пор не может ходить, а также слепота (девочка за все семь лет, ни разу не открыла глаза). Всё это, следствие одной травмы, после которой брата с сестрой и сослали в Японию, потом началась война. Принц и принцесса были признаны мертвыми. Более о них почти не вспоминали, но на самом деле, Лелуш, конечно же, выжил. Для своих лет, он был весьма умным и способным ребенком. Да и время было тяжелое - мальчик нашел приют для себя и своей сестры в академии Эшфорд - британская академия, расположенная в одиннадцатой зоне, фактически элитная, так как там могут учиться только британцы. С тех пор Лелуш и сменил фамилию с 'ви Британия' на 'Ламперуж'. О его секрете известно лишь считанным единицам. И с тех же пор, у Лелуша появились серьезные претензии к Империи и к отцу, в частности. Очень серьезные. Это была настоящая Ненависть, что и по сей день живет внутри бывшего принца.
  
  Вспомнилось давнее обещание, данное Лелушем семь лет назад, в присутствии Сузаку. Стоя фактически на развалинах японского государства, принц поклялся уничтожить Британию. 'Только вот вряд ли, я теперь это сделаю' - подумал Ламперуж.
  
  Вдруг, казалось бы, мертвая девушка взяла его за руку. Мир вокруг замер и погрузился во тьму. Лелуш оказался во власти странных видений, будучи не в силах понять, где он.
  
  - Ты ведь не хочешь умереть здесь, верно? - это был голос той девушки. Но Лелуш не мог понять, откуда она говорит.
  
  - Что за? - перед глазами Ламперужа пронеслась вся его жизнь.
  
  - У тебя ведь есть серьезная причина жить, да? - перед глазами появился образ Нанали в коляске.
  
  - Та девушка? Но ведь это...
  
  - Если ты получишь силу, ты сможешь выжить? Я предлагаю тебе контракт. За силу, ты исполнишь одно мое желание. Если согласен, будешь жить, но отличаться от других. Иное начало. Иноя время. Иная жизнь... Сила Короля обособит тебя от других. Если ты готов...
  
  - Что ж... Если это твой контракт... ТО Я ПОДПИШУ ЕГО!
  
  ***
  
  
  Девушка, что всегда называлась не иначе, как С.С. даже не знала, что помимо силы дарованной ей, Лелуш получил ещё и нечто другое...
  
  Тем временем, Синдзи Икари раскрыл глаза в одном из старых домов. Рецепторы тут же уловили в воздухе запах гари, пороха, крови... Слышались крики ужаса, периодически грубо прерываемые треском автоматных очередей.
  
  - Уходим, иначе британцы всех порешат! - проорал кто-то на японском. Синдзи начал вставать с пыльного бетона...
  
  ***
  
  
  Странные видения прекратились. Лелуш вновь оказался в старом ангаре. Он прикрыл лицо ладонью.
  
  - Как считаешь, - обратился школьник к офицеру, - должны ли жить британцы, ненавидящие других британцев?
  
  - На философию потянуло? - офицер снял пистолет с предохранителя.
  
  - Что такое? - Ламперуж продолжал прикрывать свой левый глаз рукой - Передумал стрелять? Твой противник - школьник. Я хочу поведать тебе одну важную вещь: стрелять может лишь тот, кто сам готов умереть, - Лелуш убрал руку от глаза. Око его засияло. Офицер недоуменно смотрел на школьника.
  
  - Что это?
  
  - Лелуш Британский повелевает вам... УМРИТЕ! - офицер смотрел прямо в глаза подростка. В левом глазу у Лелуша появился сияющий символ птицы, расправляющей свои крылья. Этот символ... он занял собой всё сознание, суть британских солдат. Глаза их едва заметно замерцали красным. Офицер безумно захохотал.
  
  - Да, Ваше Высочество, - сказал офицер и пристал к своему виску ствол пистолета. Его бойцы поступили аналогично. Раздались хлопки выстрелов. На лицо Лелуша брызнула кровь одного из убитых. Тела солдат повалились на землю, словно мешки с картошкой. Ему стоило бы проникнуться. Но что-то заставляло его сохранять холодный рассудок. Что-то изнутри.
  
  Взгляд Лелушу упал на, лежавшую хладным трупом, девушку.
  
  - И чего же ты хотела от меня, даруя эту странную силу? - спросил Лелуш. Вдруг, в ангар залетел Ночной кошмар. Британский Сазерленд.
  
  - Что здесь произошло, и что ты здесь делаешь, школьник? - быстро спросила через громкую связь пилот Кошмара, увидев тела убитых спецназовцев, - Отвечай, иначе... - пулемет робота продырявил стену позади Лелуша. Ламперуж презрительно усмехнулся.
  
  - Убирайся отсюда. Немедленно, - Лелуш вновь использовал странную силу.
  
  - Ты что о себе возомнил? - гневно вопросила девушка в Ночном кошмаре. 'Нужен непосредственный контакт' - понял Лелуш. Автоматически отметились возможные пути к отступлению... 'Но я не думал об этом' - мысленно удивился подросток. 'Неважно'.
  
  - Моё имя Алан Спенсер, - невозмутимо сказал Лелуш, поднимая руки вверх, - Мой отец герцог. У меня в заднем кармане есть идентификационная карточка. После проверки, я бы хотел просить от вас защиты.
  
  Где-то с минуту, робот стоял неподвижно. Вдруг, звук его движка стих. Сзади открылась кабина пилота, и оттуда вышла красивая девушка с синими волосами. Это была Виллета Ню, одна из высокопоставленных британских офицеров.
  
  - Держи руки поднятыми. Я сама возьму карточку, - Виллета держала Лелуша под прицелом табельного оружия.
  
  - Отдай мне свой Ночной кошмар, - тут же сказал Лелуш, глядя девушке в глаза.
  
  - Хорошо, - Виллета опустила оружие, и достала стартовый ключ, - пароль XG2. Идентификатор 2D4, - убрав пистолет, Ню бросила 'ключ' Лелушу. Подросток тут же поймал нужную вещицу.
  
  - Отлично.
  
  Через пару минут, Виллета стояла в ангаре одна. Без Ночного кошмара. Девушка не помнила о том, что произошло две минуты назад.
  
  - Что... что случилось? - Виллета огляделась.
  
  ***
  
  
  - Какая досада! - воскликнул кто-то прямо над ухом у Сузаку. Японец очнулся на какой-то кушетке с перебинтованным боком.
  
  - Ты упустил свой шанс попасть в рай, рядовой Куруруги Сузаку, - весело сказал профессор Ллойд Асплунд, также известный как 'Пудинговый граф'. Рядом стояла его помощница - Сесиль.
  
  - Простите, - на автомате извинился Сузаку и попытался встать, несмотря на ранение, - где я?
  
  - Всё ещё в гетто Синдзюку, - ответил Ллойд.
  
  - Неподалеку от принца Кловиса, - сказала Сесиль, - так что мы в безопасности. Сузаку-кун, это вещь, которая защитила тебя, - девушка протянула часы, завернутые в белый платок.
  
  - Хотя пуля и повредила внешнюю сторону.
  
  - Подарок на память?
  
  - Да. Спасибо, - Куруруги взял разбитые часы.
  
  - Одиннадцатые верят, что в подобных вещах живут духи, защищающие своих владельцев, - сказал между прочим Ллойд, - Но...
  
  - А что с... - Сузаку чуть не спросил про Лелуша, - Какова обстановка?
  
  - Видимо, был распылен ядовитый газ, - сказал Асплунд, - Слышал, было огромное количество жертв, среди одиннадцатых.
  
  - Похоже, подозреваемые ещё не найдены, - сказала Сесиль.
  
  - Вот как...
  
  - Рядовой Куруруги, я бы хотел спросить: у вас есть опыт в пилотировании Ночных кошмаров? - спросил вдруг Ллойд.
  
  - Что? К чему этот вопрос? Одиннадцатые не могут служить в рыцарях.
  
  - А если бы мог, служил бы? - Ллойд показал висевший у него на пальце стартовый ключ от робота.
  
  - Я согласен, - сказал Сузаку, после некоторых раздумий.
  
  - Отлично! - у Ллойда явно повысилось настроение, - Пошли же, ознакомим тебя с твоей будущей машиной!
  
  - Хорошо...
  
  Через некоторое время, троица уже стояли перед накрытым брезентовой тканью Ночным кошмаром.
  
  - Мои поздравления, тебя ждет не совсем обычная машина. Это уникальный образец...
  
  Ланселот стоял и ждал своего часа...
  
  ***
  
  
  На улицах Синдзюку завязался бой. Местные повстанцы решили дать британцам отпор. Карен пилотируя уже лишившийся руки Глазго, выжимала из машины максимум, разнося ближайшие войска британцев в клочья. У Кодзуки на глазах стояли слезы.
  
  -Будьте вы прокляты! - воскликнула она.
  
  -Карен, успокойся! - затрещала вдруг рация девушки. Это был командир сопротивления, Канаме Оги.
  
  -Со мной всё в порядке! Пока я их отвлекаю, Оги-сан, выведите всё мирное население! Остаться должны только солдаты!
  
  -Вас понял, но если мы окружены... - в рации послышался выстрел из гранатомета.
  
  ***
  
  
  - Уходим! - проорал какой-то одиннадцатый, вместе с женой и ребенком попытавшийся скрыться в переулке. Семья оказалась загнана в тупик. Сзади послышалось щелканье затворов. Отец семейства затравленно оглянулся, на строй британских солдат.
  
  - Гады! Ублюдки! Мы же ничего вам не сделали! - орал мужчина, закрывая собой жену и маленького сынишку.
  
  Британцы, молча, открыли огонь. Семейство испуганно закрыло глаза. Когда треск очередей стих, мужчина понял, что он и его семья до сих пор живы. Преодолевая страх, молодой отец открыл глаза. Послышались удивленные вздохи британских военных.
  
  Между ними и этой маленькой семейкой стоял ещё один одиннадцатый. Только одет он был как-то странно - в какую-то полувоенную одежду: бежевая кожаная куртка, камуфляжные штаны цвета хаки, армейские ботинки и черный берет с неизвестной кокардой. Все пули словно исчезли в никуда. Взгляд одного из бойцов упал на землю. Сплющенные пули лежали прямо у ног японского подростка.
  
  В следующий момент, солдаты оцепенели. Радужка этого одиннадцатого светилась ярко-алым цветом. Во взгляде читалась причудливая смесь из какой-то меланхолии и злобы. Правой рукой подросток потянулся куда-то под куртку. Солдаты рефлекторно открыли огонь. И вновь, все пули словно уперлись в невидимую стену. Насмешливо неторопливым движением, Синдзи Икари извлек из специального пространственного кармана катану. Блеснуло темноватое лезвие клинка.
  
  У британцев закончились патроны. Неуверенно делая по шагу назад, военные начали перезарядку. В следующий момент, Синдзи одним рывком настиг бойцов, и срубил первому из них голову. В стороны брызнула кровь. Не прошло и секунды, как лезвие меча пронзило насквозь второго бойца. В стороны полетели руки и ноги солдат. Некоторые бойцы успевали только вскрикнуть, прежде чем катана перерезала им горло. Спустя минуту, Синдзи стоял в окружении нескольких разобранных трупов. Меч вновь вернулся в ножны, спрятанные под курткой.
  
  Икари обернулся к ошарашенной семье одиннадцатых.
  
  - Прошу вас сохранять спокойствие и пройти к ближайшему безопасному месту. Скоро наступление окончится, - произнес спокойно подросток. Отец семейства лишь испуганно кивнул, - никто не ранен? - спросил Синдзи. Все трое начали усиленно качать головой.
  
  - Дядя Кадзуки был ранен, - сказал вдруг мальчонка, не отрывая глаз от Синдзи. Было отвернувшийся Икари снова обернулся и необычайно быстро подошел к семье.
  
  - Скажи мне, мальчик... где он в последний раз был? - спросил Синдзи.
  
  -У нас... дома... - мальчик дрожащей рукой показал на ближайшее здание. Бывший пилот Евы-01 проследил за направлением.
  
  -Ясно. Спасибо тебе. А теперь... советую вам быть ниже травы, и тише воды... - Синдзи резко развернулся и быстрым шагом направился к дому.
  
  -Подождите, как вас зовут? - спросила женщина. Икари остановился.
  
  -Демон. Меня зовут Демон.
  
  Подросток быстро скрылся.
  
  ***
  
  
  - Собирайте их в кучку, чтоб легче было, - скомандовал офицер. Британские солдаты собрали всех японцев в квартире в одном месте, прижав к стенке. Некоторые уже были тяжело ранены. Бойцы приготовились добить одиннадцатых.
  
  Удовлетворенно оглядев перепуганных до чертиков представителей местного населения, офицер хмыкнул, и уже хотел отдать команду на расстрел. Прежде, чем он успел это сделать, он почувствовал, как грудь пробило нечто тяжелое. Взгляд офицера упал вниз. Прямиком из пуленепробиваемого бронежилета выглядывало окровавленный кончик лезвия загнутого клинка. Вдруг, лезвие резко провернулась в его теле, и молниеносно направилось вверх, разделяя офицера надвое по вертикали. Катана искрила золотистым сиянием. Солдаты обернулась в сторону неизвестного врага. Это был какой-то подросток из одиннадцатых, одетый в полувоенную форму... Из 7-и британских солдат в живых никого не осталось.
  
  Синдзи огляделся. Взгляд упал на раненых одиннадцатых. Икари медленно подошел к жавшимся в угол гражданских. Встав перед, средних лет японцем, с прострелянными ногами, Демон присел на корточки.
  
  - Успокойтесь, всё будет в порядке... - сказал подросток. На руках его заиграла беловатая дымка. Послышались удивленные вздохи одиннадцатых. Белый свет плавно перетек с рук Демона на ноги японца. Огнестрельные ранения начали чудесным образом заживать. Красное свечение в глазах Синдзи погасло. Теперь глаза лишь отсвечивали беловатой дымкой. Было также заметно, что глаза у него разного цвета.
  
  Одиннадцатый удивленно понял, что ноги его целы, и даже не болят. От внезапной радости, он даже позабыл о том, что творится на улице. Рядом лежал ещё один японец, с тяжелым ранением в плечо. Теперь Синдзи подошел к нему, и осмотрел рану.
  
  - Надо извлечь осколок, - сказал Синдзи, кладя левую ладонь, всё ещё окутанную белым свечением, на рану. Раненый одиннадцатый сначала крякнул, но потом затих. Боль была заглушена. В правой руке Демона блеснуло лезвие стерильно чистого ножа...
  
  Раненый успел лишь испуганно вскрикнуть, когда парой резких движений, Синдзи извлек окровавленный осколок из раны, и положил его на колени японца. Рана начала затягиваться.
  
  -Больше раненых не имеется? - спросил Синдзи.
  
  - Нет...
  
  - Здесь должно быть сопротивление, - сказал Демон, - где?
  
  - Мы не знаем, - покачал головой какой-то старик.
  
  - Я знаю, - выступил один из одиннадцатых.
  
  - Они сейчас должны заниматься выводом мирного населения. Сможете до них добраться?
  
  - Возможно. Ты поможешь нам?
  
  - Я должен отвлечь внимание британцев, - сказал Синдзи. Безразличные глаза его вновь наполнились алым свечением, - клянусь, сегодня имперские каратели умоются в собственной крови, за все свои грехи.
  
  ***
  
  
  Когда Синдзи понял, КУДА он попал, то был несколько обескуражен. Но профессиональный наемник быстро взял себя в руки. По крайней мере, сначала он так подумал. Но увидев в действии массовые расстрелы мирного населения, Демон быстро вышел из себя.
  
  Глядя на трупы мужчин и женщин, стариков и детей, Икари не мог держать себя в руках. Завидев ближайший отряд британских солдат, он незамедлительно устроил побоище. Лезвие демонической катаны, без особого труда прорубала первоклассную экипировку британских военных. Бойцы даже не успевали понять, что толком случалось. Просто был отряд, и нет отряда.
  
  Синдзи вел мысленный подсчет убитых. 'Уже около 37. Хотелось бы посмотреть на рожи их офицеров, когда они будут читать доклады' - подумал подросток, злобно скалясь. Лишь вид раненых заставил Демона более-менее протрезветь и вспомнить, что он помимо душегубства, он промышляет ещё и исцелением. На такое 'чудо судьбы', выжившие одиннадцатые и достойно прореагировать-то толком не могли, ибо надо было задуматься над собственным выживанием.
  
  'Подумать только... Код Гиас. И куда это получается, Осколок закинуло? В Лелуша? М-да. Вот дела... Боюсь представить, что за химера из этого выйдет. С одной стороны тактик и идеалист, а с другой будет идеальный штурмовик. Да уж... Ладно. Сейчас надо с этими 'наци' разобраться, чтоб их...'.
  
  ***
  
  
  Сазерленд Лелуша проезжал по улицам гетто. Ламперуж набрал номер своей одноклассницы, Ширли.
  
  - Лелуш? - послышался её голос, - Почему ты позвонил только сейчас? Ты где вообще? Знаешь, если будешь продолжать в том же духе, то...
  
  - Привет, Ширли, у тебя там телевизор есть поблизости? - сразу спросил Ламперуж.
  
  - Телевизор?
  
  - Прости, просто это очень важно, - Ночной кошмар Лелуша укрылся за стеной одного из зданий.
  
  - Боже ты мой... подожди минутку...
  
  - Включи новости. Есть что-нибудь про Синдзюку? - Ламперуж возился с оборудованием Кошмара. Как он, просто британский школьник, умудрялся так ловко управляться с боевой машиной ВС Британии? Ответ прост: его готовили с детства. Все дети императора должны были получить хотя бы начальное военное образование. Отсюда и мастерский талант Лелуша в шахматах - любимой игре его отца.
  
  - Новости, говоришь? Ну, здесь только про пробки и всё...
  
  - Причина пробок?
  
  - Не знаю, об этом ничего не говорят.
  
  Мимо по дороге проехала пара бронемашин ВС.
  
  'Значит военные сделают объявление, когда уже всё закончат' - тут взгляд Лелуша приметил на экране камеры... шахматную доску. Доска валялась прямо на сером треснувшем бетоне гетто. Ламперуж посмотрел на фигурку черного короля.
  
  - Опять азартными играми увлеклись, или вроде того? - недовольно спросила Ширли, - Я ведь уже сто раз говорила, что это опасно.
  
  - Я знаю, - на лицо Лелуша наползла гадкая улыбка, - слушай, скажи сестре, что я буду дома поздно. Пока, - Ламперуж выключил телефон, во избежание.
  
  Наверное, девчонка сейчас жутко бесится...
  
  Ламперуж замер. 'Это ещё что такое?' - подросток осмотрел, но не нашел никого, кто мог бы сказать это. Создавалось впечатление, что это были мысли самого Лелуша. Но голос, которым они были сказаны... он был каким-то чужим. Лелуш не думал об этом. Это были не его мысли.
  
  'Неважно' - решил отмахнуться Лелуш. Быстро вылезший из Ночного кошмара подросток прошел к упавшей доске. Бывший принц Британии взял в руки черного короля. Осторожно собрав доску и шахматы к ней, подросток направился обратно к роботу.
  
  Сувенир на память?
  
  Ламперуж затравленно огляделся и быстро рванул обратно к своему Кошмару. Спустя пару минут, подросток вновь сидел в кабине пилота.
  
  - Кто бы это ни был...
  
  Кто?
  
  Подросток пытался сохранять дыхание ровным.
  
  - Кто это сказал?
  
  Я.
  
  - Кто это!?
  
  Новая часть тебя, парень. Меня к тебе, считай, высшие силы послали.
  
  - Где ты? Откуда ты говоришь?
  
  Хорош башкой мотать. Хочешь узнать, где я нахожусь?
  
  - Советую по-хорошему отвечать.
  
  Мне конечно очень страшно. Меньше знаешь, крепче спишь. Но сразу говорю, я НЕ ШИЗОФРЕНИЯ.
  
  - К чему это сказано?
  
  Пожалуй, вот к чему.
  
  Лелуш почувствовал, как отнимается его левая рука... и шевелится. Без него шевелится.
  
  Сейчас проясним ситуацию. Тебя как зовут?
  
  - Да кто ты такой?
  
  Зови меня Георг. Или Георгий. Как тебе будет угодно. Я как бы вообще не отсюда буду. Но нахожусь я непосредственно в твоей голове. Даже не спрашивай, как это случилось.
  
  - Ты в моей голове? - Лелуш был обескуражен таким заявлением.
  
  Угу. И я как бы имею некоторый контроль над твоим телом. Только вот не использую его. И вообще, ты вроде собирался сейчас ситуацию с британской армией прояснить, вот этим и занимайся. А время поговорить у нас ещё будет.
  
  - Да что ты себе позволяешь?
  
  На радар посмотри.
  
  Ламперуж оглядел упомянутый экран.
  
  - Хм. Ситуация пока не ясна... трудно расставить приоритеты, - сказал Лелуш, после внимательного изучения расположения вражеских войск...
  
  А другими словами, сделать ход успешной фигурой...
  
  - Именно это я и хотел сказать.
  
  Я знаю. Самое важное, что тебе сейчас надо знать, это то, что я могу тебе помочь. Поверь, я ОЧЕНЬ заинтересован в нашем выживании. Да и надрать этих чертовых британцев не помешает. Действуй. А если что, то я помогу.
  
  - Хм. В одиночку, я прорваться через эту толпу не смогу. Что ж... Повстанцы втянули меня во все это...
  
  ...так пусть же теперь повстанцы и вытащат. Правильно мыслишь, студент.
  
  - Польщен.
  
  ***
  
  
  Очередной одиннадцатый сидел в углу, опершись об стенку, и истекал кровью. Рядом гремел бой между красным Глазго сил сопротивления и британскими военным. Японец прикрыл глаза, и начал ожидать своей кончины. Больше ничего он сделать не мог. Вдруг, он почувствовал, как кто-то осторожно коснулся его раны. Спустя пару секунд, боль стихла. Одиннадцатый открыл глаза. Рядом с ним стоял какой-то подросток. Тоже одиннадцатый.
  
  - Парень... уходи отсюда... пока жив, - сказал мужчина. Раненый вдруг заметил, что страшная дыра в его плече начала затягиваться. Резко прибавились жизненные силы.
  
  - Не двигайтесь, - сказал подросток, и без особого труда взвалил мужчину себе на плечи, после чего куда-то скрылся. Едва оглянувшийся по дороге одиннадцатый успел заметить лишь порванные на части тела британцев...
  
  ***
  
  
  Глазго оказался в тяжелом положении. Сзади подступали Сазерленды, против которых сражаться было весьма трудно, особенно в виду того же отсутствия руки у Глазго. Карен попыталась скрыться, но бежать было просто некуда.
  
  - Запасной выход, быстро, - вдруг затрещала рация незнакомым голосом.
  
  - Что!? - тут же спросила Кодзуки.
  
  - Направляйся к запасному выходу по рельсам. Живо!
  
  - Ты кто вообще!? Откуда знаешь эту частоту!?
  
  - Это не важно! Хочешь победить, доверься мне! - в голосе слышались командные ноты.
  
  Услышав заветное слово 'победить', Карен встрепыхнулась и её машина быстро свернула по указанному маршруту.
  
  - Эй, что я теперь должна делать? - спросила Карен, когда Глазго покатился по рельсам. Сзади её догоняли Сазерленды. Впереди завиднелся поезд.
  
  - Чтобы выиграть, ты должна довериться мне. Прыгай на поезд.
  
  - Поняла, - робот тут же вскочил на поезд, и быстро побежал вперед. Оставшийся позади Сазерленд остановил проехавший ещё немного поезд. Сидевший внутри офицер, видимо приказал пилоту второго Сазерленда, продолжить преследование. Стоило второму меху прыгнуть вверх, как он оказался разнесен в клочья двумя гарпунами, взявшимися словно из ниоткуда.
  
  Офицерская машина тут же обернулась в сторону нового противника. Джеремия Готвальд удивленно посмотрел на скрывавшийся в развалинах какой-то высотки... Сазерленд.
  
  - Ублюдок! По своим стрелять вздумал!? Из какого ты вообще взвода!? - взорвался офицер.
  
  - У твоего противника только одна рука. Так будет честнее, - произнес неизвестный голос. Сазерленд из развалин отстрелил роботу Готвальда сначала руку, а потом и ногу. Офицер даже ничего не успел предпринять. Сбоку, на него уже несся вражеский Глазго.
  
  Карен не успела нанести последний, смертельный удар по роботу. Джеремия решил тактично отступить, и поэтому капсула с пилотом улетела куда подальше.
  
  -Спасибо... - сказала Кодзуки, - но как ты захватил Сазерленд? - девушка посмотрела в сторону развалин. Там уже никого не было.
  
  Вдруг, к Глазго подбежала куча повстанцев, во главе с Оги.
  
  - Эй, Карен! Откуда сейчас велась передача? - спросил лидер сопротивления.
  
  - Что? Оги-сан, вы тоже всё слышали?
  
  - Да. Ёшитака и остальные скоро тоже прибудут... - вдруг, рация Оги затрещала. Канаме удивленно посмотрел на неё.
  
  - Ты главный? - спросил неизвестный голос.
  
  ***
  
  
  - Эм, да, - ответил Оги. Лелуш удовлетворенно улыбнулся.
  
  - То, что вы найдете в поезде, я дарю вам, - сказал Ламперуж, - там оружие необходимое для победы.
  
  Как по мне, так оружием Победы была и остается Трехлинейка...
  
  'Я даже не знаю, о чем ты' - подумал Лелуш.
  
  Неважно. Парень, у тебя появились солдаты. И я бы хотел, чтобы ты понял, что живые бойцы - это тебе не фигурки на шахматной доске.
  
  'К чему ты клонишь?'.
  
  Парень. Так или иначе, ты бы со временем вынес этот урок. Просто будет лучше, если ты поймешь это несколько раньше. Ты сейчас будешь командовать своими солдатами. И я бы хотел сказать, что главное ваше отличие, состоит в одном...
  
  'И в чем же?'.
  
  Их оружие, это автоматы и тому подобное. А твое оружие, это человеческий ресурс. Это система. Только вот с системой этой, надо ещё уметь правильно обращаться. Ты должен внимательно следить за своим оружием, ты такой же боец, как они. Оружие, это не просто стреляющая и убивающая цацка. За этой цацкой надо следить - от неё зависит твоя жизнь. Смысл понятен?
  
  'Я понял, к чему ты клонишь. Надо заботиться и следить за своими людьми. Что ж, мудрая мысль. Как уже оговаривалось, от них зависит моя жизнь. А ты и впрямь подкидываешь достаточно дельные мысли'.
  
  Не дельные. Явные. Просто признайся, что ты начал забываться. Ладно... сыграем в шахматы?
  
  'Сыграем'.
  
  - Итак, у меня одно требование: хотите победить, слушайтесь меня, - сказал, наконец, Лелуш. В поезде должны были быть Сазерленды и другое оружие. Судя по довольным возгласам повстанцев, именно это там и оказалось. Бойцы быстро расхватали новое оружие.
  
  - Черт, да их тут полно! Пожалуй стоит и впрямь к нему прислушаться!
  
  - Девушка в "Глазго"? - обратился Лелуш к Кодзуки.
  
  - Да!
  
  - Оставайся на месте. Эта машина должна внести беспорядок в планы противника.
  
  - Есть.
  
  - Что с энергоблоком?
  
  - Минут на пятнадцать хватит...
  
  - Бери новую батарею. Новый приказ ждите через 10 минут.
  
  Ламперуж отключил рацию и вздохнул. Взгляд упал на шахматную доску, и стоявшие на неё черные фигурки.
  
  - Это сложнее, чем я думал.
  
  Нормально. Прорвемся.
  
  'Ты был военным?'.
  
  Вроде того. Знай только, что шеи я умел сворачивать исправно. И это только малая часть того, что я умею. Поверь, у меня ДОСТАТОЧНО обширный опыт в военном деле. Только вот от смерти меня это не спасло.
  
  'Что ж. Это можно обсудить потом. Надеюсь только, что ты не принесешь мне вреда. А теперь... Как ты сказал, придется сыграть в очень важную игру. И ставка в ней, человеческие жизни' - Ламперуж повертел в руках фигурку черного короля...
  
  ***
  
  
  - Одиннадцатые оказали нам сопротивление, - сказал генерал Аспуриус, - но не думаю, что это может стать серьезной проблемой.
  
  - Серьезной проблемой? Мы лишились уже около нескольких десятков отрядов пехоты! Бронетехника просто перестает подавать сигналы! - другой высокопоставленный офицер сильно нервничал, - Их сигналы просто взяли, да и начали пропадать с карты! Это не гетто, а какая-то черная дыра! Черт, теперь и за Сазерленды взялись...
  
  - Генерал... Вы понимаете, что в первую очередь...
  
  - Да, Ваше Высочество.
  
  - Сделайте это, любой ценой, - сказал Кловис.
  
  ***
  
  
  Повстанцы уже начали проверять полученное снаряжение.
  
  - Эй, ты уверен, что всё в порядке? Вражеские силы превосходят нас числом, и мы даже ничего не можем сказать об их тактике...
  
  - Они полностью уверены в своем превосходстве. У них нет необходимости устраивать ловушки, - сказал Оги через громкую связь, - Вам надо лишь отправиться в указанные точки.
  
  Вдруг затрещала рация в кабине.
  
  - Д1, вы можете хотя бы двигаться? - вышел на связь Лелуш, - Управление должно быть стандартным.
  
  - Скажи, кто ты? - тут же взялся за рацию Оги. - Хотя бы имя скажи.
  
  - Не могу, - ответил подросток, - частоту могут прослушивать. Важнее то, что если КУ-1 прибудет вовремя, то вражеские Сазерленды будут у вас через 23 секунды. Скорее всего справа. Вы должны просто стрелять в том направлении.
  
  - Черт, да о чем он говорит? - фыркнул один из повстанцев.
  
  - Проверить оружие, - на полном серьезе сказал Оги.
  
  - Эй, ты серьезно!? - взорвался фыркнувший.
  
  Спустя двадцать три секунды, вражеские Ночные кошмары угодили прямиком в засаду повстанцев.
  
  ***
  
  
  - Потеряна связь с отрядами 'Орион' и 'Валерия', - отрапортовал адъютант в мобильном штабе, наблюдавший за картой.
  
  - Засада? - удивился Кловис.
  
  ***
  
  
  Лелуш усмехнулся. 'Сигнал опознавания, это обоюдоострый меч. Если эти террористы будут следовать моим приказаниям, то победа будет за нами'.
  
  Остынь. Не забывай, что для них ты никто, и звать тебя никак. В прямом и переносном смысле. У них до сих пор нет причин верить тому, кого они даже в глаза не видели. Среди них до сих пор есть несогласные с тобой люди.
  
  'Да. Конечно. Я помню...'.
  
  Ламперуж начал отдавать новые приказы.
  
  Очередная засада вновь оказалась успешной. Террористы просто били самонадеянных британцев исподтишка.
  
  ***
  
  
  -Быть этого не может... Наша армия не может проиграть каким-то террористам! - Кловис был обескуражен огромными потерями. Если обычная пехота в самом начале боя для него ещё ничего значила, то вот потеря Ночных кошмаров в самом разгаре сражения, это уже пахнет поражением. Опять потерян сигнал с одним из Сазерлендов...
  
  ***
  
  
  - Стоять! - воскликнул пилот Ночного кошмара, глядя на одинокого одиннадцатого подростка, в черном берете, - Назовите себя! Быстро!
  
  Стоявший спиной к роботу Синдзи, быстро развернулся и ушел от очереди из пулемета. Демон стремительно подбежал к Сазерленду и сходу запрыгнул ему на спину. Сформировав на руке лезвие из АТ-поля, Икари аккуратно вскрыл капсулу, и добрался до британца внутри. В следующий момент у пилота оказалась свернута шея. Спустя некоторое время, Синдзи смог вытащить британца, и выбросить его на дорогу.
  
  'Посмотрим, чего стоят местные мехи' - подумал Синдзи, садясь в Ночной кошмар.
  
  'Что ж. Одновременно проще и сложнее, чем в Еве. Даже сравнивать не стоит. Принципиально разные типы машин' - Демон пользовался своей 'природной предрасположенностью к оружию'. Ночной кошмар был боевой машиной. Следовательно, оружием. Следовательно, спустя несколько минут, Демон вполне успешно смог пилотировать Сазерленд. Не мастерски, конечно, но поспорить со среднестатистическим военным мог.
  
  'Отдав его потом Черным рыцарям. А пока... надо его припрятать. До лучших времен' - подумал Синдзи. Ночной кошмар скрылся в неизвестном направлении.
  
  ***
  
  
  - Приветик! - на экране вдруг возникло изображение профессора Ллойда.
  
  - Что такое!? Не видите, у нас военное совещание! - взорвался Аспуриус.
  
  - Ну... Я подумал, что не помешает сделать ещё один отряд...
  
  - Сейчас на это нет времени! - воскликнул вставший со своего трона Кловис.
  
  - Пропал сигнал группы 'Лазарь'!
  
  - Выводите группу 'Квинси'!
  
  - Но мой лорд, если мы это сделаем, то построение войск...
  
  - Не волнуйтесь о построении, - Кловис подошел к карте и указал на один из квадратов, - мы наверняка сможем перехватить вражеский отряд... здесь.
  
  ***
  
  
  'У врага есть 5 вариантов действия...' - подумал Ламперуж. 'На каждый вариант, я могу теоретически выставить свой противовес. Вопрос только в том, какой именно вариант выберет противник...' - Лелуш наблюдал за тем, как нарушается построение Сазерлендов возле штаба, и Ночные кошмары стягиваются прямиком к одинокой точке изображающей повстанцев на карте.
  
  'Они выбрали самый глупый вариант' - усмехнулся Лелуш, веря в руках черную фигурку.
  
  - Q1. Карта точная? - спросил Лелуш.
  
  - Да, это карта старого города, - ответила Карен, - Но, не осмотрев место...
  
  - Достаточно. Действуйте согласно Варианту 3.
  
  - Есть.
  
  Британские Сазерленды угодили прямиком в смертельную ловушку. Сигнал повстанцев просто пропал под землей.
  
  - Шах, - сказал Лелуш. В следующий момент, повстанцы обрушили опору подземных ходов. Все британские Ночные кошмары просто ушли под землю. Лелуш едва не рассмеялся, но что-то его остановило.
  
  Держи себя в руках. Выиграв одно сражение, ты ещё не выиграл всю войну.
  
  'Да, но сам факт. Понимаешь, ФАКТ того, что я МОГУ это сделать! Я МОГУ уничтожить Британию! Просто нужны необходимые ресурсы, а раздобыть их, это вполне возможно. Дело техники. Я наконец-то смогу это сделать. Уничтожить Британию! И наконец-то построить новый, лучший мир! Как всегда хотел! Для Нанали! Мир, где она сможет быть счастлива!'.
  
  Похвально. Пожалуй, твоя цель достойна такого рвения. Но теперь тебе нельзя забываться. Хочешь уничтожить Британию, сначала подготовь для этого базу. Одним таким ударом тому же императору ни горячо ни холодно. Тут нужно долго и вдумчиво досаждать Империи, самыми действенными, яркими, болезненными способами. За один раз, такое не провернуть. Нужно время.
  
  'Да. Точно. Я понимаю. Что ж... Но сейчас, надо добраться ещё до Кловиса. У меня есть кое-какие важные вопросы ко всем членам императорской семьи. И они просто не имеют права мне отказать...'
  
  ***
  
  
  'Да кто же это такой? С кем мы имеем дело? Неужели, он даже умнее Тодо?' - Кловис ошарашено смотрел на карту.
  
  - Ллойд! - воскликнул вдруг принц.
  
  - Да-да?
  
  - Если мы используем твою игрушку, то мы сможем выиграть?
  
  - Ваше Высочество... Зовите его Ланселотом...
  
  ***
  
  
  -Ха, ещё немного, и я их уничтожу, - Лелуш удовлетворенно смотрел на карту. Британские силы постепенно отступали со своих позиций.
  
  - Внимание, говорит группа Б! Замечен враг!
  
  - Какова обстановка?
  
  - Все сбежали, но четыре отделения были сразу...
  
  - Численность противника?
  
  - Один! Всего лишь один! - услышав это, Лелуш встрепыхнулся, - Неужели новая модель? Никогда ничего подобного не видел... - послышался крик, быстро сменившийся помехами.
  
  Похоже у британцев и на тебя нашлась управа. Раз уж ты так силен в тактики, то они решили...
  
  '...победить меня новым видом оружия, предполагая, что у меня не будет против него шансов' - понял Лелуш.
  
  А меж тем, Ланселот, пилотируемый Куруруги Сузаку, в одиночку разносил силы повстанцев, чуть ли не размазывая их Сазерленды по земле. Белый Ночной кошмар демонстрировал не только повышенную скорость и маневренность, но и принципиально новые виды оружия. К примеру на руке у него был расположен специальный кинетический (или какой другой) щит, блокирующий пули. Ночной кошмар седьмого поколения просто не оставлял повстанцам никаких шансов на победу.
  
  Парень, обычным бойцам сходу такую машину не остановить. Я может о Ночных кошмарах и услышал только сегодня, но я человек понятливый. Это не просто первоклассный хорошо вооруженный робот. Это первоклассный хорошо вооруженный робот с КРУТЫМ ПИЛОТОМ. А это, согласись, уже более весомый аргумент, чем кучка обычных британских солдат.
  
  'И что ты предлагаешь?'.
  
  Твое главное оружие, это твои люди. Ты, как командир, ввиду ЧП должен позаботиться об их сохранности. Не просто из человеколюбия, а из того, что это ТВОЕ ГЛАВНОЕ ОРУЖИЕ. Исход войны решает человеческий ресурс. И его расположение. Ну, и ещё куча всяких мелких деталей, типа ядерного оружия... неважно.
  
  'Хм. Об оружии надо заботиться. Иначе оружие может дать осечку в самый ответственный момент. Что ж...'.
  
  - Всем группам, держитесь от этого Ночного кошмара как можно дальше. В бой не вступать. Он нам не по зубам.
  
  - Что нам делать потом?
  
  - Спрячьтесь. Силы Британии сейчас истощены. Скройтесь куда угодно, лишь бы этот новый робот до вас не добрался... - далее Ламперуж начал раздавать необходимые указания.
  
  Сам Лелуш тоже отвел свой Сазерленд в сторону. Спустя некоторое время, повстанцам удалось эвакуировать свои основные силы с поля боя. Фактически, была техническая ничья.
  
  Ланселот смог таки достать парочку сильно нерасторопных групп. 'Это всё? Неужели...' - Сузаку внимательно всматривался в радары. Террористы просто попрятались все.
  
  'Стоп, одного заметил' - и впрямь. Куруруги заметил как раз Сазерленд Лелуша, что двигался в направлении к штабу Кловиса.
  
  - Стоять! - воскликнул Сузаку.
  
  А Лелуш между тем понял, что...
  
  Мы попали.
  
  Ламперуж сам не понял, каким образом смог уклониться от удара. Просто Сазерленд в последний момент смог уйти в сторону, напряженно скрипя суставами. Ланселот на этом не остановился.
  
  'Да чтоб тебя!' - Лелуш решил тактично отступить. Глядя на весьма нестандартный дизайн Ночного кошмара, меньше всего подростку хотелось проверять, КАК этот робот смог расправиться с его бойцами.
  
  Началась погоня.
  
  Да это прямо терминатор какой-то.
  
  'Не знаю, что ты имеешь в виду, но смысл понятен' - подумал Лелуш, расстреливая ближайшее здание, надеясь обрушить его на Ланселот.
  
  - Тебя совсем не заботит число жертв!? - гневно прокричал Куруруги в своей кабине. От кусков здания-то он увернулся, да вот только погоню пришлось прекратить - из здания выпала мать с ребенком. Сузаку без лишних раздумий спас одиннадцатых, и осторожно поставил их на землю, убеждаясь, что с ними всё в порядке.
  
  Ты же у нас хладнокровный тактик? Вот и бери на заметку: пилот идеалист какой-то. Чего встал? КАТАПУЛЬТИРУЙСЯ!
  
  'На заметку взял' - раздраженно подумал Лелуш, включая катапульту...
  
  ***
  
  
  Используя свой Гиас, Лелуш смог замаскироваться под британского солдата и пробраться в расположение штаба.
  
  Парень, здесь охраны - завались и больше. У меня один вопрос: ты их всей своей силой будешь убеждать.
  
  'У тебя есть варианты получше?'.
  
  Хм. Тебе ведь незаметно надо в штаб пробраться, верно?
  
  'Ну, да'.
  
  Что ж. Пожалуй, я смогу тебе это устроить и без этой силы. К тому же, ещё неизвестно как она работает, ты её всего три раза использовал.
  
  'Звучит разумно. Ты ведь хочешь, чтобы я предоставил тебе контроль над телом?'.
  
  Да.
  
  'У меня нет причин, чтобы тебе доверять. Я даже не знаю толком, что ты такое'.
  
  Лелуш... Тебе пора привыкать. Потому что я, это ты. А ты, это я. Скоро, по факту, так и будет.
  
  'К чему ты клонишь?'.
  
  Скажем так, две души не могут просто так взять, да и существовать в одном теле. Можешь не беспокоиться, тебя я поглотить не смогу. Потому что не собираюсь. Просто начинай мне доверять - отныне я твой лучший друг и товарищ. Наверное, потому что ближе меня, у тебя уже никого не будет. Вряд ли к тебе в голову решит заселиться еще кто-нибудь.
  
  'Я не совсем понимаю, о чем ты говоришь... Но суть вроде бы уловил. Раз ты так рьяно пытаешься доказать, что ты мой союзник, то давай, покажи, на что способен.
  
  Да мой Император...
  
  В следующий момент, Лелуш почувствовал, как он теряет контроль над телом, а сознание его уходит на второй план. Что-то произошло... Его тело, которое все еще мог чувствовать, наполнилось странной силой.
  
  Ах ты суповой набор этакий! Ладно, профессионал же я в конце концов, или кто? Что ж... смотри. И учись.
  
  Скорость передвижений поражала Ламперужа. Мышцы начинали побаливать от непривычной нагрузки, но в целом тело справлялось. Управляющий телом Лелуша Георгий умудрялся уходить от взгляда охраны в самый последний момент. И вот так по быстрому, Лелуш настиг входа в мобильный штаб.
  
  - Стоять, это личные покои принца Кловиса! - сказал солдат рядом с дверями.
  
  Твой ход, Лелуш.
  
  Тут же подросток заполучил контроль над телом обратно.
  
  - Пропусти меня, - приказал Лелуш, используя Гиас.
  
  - Есть, - охранник отпустил автомат, и отходя в сторону.
  
  Спустя несколько минут, операция по зачистке была официально окончена. Принц Кловис лично объявил в эфир об отмене предыдущего приказа, раздавая новые поручения.
  
  - Прекратить огонь. Восстановить нанесенные повреждения. Помочь всем пострадавшим, независимо от того, являются они британцами, или одиннадцатыми. Это приказываю вам я, Третий Принц Кловис.
  
  Солдатам ничего не оставалось, кроме как выполнять новый приказ...
  
  ***
  
  
  - Итак, ты доволен? - спросил спокойно Кловис, располагаясь на своем троне поудобнее. Кто-то выключил в зале свет, - Что дальше? Может песенку спеть? Или в шахматы сыграть?
  
  - Сейчас ностальгия накатит, - сказал Лелуш, подходя к Кловису и снимая шлем.
  
  - Мм?
  
  - А ты не помнишь? Мы всегда играли в шахматы вместе, только я всегда выигрывал, - Лелуш держал своего кровного брата под прицелом пистолета.
  
  - Что?
  
  - Помнишь? На императорской вилле Алиуса.
  
  - Урод! Да кто ты такой?
  
  - Разве не узнаешь меня, брат? - Лелуш вышел из тени. Кловис округлив глаза, встал со своего трона.
  
  - Теперь самая старшая - императрица Марианна. Я семнадцатый наследник, второй претендент на трон Лелуш Британский, - Ламперуж встал на колено.
  
  - Лелуш? Но ты...
  
  - Мертв? Я вернулся, Ваше Высочество. Вернулся, чтобы всё изменить...
  
  - Лелуш... Я так счастлив! - Кловис старался не терять виду, будучи под дулом пистолета, - Я слышал, что ты погиб при вторжении в Японию! Слава Богу ты жив! Слушай, давай вернемся домой вместе?
  
  - Чтобы меня снова могли использовать в дипломатических играх? Похоже, ты забыл КАК ДОЛГО нас использовали, - у Кловиса перехватило дыхание, - Верно. Потому что маму убили. Она хоть и была аристократкой, но родом была из простолюдинов. Для других принцесс, она была как бельмо на глазу. Однако... Всё зашло настолько далеко, что было похоже на нападение террористов... Это ты убил маму!
  
  - Клянусь, это был не я! - Кловис натурально перепугался от такого заявления.
  
  - Тогда говори, всё что знаешь! Кто убил Марианну!? - Лелуш использовал Гиас.
  
  - Я не знаю. Но Второй Принц Шнайзер и Вторая Принцесса Корнелия должны знать.
  
  - Это их рук дело? - ответом стал помутневший взгляд мерцавших красным глаз.
  
  Не знает. Отпусти уже брата.
  
  'Думаешь, я его отпущу живым?' - Лелуш выключил Гиас. Кловис тут же забыл о том, что говорил, и вновь начал орать о своей невиновности.
  
  Ламперуж приставил ствол пистолета ко лбу сводного брата. Тот стал умолять о пощаде.
  
  Стой! Попробуй лучше наложить Гиас повторно!
  
  'Хм? И что мне ему ещё приказать?'.
  
  Подчиняться.
  
  'Имеет смысл попробовать...'.
  
  - Лелуш повелевает, - в глазу вновь загорелся Гиас, - подчиняйся мне.
  
  - Что? - Гиас не подействовал. Кловис смотрел на брата с недоумением.
  
  'Что за... почему не работает? Неужели только одноразовое действие?'.
  
  Что ж. Зато мы кое-что узнали об одном из наших главных козырей.
  
  'Ты уже говоришь о нас, как о команде, как я погляжу? Что ж. Вопроса, что делать с Кловисом, это не решает'.
  
  Подумай хорошенько, Лелуш Британский. Если ты его убьешь, то уже ничего не сможешь изменить...
  
  Ламперуж смотрел на перепуганного Кловиса... Палец медленно нажал на курок...
  
  ***
  
  
  Под шумок, повстанцы смогли достаточно быстро залечь на дно. Оги задумчиво сидел за своим столом в одном из подземных убежищ и смотрел на флаг японской империи.
  
  'Нам нереально повезло' - подумал Канаме. 'Благодаря этому голосу мы и британцам по голове надавали, и в последний момент смогли уйти, прихватив новое снаряжение. Целые Сазерленды на дороге не валяются... А если бы не приказ об отступлении, то нас бы победил этот новый Ночной кошмар. Он бил, прежде всего, по роботам, но давал шанс людям уйти. Очевидцы рассказывают о просто невероятной скорости и ловкости этой машины. Нам просто нечего было ему противопоставить. Хм. Ещё эти странные слухи о каком-то целителе...' - информации в последнее время было достаточно. Всего один день. А успели целое сражение выиграть.
  
  Обычные жители рассказывали о том, что во время боя, в гетто появился какой-то странный мальчик... Одни рассказывают, что своими глазами видели, как он рубил британских солдат на куски, при помощи одной лишь катаны. Другие вообще утверждают, что он голыми руками пехоту давил. Ещё кто-то сказал, что он, мол, видел, как таинственный ребенок подросткового возраста в одиночку взял целый Сазерленд и скрылся в неизвестном направлении. И это лишь половина слухов.
  
  Другая половина рассказывала не о жестком убийце и палаче британцев, но о добросердечном и милосердном по отношению к одиннадцатым целителе, что мог одним лишь касанием спасти даже самого безнадежного раненого, фактически вытаскивая его с того света. При этом, более никаких следов 'странного ребенка' нигде не нашли. У людей не было ничего кроме слов, и чудесным образом исцелившихся гражданских.
  
  Некоторые утверждают, что после Сазерленда, его снова видели где-то в гетто. Но удача похоже отвернулась от странного мальчика, и его погребло под развалинами какого-то рухнувшего здания.
  
  'У нас сейчас нет столько времени, чтобы вестись на всякие слухи' - подумал Оги. Пришел звонок от Карен. Канаме ответил.
  
  - Слушаю.
  
  - Алее, Оги-сан? Я выбралась из гетто.
  
  - Молодец. Что ж. Ты готова возвращаться в академию?
  
  - Да. Я уверена в своем выборе. Этого бы хотел мой брат. Он был бы рад.
  
  - Я тоже так думаю. Он всегда желал тебе самого лучшего.
  
  - Верно. У вас там всё в порядке?
  
  - Да. Разве что работы появилось достаточно.
  
  - Да уж. С этим нападением, все словно с ума сошли. Я слышала там ещё кто-то без нас успел задать военным...
  
  - Это всего лишь слухи.
  
  - Да. Верно. А... что с тем голосом?
  
  - Мы не знаем. Но, похоже, что ему удалось скрыться с поля боя живым. Кто бы это ни был, думаю ему хватило ума и проворности на это. Ряды британцев сильно поредели.
  
  - Да. А ещё этот приказ о прекращении огня...
  
  - Верно. Думаю это его рук дело.
  
  - Что ж. Пока, Оги-сан.
  
  - Пока, Карен-тян. Не скучай там и учись хорошо.
  
  - Хорошо.
  
  ***
  
  
  Синдзи вылез из-под каких-то развалин. Было уже темно. Икари осмотрелся. Стрельба давно стихла. 'Значит, Лелуш таки добрался до Кловиса. Интересно, в кого же попала частица? Надо будет разобраться. А для этого мне надо проверить 'главных действующих лиц', в зоне своей досягаемости. Авось повезет, и я найду нового братца?' - Демон тихим шагом пошел по тёмной улице гетто. На земле валялся убитый одиннадцатый. Синдзи себя оглядел. Нужна была местная одежда. Подросток снял с головы берет и запрятал в специальный пространственный карман.
  
  - Прости меня, приятель, но это лихое пальтишко тебе уже не нужно, - с этими словами, Синдзи подошел к телу убитого, и снял с него темно-серое пальто. Подросток закутался в него по самое лицо. Спустя пару минут, погибший лежал на спине, как и полагается, со сложенными на груди руками и сведенными вместе ногами...
  
  Всем пострадавшим уже помогали британцы. 'Здесь я больше не нужен' - подумал Демон. 'Пока, не нужен. Но придет час... Я вернусь'. С такими мыслями, Синдзи покинул Синдзюку.
  
  
  
  Часть 2 "Освоение"
  
  'Что ж. Теперь объяснишь мне, что ты такое?' - спросил, наконец, Лелуш, на подходе к академии. Подросток уже сменил военную форму на школьную.
  
  Я уже говорил. Звать можешь меня, главным образом, либо Наемник, либо Георг. Как тебе будет угодно. Если тебе вообще надо будет меня как-нибудь звать. В чем я сомневаюсь. Я всегда чувствую, когда ты обращаешься ко мне.
  
  'Чем для меня обернется... твое присутствие?'.
  
  Ну, от 'шизофрении' ты не избавишься - даже после окончательного 'слияния' способность разговаривать останется. Но память, навыки, способности, всё это... мы усвоим друг от друга. Мы образуем, некое новое существо. Понимаешь... раньше, я был цельной душой. Но после кое-каких событий... распался на частицы. На множество частиц. Теперь мы нечто вроде одного единого Легиона. Все частицы подчинены одной единой сети. Фактически, ты теперь одно из многих отражений нашего Легиона.
  
  'А более понятно?'.
  
  Более понятно... Одиннадцатый принц, Лелуш Британский! Я торжественно заявляю, что отныне и впредь, вы являетесь уполномоченной частью Легиона Единого, и отражением души Георгия Наемника. Отныне и впредь! Так понятнее?
  
  'То есть я теперь, как бы в составе этого вашего... 'Легиона'?'.
  
  Дошло, наконец?
  
  'И что же я с этого получаю?'.
  
  Должен сказать, что как Наемник, я не просто человек. Я был лишь наполовину человеком. На вторую половину, я был как бы... демоном. Это давало мне весьма неординарные, среди людей, способности. На своей родине, в 'теневой империи' различных сверхъестественных существ же, я был лишь рядовым обывателем - выдающийся наемник, но способности мои были сильны, но несколько заурядны. Ты, как частица, получаешь эти самые силы.
  
  'Какие именно?'.
  
  Начнем с повышения физических характеристик. Тело меняется. Ты будешь в разы превосходить себя прежнего. Помнишь, как я ловко обошел караул британцев? Я пользовался только зачатками будущих возможностей. Ты будешь быстрее, ловчее, сильнее и крепче обычных людей. Твоя плоть научится регенерировать. Но помни: регенерация не абсолютна. О ядах тоже можешь не беспокоиться. Иммунитет сильно повышен. В общем, плюс к физическим характеристикам. Теперь перейдем к навыкам. Ты хороший тактик. Но штурмовик из тебя никчемный. Это быстро исправится. Вряд ли тебе придется этим часто пользоваться. Но лишний раз подобные ништяки не помешают. В общем и целом, такого набора хватит на рядового противника. При правильном использовании.
  
  'То есть это может сделать из меня универсального убийцу?'.
  
  Как-то так. Но всё надо использовать с умом. Не стоит особо светиться своими возможностями. Тебе стоит сохранять некоторую таинственность... Будет ещё одним козырем в рукаве.
  
  'Что ж... Звучит заманчиво. Это и вправду может пригодиться'.
  
  А я о чем говорю? Надо бы ещё и с твоей силой разобраться.
  
  'Верно'.
  
  Лелуш подходил к особняку Эшфорд. Встал прямо перед дверями особняка.
  
  'Говоришь, скоро наши воспоминания перемешаются?'.
  
  Вроде того. Только отрывки. Ты не будешь помнить обо мне всего - слишком большая нагрузка будет. Но если начнешь видеть странные сны про мои 'заказы', то не удивляйся. Ну что ты встал!? Давай заходи, я хочу познакомиться с новой семьей!
  
  'Что?'.
  
  Сейчас проясню: твоя жизнь - моя жизнь. Я, это ты. Улавливаешь суть? Чем живешь ты, тем живу и я.
  
  'Кажется, начинаю понимать... Ладно. Хочешь познакомиться? Знакомься!' - Лелуш зашел внутрь.
  
  Ламперуж постоял в пустом холле. 'Нанали всегда меня встречает' - пояснил Ламперуж. И вправду. Из ближайшего коридора на коляске выехала девочка, младше Лелуша, с длинными волнистыми светло-русыми волосам и закрытыми глазами. На лице её вместе с улыбкой было видно и беспокойство.
  
  -С возвращением домой, Лелуш! - радостно воскликнула девочка. Ламперуж не сдержал улыбки.
  
  -С возвращением, господин, - сказала идущая прямо за Нанали японка, в форме горничной.
  
  -Привет.
  
  Это Нанали и...
  
  'Саеко. Она служит горничной у семейства Эшфордов. Её приставили ухаживать за Нанали. Очень добрый человек'.
  
  Ясно... У тебя очень милая сестра.
  
  'Я знаю... Несмотря на все невзгоды, она продолжает быть все такой же веселой, нежной, непосредственной... Она словно лучик добра и света, в нашем темном и жестоком мире. Она не должна страдать'.
  
  Ясно. Я тебя понимаю. И я помогу тебе, в твоих целях...
  
  ***
  
  До академии Эшфорд, Синдзи добрался быстро и без проблем. Никто даже не подумал останавливать одинокого одиннадцатого подростка. Потому, что нельзя остановить того, кого ты не видишь...
  
  Демон ловко пробрался на территорию академии. Никто его не заметил. Икари добрался до особняка семейства. 'Нужна удобная позиция' - подумал бывший пилот Евы. Синдзи прислушался к ощущениям. 'Уже тепло' - подросток искал частицу.
  
  Икари прикрыл глаза.
  
  Поиск...
  Особняк Эшфорд... Образ юноши с фиолетовыми глазами и средней длины черными волосами... Надменный взгляд. Уверенная походка. Черная школьная форма.
  
  'Точно, Лелуш. Что ж... Будем отталкиваться от того, что есть' - подумал Демон, быстро покидая территорию академии.
  
  Вдруг, что-то заставил Синдзи резко залечь и спрятаться. Он не один. Взгляд его начал блуждать по видимой территории. Сам Икари засел на дереве, где его не было видно за густой растительностью. Напрягая все шесть чувств, Демон засек неизвестного. Это была молодая девушка 16-17 лет на вид, с длинными зелеными волосами. С.С. озадаченно осматривалась по сторонам. Она видимо не ожидала, что кто-то ещё решит заглянуть к Лелушу. И, похоже, что у девушки тоже имелось особое чутье на чужое присутствие. Она чувствовала, что её заметили. Что за ней следят.
  
  Решив не испытывать судьбу, Демон преспокойно покинул академию...
  
  ***
  
  Лелуш зашел в свою комнату. Осмотрелся. В один момент, он себя очень странно почувствовал. Словно услышал, как кто-то зовет его.
  
  Не беспокойся. Это из-за меня. Кстати, что с пистолетом?
  
  'Спрячу его куда-нибудь'.
  
  Он должен быть при тебе. Привыкай носить оружие с собой.
  
  'Мне и спать с ним по-твоему?'.
  
  Не вижу особых проблем. Просто положи его в такое место, чтобы можно было быстро вытащить из положения 'лежа'.
  
  'У меня нет таких мест'.
  
  Ладно. Потом придумаем. Спрячь его куда-нибудь, откуда его никто кроме нас не вытащит. Раньше же как-то жил без этого.
  
  'Вот и я о том же' - подумал Лелуш, вытаскивая трофейный офицерский пистолет, и пряча его в импровизированный тайник.
  
  'Спать. Завтра ещё на занятия'.
  
  Ничего. Ты у меня завтра как огурчик в школу пойдешь! Я тебя теперь в беде не брошу!
  
  'Всё. Молчи. Дай мне отдохнуть'.
  
  О.К.
  
  ***
  
  На следующий день, Лелуш сидел в кабинете школьного совета, в коем он и состоял.
  
  В данный момент, глава совета Милли Эшфорд (внучка директора академия, очень красивая блондинка с крутым нравом) втолковывала в головы своих коллег-студентов очередную задачу.
  
  -Мы должны закончить формирование бюджета клуба. Иначе мы не сможем распоряжаться финансами, ясно? - Милли внимательно оглядела всех присутствующих. Помимо Милли и Лелуша, в совете состоял тот же Ривал, Шарли(девушка с рыжими волосами, всегда пытается казаться строже, чем она есть), Нина (тихая и застенчивая девочка, очень замкнута в себе, но не по годам умна) и всё.
  
  Может по-быстрому найти наемнический заказ, набить цену побольше, выполнить, да и вложить полученные деньги в этот клуб?
  
  'Я надеюсь, что ты шутишь'.
  
  Надейся дальше.
  
  -Если это произойдет... - тихо начала Нина.
  
  -Клуб верховой езды будет в ярости, - подхватил Ривал, - снова заявятся сюда, и устроят скандал!
  
  -Ривал, ты же член студенческого совета, - пожурила его Милли. За окном послышалось лошадиное ржание. Словно в подтверждение словам Эшфорд, там проехал наездник на коне, заглядывая от любопытства в окно.
  
  -Было бы лучше, вспомни ты об этом на день раньше, - осуждающе сказала Шарлив своей любимой манере.
  
  -А ещё лучше, если бы на день позже. Тогда мы могли бы просто сдаться, - Ривал был тем ещё лентяем.
  
  -Неплохая идея... - сказал в шутку Лелуш, и было, уже подался вперед.
  
  -СИЛА ВОЛИ! - вдруг крикнула Милли. От этого восклицания все члены студенческого совета сразу же присмирели.
  
  -Опять заклинание 'силы воли'? - спросил, выдыхая Ривал.
  
  Да она у вас прямо таки маг восьмидесятого уровня и оратор сотого.
  
  'Молчи'.
  
  -Да, - Милли тут же сменила позу, и вновь состроила томный взгляд, - оно должно пробудить в вас желание трудиться.
  
  -Такая низкопробная магия не сработает, - насмешливо сказал Лелуш в ответ на указательный палец Милли, смотревший прямо на него.
  
  -Президент! Похоже на меня работает! - тут же вспыхнула энтузиазмом Ширли, как самая прилежная ученица академии.
  
  -Мм. Как приятно видеть хотя бы одного действительно ответственного человека в этом помещении.
  
  -Просто, я много тренировалась! - сказала уверенно Ширли. Милли усмехнулась.
  
  -Я не то имела ввиду...
  
  -??? - Шарлиничего не поняла.
  
  -Они великолепны, - сказала Милли, глядя на грудь коллеги. Шарли недоуменно проследила за взглядом президента совета, - я недавно увидела их в ванной женского общежития. Верх и низ хорошо сбалансированы.
  
  -О-о, - многозначительно протянул Ривал.
  
  -О чем ты вообще говоришь!? - возмутилась Шарли, закрывая грудь руками, - Извращенка!
  
  А у неё хороший вкус.
  
  Лелуш тяжело вздохнул.
  
  ***
  
  -Господи, президент всё время ведет себя, словно средних лет мужик! - продолжала возмущаться Шарли даже на пути к кабинету занятий, - Лишь бы сменить тему разговора!
  
  -С Милли всегда так было, - сказала Нина. Ривал рассмеялся.
  
  -Ну, зато с бюджетом мы закончили вовремя, так что всё здорово!
  
  Лелуш шел чуть позади остальных, но сразу услышал в классе удивленные переговоры сокурсников. Говорили о Синдзюку.
  
  Ривал, Нина и Шарли встали на пороге. Ламперуж зашел внутрь и прислушался к новостям. 'Хм. По официальной информации, террористы распространили ядовитый газ. Ни слова о том, что там было на самом деле. Но почему?'.
  
  -Синдзюку? - непонимающе спросила Шарли у зашедшего Лелуша.
  
  -Да. Поэтому я вчера и звонил. Услышал об этом от друга, прямо когда всё происходило...
  
  -Эй, показывают тела одиннадцатых! - воскликнул один из студентов.
  
  -Нет! - тут же начали паниковать девушки, - Убери, выключи!
  
  Как это мерзко. Как они к этому... относятся.
  
  'Ты их ненавидишь?'.
  
  Нет. Я их не знаю. И они меня не знают. И тех погибших одиннадцатых они тоже не знают. Их там не было. Они не знают. Я не могу их за это винить. Но я ненавижу нацизм.
  
  'Вот как? Что ж, я это запомню' - в голове пронеслись воспоминания об убийстве брата. Сердце Лелуша застучалось быстрее.
  
  Успокойся. Это нормально. Это показывает, что ты нормальный. Просто успокойся и возьми себя в руки. Ты скоро привыкнешь. Не думай о том, как приставил дуло пистолета ко лбу брата. Не вспоминай о том, как с громким хлюпом вылетели его мозги. Не думай.
  
  'Умеешь... ты... помочь'.
  
  Всегда, пожалуйста.
  
  Ламперуж прошел к своей парте. Тошнота быстро отступила. Пульс понизился до нормы.
  
  'Спасибо'. Лелуш задумчиво посмотрел в окно и принялся ждать начала занятий. Прошло несколько минут.
  
  -Карен! Давно не виделись! Со здоровьем все в порядке? - столь бурная реакция женской части класса, заставила Ламперужа заинтересованно обернуться.
  
  -София беспокоилась. Тебе уже лучше?
  
  -Да, - Лелуш узнал эту девушку. Карен Стадтфилд. Та самая девушка, пилотировавшая Глазго в Синдзюку.
  
  -Хотя мне нельзя сильно напрягаться, - Карен слегка щурила глаза. Взгляд у неё был немного мутный. Она изображала из себя какую-то... больную? Слабое здоровье, или вроде того...
  
  Отвернись.
  
  'Зачем?' - удивился мысленно Лелуш, но послушался.
  
  Правила слежки. Ты чуть не нарушил установленные временные рамки. Это связано с психологией. Могло показаться, что она тебя сильно заинтересовала. А это бы уже могло выйти нам боком, при определенных условиях. Хочешь следить, умей это делать правильно.
  
  'Хм. А ты, выходит, не просто тупой штурмовик?'
  
  Заказы - они разные бывают...
  
  Карен продолжала говорить о том, что если она пропустит много занятий, то не сможет за всеми поспевать и так далее. 'Значит, у неё уже и легенда своя есть - слабое здоровье. Хм. Интересно. У неё влиятельная фамилия и богатая семья. Достаточно влиятельная и богатая, что я её не видел со времени церемонии открытия. Видимо была занята террористической деятельностью. Да и кто ей запретит? Но зачем?'.
  
  Зачем? У неё могут быть личные интересы. Террористами не становятся от хорошей жизни. Британия могла ей чем-то насолить. А ещё я успел заметить характерные японцам черты лица. Возможно, что она полукровка. Хотя, черт его знает. Скорее всего, здесь всё же замешана кровь. Факт в том, что у неё есть причины воевать с Британией. Да и пилот из неё хороший. Она смогла продержаться на той развалюхе, будучи без одной руки и вполне успешно противостоять британской армии.
  
  'Верно. Это очень хорошо, кстати говоря. Через неё, я могу в любой момент выйти на тех повстанцев'.
  
  Это верно...
  
  'Хм. А вот ты уверен в том, что это именно она?'.
  
  Уверен. Хотя она и сейчас и выглядит иначе, свою суть так просто не скроешь.
  
  'Что ж. В таком случае, стоит позаботиться о наших дальнейших планах'.
  
  Верно.
  
  ***
  
  Вечером Нанали и Саеко сидели вместе за столом. Саеко учила девочку делать оригами.
  
  -Что же делать? Сегодня он снова может опоздать, - сказала горничная, складывая бумажку.
  
  -Ничего, я подожду - он сказал, что сегодня хочет поужинать вместе.
  
  -Угу. Вот, готово, - Саеко сделала бумажного журавлика и протянула его Нанали. Девочка осторожно взяла оригами в руки.
  
  -Птичка? - сразу же догадалась Нанали.
  
  -Да. Это журавль.
  
  -Потрясающе. Японцы такие умелые.
  
  Саеко тихо посмеялась. 'Какая же она милая' - подумала служанка.
  
  Вдруг, Нанали резко повернула голову в сторону дверей. Горничная давно перестала удивляться своеобразному шестому чувству своей подопечной. Нанали всегда чувствовала приближение Лелуша, даже ничего не видя толком. Спустя секунду, дверь открылась. Зашел Ламперуж.
  
  -Простите, я опоздал, - сказал подросток.
  
  -С возвращением, братик, - тут же сказала Нанали.
  
  -С возвращением, - поприветствовала Саеко.
  
  -Я вернулся, Нанали, Саеко...
  
  Спустя некоторое время, Лелуш и Нанали уже сидели за столом и ели. Нанали рассказывала о своих сегодняшних успехах.
  
  -Саеко научила меня делать оригами, - девочка не умолкала ни на минуту, - она сказала, что если сложить бумажку несколько раз, то может получиться птичка, или кораблик.
  
  Нанали настолько торопилась, что когда брала в рот очередную ложку с супом, часть её содержимого попала мимо, быстро стекая по рту.
  
  Лелуш моментально взял салфетку и вытер суп с лица сестры.
  
  -Тебе не стоит так быстро говорить, Нанали, я никуда не уйду, - сказал улыбаясь брат.
  
  -Спасибо, братик.
  
  -Не за что.
  
  -Знаешь, я так рада. Прошлой ночью ты напугал меня.
  
  -Прости. Я сильно задумался...
  
  -Брат.
  
  -Да, Нанали?
  
  -Японцы говорят, что если сложить 1000 таких журавликов, - Нанали держала в руках свое первое оригами, - то твое желание исполнится. Если братик чего-нибудь хочет...
  
  Как... это... мило...
  
  Лелуш почувствовал характерное пощипывание в носу. 'Ты что творишь!'.
  
  -Нет, что ты... - тут же сказал Ламперуж, - если уж на то пошло... Ты сама, чего хочешь?
  
  -Мм. Пожалуй, чтобы мир стал добрее, - сказала девочка, немного подумав.
  
  Нет. Я не могу сдержать своей скупой мужской слезы...
  
  'ХВАТИТ!'.
  
  Эй! Если бы ты прожил всё то же, что и я, то ты бы понял мою реакцию! Ладно. Я прекратил. Просто... она и вправду такая... добрая. Почему, Лелуш... Почему она должна быть такой? Почему она не может ходить? Почему она не может видеть, как все?
  
  'Не знаю. Но я клянусь: когда-нибудь она сможет видеть. И когда это произойдет, этот мир станет достоин её глаз',
  
  -Когда ты сможешь видеть, мир обязательно станет таким, - сказал Лелуш.
  
  -Обещаешь?
  
  -Обещаю, - Лелуш положил свою руку поверх маленькой ручки Нанали. 'Наше будущее слишком неопределенное. Вряд ли семья Эшфордов сможет долго нас укрывать. А отказываться от такого дара, как мы, будет невыгодно разным политикам. Не позволю. Никому не позволю использовать Нанали в грязных интригах и политических заговорах. Только не её. Поэтому, я обещаю. Обещаю, построить новый, лучший мир. Для неё'.
  
  Нанали взялась своим мизинцем за мизинец брата.
  
  -Мм? - Лелуш не понял смысла.
  
  -Недавно, я узнала, как японцы дают обещания, - пояснила девочка, - 'Если я совру, то проглочу я тысячу иголок. Обещай' - мелодично пропела Нанали на японском. Лелуш заметил, что этот язык стал даваться ему лучше прежнего.
  
  -Хм. Это ужасно - глотать иголки очень неприятно, - усмехнулся Лелуш.
  
  -Верно. Поэтому никогда не ври, - поучительным тоном сказала Нанали.
  
  -Не волнуйся. Не совру, - сказал Лелуш. 'Только не тебе'.
  
  ***
  
  -Ну, как в школе, после длительного отсутствия? - спросил Оги по телефону.
  
  -Тяжело. Вчера была аттестация по истории, - ответила Карен, глядя с балкона академии на весьма красивый вид, - Слушай, может мне стоит вернуться?
  
  -Не стоит, - ответил Оги, - военные продолжают тщательно прочесывать местность. Мы еле успели спрятать свои недавние пожитки. Пришлось хорошо постараться. Оставайся там, пока всё не уляжется.
  
  -Кстати, про тот голос ещё ничего не узнали?
  
  -Нет. Не можем же мы искать кого-то только по голосу. И это ещё не всё. Наото был бы счастлив, если бы ты оставалась школьницей.
  
  -Кхм.
  
  -Забудь о Синдзюку хотя бы на время. Я свяжусь с тобой, когда понадобится.
  
  ***
  
  На очередном уроке Лелуш отвечал на поставленный вопрос недавно заученным конспектом.
  
  Слушая его, Карен ощущала себя странно. Словно его голос был ей знаком. Хотя она даже не была с Лелушем знакома. 'Где же я могла его слышать?' - тайная террористка пыталась уловить упорно увиливавшую от неё мысль. Вспомнился разговор с Оги. 'Синдзюку... Точно! У него похожий голос... Похожий... Или нет? Я плохо помню. Хм. Может у меня паранойя? Ладно. Но стоит к нему присмотреться' - подумала девушка, поглядывая на парня. Она была весьма не уверена в своем сиюминутном выводе. Ведь Лелуш даже никак себя не проявил.
  
  Ламперуж сидел за партой. Когда никто его не видел, он периодически смотрел в сторону Карен.
  
  Она начала на нас странно смотреть. Но она пока не заметила того, что мы периодически на неё смотрим сами. Следовательно, у неё появились какие-то мысли и без нашего вмешательства. Причем совсем недавно. Наверное она случайно вслушалась в твой голос и начала его узнавать.
  
  'Я могу легко отвести от себя подозрения. Беспокоиться не о чем' - вдруг, на стол Ламперужа упала бумажка. Лелуш рефлекторно накрыл бумажку рукой. Поднявшая взгляд на детей преподавательница, строго их осмотрела. Не найдя ничего подозрительного, она продолжила зачитывать речь.
  
  Ламперуж быстро и незаметно развернул бумажку. 'От Ривала. Кто бы сомневался...'.
  
  Он хочет, чтобы ты на после уроков отвел Карен в особняк Студенческого Совета.
  
  'Значит это задание от студенческого совета. Следовательно, придется послушаться' - решил Лелуш.
  
  ***
  
  После уроков, как и оговаривалось, Лелуш подошел к Карен, и повел её в особняк. Девушка была весьма удивлена его просьбой, но согласилась.
  
  Наконец, Лелуш и Карен дошли до нужного места.
  
  -Вот. Мы пришли.
  
  -А я и не знала, что на территории академии есть подобное место.
  
  -Его построили специально под нужды Совета. Зал здесь достаточно просторный, чтобы провести какое-нибудь крупное мероприятие, вроде бала, или ещё чего-нибудь такого.
  
  -Ясно... так зачем ты привел меня сюда.
  
  -Меня попросили.
  
  Вдруг, сверху начали доноситься голоса.
  
  -Вот оно! - это была Шарли, поднимавшая с пола какую-то карту памяти, - Это ведь то, что ты искала?
  
  -Да, данные эксперимента, - сказала подошедшая Нина.
  
  -Блин, как спину-то ломит, - сказал поднявшийся из ниоткуда Ривал.
  
  -Нашли? - спросила вышедшая из другого помещения Милли, в синем фартуке, - Я уже всё приготовила, так что начнем, - президент Студенческого Совета везла с собой специальную тележку с едой.
  
  -Ух ты, потрясающе! - сказал Ривал, свисая через перила.
  
  -Как и ожидалось от Милли! - поддержала его Ширли.
  
  Эшфорд только усмехнулась, и начала ставить тарелки с едой на стол.
  
  -Хвалите меня, не стесняйтесь.
  
  -И все же... для чего это? - спросил наконец Лелуш.
  
  -Ну, мы ведь не просто так попросили тебя привести её сюда. Мы хотим включить Карен в наш совет.
  
  -Что?
  
  -Просто мой дедушка, он же директор академии, узнал, что по болезни ты пропускала много занятий, и поэтому не вступила ни в один клуб. Поэтому, было решено зачислить тебя сюда. Кстати, давай знакомиться. Я - Милли, президент Студенческого Совета.
  
  -Приятно познакомиться, - растерянно ответила Карен. Тут же спустились остальные ребята.
  
  -Я Ривал, местный секретарь. Будут вопросы, задавай их мне.
  
  -Я Шарли, из клуба по плаванию. Приятно познакомиться.
  
  -Я Нина, - запинаясь сказала умница в совете.
  
  -Мне очень приятно со всеми вами познакомиться, - сказала Карен.
  
  Лелуш заметил приближение своей сестры.
  
  -Шарли, не могли бы вы положить это на стол? - вежливо спросила Нанали, подъезжая на своей коляске и везя коробки с пирожными.
  
  -Спасибо, Нанали, - Шарли тут же подбежала к девочке и подхватила сладости.
  
  -Нанали? Ты тоже тут? - удивился Ламперуж.
  
  -Хм. - Карен смотрела на Нанали.
  
  -Она младшая сестра Лелуша, - пояснила Милли.
  
  -Я пока учусь в средней школе, и на самом деле не вхожу в школьный совет.
  
  -Ничего, скоро будешь. - сказал Ривал.
  
  -Да! - согласилась Нина.
  
  -Приятно познакомиться, Карен-тян, - сказала Нанали.
  
  -Взаимно.
  
  -Так начнем же с тоста! - заявил Ривал, поставив бутылку с шампанским на праздничный стол.
  
  -Шампанское? - тут же возмутилась Шарли.
  
  -Разве это подходящий напиток для школьного совета?
  
  -Ну, не надо быть таким занудами! - сказал Ривал, осторожно откупоривая бутылку.
  
  -Ты же знаешь, что это запрещено! - Шарли тут же попыталась выхватить бутылку из рук товарища.
  
  Да начнется Смертельная битва!
  
  'Ты идиот'.
  
  Просто я, наконец-то, получил возможность расслабиться. Тебе следует благодарить судьбу за такие моменты. Я вообще в школе не учился. И студентом не был. Так что я был лишен подобных забав.
  
  'Сочувствую'.
  
  -Что происходит? - спросила ничего не видящая, но всё слышащая Нанали. К ней подошла Милли, со стаканом апельсинового сока.
  
  -Вот, Нанали, это тебе.
  
  -Спасибо.
  
  А Ривал меж тем яростно отстаивал свое право на бутылку.
  
  -Лелуш, пасую! - воскликнул Ривал, кидая шампанское другу.
  
  -Да чтоб тебя! - стоило девушке увидеть бутылку уже в руках Лелуша, она бросилась к нему.
  
  МОЕ!
  
  Ламперуж ловко ушел от Шарли, держа бутылку в вытянутой руке.
  'Ты так хочешь подурачиться?'.
  
  Как я уже говорил, у меня было тяжелое детство. И юность. И молодость. И средний возраст.
  
  'Ну, ладно. Тогда смотри, не проворонь бутылку'.
  
  -Да отдай же ты! - возмущалась образцовая ученица, - Лулу, тебе это с рук не сойдет!
  
  -Посмотрим, - насмешливо ответил Ламперуж. Столь легко было уходить от нападок девушки...
  
  -Один в поле не воин. Ривал! - бутылка вновь полетела к синеволосому.
  
  -Ловлю! - воскликнул парень. И вот, бутылка вновь у него в руках, - Прикройте уши и глаза, дамы и господа.
  
  С характерным хлопком пробка вылетела из горлышка бутылки, и пенящееся шампанское полилось наружу.
  
  -Подставляйте ваши бокалы, - хихикнул Ривал, наполняя свой фужер.
  
  -Ривал! - возмущенно воскликнула Шарли. Девушке оставалось только негодовать...
  
  ***
  
  Тем временем, где-то в районе Саикама...
  
  По одной из улиц шел подросток, по самый нос закутавшийся в потертое серое пальто. Лицо было скрыто капюшоном.
  
  -Эй, парень? - окликнул его один из одиннадцатых. Неизвестный мальчишка остановился и обернулся. У одной из стен стояло несколько японцев - типичные представители бедных районов.
  
  -Ты ведь не отсюда? Я тебя здесь не помню.
  
  -Да. Я не отсюда.
  
  -И откуда же ты пришел?
  
  -...
  
  -Язык проглотил? - поинтересовался другой одиннадцатый.
  
  -Я из Синдзюку пришел, - сказал наконец подросток. Установилось молчание.
  
  -Понимаю. Слушай, если ищешь приюта, то лучше сразу иди к Оримуре - у неё поселились несколько из Синдзюку, как и ты. Видишь там поворот? Вот как сворачиваешь, так второй дом слева будет. Вот там и спроси.
  
  -Спасибо, - кивнул мальчик в капюшоне, и пошел дальше.
  
  Одиннадцатый лишь покачал головой.
  
  -Чертовы британцы. Что ж. По крайней мере в Синдзюку им, наконец-то, утерли нос.
  
  -Нос-то им утерли. Да вот надолго ли? Сегодня Синдзюку, а завтра кто? Может мы? Надо быть готовыми ко всему. Нельзя допустить такой же резни.
  
  -Знаешь, я слышал, что это ещё вопрос, чьих в гетто тогда полегло больше: британцев, или японцев?
  
  -Слышать-то, ты слышал, а вот видел ли?
  
  -Да уж. Сейчас слухи такие пошли...
  
  ***
  
  Послышался стук в двери.
  
  -Тетя Ясу, сидите - я открою, - сказала маленькая девочка, сорвавшись со стула и унесшись к дверям.
  
  -Изуми, подожди! - произнесла средних лет женщина, с едва заметными морщинами на лице.
  
  Девочка по имени Изуми Оримура бежала к дверям, но была ловко перехвачена ещё одним молодым одиннадцатым, жившим в этом доме.
  
  -Попалась, мелкая! - воскликнул японец, без особого труда поднимая десятилетнюю девочку в воздух.
  
  -Ахах, дядя Ичиро, отпустите! - засмеялась Изуми.
  
  Тут уж подоспела Ясу Оримура, являвшаяся хозяйкой дома, и приютившая у себя парочку одиннадцатых из Синдзюку.
  
  -Кого это к нам занесла нелегкая, - пробормотала женщина, открывая двери. Перед ней стоял ещё мальчик, лет 15-и на вид, плотно закутанный в пальто.
  
  -Ох, ну и откуда ты пришел?
  
  Подросток посмотрел женщине в глаза. Ответ был ясен сразу.
  
  -Синдзюку.
  
  -...ох-ох, как же мне с вами быть. Ладно, как тебя зовут, мальчик?
  
  -Синдзи. Икари Синдзи.
  
  -Проходи уже... пообщайся, здесь может оказаться кто-то из твоих знакомых...
  
  -Навряд ли, - спокойно сказал Синдзи, заходя внутрь.
  
  -Тетя Ясу, кто это? - спросила Изуми, выглядывая в коридор.
  
  -Гости, Изуми, гости...
  
  -Снова?
  
  -Снова. Иди, налей нам чаю. Наверное вы устали, Икари-кун?
  
  -Нет, - Синдзи продолжал оглядываться. Подросток заметил на себе пристальный взгляд ещё одного одиннадцатого. Демон посмотрел японцу прямо в глаза. Молодой беженец из Синдзюку тут же потупил взгляд.
  
  -Я пойду, помогу на кухне, - сказал одиннадцатый.
  
  -Хорошо, - сказала Оримура, - Икари-кун, не стойте же вы на пороге, проходите...
  
  ***
  
  -Так, говоришь ты тоже из Синдзюку? - спросил одиннадцатый по имени Ичиро.
  
  -Ичиро, не стоит спрашивать о подобном за столом! - возмутилась Оримура.
  
  -Я был в Синдзюку, когда британская армия напала, - спокойно ответил Синдзи, отпивая из своей кружки чаю, - должен заметить, что говорить об этом за едой и впрямь неэтично.
  
  Установилось длительное молчание.
  
  ***
  
  -Изуми, проводи пожалуйста почтенного гостя в свободную комнату, - сказала Ясу своей племяннице.
  
  -Будет сделано, тетя! Пройдемте, Икари Синдзи-кун, я вам покажу место, где вы будете ночевать, - девочка тут же взяла подростка за руку и потянула на лестницу. Демону оставалось только удивляться активности и упорству этого ребенка.
  
  -Вот нужная дверь, - сказала наконец девочка.
  
  -Спасибо, Изуми.
  
  -Икари-кун?
  
  -Мм?
  
  -А почему вы такой грустный? Это из-за того, что случилось в Синдзюку?
  
  -Много из-за чего, девочка, много из-за чего...
  
  -Я слышала, там творились страшные вещи... Я надеюсь, что у нас такого не будет.
  
  Синдзи посмотрел на маленькую девочку, смотревшую на него своими широко распахнутыми глазами. Икари не сдержался и потрепал девочку по голове.
  
  -Изуми, сейчас такое время...
  
  -Какое, Икари-кун?
  
  -Время перемен. Сейчас всем будет тяжело.
  
  -Но разве перемены не к лучшему?
  
  -Как сказать, Изуми... Знаешь, у китайцев в свое время было такое пожелание, для не нравившихся им людей: 'Чтоб тебе жить в эпоху перемен'. И не зря они желали такое врагам. Перемены бывают разные. Но их время всегда полно трудностей, даже опасностей. Тучи сгущаются над одиннадцатым сектором. Многим будет трудно.
  
  Изуми смотрела на него недоумевающим взглядом.
  
  -Я понимаю, сразу это не понять. Но просто так всё и есть. Ладно. Я наверное уже утомил тебя здесь своей болтовней. У тебя наверное ещё остались дела?
  
  -Д-да. Точно. Я пошла, - сказала девочка и удалилась.
  
  Недолго посмотрев Изуми вслед, Икари все же зашел в комнату и закрыл за собой двери.
  
  ***
  
  -Хотя мы и студенческий совет, но работы у нас не так уж и много, - сказал Лелуш, идя вместе с Карен по коридорам особняка, - бывает немного бумажной работы. В остальное время планируем различные мероприятия.
  
  -Типа фестиваля культуры?
  
  -Приведу пример: парни и девушки, меняющиеся местами, вечеринки в полном молчании, или урок в купальниках.
  
  -Как странно.
  
  -Это хобби президента. Советую морально подготовиться, потому что участвовать так или иначе придется...
  
  -Братик, плохие новости! - услышал Лелуш на входе в главный зал. Это была Нанали.
  
  -Что случилось? - обеспокоенно спросил Лелуш. Ламперуж заметил, что все столпились у телевизора.
  
  -Принц Кловис мертв, - сказала Милли.
  
  -Сказали, что убит, - продолжил Ривал.
  
  А меж тем, Джеремия Готвальд начал свою речь перед репортерами.
  
  -Принц Кловис был убит. Он стал мучеником битвы с одиннадцатыми, пока искал мира и справедливости. Мы должны продолжить жить по его идеалам, терпя горечь его утраты.
  
  -Мы только что получили последние новости. Был задержан подозреваемый... Согласно сообщению, это пожалованный британец, рядовой Куруруги Сузаку - коренной одиннадцатый.
  
  -Быть не может... - тихо выдохнул Лелуш, ошарашено глядя на экран.
  
  А теперь пора сыграть в игру: спаси лучшего друга детства...
  
  ***
  
  Синдзи вместе с остальными одиннадцатыми находился в зале дома, и смотрел новости. Объявили о смерти Кловиса. И о задержании подозреваемого.
  
  -Началось, - сказал Икари.
  
  -О чем ты?
  
  -Время перемен. Скоро вы поймете. Придет человек. И начнет менять.
  
  -Какой ещё человек? Что он будет менять?
  
  -Всё.
  Часть 3 "Волк и Пес"
  
  Одетый в специальную смирительную рубашку, Куруруги Сузаку сидел в темном помещении для допросов. Нещадно болела челюсть и ребра. И вообще, всё тело. Побили его уже порядком достаточно.
  
  -Ты узнаешь этот пистолет? - допросом руководил сам Джеремия Готвальд, что был просто в бешенстве от смерти Кловиса. Если судить по его последним действиям и просто дьявольскому фанатизму, то складывалось впечатление, что для него это что-то личное, - Именно из него был убит принц Кловис. Всё проверено и доказано. А ещё я изучил твою подноготную. Ты законнорожденный сын последнего японского премьер-министра. Мотивы налицо.
  
  -Это ошибка, - упорствовал Куруруги, - я никогда не видел этот пистолет.
  
  В следующий момент, стоявший рядом британский солдат, ногой опрокинул стул с подростком. Тут же по телу Сузаку прокатилась волна страшной боли.
  
  -На нем твои отпечатки, - сказал Джеремия, держа в руках полиэтиленовый пакет с пистолетом, - помимо этого, ты подозреваешься в уничтожении группы спецназа. Признайся! Если сознаешься, то тебя будут судить как жалованного британца, а не как одиннадцатого.
  
  -Я этого не делал! - в следующий момент, Сузаку увидел как ему в лицо летит тяжелый армейский ботинок...
  
  ***
  
  Лелуш аккуратно вытащил Нанали из коляски, и положил её на постеленную кровать.
  
  -В новостях... Это и вправду был Сузаку? - обеспокоенно спросила девочка.
  
  -Да. Он жив.
  
  -Ясно. После войны мы разлучились. Хотя мы... - Лелуш заботливо накрыл сестру одеялом, - Брат?
  
  -В чем дело?
  
  -В новостях ведь говорили ложь?
  
  -Да. Они наврали. Сузаку просто не мог такого сделать. Тут определенно какая-то ошибка, - Ламперуж осторожно взял руку Нанали в свою руку.
  
  -Это правда?
  
  -Да. Поэтому...ты можешь спать спокойно, Нанали, - Лелуш посмотрел на безмятежное лицо сестры.
  
  'Ты можешь быть спокойна, сестра. Я спасу Сузаку. Обязательно'.
  
  Но для этого, нам нужны ресурсы. Силы. Люди.
  
  'Они у нас есть'.
  
  Нам ещё надо задуматься над их доверием.
  
  'У меня уже есть идея. Ты говоришь, что надо помнить о своих солдатах. О том, что они тоже люди. О том, что у них есть свои мысли, желания... идеалы. Ты знаешь, почему я выбрал одиннадцатых. У них есть идеалы. Идеалы, за которые они будут сражаться. Мне нужны такие. Увидев новую надежду, они будут цепляться за нею из последних сил. Вот я им её и дам'.
  
  И что ты предлагаешь?
  
  'Образ. Я создам образ. Такой, за которым люди пойдут даже против Британии. В трудные времена, люди часто нуждаются в героях. Вот мы и дадим им такого героя, который мог бы пробудить в их сердцах все необходимые нам качества. Такой герой, который поведет народ... даже против Империи. Я уже успел кое-что сделать'.
  
  Отлично. Значит, план у нас уже есть?
  
  'План есть. Но его ещё надо сделать. Надо связаться с теми повстанцами'.
  
  ***
  
  После объявления о трауре, Карен решила зайти к себе в комнату. Перед самыми дверьми, она услышала телефонную трель.
  
  -Мм? - девушка обернулась на звук. Прямо на полу, недалеко от её комнаты лежал телефон. 'Может кто-то потерял? Имеет смысл ответить' - тайная террористка подошла к телефону и взяла его в руки. Ответила.
  
  -Алло?
  
  -Как дела, КУ-1? - Карен замерла. Это был тот самый голос... И он помнил её позывной.
  
  -Ты? - Карен быстро осмотрелась, и быстро зашла к себе в комнату, - Откуда ты узнал, где я живу?
  
  -Не имеет значения. Хочешь нового приказа, приходи сегодня в 16:00 в токийскую башню.
  
  -Подожди!
  
  -Конец связи, КУ-1.
  
  Послышался протяжной гудок.
  
  -Черт! - Карен оторвала трубку от уха и гневно посмотрела на телефон. 'Пора собирать своих...'.
  
  ***
  
  После поражения Японии, башня превратилась в некое подобие музея. В качестве экспонатов служили образцы подбитой японской техники и фотографии с боевых операций. Круглосуточно велась пропаганда невежественности правительства Японии, рассказывалось о том, как из-за этого, они проиграли войну. Обожествлялся образ Британии. Создавался образ светлого будущего, к которому 'идут держась рука за руку Япония и Британия'.
  
  Карен ходила по этому музею, и сетовала на то, что мол выбрал же этот голос место... Где-то поблизости ходил Оги в сопровождении ещё двух бойцов, в качестве 'подстраховки'.
  
  -Мисс Карен Стадтфилд из академии Эшфорд, просим вас обратиться в сервисное бюро за потерянной вещью.
  
  В указанном месте, Карен получила от тамошней работницы телефон.
  
  -Это ведь ваше, мисс? - доброжелательно поинтересовалась работница.
  
  -Да. Спасибо, - растерянно сказала Карен, и пошла дальше.
  
  ***
  
  Карен вышла на верхушку Телевизионной башни. Там уже стоял Оги со своей компанией и изображал обычных одиннадцатых, поверивших в пропаганду и хвалящих Кловиса.
  
  Вдруг, телефон зазвонил. Девушка посмотрела на номер. 'Зеро' - гласила подпись. Номер же не определялся.
  
  Карен одним глазом посмотрела в сторону Оги. Тот подал условный знак, в виде кивка. С виду казалось, что он кивает не ей, а каким-то своим мыслям.
  
  -Алло? - ответила Стадтфилд.
  
  -Пятая ветка Конджоуского метро, садись на поезд из центра. И друзей с собой возьми, - сказал знакомый голос.
  
  -... - Карен ничего не успела ответить. Голос снова отключился.
  
  Короткий взгляд на сопровождение. Оги понимает все без слов. Стараясь не привлекать к себе внимания, одиннадцатые, сначала не торопясь, покидают башню, а потом и доходят до метро.
  
  ***
  
  Карен стояла в поезде. По вагону рассредоточились её друзья, стараясь не привлекать к себе внимания. Опять зазвонил телефон.
  
  -Алло? - тут же ответила Стадтфилд.
  
  -Посмотри направо, - приказал голос, - что ты видишь?
  
  -Город британцев, - ответила девушка, глядя в окно, - город грабителей, живущих за счет своих жертв.
  
  -Посмотри налево.
  
  -Наш город, - сказала Карен, напряженно глядя на развалины некогда процветавшего мегаполиса, - точнее иссохшая оболочка города, из которого все высосали британцы.
  
  -Хороший ответ. Теперь иди в первый вагон.
  
  Зеро вновь отключился. Карен и компания тут же начали медленно, но верно двигаться к вагону. Они и не знали, что Лелуш специально использовал на всех пассажирах свою секретную силу, заставляя не обращать внимания на одну студентку и трех одиннадцатых.
  
  Карен зашла в полностью пустой вагон и тут же встала, как вкопанная. В противоположном конце стояла фигура, в темном плаще.
  
  -Ты кто такой? - тут же спросила Карен. Рядом тут же встали Оги и его сопровождающие.
  
  -Это ведь не ловушка? - спросил один из одиннадцатых.
  
  -Слушай, то, что произошло в Синдзюку и тот приказ о прекращении огня, это ведь твоих рук дело?
  
  -Эй, скажи хоть что-нибудь!
  
  Тут же неизвестный развернулся лицом к террористам. Было видно, что одет он был в странный черный костюм. Лицо скрывала маска. Матовое стекло шлема по форме напоминало цифру 'Ноль'.
  
  -Ну? - Голос хоть и был несколько искажен маской, да и слышалось в нем... эхо какое-то, но Карен его узнала, - Какие мысли приходят в голову, после тура по городу?
  
  -Тура? - удивился первый сопровождающий.
  
  -То есть, там был этот парень в нелепом наряде? - с легким недовольством спросил второй.
  
  -Просто хочу, чтобы вы смотрели на вещи правильно, - произнес Лелуш (а это был конечно же он), - поселение... гетто, - Ламперуж развел руки в стороны, намекая на 'разницу' между британцами и одиннадцатыми.
  
  -Ты прав. Между нами и британцами - пропасть, - сказал Оги, выходя вперед, - Непреодолимая. Поэтому сопротивление...
  
  -Неправильно.
  
  -Что?
  
  -Вам не победить Британию одним лишь террором.
  
  -Победить?
  
  -Терроризм, лишь детская агрессия. - произнес Лелуш.
  
  -Ты нас детьми назвал!? - тут же вскипятился один из сопровождающих.
  
  -Не ошибайтесь с выбором врага. Ваш враг не британцы, а Британия! Сама их система ваш враг! А это - уже война! На войне должны воевать солдаты! Не впутывайте мирных жителей. Так приготовьтесь же нести справедливость! - голос Лелуша пробирал до дрожи. В нем слышалось странное эхо, не принадлежавшее сему миру. Было в нем, нечто чуждое, непонятное, сковывавшее волю. Он словно заставлял одиннадцатых прислушаться к себе.
  
  -Проще сказать, чем сделать! - воскликнула Карен, - Как можно доверять тому, кто даже лица своего нам не показывает!?
  
  -Верно! - согласился другой одиннадцатый, - Сними маску!
  
  -Да, покажи нам свое лицо, - сказал спокойно Оги.
  
  -Я покажу вам. Но не лицо, а свою силу. Если я сделаю невозможное возможным, тогда вы мне поверите? Я спасу Куруруги Сузаку.
  
  Данное заявление заставило террористов здорово задуматься.
  
  ***
  
  Куруруги Сузаку понурив голову, ехал на суд. Провожали его громко. 'Как это отвратительно' - подумал пожалованный британец. 'Неужели мир и впрямь так отвратен? Даже спрашивать не хочу. Остается только ждать. Ждать чертового конца. Всё было напрасно. Записался в армию. Думал, что это мой шанс. Шанс, пробиться. Пробиться наверх и изменить всё. Пусть и не все сразу, но сама возможность... Я даже ничего не успел сделать. Всё было зря' - думал одиннадцатый. Мимо ушей его проносились проклятья и гневные возгласы толпы.
  
  Джеремия Готвальд же на своем Сазерленде, ликовал, искренне веря в виновность рядового. Решив устроить это шоу, офицер армии решил продвинуть пуристов дальше. 'Всё. Больше никаких грязных одиннадцатых в нашей славной армии. Больше никаких предателей и ненадежных собак поблизости. Больше не будут эти твари порочить нашу армию' - подумал Джеремия, назначенный вторым командующим.
  
  -Второй командующий Джеремия, - вдруг вышел на связь один из младших офицеров безопасности.
  
  -В чем дело? - тут же спросил Готвальд.
  
  -Машина приближается сюда по Третьей улице! Мы проверили её, как было приказано, но...
  
  -Полагаете, что это террористы?
  
  -Ну, это личный транспорт Его Высочества Кловиса...
  
  -Его Высочества!? Каков нахал! Ничего, пропустите его.
  
  Готвальд тут же скомандовал всему конвою остановиться. Сузаку недоуменно понял, что его транспорт встал.
  
  -Говорит пятый. Вижу машину, движется сюда.
  
  Джеремия удовлетворенно хмыкнул, глядя на дорогу, впереди.
  
  -Это же личная машина принца!
  
  На крыше машины находился британский флаг. Когда авто подъехал чуть ближе, водитель нажал на тормоз. Машину вела Карен, изрядно нервничавшая. Дело в том, что Лелуш взял на задание только её и Оги. Всего три человека. И куча охраны со стороны британцев. Настоящая авантюра.
  
  -Выходите из машины его высочества, наглые безумцы!
  
  Тут, флаг Империи загорелся... Материя быстро прогорела, и пред народом предстал Лелуш в черном костюме и в маске. Сзади него стоял большой белый каркас в форме ящика.
  
  -Меня зовут Зеро, - произнес Лелуш. На таинственной фигуре в темном плаще тут же сконцентрировалось внимание толпы и камер.
  
  Пора отдать должок.
  
  'Верно'.
  
  -Довольно, Зеро, тебе конец! - произнес Джеремия, сделав сигнальный выстрел из пистолета в воздух. Тут же с воздуха десантировалось около четырех Сазерлендов, окружавших транспорт Зеро. Карен сжала зубы от страха. Нервы были на пределе.
  
  -А теперь, начнем с того, что ты снимешь маску, - сказал Джеремия повелительным тоном.
  
  Зеро уже было положил руку на маску, чтобы снять, но словно за одну секунду передумал. Рука его взметнулась вверх. Один щелчок пальцев, и каркас за его спиной распался на части, предоставляя вниманию народа... газовую капсулу, из-за которой и началась зачистка в Синдзюку.
  
  -Что за?
  
  -Сэр Джеремия, это же... - тут же послышался позади голос Вилетты Ню.
  
  'Всё верно. Для тебя, сэр Джеремия, не знающего об истинном его содержимом, это цистерна с ядовитым газом.
  
  'Этот парень...' - Джеремия, несмотря на прохладный ветерок, почувствовал, что ему стало необычайно душно. 'Он захватил всех ближайших британцев в заложники. А они даже не подозревают об этом!' - Готвальд решительно навел пистолет на Зеро.
  
  -Хочешь в меня выстрелить? Но ты должен знать...
  
  -Хорошо, каковы твои условия!? - согласился Готвальд.
  
  -Я отдам тебе это, в обмен на Куруруги Сузаку.
  
  -Чушь! Этого человека обвиняют в убийстве Принца Кловиса! Я не могу просто так отдать его вам!
  
  Сузаку оставалось лишь беспомощно наблюдать за развернувшимся выступлением. Он даже слова не мог сказать - специальный ошейник бил его током, всякий раз, стоило Куруруги попытаться сказать хоть слово.
  
  -Ты ошибаешься, Джеремия. Он не преступник. Кловиса убил...
  
  Зеро заметил подбежавшего очень близко репортера с камерой. Дитхард Рид, которому было поручено руководить запланированным представлением казни и поднимать патриотические настроения среди народа. Для Рида, это была не более чем 'дешевая постановка'. Очередная вещь, которую Дитхард, как профессионал, просто терпеть не мог. Тут же представлялся такой шанс... что он сам взял камеру, и осмелился встать рядом с боевыми Сазерлендами, снимая Зеро крупным планом.
  
  -Я! - резко воскликнул Лелуш под личиной Зеро.
  
  Данное заявление потрясло не только всех присутствующих британцев. Ведь с места событий велся, прямой эфир, как-никак. Сейчас Зеро слышал чуть ли не весь одиннадцатый сектор, во всем его многообразии - от рядового британца, до офицеров Японского Освободительного Фронта, также наблюдавшего за эфиром.
  
  -Подумай, Джеремия. Ты можешь спасти множество британцев, в обмен на одного одиннадцатого. По-моему, неплохая сделка.
  
  Дитхард был поражен талантом Зеро. 'Да он сейчас из этого настоящее шоу развернет!' - быстро понял Рид.
  
  -Психопат! - воскликнул Готвальд, - Вы заплатите за весь этот маскарад с машиной Его Высочества!
  
  -Вы уверены в своем поступке? Я предупредил... Апельсин!
  
  Все тут же начали недоуменно спрашивать друг друга, что бы могло значит слово 'Апельсин'...
  
  **анный стыд... Спецслужбы, ну а **ли?
  
  'Главное, чтобы они клюнули - так будет лучше для нас' - Зеро осторожно стукнул каблуком по крыше машины. Карен несильно надавила на газ, и машина проехала дальше.
  
  -Всё устроено таким образом, что я умру на глазах у миллионов людей, - сказал Зеро, - если вы не хотите, чтобы это произошло...
  
  -О чем ты? - Джеремия начинал выпадать в осадок, - Что ты несешь?
  
  Лелуш только этого и ждал. Где-то в районе левого глаза, маска приоткрылась, и Ламперуж решил использовать свой Гиас.
  
  -Немедленно пропусти нас, - приказал Лелуш, - и заключенного тоже!
  
  -Понял, - сразу же сказал Джеремия, попав под воздействие, - Отдайте им заключенного.
  
  Карен за рулем не поверила своим ушам.
  
  -Сэр Джеремия, что вы... - Вилетта была поражена. До глубины души поражена.
  
  -Я сказал, отдайте им заключенного, - недовольно повторил Джеремия, находясь под действием Гиаса, - Передайте им его! Никому не вмешиваться!
  
  Тут же начали возмущаться офицеры. Но Джеремия давил на выполнение приказа. Поэтому Сузаку осторожно прошел по дороге и встал прямо перед Зеро. Куруруги хотел спросить о том, кто Зеро такой, но ошейник не позволил.
  
  Другие офицеры, не желая подчиняться приказу Готвальда, тут же начали рассаживаться по Сазерлендам и уже хотели атаковать. Лелуш это предугадал, и на виду у всех нажал на какой-то детонатор. Капсула раскрылась, и из неё потянулся газ фиолетового цвета.
  
  ***
  
  Синдзи наблюдал за всем сверху. Как он и ожидал, Зеро скрылся эффектно и с пафосом, забрав с собой Сузаку и сообщников. Ловкий прыжок вниз. Специально подставленный внизу "батут", сделанный из туго натянутого куска материи, позволил троице без вреда для себя попасть в вагон нужного поезда, что тут же тронулся в путь.
  
  Икари уже определился с тем, как он должен вступить в ещё не сформированные Черные рыцари. Демону нужно было место потеплее (разумеется, согласно его меркам). Что-нибудь, вроде элитных войск, приближенных к самому лидеру. Чтобы всегда оставаться на линии фронта, но не где-то 'там', а непосредственно в центре событий. Значит, и зарекомендовать себя стоило надлежащим образом. Надо было заинтересовать Лелуша. 'Это я могу. Нужен только удобный случай, чтобы подвернуться ему под руку, соответствующим образом' - подумал Синдзи.
  
  Ещё немного понаблюдав за копошившимися внизу британцами, Икари молча удалился.
  
  ***
  
  -Итак, у него получилось... - задумчиво протянул один из повстанцев. Зеро уже добрался до развалин. Террористы обсуждали его удавшуюся авантюру.
  
  -Но вечно-то такие штучки проходить не будут!
  
  -Давайте, трезво оценим случившееся, - сказал Оги, разом прекращая все споры и разговоры, - Кто ещё кроме него сможет провернуть подобное? Даже Японскому Фронту Освобождения подобное не по зубам. Я бы такое не смог. Даже война с Британией, которая считается просто невозможной... Если он будет вместе с нами, то кое-что может и выйти. Это лучше, чем ничего...
  
  ***
  
  -Похоже, что с тобой обращались достаточно бесцеремонно, - произнес Зеро, решивший переговорить с Сузаку в тех же развалинах, - Теперь-то ты понимаешь, как там всё устроено, рядовой Куруруги? Британия прогнила. Её система, идеалы, ценности... Поэтому я начал эту войну. Я ни на что не надеюсь, но я все же предлагаю тебе, стать моим союзником. Ты ведь хочешь изменить всё?
  
  -Ты... Ты действительно убил Принца Кловиса?
  
  -Я же сказал, что это война. Ты ведь солдат, верно? Ты знаешь, что это значит. Ты ведь убиваешь, других солдат? Но ты не задумываешься над тем, что возможны, они даже более достойны жить, чем ты, или тот же Кловис? Навряд ли. Это война. На ней принято убивать своих врагов.
  
  -А ядовитый газ? Ты взял в заложники мирных граждан.
  
  -Это был блеф, подготовленный специально для переговоров. Просто специфический цвет, и абсолютная безвредность, для людей. Я поставил себе целью, чтобы никто не пострадал.
  
  -Цель? Так значит, ты только так мыслишь?
  
  -Полагаю, ты подумал, что-то вроде 'цель оправдывает средства'? Что ж. Почти угадал. Но тогда скажу, что ты тоже не блещешь широкой мыслью. Я не ставлю себе рамок, что могут меня ограничить и помешать. Вот как я это делаю. Ты должен смотреть на результат. Ты получил шанс, но никто при этом не пострадал. Теперь ты хотя бы можешь сделать Выбор.
  
  -И все только ради этого?
  
  -Возможно. А ещё возможно, что у меня есть кое-какие личные соображение. Но ты ведь собираешься отказаться от моего предложения, верно?
  
  -Верно. Спасибо, что спас меня. Но мне пора.
  
  -И куда же ты направишься, Куруруги Сузаку?
  
  -На военный суд. Он начнется через час.
  
  -Что ж... Мне трудно, но я все же понимаю тебя. Но и ты пойми когда-нибудь меня. Иди. Я тебя не держу. У тебя наверняка есть веские причины, чтобы явиться на этот... "суд".
  
  -Верно... - Куруруги развернулся и начал уходить.
  
  -Прежде чем уйдешь, у меня к тебе вопрос.
  
  -Что?
  
  -Чего ты хочешь добиться? Какова твоя цель?
  
  -...ты сказал, что Британия прогнила. Ты считаешь, что она безнадежна. Я же хочу попробовать это изменить. Изменить Империю изнутри.
  
  -Тогда ты делаешь это неправильно.
  
  -Хочешь ещё поучить меня?
  
  -Ты глупец, Куруруги Сузаку. Глупцам иногда стоит помогать. Вдруг исправятся? Я только хотел дать тебе совет. Как другу. В одиночку, ты ничего не сможешь сделать. А если и заметишь прогресс, то внезапно поймешь, что сам же предал все свои идеалы. Это больно. Но это правда. Тебе нужна помощь. В той же Британии. Она слишком велика, для одного одиннадцатого. Так если же ты хочешь что-то сделать, то сделай это с умом - здесь не поможет твоя солдатская прямолинейность.
  
  -Ясно. Я вспомню твои слова, когда понадобится. Спасибо. Но и ты помни: когда-нибудь, мы встретимся вновь. По разные стороны баррикад. И мне придется тебя схватить.
  
  -Я знаю. Иди с Богом.
  
  Лелуш смотрел вслед уходящему Куруруги. 'Глупец. Идиот. Дурак' - Ламперуж едва не потерял самообладание. Лишь частица хладнокровного Наемника позволяла держать себя в руках.
  
  Я же говорил. Теперь с тебя бутылка томатного сока.
  
  'Как ты обо всем этом узнал?'.
  
  Он идеалист. Готов поспорить, что сознайся он в своей вине, и его бы судили как пожалованного британца, а не как грязного одиннадцатого. Но он видимо этого не сделал. А ещё немного посмотрел в открывшихся мне твоих воспоминаниях. Он просто заблудший человек, который сам не знает, что ему делать. Да, он идиот. Но его можно спасти. Просто нужны правильные рычаги воздействия. Ты же у нас прагматик? Вот и сам думай. Зеро, это образ. Даже у врагов, этот образ должен складываться правильно. А Сузаку вообще тип неоднозначный. Для нас. Человек-то он простой. Только вот кем он ещё нам будет... врагом, или другом?
  
  'Время покажет... Ты необычайно хорошо мыслишь, для частички 'посредственного наемника'. Не замечал?'.
  
  В мире, где тебе в любой момент на горло может наступить зверь покрупнее тебя самого, всегда надо быть осторожным. Чтобы выжить, надо было вертеться. Ещё над статусом секретности думать. Верх, знаешь ли, не очень любят, когда простые люди начинают говорить, что имеются прямые доказательства существования 'скрытого мира'. Зато я с этого выгоду ту ещё получал. Верхи заказывали низы. Низы заказывали верхи. Главное, это не лезть на рожон, и оставаться 'не при делах'. Я может и простой наемник, но простой наемник конкретно для своей среды и своих заказчиков.
  
  'Что ж. Пожалуй мне с тобой повезло. Хотя в моем случае, ещё стоит задуматься, что лучше: когда в твоей голове сидит неадекватный и туповатый наемник, или слишком адекватный и компетентный в философских вопросах наемник?'.
  
  С моей профессией не обойтись без некоторой философии. Главное правило для меня на протяжении всей жизни было: 'Не ограничивай себя'. Всё. Это решало всё.
  
  'Ладно. Мы свое дело сделали. Теперь люди узнали, кто такой Зеро'.
  
  И ещё узнают в будущем.
  
  'Верно. Пора домой'.
  
  Похвалив террористов за помощь, Зеро объявил об успешном окончании очередной операции, после чего быстро удалился. Никто его задерживать не стал.
  
  Тем же вечером, Сузаку вернулся в суд, где у него все же появились весомые шансы на оправдание.
  
  ***
  
  Нанали слушала радиопередачу.
  
  -Как же это хорошо, - сказала девочка. Вдруг, сзади послышался звук открываемой двери. Нанали выключила радио в своих руках.
  
  -Саеко-сан? - спросила девочка. Она не видела, что в комнату зашла незнакомая девушка. Она была очень красива и одета в белое платье. Глаза её были янтарно-желтые, а волосы длинные и зеленые...
  
  ***
  
  Лелуш наконец-то добрался до особняка Совета.
  
  -Я дома! - сказал Ламперуж, открывая дверь комнату.
  
  -С возвращением домой, Лелуш, - произнес незнакомый голос.
  
  Сохраняем спокойствие. Взгляд ничего не должен выражать.
  
  'А это нормально, что моя рука тянется к пистолету за поясом?'.
  
  Достаточно нормально. Просто я не ожидал увидеть эту особу.
  
  -Добро пожаловать домой, братик, - сказала Нанали, сидевшая рядом с зеленоволосой девушкой. Похоже, они вместе складывали оригами...
  
  -Судя по всему, ты уже поужинал, - сказала незнакомка, давшая в свое время Лелушу странную силу.
  
  -Я беспокоилась, - сказала Нанали, - думала, что ты мог оказаться в том хаосе, который устроил этот Зеро. Я звонила тебе, но не дозвонилась.
  
  -... - Лелуш рукой нащупал рукоять офицерского пистолета. 'Главное не в присутствии Нанали'.
  
  Не волнуйся. Нанали не пострадает. Отчего-то, у меня ощущение, что пистолет нам сегодня не понадобится.
  
  'Надеюсь на твое предчувствие...'.
  
  -С.С. проделала такой путь, чтобы увидеть тебя.
  
  -С.С.? - спокойно спросил Лелуш. Нанали посмеялась.
  
  -У тебя такая странная подруга. Вместо имени, только инициалы.
  
  -Угу.
  
  -А может, она твоя девушка?
  
  Молчать. Никакой предвзятости. Она нас ограничивает. Сейчас нам это не на руку.
  
  'И что мне сказать?'.
  
  Скажи: 'Кто знает...'. Или что-нибудь наподобие этого.
  
  -Как знать? - пожал плечами Ламперуж. Голос его был беззаботен, - Может быть, Нанали, когда-нибудь...
  
  Ответом стал пристальный взгляд С.С.
  
  -Так братик ещё не решился?
  
  -Нет, Нанали. Но мне надо переговорить с С.С. о кое-каких важных делах.
  
  -Делах? Вы будете обсуждать свои отношения? - Нанали была необычайно задумчива.
  
  -Да, - Ламперуж уже просто не знал, что говорить сестре. 'Формально, я должен понять, кто такая эта С.С. и как мне к ней относиться. Я сказал правду'.
  
  -С.С.?
  
  -Что ж, пожалуй переговорить с твоим братом и вправду стоит, - сказала Си, вставая со своего стула и направляясь за Лелушем.
  
  ***
  
  -Проходи. Располагайся, - сказал Лелуш, пропуская С.С. в свою комнату.
  
  Если выжила после огнестрельного ранения в голову, то и наш пистолет ей не причинит вреда. Надо быть осторожными. Сохранять дистанцию. И спокойствие.
  
  'Учту'.
  
  С.С. осмотрела комнату Лелуша.
  
  -У тебя тут мило.
  
  -Знаю. Насколько я помню, тебя убили.
  
  -Предпочел бы видеть меня мертвой?
  
  -Ожидал. Но коли ты жива, скажу спасибо.
  
  -За Гиас?
  
  -Если так называется эта странная сила, то да - за неё. Она сильно помогла мне в моем плане. Не думал, что могу начать его выполнение так быстро.
  
  -План? - С.С. по хозяйски уселась на кровать Лелуша.
  
  -Уничтожение Британии. Я бы приступил к этому в любом случае. Просто мне бы пришлось ждать намного дольше, до своего первого хода.
  
  -И ты думаешь, что сможешь победить, используя только эту силу? - С.С. окончательно развалилась на кровати так, как будто она принадлежала ей.
  
  -Первоначальный план не предусматривал подобных случаев. Сила - это хороший придаток. Она полезна. Но до её получения я собирался сделать всё без подобных... переменных.
  
  -Как я и ожидала, ты интересный человек.
  
  -Что будешь делать? Тебя вроде бы преследуют военные. Они же вроде в курсе твоих особенностей.
  
  -Военные - это лишь часть проблемы. Мне достаточно просто не высовываться.
  
  В следующий момент девушка быстро сбросила большую часть своей одежды. Не прошло и полминуты, как С.С. уже натянуло одеяло Лелуша (!) до подбородка.
  
  -Ты действительно собираешься остаться здесь? - спросил Ламперуж. Глаз его дернулся.
  
  Спокойствие. Только спокойствие. Просто таинственная девушка, обладающая сверхъестественными способностями, заняла твою кровать. Дело-то житейское...
  
  -Мальчики спят на полу, - сказала спокойно С.С.
  
  ...житейское... осторожно поинтересуйся, будет ли она отвечать на наши вопросы.
  
  -Я так понял, что на вопросы ты отвечать, не намерена?
  
  -Нет. Спокойной ночи, Лелуш, - сказала девушка, и просто перевернулась набок, закрывая глаза.
  
  -Спокойной ночи, С.С. - как бы 'между прочим' сказал Ламперуж.
  
  Через некоторое время, подросток выключил свет в комнате. Спал он сегодня на полу...
  
  Радуйся. Мне в свое время приходилось спать везде, где-то только можно, и где нельзя. Канализация, к примеру. Вонючее место, должен тебе сказать. Темно, сыро... дерьмо под ногами плавает.
  
  "Спокойной ночи, Георгий".
  
  ***
  
  Было утро.
  
  -А почему ты сказал тогда 'апельсин'? - спросила С.С. лежа на кровати в одной ночнушке, и жуя пиццу.
  
  -Чтобы занять чем-нибудь спецслужбы. Наверняка найдутся те, кто захотят найти в этом какой-то скрытый смысл, - Ламперуж просматривал новости в интернете. После 'явления Зеро' все освободительные группировки Японии пришли в движение, стремясь выжать максимальную пользу из всего этого хаоса. Также Лелуш искал информацию про своего друга - Сузаку.
  
  -Хм, - подросток посмотрел на С.С.
  
  -Что?
  
  -Я заметил, что ты всегда задаешь вопросы, но никогда на них не отвечаешь.
  
  -Не хочешь - не отвечай. Я всегда так делаю.
  
  -Ясно.
  
  С.С. склонилась над стопкой журналов и газет.
  
  -Похоже, весь мир ищет тебя. Одним своим явлением, ты привел его в движение. Этого ты желал?
  
  -Нет. Это всего лишь часть плана, - сказал Ламперуж, одевая, школьный пиджак, - Я собираюсь устроить ещё больший хаос.
  
  Я хочу крови...
  
  ***
  
  Тем же утром, рядовой Куруруги Сузаку из вооруженных сил Одиннадцатого сектора, подозреваемый в убийстве Принца Кловиса, был признан невиновным 'за не достатком улик'.
  
  Потому изрядно побитый Сузаку сейчас шел прямиком из здания суда. Одет он был в обычную гражданскую одежду. За спиной висела сумка с вещами. Лицо ему разукрасили знатно. То тут, то там виднелись ссадины, ушибы, синяки и немногочисленные пластыри. В общем выглядел он паршиво.
  
  'Как... внезапно' - подумал Куруруги о своем освобождении.
  
  -Поберегись! - послышалось вдруг сверху. Сузаку инстинктивно посмотрел наверх. На него, придерживая юбку платья руками, летела какая-то девушка. Куруруги конечно же поймал незнакомку.
  
  -Вы в порядке? - спросил Сузаку, оглядывая девушку. Она была его ровесницей, если вообще не одного с ним возраста. У неё были средней длины светлые розовые волосы и светло-фиолетовые, почти синие, глаза.
  
  -Простите, - сказала девушка, - я не думала, что внизу кто-то будет.
  
  -О... мм... а я не думал, что сверху может свалиться девушка.
  
  -Да?
  
  -Э, что-то не так? - спросил обеспокоенно Куруруги.
  
  -Да! Что-то не так! - ответила девушка. Никаких отрицательных эмоций в её голосе не слышалось.
  
  -Что случилось?
  
  -Честно скажу, меня преследуют плохие люди. Поэтому, я прошу тебя помочь мне.
  
  Куруруги с полминуты смотрел на девушку. Её широко распахнутые глаза... этот доверчивый взгляд... Она была так мила с ним.
  'Она и вправду может быть в опасности!' - подумал Сузаку.
  
  -Я помогу.
  
  -Спасибо вам. Давайте пойдем отсюда?
  
  -Раз уж вы просите... - Куруруги достал солнцезащитные очки и одел их. Одиннадцатый и странная британка скрылись в неизвестном направлении.
  
  Сузаку это, с каждой минутой, всё больше напоминало обычную прогулку.
  
  -Ой, а я ведь даже не представилась. Меня зовут... Юфи.
  
  -Юфи?
  
  -Да.
  
  -Я...
  
  -Не стоит.
  
  -А?
  
  -Ты знаменит. Сын бывшего премьер-министра Куруруги, рядовой Куруруги Сузаку.
  
  Сузаку отвернулся.
  
  -Это ведь неправда? О том, что тебя преследуют плохие люди? - решил таки убедиться в очевидном подросток.
  
  -Мяу, - послышалось ему.
  
  -??? - Сузаку обернулся. Юфи заметила какого-то кота и отвлеклась на него.
  
  -Мяу? - девушка пыталась пообщаться с котом темно-серого цвета шерсти, - Тебе больно, мяу?
  
  Кот с раненой лапкой, в ответ зашипел на незнакомку.
  
  -Мяу, мяу, мяу... - не оставляла попыток Юфи.
  
  -Мяу? - кот с черным пятном на правом глазу таки смягчился. Обнюхав подставленную руку, котейка потерся об неё, - Мяу.
  
  -Мяу-мяу?
  
  Сузаку подошел, и приподнял очки. Юфи встала с колен, с котом на руках. Девушка протянула животное одиннадцатому на осмотр. Куруруги не сдержал улыбки и издал смешок умиления.
  
  -Мяу? - вопросительно мяукнул кот. Сузаку протянул ему руку. Похоже, что к рядовому Куруруги, кот не испытывал такого доверия, как к Юфи.
  
  -... - Сузаку почувствовал, как впились маленькие, но острые зубки кота ему в руку.
  
  -Ой, - сказала Юфи.
  
  Через некоторое время, двое (не считая кота) пошли дальше. Решили присесть на каких-то ступеньках. Юфи перевязала коту больную лапу.
  
  -Вот так лучше? - спросила Юфи.
  
  -Мяу, - кот полизал лапу. Сузаку снова усмехнулся и потянул к нему руку. Кот тут же зашипел.
  
  -Что, Сузаку, не любите котов? - спросила Юфи. Куруруги посмеялся.
  
  -Нет. Просто моя любовь, похоже, безответная.
  
  -Что ж. Часто добрые люди, это те, кто любит безответно, - сказала Юфи. Вдруг, кот спрыгнул со ступенек, и скрылся в лишь ему ведомом направлении.
  
  -Убежал, - растерянно сказала Юфи.
  
  -Юфи, почему ты солгала? - спросил Куруруги, уже готовясь к тому, что сейчас девушка расстроится или ещё что-нибудь в этом роде.
  
  -Ты беспокоишься за меня?
  
  -Что? Э, да.
  
  -Тогда, пожалуйста, побудь со мной ещё немного! - сказала Юфи, и потащила Сузаку куда-то за рукав. Куруруги еле успел схватить свою сумку...
  
  Практически весь день, Сузаку и Юфи провели в этакой экскурсии по городу. Роль проводника исполнял непосредственно Сузаку. Хотя он и сказал, что не подходит на эту роль, но похоже, что молодой одиннадцатый просто понравился девушке. Куруруги узнал, что Юфи только неделю назад была студенткой. А сегодня 'у неё последний выходной'. Экскурсию, Юфи мотивировала тем, что хотела бы 'побольше узнать об Одиннадцатом секторе, прежде чем выходной закончится'. Время они провели очень хорошо.
  
  Сузаку смотрел на эту странную девушку и благодарил судьбу, за столь неожиданную встречу. Эта девушка была просто чудом. Юфи могла обезоружить одной лишь улыбкой. Поэтому, Куруруги считал преступлением, отказать ей хоть в чем-нибудь. Это был один из тех немногих людей (и одна из более малочисленных британцев), что относились к нему не как к мусору, но как к человеку. Она была подобна ангелу.
  
  -Сузаку, я бы хотела, чтобы ты сводил меня ещё в одно место, - сказала Юфи.
  
  -Для вас, принцесса, исполню любой каприз, - шутливо поклонился Куруруги.
  
  -Отведи меня в Синдзюку, - сказала девушка.
  
  -Что? - удивился одиннадцатый.
  
  -Я хочу, чтобы ты отвел меня в гетто Синдзюку, Куруруги Сузаку, - на полном серьезе заявила Юфи.
  
  -Д-да.
  
  ***
  
  -С гетто Синдзюку покончено... Казалось бы, люди стали возвращаться сюда, но... - Сузаку стоял рядом с Юфи. На этот район теперь было даже больнее смотреть, чем раньше. Каждая стена, что не стена, а мемориал погибшим... Одиннадцатые даже нормальные надгробия не могли сделать. Вместо них брали всё, что только под руку не подвернется, то есть различные трубы, куски арматуры, штыри, глыбы и так далее. То тут, то там находились мемориальные доски и стены, на которых были прикреплены десятки фотографий и написаны сотни имен погибших одиннадцатых.
  
  Теперь это было кладбище. Одно большое кладбище.
  
  -А... Так и думал, что они не станут использовать РГ против одиннадцатых, - послышался чей-то невежественный голос.
  
  -Эй, здесь видны последствия. Снимай!
  
  -Понял я! Меня потом тоже сфотографируй.
  
  Сузаку и Юфи обернулись. Два каких-то британских студента, фотографировались на фоне памятника.
  
  -Первое предупреждение: уходите отсюда, - послышалось вдруг. Словно из ниоткуда, к двум британцам вышел подросток в сером пальто. Лицо было скрыто под капюшоном.
  
  -Э, ты же простой одиннадцатый! Чего ты нам сделаешь?
  
  -Убью. Если вы немедленно не покинете это место.
  
  -Чего? Думаешь, мы тебе поверим? Да ты же младше нас, ещё ребенок!
  
  -Скажу вам, и не совру: я был здесь, когда напали британцы. И я лично вырезал целый отряд этих уродов. Потому что был повод. Не хотите повторить их судьбу - не давайте мне поводу. Осквернение могил - это уже повод. Но так как вы двое не особо обременены интеллектом, даю вам последний шанс.
  
  -Да ты же простой одиннадцатый! - в голосе уже слышалось волнение.
  
  -Да. И погибали здесь простые одиннадцатые. И британцев убивали тоже простые одиннадцатые. Валите, покуда я вас не пришиб.
  
  -Ладно-ладно... гребанный пес, - студены ушли. Один из них попытался сбить неизвестного, но вместо этого сам чуть не упал... Британцы быстро ретировались.
  
  -Идиоты, - только и сказал Икари Синдзи. Вдруг, он обернулся к Юфи и Сузаку.
  
  -Пожалованный британец Куруруги Сузаку. И Принцесса Юфемия. Я почтен, что на эту могилу пришла наша будущая властительница, - подросток поклонился стоявшей вдалеке Юфи. Та была крайне удивлена.
  
  -Принцесса? - удивился Сузаку. Юфемия растерянно посмотрела, сначала на пожалованного британца, а потом и на Синдзи.
  
  Вдруг прогремел взрыв. Это было совсем неподалеку. Словно из ниоткуда появился знакомый Сузаку грузовик. Это был специальный грузовик Ллойда Асплунда и его помощницы, служивший им мобильной базой. Ланселот всегда находился внутри.
  
  -Сузаку! - тут же раскрыла дверь помощница Ллойда.
  
  -Сесиль!
  
  -Забирайся внутрь, здесь слишком опасно!
  
  -Пуристы затеяли внутренний конфликт, - сказал Ллойд, - поспеши, и уберемся отсюда. А, кстати, прости, что прервали в столь неудобный момент. Займетесь этим в следующий раз, - Асплунд всегда отличался весь субъективным взглядом на окружающий мир. В том числе и на близость опасности...
  
  -Пожалуйста, подождите! - воскликнул Куруруги, - Разве это не отличный шанс проверить боевые возможности Ланселота?
  
  -Что? - удивилась Сесиль.
  
  -О-хо-хо... - протянул многозначительно, было развернувшийся Ллойд.
  
  -Сузаку...
  
  -Извините... Принцесса Юфемия. Но здесь нам придется расстаться. Спасибо вам, за этот день. С помощью Ланселота, я смогу их остановить.
  
  ***
  
  Джеремия Готвальд, что был нагло заманен в ловушку, пытался отбиться от четырех Сазерлендов вчерашних союзников. Предводителем вероломных бойцов был пурист, сэр Кюрел. Схватка складывалась явно не в пользу Джеремии. Кюрел всё время говорил что-то о том, что теперь Готвальд умрет как воин, и этим смоет позор с вооруженных сил 11 сектора. Ясно дело, что Готвальда это ни черта не устраивало.
  
  -Ты серьезно думаешь убить меня, Кюрел!? - воскликнул Джеремия.
  
  -Молчи, Апельсин! Для этого мы и существуем! - Четыре Сазерленда с копьями наперевес окружили почти безоружного робота Джеремии.
  
  -Всё во славу Британии! - четыре машины, выставив оружие вперед, одновременно сорвались с места, по направлению к Готвальду. Вдруг, вмешался Ланселот, модифицированным гарпуном перебив все четыре Сазерленда, вынуждая их отступить.
  
  -Прошу вас, остановитесь! Вы же британцы! Вы не должны сражаться между собой!
  
  -Это же... пожалованный британец... - тихо сказал Джеремия в кабине своего Сазерленда.
  
  -Чего хочет специальный агент? Если вмешаешься, так и знай: мы тебя уничтожим! Кем бы ты ни был!
  
  -Нет! - с пояса Ланселота отсоединилось два парных клинка. Взяв их в руки, пилот активировал оружие. Лезвие несколько изменило конфигурацию, и приобрело странный малиновый цвет.
  
  -Я не могу позволить продолжаться этому бессмысленному побоищу! - сказал Сузаку.
  
  Завязалась потасовка. Куруруги не хотел новых смертей, поэтому бил четко по оружию, сводя драку на нет. Также на помощь Готвальду пришла Виллета Ню, на своем Сазерленде.
  
  Втроем, опытным пилотам удалось отбиться.
  
  -Всё ещё хотите продолжать сражаться? - спросил Куруруги.
  
  -Всем отойти, - скомандовал Кюрел своим бойцам.
  
  -Мы пришли к взаимопониманию? - спросил Сузаку.
  
  -Я использую Бомбу Хаоса, - сказал Кюрел, вытаскивая с пояса своего Ночного кошмара характерный предмет, цилиндрической формы.
  
  -Остановитесь! - послышалось голос Юфемии. Девушка выбежала прямо в центр 'арены', которая видимо раньше была стадионом. Одновременно с этим Кюрел бросил гранату.
  
  Сузаку, не задумываясь, поставил свой Ланселот между активировавшейся гранатой и принцессой, активируя щиты на руках. Он использовал себя как заслон между Юфи и смертоносным градом бронебойных пуль, вылетевших из гранаты.
  
  Граната действовала всего несколько секунд. Эти несколько секунд, Куруруги мог приравнять к нескольким секундам адского пекла. Машину так и норовило сдвинуть в сторону. Щиты опасливо искрились на руках. Несколько пуль по касательной задели белую броню Ночного кошмара, и тут же разнесли её в фарш по самым краям. Собственная жизнь мало заботила подростка, при мыслях о Принцессе Юфемии. 'Защищать' - единственная мысль, руководившая Куруруги в тот момент. Он был готов даже превратиться в неразборчивое месиво из металла и крови сам, лишь бы выжил конкретно один человек. Словно верный пес, что готов отдать свою жизнь ради только обретенного хозяина.
  
  Слепо преданный своим идеалам, он готов за них на всё. Почему его так невзлюбил тот кот? Именно за эту схожесть с собаками. Только вот раньше Сузаку был псом бездомным. Без хозяина. А теперь появилась Юфемия. Вот что это такое. Не только Человек выбирает себе Собаку. Но и Собака выбирает себе Человека.
  
  Поток смертоносных пуль закончился, цилиндрической формы граната упала на землю, будучи уже ни к чему не пригодная. Юфи всё это время стоявшая за спиной Ланселота и не смевшая даже лишний раз вздохнуть, наконец, открыла глаза. Выпрямившись, девушка вышла из-за спины своего защитника. Взгляд её был полон решимости.
  
  -Приказываю обеим сторонам опустить оружие! - воскликнула Юфи, выходя в центр утихшего поля боя, - Я буду командовать вами от своего имени!
  
  -Не может быть... -только и выдохнул Кюрел, глядя на вставшую перед ним девушку.
  
  -Я третья Принцесса Британской Империи, Юфемия Британская. Я назначена управлять этим сектором. Поэтому приказываю вам: прекратить всё это безобразие!
  
  -Прошу простить! - воскликнул Кюрел. Все Сазерленды тут же встали на колено, прислонив левую руку к сердцу. То же самое сделал и Ланселот. Юфемия обернулась к роботу седьмого поколения.
  
  -Куруруги Сузаку. Пожалуйста выйдите из машины, - сказала Юфемия.
  
  -Есть, - через минуту, подросток уже стоял перед девушку на колене, также прислонив кулак левой к сердцу, в знак уважения и покорности.
  
  -Принцесса. Я не знал, кто вы есть на самом деле. Я был к вам непочтителен. Прошу простить, - сказал Сузаку, глядя на землю перед собой.
  
  -Сузаку, посмотри мне в глаза, - сказала Юфи. Одиннадцатый повиновался и поднял свой взгляд на Принцессу.
  
  -Так же, как ты потерял своего отца, я потеряла старшего брата, Кловиса, - при сравнении смерти Кловиса с отцом Куруруги, у Сузаку перехватило дыхание, из-за воспоминаний о некоторых обстоятельствах гибели бывшего премьер-министра.
  
  -Не дашь ли ты мне свою силу, чтобы другие больше не теряли своих близких?
  
  -Для меня, Вашего слова более чем достаточно, - ничуть не покривил душой Куруруги.
  
  Куруруги был псом. Слепо преданным и верным. Рабски покорным. Юфемия его хозяйка. Первая и единственная. Служба этой девушки, для него счастье.
  
  ***
  
  Сузаку был собакой. А Лелуш был волком. Ему знакомо слово преданность. Но он не знает, что такое покорность. Как бы прилежно он себя не вел, в душе он всегда волк. Его Воля несгибаема и непоколебима. Он всегда хладнокровен, и практичен, в любом случае. Потому что только так, он сможет победить. Потому что только так, он сможет сберечь своих родных и близких от смерти и боли.
  
  -О чем думаешь? - спросила С.С., глядя на Лелуша. Уже был вечер. Ламперуж посмотрел за окно.
  
  -Я анализировал полученную информацию о Гиасе.
  
  -Ну, и что ты понял?
  
  -Я изучал его свойства. Начнем с самого очевидного. Чтобы использовать Гиас, надо смотреть оппоненту прямо в глаза. Черные очки воздействию не мешают. Максимальная дистанция около 270 метров. После, или во время использования, у жертвы наблюдаются провалы в памяти. Предположительно, потому что Гиас своим воздействием наносит ущерб мозгу. Возможно, что обладая свойствами света, он сможет и отражаться.
  
  -А ты многое успел узнать за весьма короткий срок.
  
  -Когда твой противник сверхдержава, захватившая треть мира, стоит всегда держать свой арсенал наготове и в полном порядке. Гиас мое оружие. А о своем оружии надо знать, как минимум, столько, сколько нужно для успешного противостояния врагу.
  
  -Мыслишь ты верно.
  
  -По-другому мне нельзя...
  
  ***
  
  Где-то тем же вечером, Юфемия встречала свою старшую сестру, Корнелию, что прибыла из 18-го сектора после окончательного подавления тамошних повстанческих движений. Британская Ведьма, как её именуют враги, прибыла в 11 сектор, чтобы 'преждевременно зачистить зону от неблагоприятных элементов'.
  
  -Я всё слышала, Юфемия. Не стоит поступать так безрассудно, - сказала поучительно Корнелия.
  
  -Извини, сестра, - виновато ответила Юфи, - Однако...
  
  -Пока мы здесь, зови меня Генерал-губернатором, Вице-губернатор Юфемия. Различие необходимо, ведь мы родные сестры.
  
  -Да, я поняла.
  
  Корнелия удовлетворенно кивнула и обернулась к какому-то офицеру, отвечавшему за встречу.
  
  -Кстати, о недавнем разговоре... - сказала Корнелия.
  
  -Да, приготовления к встрече Принцессы Империи начаты в главном правительственном здании... - начал было офицер, почтительно поклонившись. Мужчина осекся, когда Корнелия направила на него свой пистолет.
  
  -Недостойный, - устало выдохнула Корнелия, - слабый и медлительный. Что с Зеро!? Необходимо немедленно схватить этого врага Империи! Вы поняли?
  
  -Так... точно...
  
  -Так идите же... и начните, наконец, работать. Зеро, это враг народа номер Один. Я не потерплю его присутствия в Одиннадцатом секторе!
  
  -Есть! - офицер поспешил ретироваться. Вновь поставив пистолет на предохранитель, Корнелия убрала оружие в кобуру, и вновь обернулась, к сестре, мягко улыбнувшись.
  
  -Обещаю, когда сектор отойдет к тебе под управление, он будет чист, как и положено твоим будущим владениям.
  
  -Да, сестра...
  
  ***
  
  На следующий день, Лелуша ждал приятный сюрприз.
  
  -С этого дня я буду учиться в академии Эшфорд, - сказал Куруруги Сузаку, стоя перед классом Ламперужа, - Меня зовут Куруруги Сузаку. Рад знакомству.
  
  Сузаку был одет в черную школьную форму, принятую среди парней школы.
  
  Чувствуя я, скучно нам не будет. Хм. Он ведь военный?
  
  'Ты уже что-то задумал...'.
  
  Ты слишком плохо развит, для будущего лидера. Ты всегда должен быть готов, к внезапной схватке со врагом, иначе так и будем боязливо ввязываться в различные авантюры, без права на ошибку и без возможности вывернуться. Нам нужно сильное тело, чтобы противостоять различного рода 'казусам войны'. Он может нам помочь. Думаю из него выйдет отличный спарринг-партнер.
  
  '...я промолчу. Я просто промолчу...'.
  
  Сузаку прошел к свободному месту, и старался не обращать внимания на поднявшийся шум и шепотки за спиной. 'Всё равно я был к этому готов. Это же академия для британцев. А для них всего лишь одиннадцатый. Пусть даже и жалованный британец, но меня подозревали в смерти Кловиса. Ладно. С армейской муштрой я справился. С потерей боевых товарищей справился. Я ежедневно испытывал на себе давление чужеродной и 'прогнившей насквозь', как выразился Зеро, системы. Здесь почти то же. Будет травля. Будет презрение. Но не бывает худа без добра. И здесь Лелуш. Живой. Я хоть и не надеюсь, что он мне поможет, но всё же приятно, что мы с ним в одном классе. Ладно. Пора приступить к выполнению непосредственных боевых обязанностей. Ну, не совсем боевых, но все же обязанностей. Черт. И все же весь этот шум раздражает. Ладно. Не подаем виду... как всегда' - Куруруги сохранял внешнее спокойствие.
  
  Лелуш осторожно наблюдал за всем со стороны. Его друг и впрямь поднял много шума. Нина, как и ожидалось, была весьма напряжена присутствием живого одиннадцатого в одном помещении с ней. Ривал просто осторожничал, и предпочитал держать дистанцию. Шарли же попытались выйти и поговорить с Сузаку, как того и требовали установленные нормы поведения. Но девушку быстро остановил Ривал.
  
  Немного пораздумав, Лелуш встал, и прошел к выходу из класса. Перед самым порогом он приостановился. Считанные секунды ушли на то, чтобы поправить воротник. Куруруги это заметил. Сигнал. Через некоторое время, после того как Лелуш вышел из кабинета занятий, вслед за ним отправился и Сузаку.
  
  ***
  
  Куруруги открыл дверь на крышу... И тут же блокировал удар рукой. Сузаку сразу схватил конечность гипотетического противника, и потянул в сторону, намереваясь перекинуть. Не получилось. Куруруги сцепился с Лелушем. Заметив, С КЕМ он дерется, пожалованный британец тут же остановился, недоуменно глядя на Ламперужа. На лице британца блуждала легкая улыбка.
  
  -Ты я смотрю, ещё не потерял форму? - спросил Ламперуж.
  
  -Ты меня проверить так решил? Лелуш, я думал ты умнее. Я ведь и убить тебя мог.
  
  -Не убил же, - улыбнулся Ламперуж, отходя в сторону. Подросток направился к краю крыши, глядя на вид академии.
  
  -7 лет прошло, - сказал Куруруги.
  
  -Да уж. 7 лет с тех пор, как я использовал этот сигнал. 'Поговорим на крыше'. Было время...
  
  -Рад, что ты цел, - улыбнулся Куруруги.
  
  -Если бы ты тогда меня не прикрыл...
  
  -Да ладно. Всего лишь вернул долг семилетней давности. Обычное дело... для друга.
  
  -Да уж. Но знаешь, Куруруги, для меня это не обычное дело. Я вообще уже думал, что ты там и погиб. Это было больно.
  
  -Прости, я тебя понимаю... Кстати, а что стало с той девушкой из капсулы?
  
  -Не знаю. Мы оказались разделены, когда началось сражение. Я думал, ты знаешь хотя бы немного больше меня.
  
  -К сожалению нет. Похоже, о ней что-либо известно только где-нибудь в специальных силах.
  
  -Ясно. Ну ладно.
  
  -Слушай, а ничего, что я зову тебя Лелушем?
  
  -Да. Формально, старый я мертв, согласно бумагам. Сейчас я Лелуш Ламперуж.
  
  -Ясно.
  
  -А что там с твоим военным расследованием? Ведь чтобы попасть сюда...
  
  -Знаешь, я тоже был очень удивлен, - Сузаку заметно оживился, - я и не думал, что ты будешь здесь. Тот человек, что осуществлял контроль над расследованием, этот человек сказал: 'Если тебе 17 лет, ты должен ходить в школу'.
  
  -Похоже, это был очень добрый человек.
  
  -Да. Ты даже не представляешь, насколько... Кстати. Как там Нанали? Я очень давно хотел узнать о ней.
  
  -Хочешь знать мое мнение? - улыбка слетела с лица Лелуша. Куруруги тоже вмиг резко посерьезнел, - Думаю, она будет невероятно рада твоему появлению! - заявил Ламперуж, снова приветливо улыбаясь.
  
  -Так... я могу сегодня с ней увидеться?
  
  -Конечно! Ты же мой друг. Я приведу тебя сегодня в особняк Студенческого Совета.
  
  -Отлично.
  
  Двое друзей не без удовольствия общались друг с другом. А частица Наемника внутри Лелуша, что постепенно сливалась с его сознанием, только тихо грустила, думая о тяжелой судьбе их дружбы.
  
  Что есть дружба для нас? Это незаменимая вещь. Для Лелуша, Сузаку лучший друг детства. Такой непохожий на него. Подчиняющийся иной логике, воспитанный другим обществом, и думающий по-другому... Это ему всегда в нем нравилось. Эта непосредственность. Лелуш всегда называл Куруруги глупцом. Но именно эта глупость ему и нравилась. Потому что сам Лелуш таким не был. И не мог таким быть никогда. Слишком велика разница. Как же паршиво, когда знаешь, что кто-то будет страдать, из-за собственно дружбы... Чертов Куруруги. Ты наверное сам не подозреваешь, что готов сделать, и что сделаешь в будущем. Как бы я хотел на тебя повлиять... И как же мне тяжело, из-за того, что я не могу.
  
  'Ты что-то сказал?'.
  
  Нет. Просто думал о своем.
  
  'Ну ладно. Думай дальше'.
  
  А ты давай, хорошенько пообщайся со своим другом. А то всё удобного случая не представлялось. Кстати, не забывай о том, что я говорил - я это всерьез.
  
  'Гм. Ладно'.
  
  ***
  
  Уже был вечер.
  
  -Я дома, братик! - сказала Нанали, когда Саеко закатила коляску внутрь комнаты.
  
  -С возвращением, Нанали, Саеко-сан, - сказал Лелуш, сидя за столом и улыбаясь. Ламперуж встал со стула, - сегодня, у меня для тебя есть необычный подарок.
  
  -О, и что же это? - с детской заинтересованностью спросила Нанали.
  
  Лелуш усмехнулся, и приложил палец к губам, приказывая Саеко молчать. Одиннадцатая склонила голову набок, непонимающе глядя на Лелуша. Меж тем, подросток подозвал к себе кого-то рукой. Послышались шаги.
  
  Из другой комнаты вышел Сузаку. Посмотрел на Саеко и Нанали. Задержал взгляд на последней. Немое кино. Мимика Куруруги говорила сама за себя. Вопросительный взгляд в сторону Лелуша. Ламперуж одобрительно кивнул.
  
  Сузаку подошел к сестре друга, встал на колено, и взял маленькую ладонь Нанали в свои руки.
  
  -А? - Девочка была удивлена. Вдруг, догадка поразила её разум. У Нанали перехватило дыхание. Она тут же протянула вторую руку, и ощупала ладони Сузаку. Она все-таки была человеком, который вынужден воспринимать окружающий мир через осязание и слух...
  
  -Эти руки... Я так рада... Что ты цел... - из закрытых глаз девочки потекли слезы.
  
  -Давно не виделись, Нанали, - сказал Куруруги, улыбаясь.
  
  ***
  
  -Сузаку, может останешься на сегодня у нас? - спросила Нанали, сидя за столом.
  
  -Сузаку теперь учащийся этой школы. Поэтому, ты можешь встретиться с ним, когда захочешь, - сказал Лелуш.
  
  Она выглядит такой... счастливой. Даже как-то забываю, что она слепа и парализована.
  
  'Я тоже. Но это всё, что мы можем для неё сделать - быть рядом. Всё. Такова наша суть'.
  
  -Это правда!? - радостно спросила Нанали, поворачивая голову к Куруруги.
  
  -Ну, я всё ещё служу в вооруженных силах, так что я не смогу приходить каждый день, - сказал Сузаку.
  
  -Военные значит... Ты всё равно хочешь продолжать?
  
  -Не волнуйся, - поспешил успокоить подругу Куруруги, - меня перевели в технический отдел. Там нет ничего опасного.
  
  -Ясно, значит техотдел. Интересно, - Лелуш встал и взял в руки опустевший чайник. Куруруги рефлекторно встал вместе с ним.
  
  -Давай я помогу, - тут же сказал Сузаку. Было видно, что он несколько взволнован.
  
  -Мм? Нет, сиди. Сейчас ведь мы хозяева, а ты гость. А ты стал весьма учтивым.
  
  -А вот ты стал грубоват, - усмехнулся Сузаку, садясь обратно.
  
  -Да-да. Кстати, я всё ещё помню, как ты меня тогда побил, - сказал, улыбаясь, Ламперуж.
  
  -Ой, - был видно, что Куруруги стыдился того инцидента, когда он впервые встретился с Лелушем.
  
  -Да не волнуйся ты. Я не держу на тебя зла. Просто намекаю на реванш.
  
  -Реванш? Ты, наверное, шутишь.
  
  -Нет, ну что ты? Теперь-то я не такой беззащитный, как раньше.
  
  -Хочешь проверить?
  
  -А вдруг? - два друга рассмеялись. Лелуш прошел на кухню. Там было темновато.
  
  -Такими темпами, я начну называть тебя Духом, - тихо произнес подросток.
  
  -Отчего же? - удивилась С.С., на кухне стоявшая.
  
  -Такая же бесплотная, вездесущая и всеведущая, -
  
  -Громко сказано.
  
  -Тем не менее... Если бы тебя что-то не заинтересовало, ты бы сюда не пришла.
  
  -Верно. Этот человек... Это ведь тот британский солдат, из Синдзюку? Это нормально?
  
  -Вполне. Он мой друг.
  
  -Похоже, что дружба многое для тебя значит.
  
  -Эта не просто дружба. Это почти что боевое товарищество. Я, Нанали и Сузаку. 7 лет назад, меня и сестру сослали сюда. У нас не было никаких шансов. Нанали была слепа, и не могла сама ходить. Я был слаб - я был, избалованным и неготовым к подобному, ребенком. Помощь более подготовленного Куруруги была просто неоценима. Он...
  
  -Он что?
  
  -Ничего.
  
  -Ну, раз уж ты готов за него поручиться, не буду тебя ни в чем разубеждать.
  
  Просто его, ты готов действительно называть братом.
  
  'Да. Этим всё сказано'.
  
  Через некоторое время, Сузаку уже стоял у порога дома.
  
  -Заходи иногда. Здесь тебе всегда будут рады, - сказал Лелуш.
  
  -Да, но... Лелуш. Давай, пока мы в школе, притворяться и дальше, будто бы мы незнакомы.
  
  -Почему?
  
  -А как ты объяснишь тот факт, что дружишь с пожалованным британцем? Одна небольшая ошибка, и все узнают о том, что ты бывший принц. Подумай о Нанали. Я просто не хочу, чтобы из-за меня у вас были проблемы, - Лелуш опять почувствовал приступ злости.
  
  Тихо. Нельзя так. Ты мог сорваться. Чуть не воскликнул, 'как и раньше'. Ты ведь подумал про операцию по его спасению?
  
  'Да. Ты прав. Я подумал об этом. Но мне надо успокоиться'.
  
  -Ты, как всегда, прежде всего, думаешь о других. Но забываешь при этом, о себе. Удачи.
  
  -Спасибо. Знаешь... Я давно хотел сказать это: меня переполняет... счастье.
  
  -...я рад.
  
  На этом, Куруруги развернулся и ушел. Лелуш лишь смотрел вслед другу. А ещё подросток спиной ощущал на себе чужой взгляд. Сомнений не было. Ламперуж не оборачивался, но словно затылком видел, как С.С. стоит у окна его комнаты, и наблюдает за всем свысока.
  
  ***
  
  Окончив осмотр развалин Синдзюку, и попинав наглых британцев, Синдзи вернулся в район Саикама. Для местных, фигура одинокого юноши в сером пальто уже не была столь чуждой, как в первый раз. Он здесь уже 'прижился'.
  
  Вдруг, к нему подошел один из одиннадцатых, бандитской наружности. Демон встал. Подросток и более взрослый японец с минуту просто смотрели друг на друга. Рука одиннадцатого потянулась куда-то за пояс, под куртку. Рука Синдзи потянулась куда-то под пальто.
  
  Два японца не спускали друг с друга глаз. Одиннадцатый резко выхватил из-за пояса... бумажный пакет. Синдзи... одиннадцатый бандитской наружности и не заметил, как перед его лицом оказалась металлическая фляжка. Юноша и взрослый ещё немного посмотрели друг на друга... и слегка посмеялись. Лица обоих смягчились, взгляд был расслаблен.
  
  -Есть новости от наших, - произнес одиннадцатый, беря в руки фляжку, и протягивая Синдзи пакет.
  
  Демон вопросительно посмотрел на протягиваемый предмет.
  
  -Это презент. От нашего начальства. Просто в знак дружбы. Ничего серьезного, - произнес японец, откупорив фляжку, и выпивая из неё.
  
  Икари приоткрыл пакет. Усмехнулся.
  
  -Трофей? - Син наконец подал голос.
  
  -Зубами вырвали из рук британцев. Самый приемлемый образец. Черт, откуда ты достал содержимое фляги?
  
  -Пришлось повертеться. Не думаю, что очень интересная история.
  
  -Ладно. Но мы приняли твои слова к сведению, - одиннадцатый перешел на шепот, наклонившись к уху Демона, - 'Бешеные Ямато' уже готовы к возможному нападению. Устроить то же, что и в Синдзюку, вряд ли сможем. Но мирных жителей спасти сможем. Наладили кое-какие тайные коммуникации и подготовили пути к отходу. Думаю, всё у нас получится.
  
  -Но без жертв обойтись не получится. Надо внимательно следить за состоянием британских войск. Сама Корнелия прибыла сюда.
  
  -Да. Я слышал. 'Кровь Самурая' уже разбиты.
  
  -Уже? Значит всё хуже, чем я думал. Ближайшую неделю-две, пребывать в постоянной боевой готовности. Мы и так сильно уступаем британцам. А если они застанут нас врасплох...
  
  -Я понимаю... все это понимают.
  
  -Я рад. А теперь, я должен идти.
  
  -Хорошо. К тебе сегодня много... клиентов пришло.
  
  -Ясно. Спасибо, что сказал.
  
  -И все же... как у тебя это выходит?
  
  -Просто умею и всё. Я умею, и я делаю.
  
  -Ладно... иди, Ёкай.
  
  -Ты тоже. Береги себя.
  
  Синдзи и одиннадцатый из 'Бешеных Ямато' разошлись. Демон отправился к своему временному пристанищу. Именно, что временному. Бывший пилот мысленно считал дни и часы, в ожидании... В ожидании, своего часа.
  
  Теперь, возле дома тети Оримуры (как её многие называли) всё время было много народа. Различные больные. Раненые. Синдзи их лечил, когда было свободное время. Просто, чтобы занять себя, и утешить свою жалость к людям.
  
  Демон открыл двери.
  
  -Тетя Оримура, я пришел! - сказал Синдзи.
  
  -С возвращением, Икари-кун! Тебя уже ждут!
  
  -Я уже понял...
  
  Икари прошел на кухню, где уже сидело в ожидании несколько одиннадцатых. У нескольких были видны окровавленные бинты. 'Наверное из Синдзюку' - подумал Синдзи. 'Или ещё откуда'.
  
  Вечер, Синдзи провел леча других людей, от различных болезней (хронических, смертельных, типа рака и других). Помогал реабилитироваться пострадавшим в гетто Синдзюку. Он использовал свои магические таланты к Исцелению, вперемешку с современной медициной. Помогала ему сама Оримура, что была весьма хорошо знакома с целебным делом. Слухи о волшебном целителе, разнеслась по трущобам 11 сектора. Особо про него никто не распространялся - одиннадцатые были действительно озабочены вопросом секретности. Но и все желающие получали доступ к помощи таким образом.
  
  Синдзи продолжал отсчитывать время...
  Часть 4 "Удар Корнелии, или разбушевавшийся Демон"
  
  Начался очередной учебный день. В кабинете занятий стоял привычный всем шум и гам. Студентам всегда было о чем поболтать. Тот Лелуш сейчас зависал у входа в кабинет, вместе с Ривалом.
  
  -Ты вчера странно себя вел. Даже не показался вчера на собрании школьного совета.
  
  -Да. Просто мой тест по мировой истории был очень плох, и поэтому я...
  
  -Да уж, я и не ждал от тебя другого... - Ривал осекся, когда мимо прошел Сузаку. Стоило пожалованному британцу зайти в кабинет занятий, как общий гомон в помещении тут же стих. Студенты все время подозрительно косились на Куруруги...
  
  Но опасения опасениями, а занятия были готовы начаться с минуты на минуту...
  
  ***
  
  Где-то на одной из перемен, Лелушу позвонил Оги. Ламперуж тут же выбрал наименее людное место, на одной из лестничных площадок.
  
  -В новостях ничего не сказали, но Корнелия уже разбила 'Самурайскую Кровь'. Это была самая крупная группировка в Зоне 11, но Корнелия во мгновение ока... Я просто хочу сказать, Зеро, что если всё и дальше так пойдет, то мы...
  
  -Не паникуй, - холодно, но в то же время но властно произнес Лелуш, - нам просто нужно подгадать момент.
  
  -Но...
  
  -Я свяжусь с тобой, в следующий раз.
  
  'Вот простак. Стоило самой крупной группировке потерпеть поражение, как он сразу же...'.
  
  Его не в чем винить. У сопротивления своя устоявшаяся система приоритетов и ценностей. Пусть, с нашей точки зрения она и лишняя, неустойчивая... шаткая, но она УЖЕ устоялась среди одиннадцатых. Нам просто требуется немного поднажать и...
  
  'Я понял. Похоже у Сузаку какие-то проблемы' - Лелуш посмотрел в окно. Во дворе вдоль стены стояли специальные раковины. Куруруги пытался отстирать свою футболку. Лелуш сразу же заметил, что на белой футболке написано ярко-красной краской, нечто вроде: 'Убирайся прочь, Одиннадцатый'.
  
  Ну твою ж...
  
  ***
  
  И все-таки, волнения в академии были лишь вопросом времени. У Сузаку всего второй день учебы, а система уже начала на него давить. Нацизм на лицо.
  
  ***
  
  К дверям особняка школьного совета, подъехал разносчик пиццы на мопеде. Молодой парень с коробкой угощения в руках прошел к дверям, но не успел даже нажать на звонок, как дверь тут же распахнулась. Открывала С.С. Само собой, парень не знал, кто это, а необычный цвет волос всегда можно было свалить на причуды сегодняшней 'аристократии'.
  
  -Спасибо, что сделали заказ у нас, но ведь пицца заказана на мужское имя...
  
  -Все нормально, - спокойно ответила С.С. расписываясь на специальной бумажке, и принимая коробку. Никто и не заметил, как в особняк спокойно прошел кот с темно-серой шерстью, и черным пятном на правом глазу. Левая передняя лапка у него была перебинтована...
  
  ***
  
  С.С. зашла в комнату Лелуша, держа в руках коробку с пиццей. Кот незаметно прошел внутрь. Казалось, что он не замечает странных людей также, как и они не замечают его.
  
  Серая Ведьма заметила, что Ламперуж проводит какие-то манипуляции со специальным чемоданом, для хранения костюма. Сам костюм Зеро, лежал рядом. Маска сиротливо наблюдала за хозяином с подушки.
  
  -Тайник для маски? - спросила С.С.
  
  -Да. В отличии от Гиаса, костюм является реальной уликой.
  
  Надо бы немного улучшить костюм - добавить парочку элементов брони, во избежание. Тот же шлем можно улучшить. Шальные пули и случайные осколки, знаешь ли, это не очень приятно. По себе знаю. Много раз "знаю".
  
  'Возьму на заметку, и обязательно вспомним об этой проблеме, когда представится возможность'.
  
  Раздался стук в дверь, и она открылась. В коридоре была Нанали в своей коляске. Зеленоволосая замерла.
  
  -Братик, я приготовила чай... Этот запах. Снова пицца?
  
  -Подожди, я собираю очки, - Лелуш сохранял спокойствие, - скоро буду.
  
  -Братик?
  
  -Да?
  
  С.С., поняв что её пока не заметили, осторожно обернулась в сторону Лелуша, ибо смотрела она все это время на Нанали. Девушка даже дышала тихо.
  
  -А ты не станешь полнощеким, как в тот раз? - спросила девочка в коляске. Лелуш осторожно прошел к Нанали. Поравнявшись с Серой Ведьмой, он сказал:
  
  -Не трогай, - Ламперуж выделил эти слова, смотря в глаза С.С. - за живое.
  Нанали хихикнула.
  
  -Как страшно...
  
  Лелуш удалился вместе с сестрой. Глядевшая им вслед С.С. не заметила, как за её спиной кот залез прямо в чемодан Лелуша и опрокинул его. Девушка тут же обернулась на подозрительный звук. На столе чемодана не было - он уже лежал на полу, погребая под собой кота. Пока Серая Ведьма пыталась понять, что случилось, кот осторожно прошел мимо неё. С.С. только услышала, как за спиной прошипели пневматические двери. Девушка снова обернулась, но так никого и не обнаружила.
  
  -Что? - С.С. пребывала в замешательстве.
  
  ***
  
  Лелуш сидел с Нанали и пил чай. У парня был задумчивый вид. Он поделился с сестрой своими соображениями, относительно положения Куруруги.
  
  -Другими словами...
  
  -У Сузаку неприятности? - обеспокоенно спросила Нанали.
  
  -Да нет... Просто такие вещи требуют времени, - выдохнул бывший принц.
  
  -Разве ничего нельзя сделать? Ты же его друг?
  
  Лелуш снова хотел погрузиться в свои размышления, но его отвлек звук легких шагов... и какое-то подозрительно шелестение. Парень повернул голову.
  
  Парень...
  
  'Дай угадаю: спокойствие?'.
  
  Верно...
  
  Лелуш тут же встал со стула, и нервно сглотнув. Кот. Здесь. В доме. Даже не это сильно обеспокоило парня. Дело в том, что этот кот. Спер. У него. Маску. Зеро.
  
  -Нанали, мне надо на время отойти. Срочно...
  
  -Братику плохо? - спросила Нанали. Послышалось мяуканье.
  
  -Очень! - Лелуш заметил, что представитель рода кошачьего, уже вышел в коридор. Парень тут же рванул за ним, - Стой, верни!
  
  Нанали успела услышать только топот обуви об пол...
  
  Коты, как известно, чувствуют, когда за ними гонятся. И очень этого не любят. Поэтому, не обращая внимания на неудобную и тяжеловатую маску, кот побежал.
  
  'Может, поможешь?'
  
  А ты уверен, что хочешь этого?
  
  'Кот! Это кот! Понимаешь!? Весь наш план может погореть, из-за простого кота, который случайно стащил у нас маску! МЫ НЕ МОЖЕМ ТАКОГО ПОЗВОЛИТЬ!!!'.
  
  О.К. Но я за себя не ручаюсь. Я наемник. Ты мне цель, а я тебе результат. Но я в действиях не ограничен...
  
  'Давай уже!'.
  
  Лелуш почувствовал, как тело уходит из-под его контроля. Пока происходил процесс замещения, они сбавили скорость.
  
  Поехали!!!
  
  Кот хоть и успел отдалиться на приличное расстояние, но Ламперуж понял, что Наемник уже набирает скорость, не щадя тела несчастного школьника. Благо, что организм уже начал подстраиваться под нужды полудемона - скорость и ловкость с координацией движений сильно улучшились, по сравнению с предыдущим.
  
  Да уж, будь я в своем старом теле, я бы его в два счета словил. Но у тебя все равно слабый организм. Придется потрудиться.
  
  Следующие минуты из жизни Лелуша, обещали быть просто незабываемыми...
  
  Кот, устав от назойливого 'хвоста', с ходу прыгнул в открытое окно. Лелуш не менее ловко прыгнул прямо за ним, перепрыгивая любые препятствия на большой скорости.
  
  'Чувствую я, болеть потом будет сильно...' - подумал Ламперуж.
  
  Кот бежал изо всех сил, но Лелуш под управлением Наемника, упорно не хотел отставать, стремясь догнать незадачливое животное.
  
  ***
  
  А Нанали меж тем обратилась за помощью к школьному совету, руководствуясь искренним желанием облегчить жизнь братику.
  
  -Говоришь, это был кот? - спросил Ривал.
  
  -Да, похоже на то. Он, наверное, стащил у Лелуша что-то очень важное.
  
  -Что-то важное? - переспросила Милли.
  
  -Да. Это определенно должно быть чем-то невероятно важным, если братик так всполошился. Я ещё никогда не слышала братика настолько взволнованным.
  
  -Интересно, что же это за вещь такая? - 'подумал' вслух Ривал.
  
  -Любовное письмо? - предположила Нина.
  
  -Откровенная фотография! - смело заявила Милли.
  
  -А может... Может тетрадь со стихами!? - воскликнул Ривал.
  
  -Стихами? - задумчиво протянула Нанали. Похоже она пыталась представить брата, пишущего стихи.
  
  Ривал и Милли, переглянувшись, сдержано хохотнули.
  
  -Предоставь это нам! - сказала Милли, - Мы вернем это быстрее, чем Лелуш! Непременно!
  
  ***
  
  Кот прошмыгнул под аркой двора академии. Размытый силуэт Лелуша пронесся за ним.
  
  'Были бы здесь террористы, я бы мог придумать план... Хм. Карен? Нет! Не подходит!' - кот запрыгнул на карниз. 'Стоп, что ты... А-а-а!' - Лелуш не ожидал, что Наемник решится проследовать ПРЯМО за котом. Поэтому в следующий момент Ламперуж ловко взобрался наверх, и побежал прямо за котом. Едва не оступившись, Лелуш заметил, что кот резко спрыгнул с карниза и изменил направление на противоположное. Парень почувствовал, как его тело повело в сторону. В следующий момент, под ногами уже вновь была родная земля.
  
  Кот забежал прямо в академию. Большая часть учеников, даже не заметила маленького кота, будучи занятая своими делами. Лишь две девочки в одном из запустевших коридоров обратили внимание на животное в странной маске. Кот остановился, и попробовал почесать себе ушко, но маска мешалась.
  
  -Эй, с этим котом чего-то не так, - высказала очевидную мысль первая девушка.
  
  -Угу. А тебе не кажется, что это та же маска, которую носит Зеро? - спросила вторая.
  
  Кот словно что-то почуял и скрылся за ближайшим поворотом. Тут же показался Лелуш.
  
  'Мне нужен частичный контроль' - парень резко встал. Девушки пошатнулись в сторону, от столь внезапного появления.
  
  -Вы это видели!? - возмущенно воскликнул Лелуш. Лица школьниц выдали их с головой, - Забудьте то, что увидели! - приказал Лелуш, с помощью Гиаса.
  
  -Да, понятно, - хором сказали подруги.
  
  Лелуш продолжал преследование.
  
  -Говорит президент школьного совета, Милли Эшфорд. Эта кошка! Немедленно поймайте её!
  
  ***
  
  Сузаку спокойно сидевший за своей партой, тревожно прислушался к объявлению.
  
  -Кошку? - с непониманием спросил пожалованный британец.
  
  ***
  
  -Повторяю: поймайте кошку, которая сейчас бегает по школе. Все клубные мероприятия будут временно отменены. Любые клубы принявшие участие, получат увеличение финансирования. И... особый приз тому, кто поймает кошку!
  
  ***
  
  Шарли, готовившаяся прыгнуть в бассейн продолжала слушать объявление.
  
  -Поцелуй от члена студенческого совета! - заявила Милли.
  
  Шарли от такого заявления потеряла равновесие, и с громким криком сорвалась вниз.
  Динамики передавали зловещий и безумный смех Милли.
  
  ***
  
  -От члена студенческого совета... То есть и я!? - удивилась Карен. Из кустов позади неё, тут же показалось с два десятка голов - участники разных клубов.
  
  -Она ведь тоже в совете?
  
  -Конечно.
  
  -Ну, это явно не поцелуй в щечку будет...
  
  -Да тут и так будет хорошо...
  
  -Я думаю, что мы все согласны с одним...
  
  -НАДО СДЕЛАТЬ ЭТО!!! - прогремела толпа студентов. Карен так и осталась стоять на дорожке, глядя вслед убегающей толпе. До неё постепенно начал доходить смысл слов...
  
  -Эй, прекратите! Это ведь мой первый поцелуй!!! - Стадтфилд залилась краской и побежала вслед за всеми.
  
  ***
  
  Милли была в своем репертуаре. Захотела узнать, что же у Лелуша за вещь такая важная. Использовала своих людей, как приманку. И даже не спросила их мнения...
  
  Народ в академии тут же взбесился, ища кошку. Переполох, одним словом.
  
  -Нанали, у этой кошки есть особые приметы? - спросила Милли, приставляя микрофон к Нанали.
  
  -Ну, похоже у неё поранена одна лапка - она странно ходит. А ещё... Да, ещё она мяукает примерно так: 'Мяу'.
  
  ***
  
  -Мяу... - донеслось со стороны академии Эшфорд. Студенты всполошились пуще прежнего.
  
  -Какая... нелепая школа, - сказала Сесиль, стоя возле грузовика с Ланселотом - мобильный 'штаб' специального отряда, - Хотя мы за ней и наблюдаем... Надеюсь, что Сузаку в порядке.
  
  -Более того, эта школа... - Ллойд вышел из-за грузовика.
  
  -О, я поговорила с ними, - сказала Сесиль.
  
  -Ясно. И все же не было необходимости переносить сюда ВСЁ, включая Ланселота...
  
  -Это правда... Хотя говорят, что 'Номерам' такое вообще запрещено.
  
  -Да уж...
  
  ***
  
  Меж тем, к погоне также присоединилась и Милли, вместе с Ривалом на мотоцикле. Эта парочка решила проехаться прямо по территории школы.
  
  Карен и Шарли решили объединиться, дабы никто не смог 'украсть' у них поцелуй. Девушки почти поймали кота, но вот незадача... Вопрос Шарли оказался весьма не к месту...
  
  -Карен... А на кого ты потратишь свой поцелуй? - спросила рыжая девушка.
  
  -В смысле?
  
  -Ты... Ты ведь потратишь его на Лулу!? - на одном дыхании воскликнула Шарли.
  
  -Что... С чего ты взяла!? Почему он!? - возмутилась Карен.
  
  -Ой... Я не думала...
  
  Пока девушки выясняли отношения, кот прошел мимо них...
  
  ***
  
  Я засек его!
  
  Лелуш подбежал к башне с часами. Туда скрылся кот. У входа, он встретил Сузаку.
  
  -Лелуш? Ты тоже ловишь кошку?
  
  -Угу, и уже подольше тебя, между прочим, - сказал Наемник устами Лелуша.
  
  'Ты ещё и говорить за меня собираешься?'.
  
  Ничего такого, что противоречило бы тебе, я говорить не собираюсь - я уже начал с тобой сливаться. Я могу противоречить тебе, лишь на уровне типичных 'внутренних сомнений', не более.
  
  'Ладно, черт с ним, надо ловить кота... Если Сузаку узнает...'.
  
  То будет полный П.
  
  Сверху башни послышалось протяжное 'Мяу'.
  
  -Она выше? - Куруруги быстро перевел дыхание и побежал по лестнице.
  
  -Сузаку, подожди! - Лелуш побежал за другом, - Иди назад!
  
  -Но ведь президент сказала поймать её!
  
  -Забей! Я сам поймаю кошку!
  
  -Нет, я лучше подготовлен физически!
  
  -Да что вы говорите? - Лелуш поравнялся с пожалованным британцем. Куруруги был весьма удивлен.
  
  -Просто я вспомнил тот случай, со сбежавшей курицей...
  
  -Вот только не надо напоминать о прошлом! Это же 7 лет назад было...
  
  Два друга явно не желали уступать друг другу в скорости и выносливости.
  
  'А он натаскал себя в физической форме' - отметил про себя Сузаку. Если уж Лелуш был вполне способен тягаться с ним, подготовленным в британской армии...
  
  Два подростка выбрались из окна. Лелуш посмотрел в сторону колокола башни, куда и залез кот. Слава Богу, маски не было видно. Куруруги как всегда быстро пролез напролом.
  
  -Лелуш, не беспокойся! Я со всем разберусь.
  
  -Сузаку, стой! - Ламперуж посмотрел вниз.
  
  Твою налево...
  
  В животе тут же появилось неприятное ощущение. 'Ты что... высоты боишься?'.
  
  Было несколько неприятных инцидентов...
  
  'У меня появилась идея... Надо оступиться'.
  
  Фигня вопрос.
  
  Лелуш сам не заметил, как стремительно полетел к краю крыши, громко шурша шифером.
  
  -Нах... я согласился!? - проорал вдруг Лелуш, на незнакомом для всех языке, цепляясь рукой за самый край крыши.
  
  -Лелуш! - было полезший за кошкой Куруруги, ловко спустился к Лелушу. Зацепившись одной рукой за окно, Сузаку протянул другу руку помощи. Превозмогая тяжесть собственного тела, Ламперуж подтянулся и схватился за товарища, который впоследствии его и вытащил.
  
  -Ух... ненавижу крыши, - сказал Лелуш.
  
  -Да уж. Ты уже, как я смотрю устал? - улыбнулся Сузаку.
  
  -Угу, твою ж... - Ламперуж ещё раз посмотрел вниз.
  
  Эта земля... как она далеко... очень далеко...
  
  'Хватит. Смотреть. Вниз'.
  
  А эти маленькие люди. Ты только глянь... бл*, какие же они маленькие...
  
  'Кошка'.
  
  Где!?
  
  -Сузаку, я пошел все же заберу кошку, - сказал Лелуш.
  
  -Может лучше я? А то ещё снова навернешься.
  
  -Нет. К тому же, ты никогда не ладил с кошками, - усмехнулся Ламперуж.
  
  -Да уж... твоя правда.
  
  -Вот-вот, - Ламперуж посмотрел в сторону кота. Тот уже умудрился сбросить маску, что откатилась куда-то в сторону, повиснув на боковом шпиле, на самом невидном месте. Лелуш быстро, но осторожно подобрался к ничего не понимающему коту. Тот было зашипел, но быстро затих, настороженно глядя на черноволосого британца, с фиолетовыми глазами. Ламперуж без лишних церемоний взял кота, на руки... Животное затихло, лишь периодически поглядывая из стороны в сторону.
  
  -Пошли, Лелуш, - Сузаку забрался обратно в окно. Лелуш залез за ним. Пройдя пару лестничных пролетов, Ламперуж выдал:
  
  -Сузаку, я походу дела там оставил одну очень важную вещь.
  
  -Мм? Какую?
  
  -ОЧЕНЬ важную, - Лелуш улыбнулся и подмигнул. После этого, британец протянул кота одиннадцатому.
  
  -Ну, ладно... - в руках у Куруруги кот сразу же начал шипеть. Лелуш поплелся обратно на крышу...
  
  ***
  
  Вокруг часовой башни, уже собралась изрядная толпа народу. Студенческий совет был в первых рядах. Наконец, из башни вышел Сузаку, с шипящим котом на руках.
  
  'Как я и думал, это именно та кошка' - подумал Куруруги. Выйдя, Сузаку остановился, и недоумевающим взглядом осмотрел собравшуюся толпу людей. Шарли тут же подбежала к нему.
  
  -Спасибо, что спас Лулу! - сказала девушка.
  
  -Да, молодец, новенький! - заявил Ривал, также подбежавший вслед за Шарли.
  
  -А что было у кошки? - тут же спросила Милли.
  
  -На ней что-то было, но я не успел разглядеть, что именно. Эта вещь где-то потерялась.
  
  -А где Лулу? - спросила Шарли.
  
  -А, ну он сказал, что забыл кое-что важное, - совершенно безучастно ответил Сузаку, - и что я должен спуститься первым.
  
  -Вот оно! Стесняющий его секрет! - воскликнула Милли, тыча указательным пальцем куда-то.
  
  -Так вот, зачем все это, Президент, - произнес Лелуш, уже вернувший контроль над телом. Ламперуж спокойно вышел из башни.
  
  -Ну, так неинтересно. Я-то уже думала, что мы найдем твою главную слабость, - вздохнула Милли.
  
  -В конце концов, Лулу такой показушный, - также вздохнула Шарли. Лелуш и Сузаку переглянулись.
  
  -Эй... Вы знакомы? - спросила вдруг Карен. Улыбка сползла с лиц друзей. Лелуш внимательно осмотрел толпу.
  
  -Он одиннадцатый... - обеспокоенно сказала Нина, всегда до смерти боявшаяся японского народа.
  
  -Нет... Я... - было хотел что-то сказать Сузаку.
  
  -Мы друзья, - решительно произнес Лелуш, поочередно заглядывая всем в глаза. Некоторым от его взгляда становилось неуютно, - Президент, не могли бы включить его в студенческий совет? Как-никак, всем обязательно вступать в какой-нибудь клуб. Однако же...
  
  Большая часть студентов сразу уже выдала крик удивления.
  
  -Если это просьба вице-президента, - Милли задумчиво потеребила подбородок, - то думаю, что у меня нет выбора.
  
  Шарли довольно улыбнулась.
  
  -Похоже, дело решено, - сказала Нанали, подъезжая на коляске к двум друзьям, - Вы оба, пожалуйста наклонитесь ко мне.
  
  Лелуш и Сузаку удивленно переглянулись, но все же синхронно наклонились к девочке, та быстро поцеловала обоих в щечку.
  
  -Нанали? - удивленно спросил Сузаку.
  
  -Это награда, обещанная Милли. Но так как вас двое, придется вам довольствоваться поцелуем будущего члена студсовета.
  
  -Что ж, давайте отпразднуем поимку кота! - воскликнул Ривал, поднимая вверх руку, - Естественно, новичок проставляется.
  
  -Не дави, - пригрозила ему Шарли, и обернулась к Сузаку, - я Шарли. Приятно познакомиться!
  
  -Меня звать Ривал, - юноша деловито почесал затылок.
  
  -А я президент школьного совета, Милли Эшфорд.
  
  Куруруги удивленно смотрел по сторонам. 'Неужели приняли?' - пожалованный британец не верил сам себе.
  
  -Приятно познакомиться, - радостно сказал Сузаку. И только Нина продолжала смотреть на одиннадцатого со страхом в глазах.
  
  ***
  
  Вечером того же дня, все студенты были собраны в актовый зал, чтобы прослушать речь Императора Британии, по поводу смерти своего сына. На фоне звучал торжественный гимн Британии.
  
  Как это... драматично.
  
  'А меня это бесит. Британия... Император' - стоило Чарльзу Британскому выйти к трибуне, как бывший принц непроизвольно сжал кулаки.
  
  -Обращение 98 императора Британской Империи.
  
  Чарльз решительно взялся за края трибуны.
  
  -Люди... не равны. Кто-то рождается быстрым, а кто-то красивым... Есть те, у кого родители бедняки, и те у кого слабое здоровье... Рождение, воспитание, талант. Все люди разные! Верно, люди рождены, чтобы быть разными! Поэтому люди сражаются, борются друг с другом! Это и есть эволюция! Неравенство, это не порок. Но равенство, само по себе Зло! Что случилось с Евросоюзом, проводившим политику равенства? Он стал пешкой в руках толпы! В Китайской Федерации, где все люди равны, процветает невежество и хамство. Но мы, Британия, не такие. Мы сражаемся, побеждаем и продолжаем развиваться! Только Британия движется по дороге будущего! Смерть моего сына Кловиса - доказательство того, что Британия продолжает развиваться. Мы должны сражаться! Состязаться, получать, хранить, контролировать! Вот, где будущее! Всё во славу Британии! - Император поднял правую руку.
  
  Ему вторили сотни построившихся солдат и других британцев.
  
  Лелуш слышал, этот чертов клич. Слышал, и чувствовал, как внутри поднимается злоба. Вдруг, он услышал ещё один голос. Очень тихий, и очень далекий, и он говорил:
  
  Император говорит правду. Мы живем, чтобы сражаться. Это очень простая, но мудрая вещь. Формулировка: выживает сильнейший. Это система, с более чем тысячелетней историей.
  
  'Да, я понимаю, но тебе не кажется, что это СЛИШКОМ предвзятое отношение? Сильные выживут, а что станет с слабыми? Что им делать? А как насчет Нанали? Вот поэтому я всё это и делаю. Потому что я не считаю, что моя сестра должна погибать только из-за мнения этого... ублюдка'.
  
  Хм. А разве это как-то связано с законом? По-моему нет. Я не спорю с тем, что этот Чарльз Британский та ещё мразь, и что стоит убить. Причем своими руками. Но мне теперь интересна одна вещь...
  
  'Какая именно?'
  
  Ему очень нравится этот закон, да? И шахматы получили столь широкое распространение из-за него... что он там говорил? 'Игра очень хорошо показывает, то, что люди не равны'? Вот и обыграем его, в его же любимой игре.
  
  'Обыграть говоришь... А ведь именно это мы и собираемся сделать. Выживает сильнейший, да? Вот мы и выживем. Как тогда, 7 лет назад. Когда все ожидали, что мы умрем. А мы с Нанали выжили. Потом ещё было Синдзюку. Снова я должен был умереть. Но выжил. Выжил...'
  
  ...сомнениям и верам назло. Выживем, вопреки всему.
  
  'Империя познает страх и вкус поражений. Я обещаю. Клянусь, Император ответит за всё, что он сделал'.
  
  Враги наши падут, а союзники возвысятся... Славься, Черный Принц.
  
  Лелуш вздрогнул. Вдруг, тихий голос Наемника начал осторожно вторить хору британцев... Но совсем не так, как это было принято
  
  All Hail Lelouch... All Hail Lelouch... All Hail Lelouch... All Hail... Lelouch...
  
  Голос напевал гимн, на свой лад. Сначала Лелуш не понял смысла. Но потом... потом ему стало даже немного приятно. 'Да. Наши враги падут. Так или иначе'.
  
  Лелуш прикрыл глаза.
  
  ***
  
  То, чего нельзя забывать.
  
  Ты помнишь, как мать твоя была убита, а сестра искалечена. Помнишь, с какой решимостью пришел на аудиенцию к Императору. Ты был мал и горд, как и всякий маленький принц. Ты был возмущен быстрым свертыванием расследования убийства твоей матери. А потом был возмущен и прохладным отношением своего отца к этому.
  
  -Забудь, и иди вперед, - властным голосом сказал тогда Чарльз Британский. Забыть? Разве можно это забыть? Что ж, пожалуй, можно. Но ее тебе. Не нам. Мы всегда будем помнить их. Помнить Императора. Помнить всю эту аристократию, что слово боится лишний раз при нем сказать. Мы будем помнить то, как Император указал нам на собственную слабость, и ничтожество. Как он сказал:
  
  -Ты мертвец.
  
  Мы были мертвы. Да. Но теперь мы не такие. Теперь мы вместе. Теперь мы Сила. Теперь мы живы. И ничто уже не сможет нас остановить. Ничто уже никогда не сможет нас убить. Он сказал, что у нас нет прав. Что ж, их нам не давали. И не дадут. Потому что мы сами их возьмем. Силой.
  
  Мертвец, значит? Что ж... смешно. Потому что теперь, мы станем бессмертны, Лелуш. Наше имя... наш образ... наши идеи и мысли... будут жить в умах и сердцах людей столетиями. Мы высечем свои имена на камне истории. Высечем их своим Клинком. Мы будем сражаться. Сражаться за жизнь. И за смерть. За всё, что есть в этом мире. И за всё, чего в нем нет. Будем сражаться, за уничтожение Британии. За возвращение Японии. За смерть врагов, и за жизнь друзей. Мы будем.
  Будем сражаться, чтобы помнить. И чтобы не забывать
  
  -Ты мог бы хотя бы навестить Нанали! - воскликнул маленький Лелуш.
  
  -Мне нет дела до слабых, - отрезал Император, приоткрывая глаза. Чарльз был скорее образом, чем человеком. Величаво сидевший на троне, он умудрялся одним своим словом показать, что он здесь главный.
  
  -Слабых? - не поверил своим ушам мальчик.
  
  -Таково истинное лицо императорской семьи.
  
  Для Лелуша это стало глубочайшим потрясением. Это был конец его предыдущей жизни. И начало новой. Молодой принц тогда заявил, что не хочет иметь ничего общего с такой семьей, и что ему не нужен такой трон. После этого и последовали, так запомнившиеся Лелушу, слова Императора.
  
  -Ты мертвец. С самого своего рождения, - было видно, что Чарльз Британский уже порядком раздражен своим 'непутевым' сыном, - эта одежда на тебе. Твой дом. Даже твоя жизнь... Всё это дал тебе я. Другими словами, ты никогда по-настоящему не жил! И ещё смеешь после этого мне дерзить! - стоило Императору встать, злобно нахмурив глаза, как Лелуш тут же сел на пол, - Лелуш. У таких как ты - мертвецов - нет прав. Я отправляю тебя и Нанали в Японию. Как Принц и Принцесса, из вас выйдет отличная 'разменная монета'.
  
  ***
  
  Так это было. Он хотел убить нас. За это, мы убьем его. Не просто убьем его. Мы его уничтожим. Его, все его идеи, наследие, империю. Всё, что он построил. Мы сотрем и узурпируем.
  
  'Да. Но для этого, надо действовать. Корнелия прибыла в 11 зону, и не дремлет. Я знаю, что она ищет меня. В процессе её 'поисков', была снесена подчистую 'Кровь Самурая'. Пора и мне вернуться на сцену. Когда Корнелия совершит следующий шаг, я буду её ждать'.
  
  С нетерпеньем жду этого часа...
  
  ***
  
  -Ну, так что с котом будем делать? - спросил Ривал. Вышеозначенный кот, преспокойно дремал на полке одного из шкафов, в кабинете школьного совета.
  
  -Сузаку, ты у нас новичок, поделись своим мнением, - сказал Лелуш. Одиннадцатый отвлекся от изучения кабинета, и задумался.
  
  -А почему бы его просто не оставить у нас? - спросил Куруруги.
  
  -Хм, а ведь можно, - сказала Милли, глядя на кота, - я согласна. А если согласна я, то никто возражений не имеет.
  
  Сузаку вопросительно посмотрел на улыбающуюся блондинку.
  
  -Привыкай, это нечто вроде нашей теоремы, - шепнул ему на ухо Ламперуж.
  
  -А... ясно.
  
  -А как мы его тогда назовем? - спросила Ривал.
  
  -Хм... - Все посмотрели на животное.
  
  -Черный глазик? - предположил Ривал.
  
  -Банально. И не гордо... - Милли подумала, - хм. А пусть будет... Артур.
  
  От такого внимания, кот открыл глаза, зевнул и начал недовольно потягиваться.
  
  -Артур, - повторила Милли, глядя на кота.
  
  -Мяу? - вопросительно мяукнул кот.
  
  -Тебя будут звать Артур.
  
  -Мяу, - кот ещё немного посмотрел на собравшуюся компанию, и отвернулся ото всех, начав умываться.
  
  ***
  
  На следующий день...
  Лелуш сидел за шахматной доской. С.С. как всегда сидела на кровати.
  
  -Играешь в шахматы сам с собой? - спросила девушка. Парень и вправду до последнего момента играл сам с собой. Только вот С.С. о некоторых подробностях, знать не следовало. До поры до времени...
  
  -Корнелия сделала свой ход раньше, чем я ожидал, - сказал Ламперуж, даже не отвлекаясь на официальное объявление в эфире, что британские войска через два часа начнут облаву на террористов в гетто.
  
  Лелуш ещё немного посмотрев на шахматную доску, встал. 'Играешь ты хорошо. Но не слишком. Я тебя могу обыграть в два счета. Тебе следует усерднее учиться. Шахматы, это тебе не привычная штурмовая деятельность. Здесь надо хорошенько подумать головой, чтобы сделать правильной ход'.
  
  До сих пор не могу понять... Война, это искусство, или просто ремесло?
  
  'Наверное не ты один задаешься этим вопросом, Наемник. Для каждого, война это что-то свое'.
  
  -Собираешься принять этот вызов? - спросила С.С.
  
  Лелуш начал собирать чемодан с краденной экипировкой британского солдата.
  
  -Если уж она меня столь вежливо пригласила, я не буду отказываться. Пора повидаться с сестрой, - Лелуш закрыл чемодан и встал.
  
  С.С. стояла у него на пути, направив в сторону Лелуша пистолет. Ни один мускул не дрогнул на лице парня.
  
  Интересно будет посмотреть на её реакцию, когда она поймет, что подобное оружие против нас бессильно.
  
  'А оно бессильно?'.
  
  Да. Но следуя твоей тактике, это небольшой козырь в рукаве. Пусть и небольшой, но все же никому не известный и никем не предусмотренный. А ещё можно попытаться обезвредить её до того, как она успеет в нас попасть. Не факт, что получится сделать все быстро, но наверное получится.
  
  'Если первый вариант провалится, применим силу'.
  
  -Не ходи туда, Лелуш. Твоя гибель до исполнения контракта неприемлема.
  
  -Однако же, ты навела на меня пистолет.
  
  -Я не буду тебя убивать. Просто прострелю тебе ногу, и заставлю остаться.
  
  -Думаешь, что сможешь?
  
  -Простреленное колено ещё никому здоровья не прибавляло.
  
  -Верно. Но у меня все же есть иное мнение, - Лелуш неуловимо быстрым движением достал из-под пиджака свой пистолет... и приставил его к виску. В глазах не было ни намека на страх.
  
  С.С. напряглась. Она не ожидала столь решительных действий со стороны своего 'контрактника'.
  
  -Думаешь, мертвецу страшно умирать, С.С.? По-моему, нет. Потому что я НЕ БОЮСЬ. Мы либо выигрываем, либо умираем. Третьего не дано. Третье не оговорено. Как я и думал, Гиас ты использовать не можешь. Могла бы сделать все сама, к чужой помощи бы не прибегала. Раз уж я тебе так нужен, то тебе стоит по-быстрому решить, сильно ли я тебе нужен?
  
  -Тебе и впрямь не страшно нажать на курок?
  
  -Да. Это так. Потому что я уже мертв. Я жил без цели и без смысла. Пока не встретил тебя. И если раньше, я не знал, что теряю, то теперь уже знаю. Я уже успел почувствовать это... жизнь. И я знаю, каково это будет... вернуться к прежней жизни. Это будет фактически то же самое, если я нажму на курок сейчас. Просто пуля убьет меня быстрее. Ну? - палец уже начал давить на курок...
  
  -Ладно, - С.С. отпустила свой пистолет, - ты прав. Такая жизнь равносильна смерти.
  
  ***
  
  Стоило британцам вступить в гетто, как жителей и след простыл. Солдаты недоуменно смотрели на опустевшие улицы, с полуразрушенными зданиями.
  
  Они и не знали, что мирных граждан уже вывели из гетто, по заранее оговоренным и расчищенным путям...
  
  Одетый в темно-серое пальто Синдзи взирал на всё свысока, стоя на крыше одного из домов. Он приложил руку к уху.
  
  -Говорит Серый, британцы уже вошли в гетто. Пока бездействуют. Но я думаю, что это ненадолго.
  
  -Мы просим тебя не ввязываться в сражение.
  
  -Надеетесь переждать? Как... глупо.
  
  -Не тебе говорить, Целитель. Мы эвакуировали гражданских, но сами оказались в ловушке. Нам надо переждать.
  
  -Если британцы попрут в атаку, вам всё равно будет некуда бежать, прием?
  
  -Мы можем сдаться.
  
  -Не можете. Они вас убьют. В любом случае. Либо вы сражаетесь, с надеждой выжить, либо сдаетесь и умираете, без этой надежды. Не мое дело вас заставлять.
  
  -У нас свои соображения по этому поводу, Целитель.
  
  -В таком случае, конец связи.
  
  -Конец связи.
  
  Синдзи отключился. 'Не ввязываться, так не ввязываться, дело ваше... Стоп. Это ещё что...' - Икари начал обеспокоенно смотреть по сторонам. 'Лелуш...' - понял вдруг Демон. Прислушавшись к своему нутру, Икари направился прямиком к найденному Осколку...
  
  Спустя несколько минут, Синдзи уже наблюдал за тем, как Лелуш использует свой Гиас на одном из террористов. 'Отнеси это своим командирам. С Зеро стоит объединиться' - сказал Лелуш.
  
  -Да, - повстанец принял рацию из рук Лелуша, одетого, как британский солдат.
  'Значит пора действовать' - решил Икари, уже просчитывая дальнейший план. Грубый, но действенный.
  
  ***
  
  Облаченный в боевое снаряжение британцев Лелуш, стоял на крыше одного из разрушенных домов, наблюдая за рыскающими туда-сюда солдатами.
  
  'Странно. Неужели гражданских эвакуировали? Или так быстро перебили? Ладно. Пора нанести по британцам удар. Такой, чтобы потом ещё долго вспоминали' - подумал Ламперуж. Тут, на крышу взобрался один из Сазерлендов Британии.
  
  -Ты ещё откуда? - спросил пилот машины, - Назови свое имя и номер.
  
  Лелуш посмотрел из под каски на робота.
  
  -Даниэль Толес. Третье разведывательное подразделение. Я заполучил это у террористов, - парень вытащил из кармана диск, - не могли бы вы доставить это в штаб?
  
  Капсула пилота выдвинулась.
  
  -Диск? - спросил пилот, - Что ж, сначала я должен проверить тебя.
  
  -Хорошо, - как только Лелуш установил с британцем зрительный контакт, парень применил Гиас, - но сначала, одолжи свой Сазерленд.
  
  Противиться Гиасу, дело гиблое...
  
  -Хорошо. Но будь с ним поосторожнее, - пилот достал стартовый ключ и бросил его Лелушу. Парень сразу поймал 'ключики'.
  
  -Огромное спасибо, - Лелуш расплылся в улыбке.
  
  Ламперуж оглянулся. Его что-то беспокоило. Какое-то странное ощущение, что за ним кто-то следит.
  
  'Наемник?'.
  
  Это из-за меня. Кажется я начинаю понимать, что случилось...
  
  'Может, поделишься? А то мне не хочется, что бы меня укокошил какой-нибудь снайпер'.
  
  Знаешь, пожалуй, это будет сюрпризом. Для тебя. Подарочек.
  
  'Не уверен, что понимаю тебя. Какой ещё подарочек?'.
  
  Очень полезный и интересный. Ну, или просто интересный. Я его знаю. Но потом скажу, что к чему. А пока, не отвлекайся, и считай это добрым знамением. Почти.
  
  'Знаешь, я ведь могу перестать доверять тебе, если ты продолжишь в том же духе'.
  
  Не доверять мне? Возможно. Но я всё равно завоюю свое доверие. Мне нельзя не доверять. Потому что ты не можешь не доверять себе. Я, это Ты. А Ты, это Я. Мы делим одно тело. Один разум. Одни идеи и цели. Мы всё это разделяем. Помнишь, я ведь уже говорил тебе об этом? Так вот, что бы не случилось, мы вместе. Помни. Просто помни. Я буду тебе помогать в твоих целях. Будь то ловля несносной кошки, или уничтожение государства Британского, неважно. Я с тобой. До конца.
  
  'Ладно... Но мне не очень нравится, что ты от меня что-то скрываешь'.
  
  У всех свои секреты. Обещаю, это не принесет тебе вреда.
  
  'Ладно. Пора приступить к плану'.
  
  ***
  
  Повстанцев Лелушу уговаривать долго не пришлось. Террористы быстро согласились подчиняться его командам, лишь бы выжить.
  
  Войска Корнелии скопились где-то в центре, рассредоточившись по кругу. Первой своей целью, Ламперуж избрал небольшой патруль из двух Сазерлендов. Приказав группе боевиков сделать засаду, он начал ждать.
  
  -Огонь, - приказал наконец Лелуш, глядя на экран отображающий расположение вражеских солдат. Два сигнала британских Сазерлендов тут же потухли. Ламперуж удовлетворенно хмыкнул.
  
  'Интересно, а получится застать Корнелию врасплох?'.
  
  Лелуш взял рацию.
  
  -Р1, Р2, продолжайте отступать. Вывести противника к позиции Н2. Б7, огонь на два часа.
  
  Началось то же, что и Синдзюку. Лелуш подсматривал наиболее подходящие цели для нападения, и сообщал о них повстанцам, не оставляя британцам ни шанса на выживание. Лелуш вдруг заметил, что в некоторых местах, сигналы от британских групп гаснут через чур быстро, и без ведома самого Лелуша...
  
  'Что-то я не очень понял...' - подумал бывший принц.
  
  ***
  
  Два БТР осторожно ехали по улицам гетто. Вдруг, асфальт под колесами переднего БТР взорвался ярким пламенем. Машина встала. Солдаты тут же начали быстро выгружаться из транспорта. В задний БТР угодила ракета. Не успевших отойти британцев отбросило в сторону взрывной волной.
  
  -Террористы! - проорал один из бойцов. Послышался треск автоматных очередей. Солдаты даже не успели занять подходящих позиций для обороны. Перебили их очень быстро.
  
  Синдзи выглянул из развалин с биноклем в руках.
  
  -Отлично. Сасаки, Утидо, идите и осмотрите транспорт. Если кто останется жив, пленных не брать. Если всё чисто, утащить всё, что гвоздями к полу не прибито. А всё, что прибито, отдирайте и утаскиваете.
  
  -Есть, - тут же ответило ему два повстанца, и быстро побежали к двум машинам.
  
  -Осторожнее, черт вас дери! - рявкнул Демон. Боевики сразу же вспомнили об осторожности, и притихли. Водя стволами винтовок из стороны в сторону, двое молодых людей внимательно осмотрели место происшествия.
  
  -Выживших нет. Часть оборудования в машине уцелела, но чисто по мелочам.
  
  Икари тут же подал знак остальной части группировки. Ещё с десяток человек перебежками добралось до машин. Террористы начали разбирать трофеи. Медикаменты, боеприпасы, оружие, часть аппаратуры из уцелевшего БТР...Всё, что можно было утащить.
  
  Синдзи прислушался. Звук 'вертушки' был вполне себе узнаваем Демоном. Икари посмотрел наверх. Вертолет британских военных пролетал мимо, неторопливо осматривая уже разбитые БТР. Машина ненадолго задержалась в воздухе.
  
  'Он начинает меня раздражать' - подумал Синдзи. Его небольшая группа 'волонтеров' уже была в укрытии.
  
  -Боец, - Синдзи обратился к одному из террористов, - отдай мне свой гранатомет. Быстро.
  
  Молодой одиннадцатый не горел сильным желанием спорить с Синдзи. Поэтому, в следующий момент Демон поймал увесистую 'трубку' и начал целиться. Вертолет уже начинал разворачиваться, когда в хвостовую часть прилетела ракета. Машина тут же пошла на снижение.
  
  Отбросив дымящийся гранатомет в сторону, Синдзи ещё раз осмотрел своих добровольцев.
  
  -А теперь, дамы и господа, постараемся убить как можно больше врагов, и не потерять при этом голову, - Демон криво усмехнулся.
  
  Бойцы тут же вскинули оружие вверх, и дружно выкрикнули какой-то клич.
  
  ***
  
  -...у нас нет людей в этом районе... - ответил командир повстанцев на вопрос Лелуша.
  
  'Хм. И кто же это? Скорее всего, ещё одна группа террористов. Вариантов много. И все имеют право на существование. Ладно. Главное, чтобы они нам мне помешали'.
  
  -Зеро, - снова вышел на связь командир.
  
  -В чем дело?
  
  -Они вышли на связь! Эти ребята, которые уничтожили 7... уже 8 групп британцев!
  
  -Кто это?
  
  -Это несколько местных, парочка из Синдзюку... Ими командует человек, по прозвищу 'Демон'. Тоже пришел из Синдзюку. Он похоже военный, или что-то вроде того. Наемник, если не ошибаюсь. Его ещё Целителем прозвали, за чудесный талант к исцелению людей...
  
  'А вот это уже интересно'.
  
  -Можете обеспечить связь с его группой?
  
  -Так точно...
  
  ***
  
  Синдзи снова скривился в усмешке. Стоило им прогуляться по Саикаме, уничтожив с десяток вражеских отрядов, как Зеро тут же обратил внимание на 'неизвестную единицу'. Теперь приказы поступали на прямую от него.
  
  -Что ж, к нам и вправду заглянул сам Зеро, господа. И дамы. Так давайте же покажем, что такое партизаны! За Японию!
  
  -Ура! - Демон всё время поддерживал свой импровизированный отряд в высоком расположении духа.
  
  Это конечно не спецназ, но и британцам от этого не легче. Заполучив в свое распоряжение всего около 10-и человек, Икари постарался использовать их МАКСИМАЛЬНО эффективно. Даже имея весьма посредственный опыт в таких сражениях, Синдзи умудрялся достигать наилучших результатов для столь плохой ситуации. 'Танков нет, солдаты все не солдаты вовсе, ну и ладно' - подумал Синдзи. 'Пойдем, пожалуй, повоюем немного' - партизанский отряд вновь вышел на тропу войны...
  
  ***
  
  Ситуация разворачивалась пока что в пользу Лелуша.
  
  -П3, уничтожьте мост, чтобы противник не сбежал, - сказал парень.
  
  В следующий момент опоры моста оказались подорваны. Стоявшие на них солдаты и техника тут же ушли под воду.
  
  -Приказ всем войскам... - Лелуш прислушался к радиопередаче британских офицеров.
  
  ***
  
  -Немедленно отступать к окраинам гетто... - Синдзи со своими добровольцами тоже слушал передачу.
  
  'Корнелия правильно сказала: 'Вы не сможете сражаться так'. Ассиметричный ответ для вас слишком ассиметричен. Шавки' - Икари оглядел довольных волонтеров.
  
  -Не расслабляться. Это ещё не конец. Британцы не сдались. Поэтому поддерживаем постоянную боевую готовность, и выдвигаемся к их штабу.
  
  -Чего!?
  
  -Ты, наверное, шутишь? - спросила молодая одиннадцатая.
  
  -Да это же безумие...
  
  -Ну, мы же уже били британцев прежде? Значит там их будет просто чуточку больше. В чем проблема.
  
  Отряд тут же начал переговариваться между собой. Недовольные шепотки, открытое возмущение...
  
  -Я вас за собой силком тащить не собираюсь, - сказал спокойно Демон, - мне бы пригодилась ваша огневая мощь, в качестве поддержки, не более. Я не собираюсь штурмовать их штаб, между прочим. Я просто собираюсь их немного 'покусать'.
  
  -Тебе что, совсем в Синдзюку крышу снесло? - спросил один из повстанцев.
  
  -Мне уже давно снесло крышу. Окончательно и бесповоротно, заметь. Как я уже говорил, никого принуждать я не собираюсь. И вести в самоубийственную атаку тоже никого не собираюсь. Мы партизаны. Наш удел, это засады, диверсии и поддержание высокого боевого духа в основных войсках.
  
  Волонтеры задумались.
  
  ***
  
  -Держите строй! Выдвигайтесь к окраинам как можно скорее! - приказывал офицер.
  
  'Даже никакого вызова? Как скучно. Хм. А ведь если я смешаюсь с отступающими войсками, то подберусь ближе к Корнелии' - в голове парня созрел очередной план.
  
  Знаешь, я не рекомендую тебе такое.
  
  'Да брось. Думаешь, Корнелия сможет что-нибудь нам противопоставить? Она ведь даже не знает, где мы, и кто мы. Я буду у них под самым носом, а они даже этого не заметят. Поверь. Это очень важно, добраться до Корнелии'.
  
  Ладно. Но учти, что я тебя предупреждал. Корнелия, не Кловис. Ещё не факт, что с ней мы сможем провернуть то же, что и с Кловисом.
  
  'Что ж. Кстати, ещё поговорим по поводу того отряда, угробившего чуть ли не столько же британцев, сколько и мы с террористами'.
  
  Да-да-да, обязательно...
  
  Так, в общий поток отступающих Сазерлендов незаметно влился ещё один. Никто даже не подозревал, что это был сам Зеро...
  
  ***
  
  Лелуш наблюдал за тем, как мимо проносятся несколько Глостеров - личный отряд Принцессы Корнелии.
  
  'Неужели настолько отчаялась? Нет, навряд ли. Хм. Попробуем заманить в ловушку' - подумал парень, потянувшись за рацией.
  
  Нет. Это не подействует. Корнелия, это не Кловис.
  
  'Думаешь велика между ними разница? Мы все жили в одной семье. Я помню, она как и Кловис была добродушным ребенком. Человеком. Кловис не особо изменился'.
  
  Это ДРУГОЙ человек. Не Кловис. Она может быть осведомленнее в военном деле, чем твой покойный кузен. Мы должны соблюдать осторожность. Этот... трюк, выглядит через чур подозрительным. Если уж я что-то заподозрил бы, то и она бы заподозрила.
  
  'Я хочу сыграть на самонадеянности. Мы из одной семьи, я знаю, какие привычки могут царить среди моих родственников. Поэтому, мы не узнаем, пока не увидим своими глазами'.
  
  Помнишь, что я говорил тебе о солдатах? Ты собираешься использовать одного из них, как приманку.
  
  'Да. Собираюсь. Я помню о твоих словах. Я их обдумал. И решил, что никогда не стоит о них забывать. Но и слепо подчиняться не стоит. Это война. Здесь НАДО рисковать, чтобы убить своего врага. Иначе, ты просто умрешь, ничего не сделав толком'.
  
  Ладно. Поступай, как знаешь. Я же всего лишь Наемник.
  
  Отчего-то, парню казалось, что Георг улыбается. Нехорошо так улыбается. Ламперуж фыркнул и взял рацию.
  
  -Говорит Зеро. Н2, поменяй свой идентификатор и изобрази британского солдата. Если не признают, отступай, или прими бой.
  
  -Понял.
  
  ***
  
  Синдзи, шедший впереди всех, резко подал знак остановиться и затихнуть. Ещё несколько жестов, и добровольцы рассредоточиваются возле здоровенной дыры в здании, где они были.
  
  Демон указал на стоявший посреди улицы Сазерленд.
  
  -Свои, - сказал подросток.
  
  -Чего он ждет? - спросил ближайший одиннадцатый.
  
  Синдзи молча показал на силуэты Глостеров вдалеке.
  
  -Засада, наверное.
  
  -Они не поведутся, - сказал Икари.
  
  -С чего это?
  
  -Посмотри. Они даже ходу не сбавили, заметив его. Оружие держат наготове. Сейчас они его разнесут к черту.
  
  -Что? Но мы же должны помочь, - одиннадцатый порывался пойти вперед.
  
  -Стоять, - сказал Демон, - они и нас разметут как пыль.
  
  -Не оставлять же его там! - возмутилась молодая девушка.
  
  -Я пытаюсь помочь вам выжить, - сказал Синдзи, - но если вам так угодно умереть, можете идти.
  
  Волонтеры замолкли.
  
  Пилот Сазерленда, видимо поняв, что к чему, тут же открыл огонь по Глостерам, отъезжая в сторону. Пилот начал ожесточенно бороться за свою жизнь, пытаясь убежать. Но машины из личного отряда Принцессы, были слишком быстрые и маневренные, да и пилоты были первоклассные.
  
  -Уходим, - сказал Демон, разворачиваясь и идя.
  
  -Нет, мы можем ему помочь! За мной! - какой необдуманный поступок. Одиннадцатый с гранатометом наперевес вышел из убежища, паля прямо по Глостеру. Робот с подбитой спиной припал на колено. Остальные роботы тут же развернулись в сторону новой угрозы.
  
  -Идиоты, - Синдзи потащился спасать своих непутевых товарищей.
  
  Двое остальных Глостеров тут же развернулись в сторону новых противников. Предводитель отряда, рыцарь Корнелии, успел увернуться от ракеты. Второму пилоту повезло меньше - он хоть и успел уйти в сторону, но ракета разнесла ему руку и задела кабину.
  
  А дальше уже пошла мясорубка. Короткая, и жестокая. Сазерленд террориста скрылся быстро, даже не подумав помочь.
  
  'Как это опрометчиво. Ввязаться в бой с... личным отрядом генерал-губернатора' - подумал Синдзи. Глостер, который был подбит первым, оказался на редкость живучим, и тоже ввязался в бой.
  
  -Твою ж... - трех волонтеров тут же снесла быстро проехавшая машина. На асфальте остался только кровавый след.
  
  Глостер главного рыцаря понесся прямо на ещё троих террористов. Тот одиннадцатый, что стоял впереди, пальнул из гранатомета. Все без толку. Ночной кошмар просто подпрыгнул, пропуская ракету под собой. Копье робота порвало повстанцев на части.
  
  -Отходим, мать вашу, отходим! - проорал Синдзи, бросая в сторону одного из НК гранату. Оставшиеся волонтеры, было вставшие в круг спиной к спине, быстро начали уходить в сторону развалин. Пилот Глостера не успел среагировать на метко брошенную гранату - нога его была разнесена к черту. Самым дееспособным остался рыцарь Принцессы.
  
  Глостер с оторванной рукой пальнул напоследок по уходившим повстанцам из встроенных пулеметов. Итого, из 12 добровольцев осталось около 4.
  
  Синдзи заскрипел зубам. Рука его потянулась к легкому гранатомету за спиной. Резко вытащив оружие, Икари прицелился в недобитый НК и выстрелил. Прямо в кабину попал. Пилот точно не выжил.
  
  Демон ловко ушел в сторону, от атаки главного рыцаря, на ходу перезаряжая гранатомет. Синдзи выстрелил по Глостеру, но тот быстро увернулся. Очень быстро. Машины личного отряда Корнелии были в разы маневреннее Сазерлендов. Синдзи отпрыгнул в сторону. Удар копья распорол воздух. Когда наконечник орудия понесся прямо к нему, Демон рефлекторно потянулся за катаной... Лезвие клинка хоть и выдержало удар, но кинетическая энергия отбросила подростка в сторону. Тело влетело прямо в стенку одного из разрушенных домов. Вверх взметнулось облако пыли. Стенка начала разваливаться.
  
  Из груди Глостера выдвинулся пулемет. Рыцарь Гилфорд, конечно же не думал, что после такого можно выжить, хотя и был изрядно удивлен стойкостью одиннадцатого.
  
  Верный последователь Корнелии раскрыл рот от удивления, когда странный одиннадцатый с катаной начал вставать из пыли упавшей стенки. Более того, воспользовавшись замешательством пилота, Демон выстрелил из перезаряженного гранатомета по НК Гилфорда. В последний момент, рыцарь смог увести машину в сторону - выстрел пришелся в корпус, но не задел кабины и других важных систем.
  
  Синдзи попытался уйти в сторону, но оказался прижат к земле градом вражеских пуль. Гилфорд проморгался. Первые секунды, пули словно отскакивали от одиннадцатого, ярко искря при контакте. Икари рефлекторно задействовал барьер из АТ, но долго он не продержался. Поэтому содрогаясь от попаданий, Демон быстро отошел назад, пронизываемый градом пуль. Бездыханное тело подростка упало на глыбы разбитого бетона. В стороны начала растекаться кровь.
  
  Гилберт рукавом вытер проступивший пот со лба.
  
  -Говорит Гилфорд, мы натолкнулись на ожесточенное сопротивление противника. Один Глостер потерян. Оставшиеся НК сильно повреждены. Необходима поддержка.
  
  ***
  
  На лице Корнелии отобразилось некоторое удивление. Внутри она была не только удивлена, но и несколько раздосадована. Погиб один из бойцов её личного отряда. Один из тех людей, которые готовы жизнь отдать, ради неё. Один из тех людей, которых она звала своими боевыми товарищами и с которыми вместе подавляла сопротивление в разных Зонах. Пережил множество крупных конфликтов, чтобы в итоге умереть в каком-то гетто 11 зоны.
  
  -Послать туда подкрепление. Выведите сера Гилфорда и оставшегося пилота. Укрепить личный отряд Сазерлендами.
  
  -Есть.
  
  ***
  
  -Однако... - сказал Лелуш. 'Они не стали проверять принадлежность солдат. Ты был прав, Наемник. Корнелия более бескомпромиссная и более умная, чем Кловис. Тому террористу повезло, что его решили спасти 'мимо проходившие''.
  
  Я же говорил. Его вообще убили бы, если бы не этот 'отряд'. Только вот боюсь, что от отряда этого мало что осталось. Там всё-таки всего лишь террористы. Это не коммандос и не спецназ, чтобы на равных противостоять элитным Глостерами Британии.
  
  'Тем не менее... Похоже Корнелия не на шутку разошлась'.
  
  Ламперуж снова принялся раздавать команды террористам. Началось настоящее противостояние. Корнелия ни в чем не уступала Лелушу, в тактическом плане.
  
  Некоторое время, террористы поиграли с отрядом в кошки мышки. Потом, попробовали устроить засаду. Но ничего не вышло.
  
  Ламперуж банально проглядел недочет, из-за тактического хода Корнелии, позволившего разгромить всю засаду подчистую.
  
  'Черт! И это Корнелия!? Да уж, я СИЛЬНО недооценил её. Ладно, у меня всё ещё остались солдаты. Пока есть кому воевать, война будет идти...'.
  
  -Б1, Б5, немедленно обойдите противника с тыла. Окружите и расстреляйте! - в ответ только тишина эфира.
  
  -Ты издеваешься!? Это личный отряд! Мы не победим! - сказал предводитель группировки.
  
  -Я не собираюсь положить свою жизнь из-за такой глупости! - воскликнул другой повстанец.
  
  ***
  
  В надежде выжить, повстанцы начали вылезать из захваченных Сазерлендов, бросая оружие на землю. Они захотели сдаться. Глупцы... Корнелия никогда никого не щадила. Никогда. И никого.
  
  Похоже, что слова Демона о том, что британцы всё равно их убьют, никак не были восприняты террористами. Наивные одиннадцатые вышли прямо к личному отряду, с высоко поднятыми руками.
  
  -Не стреляйте! Мы сдаемся!
  
  Ответом стала очередь из пулемета, скосившая всех террористов.
  Приказ у британских солдат был прост: 'Уничтожить всех'.
  
  Стоило большей части группировки полечь в бою, как в рядах террористов тут же начался хаос. Все разобщились за какие-то жалкие доли секунды. Словно стадо, что заметив общую угрозу, начали поддаваться панике и принимать наименее рациональные решения. Никто даже ничего не успел сделать.
  
  И без того плохо организованные и плохо вооруженные повстанцы дали слабину. Это предрешило их судьбу, как группировки в целом. Они оказались просто-напросто стерты с лица земли.
  
  ***
  
  В один миг, Лелуш потерял все свои силы. 'А свои ли?' - в голову закрались некоторые мысли, которые Ламперуж сам ещё не успел осознать.
  
  Парень начал быстро опрашивать потенциальных выживших. Никто не ответил. Эфир погрузился в тишину. И только голос Зеро пытался вызвать на связь погибших террористов.
  
  'Черт, неужели...'.
  
  Надо сваливать, парень. Иначе
  
  -Миссия завершена, - послышалось из динамиков штаба. Говорила Корнелия.
  
  Поздно.
  
  -Всем войскам перестроиться в четвертую формацию.
  
  'Разбиты. Наголову разбиты. За какие-то жалкие пару минут. Всё, что было, я потерял'.
  
  Знаешь, как говорят? 'Что легко пришло, то легко ушло'. У Британии есть своя армия. Прошедшая через горнила множества войн. Армия, дисциплина в которой поддерживается жестокой муштрой. Армия, в которой воюют профессионально обученные солдаты, вооруженные по последнему слову техники.
  
  Чтобы противостоять... этому... нам нужна своя армия. Нам нужны свои солдаты. Именно СВОИ. Понимаешь? Преданные именно НАМ. Не каким-то там интересам террористических группировок. Возможно, даже не интересам порабощенной Японии. Нам нужна армия, которая будет предана лично НАМ. НАШИМ интересам. НАШИМ идеалам. Нам нужны не просто люди для убоя. Нам нужна ОПОРА. Верные люди. Боевые товарищи, с которыми мы сможем спокойно пройти любую войну, любую невзгоду и беду. Без страха, что они могут нас предать.
  
  'Да... точно. Это очень простая, но умная мысль. Я и сам об этом думал, но так даже интереснее. Но сначала нам надо выбраться'.
  
  Это верно... здесь слишком, много охраны.
  
  'Мы либо прорвемся, либо умрем. Либо ещё что похуже'.
  
  -Приказ всем пилотам Ночных кошмаров! Вылезти из своих машин и показать свои лица.
  
  П***ец.
  
  'Что же делать!?' - Лелуш сразу же начал просчитывать варианты для побега.
  
  Глостеры начали осматривать строй Сазерлендов и их пилотов.
  
  'Что же делать?'.
  
  Я что-то чувствую... Воу!
  
  'В чем дело?'.
  
  Помнишь о 'сюрпризе'? Кажется я понял, что к чему... очень вовремя.
  
  Рация зашипела.
  
  'Георг?'.
  
  Это свои! Отвечай!
  
  -Прием-прием, Зеро, ты меня слышишь? Зеро? Прием!
  
  -Говорит Зеро, - сказал Ламперуж, прикрыв глаза. Глостеры постепенно подбирались к его роботу.
  
  -Ты где, товарищ?
  
  -...в строю Сазерлендов. В весьма затруднительном положении.
  
  -Твою мать, да у вас же там проверка! Я так понял, к тебе тоже скоро подберутся?
  
  -Ты поможешь, или как?
  
  -Помогу-помогу. Долг и честь, стоит на кону. Хе, уже стихами заговорил, - хриплый голос вдруг прервался. Послышался тяжелый кашель.
  
  -Твою мать... - произнес неизвестный. Похоже ему было не очень хорошо, - Слушай, я могу прикрыть твой отход. Я там пошумлю, а ты по-быстрому сматывайся, пока я их задерживаю.
  
  -Погоди, ты же не собираешься штурмовать штаб?
  
  -А ты не готов?
  
  Лелуш подумал. Вариантов все равно было не слишком много.
  
  -Я готов.
  
  -Отлично. Кстати, советую эвакуироваться по вот этим координатами, - Ламперуж сразу же прислушался, - Ладно. Я тебе поверю.
  
  -Ладно. Тогда я начинаю.
  
  Глостер уже подходил к Сазерленду Лелуша, когда что-то взорвалось.
  
  В расположении штаба начали раздаваться взрывы страшной мощи.
  
  -Противник! - солдаты сразу же всполошились.
  
  -Тревога! На территории чужой!
  
  Бойцы начали бегать туда сюда. Пилоты залезли обратно в свои Ночные кошмары. Было непонятно, кто же устроил диверсию. Тут, несколько солдат оказались взорваны выстрелом из гранатомета. В стороны полетели кровь и части тел солдат.
  
  -Вижу его! - проорал один из солдат и тут же оказался скошен очередью из автомата. В его товарища рядом, полетел нож, пробивший горло.
  
  Из-за горевшего грузовика с боеприпасами вынырнул... Синдзи. Лелуш внимательно осмотрел неизвестного. Демон был одет в причудливую смесь из трофейного снаряжения убитых британцев и гражданской одежды.
  
  Синдзи отбросил в сторону разрядившийся автомат и сорвал с пояса связку гранат, отправляя их прямо в строй Ночных кошмаров. Лелуш спешно отошел в сторону, чтобы его не задело в бою. Его весьма удивила храбрость этого одиннадцатого и просто, необъяснимая боевая сноровка.
  
  Синдзи достал катану из темно-красных ножен, и принялся рубить британских солдат в капусту. В бой вступили Ночные кошмары. Безуспешно.
  
  От выстрелов и любых атак, Синдзи уходил очень быстро. Его просто не успевали задеть. Демон выдавал такие трюки, что любой акробат бы одобряюще кивнул.
  
  Вдруг, один из Глостеров попробовал атаковать Икари в лоб копьем. Избежав смертоносного удара, Демон забрался на Кошмар и со всей силы оттолкнулся от робота ногами, улетая в сторону. Провернувшись в воздухе, вокруг своей оси, Икари приземлился на ноги, и... метнул в сторону Глостера нож. Лезвие вонзилось в корпус машины, словно патрон из винтовки. Стало видно, что это не просто нож, но гарпун на стальном тросе.
  
  Синдзи натянул трос на себя... В следующий момент по тросу пробежали золотистые искры, устремившиеся прямо к Ночному кошмару. Нож действовал как непосредственный проводник.
  
  Робот начал искрить синими и золотыми искрами. Робота замкнуло. Пилот скорее всего остался жив, но вот машина осталась недееспособной.
  
  Синдзи резким движением выдернул гарпун из робота, и увернулся от новых выстрелов. Подбежав к Сазерленду, Икари взмахом катаны повредил коленный сустав машины. Робот припал на подбитое колено, и Демон ловко взобрался на него. Кто-то рефлекторно попытался его подстрелить. Демон ушел, а вот пилоту Сазерленда не поздоровилось - очередь из пулемета разворотила кабину подчистую.
  
  Когда всё окончательно погрузилось в хаос, Лелуш нажал на кнопку катапульты.
  Капсула пилота на реактивных двигателях улетела далеко от поля боя.
  
  Синдзи снял с пояса ещё связку гранат, и кинул их в какой-то приоткрытый грузовик, из которого тут же начали спешно вылезать британские солдаты. В следующий момент, машина взлетела на воздух, задев несколько рядом стоявших Сазерлендов и кучу пехотинцев.
  
  В следующий момент, Синдзи едва ушел от пулеметной очереди. Поняв, что дело плохо, Демон решил по-быстрому ретироваться, и побежал из штаба прочь.
  
  -Эй, преследуйте его! - проорал один из солдат. Бойцы тут же устремились за бегущим террористом.
  
  -Эй, это же Зеро! - послышалось ещё где-то.
  
  Неизвестно, когда на развалинах одного из домов появилась фигура в темном плаще. Факт в том, что она уже несколько секунд наблюдала за творившимся внизу хаосом.
  
  -Ловите его! - группировка солдат разделилась. Кто-то попытался подстрелить человека в костюме Зеро, но тот просто напросто спрыгнул вниз. За ним тут же снарядили поисковую группу.
  
  Синдзи теперь отводилось меньше внимания.
  
  Икари уже выбрался к невидимой черте, являвшейся границей штаба. Впереди завиднелись часовые.
  
  'Осталась ещё одна граната' - вспомнил Демон. Рука автоматически сорвала с пояса небольшой цилиндр. С ходу вырвав чеку, Синдзи бросил гранату прямо в британцев. Была проблема. БАХ! И нет проблемы.
  
  Демон посмотрел вперед. Всё, как он и планировал. Впереди был вход в подземные ходы. Завидев лежащий прямо по курсу труп вражеского солдата, Синдзи прокатился на коленях вперед, сходу хватая автомат в руки. Само тело, Икари разложил перед собой, на манеру 'укрытия'.
  
  'Вроде всё правильно рассчитал' - подумал Синдзи. Взгляд его упал на лежавшие неподалеку баки с горючим. Он сделал несколько заначек по гетто, в качестве 'сюрприза' британцам. Потом он посмотрел на связку гранат, у британца. Привстав на колено, подросток начал стрелять по преследователям. У тех было два Сазерленда и с десяток пехотинцев.
  
  Многочисленные очереди из пулеметов и автоматов тут же взрыли асфальт рядом с Икари. Несколько бронебойных патронов больно ударили по плечу. Барьер сдерживал попадания, но кинетическая энергия чуть ли не выворачивала укрепленные кости получеловека.
  
  Изображая раненного, Синдзи начал быстро ковылять в сторону 'подземки'. 'Сейчас' - подумал Демон. Несколько выстрелов со стороны британцев угодили прямо по бакам горючего. Очередь из пулемета Рыцаря угодила прямо в тело убитого британца. Гранаты и баки детонировали. Демон скрылся во вспышке взрыва, прыгнув в сторону дыры, в асфальте. Пламя коснулось его спины. Часть одежды загорелась.
  
  Икари свалился в темные коллекторы. Начиная вставать с земли, он заметил, что горит. Тут же пошли вялые попытки затушить огонь. В конце концов, Синдзи просто подавил пламя своим полем.
  
  Снаряжение продолжало дымиться.
  
  -Твою мать, - хрипло выдохнул Демон, и направился куда-то вперед, во тьму коллекторов.
  Прямиком на зов...
  
  ***
  
  Лелуш тащил мешок с одеждой и раздумывал над техническим поражением.
  'Наемник... Ты оказался прав. Корнелия, это не Кловис. На лицо совершенно иной уровень организации. Если её недооценить, она может меня запросто победить. Она очень сильный соперник. Одна неудача и всё может полететь к чертям. Прости, что не прислушался к совету'.
  
  Будет тебе наука. И мне тоже. В следующий раз буду более настойчив. А то нас так и укокошить нетрудно будет. Мне сейчас следует настучать тебе по башке. Но я тоже виноват. Видимо, мне надо было просто ЗАСТАВИТЬ тебя сделать это. Но тут и не только наш косяк. Повстанцы тоже подкачали. Ты повелся на уловку Корнелии, будучи ослепленный крайней схожестью двух инцидентов. Ты не думал, что эти террористы смогут быть такими же верными и преданными, как те. Ты не подумал, что Корнелия замыслила куда более хитрый план, чем мог бы позволить себе Кловис. Ты не подумал. А я подумал. Но я не решился. Я не буду кричать. Я не буду возмущаться. Это не мое. Я уже достаточно пережил, чтобы понимать, что нужно сохранять хладнокровие в любой экстремальной ситуации. Ты получил по голове, Лелуш. Это пойдет тебе на пользу. Просто потому что не убило. Теперь ты будешь помнить это. Ты будешь помнить, что те, кто не учатся, либо не живут долго, либо являются везучими идиотами. Это теперь твой рубец на душе. И на образе. Одно поражение.
  
  'Да. Я понял. Я никогда не забуду. Я буду помнить. И в следующий раз, я не повторю своей ошибки. Я буду смотреть за собой, чтобы больше такого не случалось. Иначе, это будет стоить нам жизни'.
  
  Тут кто-то есть. Кажется, я даже знаю, кто именно.
  
  Лелуш остановился. Рука привычно легла на рукоять пистолета в кобуре. Ламперуж, молча, смотрел на выходившую из темноты фигуру... Зеро.
  
  -С.С. - сказал Лелуш.
  
  Девушка сняла шлем в форме цифры 'Ноль'.
  
  -Не ожидал?
  
  -Нет. Спасибо, что решила помочь, но это уже не нужно.
  
  -Судя по тому, что я видела, тебе всё равно не помешала бы помощь. И мы, между прочим, сообщники, если ты не забыл, - девушка улыбнулась.
  
  -Да. Верно. Я нужен тебе, для исполнения контракта.
  
  -Что ж, хорошо, что ты такой понятливый.
  
  Ламперуж пожал плечами.
  
  -Ситуация располагает.
  
  -Не расстроен своим поражением?
  
  -Нет. Лишь немного раздосадован. Я сам виноват. Не усмотрел. И люди подвели. Слишком ненадежные. Я подумал, что если условия те же, то я смогу победить. Только в очередной раз убедился, что жизнь, это тебе не шахматы.
  
  -Чтобы победить Британию, тебе нужна сила. А ещё тебе нужно уметь ей пользоваться.
  
  -Коли так, я раздобуду эту силу. Я уже понял, что мне нужно. Армия. Своя, личная армия, которая бы разделила мои интересы, и смогла бы уничтожить Империю. И клянусь Богом, я её раздобуду. Пусть даже придется собирать все по крупицам, но раздобуду. Британия будет повержена.
  
  -Рада за твою сообразительность. Кто-то идет...
  
  Лелуш понял, что ощущает нечто странное. Он уже привык, к тому что может нутром чуять приближение чужих людей, но здесь было что-то другое. Иное.
  
  Быстро вытащив пистолет и развернувшись на 180 градусов, Ламперуж начал целиться в темноту коллектора.
  
  Послышались шаги.
  
  -Свой, - произнес Синдзи. Лелуш узнал его. Ведь это именно тот боец, который устроил переполох в штабе Корнелии. С.С. даже не знала, что можно сделать. Фактически, прямо сейчас тайная личина Зеро была раскрыта чужому человеку.
  
  -Я тебя помню, - сказал Лелуш, опуская оружие, - ты ведь был тогда в расположении штаба. Ты помог мне выбраться.
  
  -Да, мой лорд это так. Миледи, - Икари отвесил обоим легкий поклон.
  
  -Почему ты меня так зовешь?
  
  -Потому что вы единственный человеком, которому не жалко служить. Я знаю, кто ты такой, Лелуш Ламперуж. Но мне это не сильно важно. Мне важнее твои цели и намерения.
  
  -Что именно?
  
  -Уничтожение Британии. Я хочу её уничтожить. Так же, как и ты. Поэтому, я хочу с тобой объединиться.
  
  -Вот как? Но ты знаешь мое настоящее лицо.
  
  -Обговорим потом. Британцы до сих шныряют в окрестностях. Давайте пойдем отсюда. А потом уже решим, что к чему.
  
  'Может...'.
  
  Не надо. Он свой. Не чувствуешь?
  
  'Чувствую. Просто... странно как-то. Ладно, я не буду использовать Гиас, пока не посчитаю нужным'.
  
  Вот и ладненько...
  
  ***
  
  -Вот, сюда, - сказал Синдзи, указывая на один из выходов. Троица путников вышла в развалины какого-то дома.
  
  -Здесь никого нет. Можно поговорить. Давайте, представимся. Я Икари 'Демон' Синдзи. Наемник.
  
  -Лелуш Ламперуж, как ты мог догадаться. Я предпочитаю о себе не распространяться.
  
  -Верно.
  
  -Ты знаешь о моей настоящей личине. Это весьма неприятно.
  
  -Почему? Я всё равно никому не скажу. Это не мой стиль.
  
  -Вот как? Ты сказал, что ты наемник. Так почему бы тебе... не сдать меня?
  
  -Кому? Британии? Не издевайся надо мной. Я ненавижу Империю. Эти нацисты и их 'карательные отряды' достойны только вечного забвенья. Лелуш Ламперуж. Ты показал себя достойным командиром и стратегом. Пусть со своими минусами и проблемами. Но я готов тебе служить. Тебе нужна армия? Я готов в неё вступить.
  
  -Доброволец?
  
  -Наемник. Я предлагаю тебе мой Контракт, - Синдзи достал откуда-то старый свиток. Лелуш только удивился.
  
  С.С. заворожено наблюдала за всем. За всё это время, она ничего не говорила. Со всем должен был разобраться сам Ламперуж, ибо это его дела. Всякие там японские наемники, это уже не её забота. Всё равно Лелуш был способен сам решить свою проблему.
  
  -И в чем суть? - спросил Ламперуж.
  
  -Ты его подписываешь. Мне не просто так дали прозвище 'Демон'. Это мое призвание. Этот контракт свяжет наши судьбы воедино. Я твой солдат, а ты мой руководитель. Ты указываешь мне цель, а я её достигаю, будь то убийство, или нечто другое, более сложное. Но есть тут одно важное правило.
  
  -Какое именно?
  
  -'Наемник волен сам решать, как ему следует исполнить приказание. Никто ему не указ' - меня нельзя ограничивать. Советую уяснить, что это не просто бюрократическая чушь, которой можно потом... гм, не буду говорить, что. Это настоящие узы. Почти родственные. Я буду связан с тобой, покуда Контракт не будет расторгнут, по каким-либо веским причинам. Так вот... Нельзя меня ограничивать. Я сам выбираю, как мне достичь цели, чем или кем бы она ни являлась.
  
  -Вот как? - Лелуш смотрел Синдзи в глаза.
  
  'Я так понимаю, Наемник, ты знаешь об этом... индивидууме, куда больше, чем я'.
  
  Да. Знаю. И не стану этого скрывать. Ты ведь чувствуешь это, да?
  
  'Что 'это'?'.
  
  Духовное родство. Я же говорил, что я всего лишь частичка от некогда целой души. Вот он тоже частица. Он тоже из нашего Легиона. Поэтому мы сразу друг друга почувствовали. Он свой. Он наш брат.
  
  'Да. Я тоже чувствую это. Но чувства могут помешать разуму. Стоит ли доверять ему?'.
  
  Стоит. Главное, не то, чтобы ТЫ доверял ЕМУ. Главное чтобы ОН доверял ТЕБЕ. Я знаю, о чем говорю. И ты узнаешь. Ты все о нем узнаешь. Даже без Гиаса. Он сам тебе расскажет. Когда придет время. Ты заполучишь в свои руки такое оружие, что даже не каждый 'Рыцарский Доспех' сравнится. Это идеальная машина для убийства. Она не сбоит. Она не предает. К ней просто нужен свой подход. Не более.
  
  'Что ж, я доверюсь тебе. Я доверюсь ему. Но учти, что это ещё и из-за тебя'.
  
  Считай, что из-за тебя самого.
  
  -Я согласен, - сказал Лелуш. В глазах С.С. промелькнуло удивление.
  
  Синдзи протянул свиток парню. Ламперуж осмотрел Договор. Условия его вполне устраивали.
  
  -У меня нет ни карандаша, ни ручки.
  
  Синдзи тут же начал обыскивать свои карманы, на предмет подходящих вещей. К удивлению обоих, ручку протянула... С.С.
  
  -Спасибо, - сказал Лелуш. Серая Ведьма только усмехнулась.
  
  Ламперуж поставил свою подпись. Появилось странное ощущение. Необъяснимое.
  
  Демон через силу улыбнулся.
  
  -Наши пули - ваши деньги, господин Зеро, - произнес Синдзи, скаля острые зубы.
  Часть 5 "Черные Рыцари"
  
  Прошло уже несколько дней, после инцидента в Саикаме.
  
  - Я впервые оказалась за пределами Поселения Токио, - сказала Шарли, глядя за окно поезда. Помимо неё, в купе сидела Милли и Нина. Дело в том, что президент школьного совета смогла достать приглашение в Кавагучико, где должна сегодня проходить конференция по Сакурадайту. Так как Ривал работал в баре, а у Лелуша в последнее время достаточно много дел, то поехали только девчонки. Сузаку тоже был занят.
  
  - Да. Но было бы хорошо, если бы Лелуш отправился с нами, - сказала Милли. У Шарли тут же перехватило дыхание, и она отстранилась от окна, - Ой, ну не надо смущаться. Разве мы не договаривались сегодня говорить о парнях, которые нам нравятся?
  
  - Президент, разве у вас есть парень?
  
  - Кто знает, - улыбнулась Милли.
  
  Тут, поезд вошел в туннель. Послышался гудок. Нина испуганно схватилась за края своей рубашки и сжалась. Милли положила свои руки, поверх рук девушки.
  
  - Всё хорошо, - сказала президент, - в Кавагучико много британских туристов. Там надежная охрана. И не так страшно, как в гетто.
  
  - Но ведь...
  
  - Мы будем рядом. Мы не бросим тебя, - Милли посмотрела Нине прямо в глаза.
  
  - Хорошо.
  
  Нина словно нутром предчувствовала беду...
  
  ***
  
  Лелуш в костюме Зеро сел на диван. Костюм обзавелся импровизированной кирасой и парочкой элементов брони. Общий облик 'черного короля' был несколько 'демонизирован'. Так, под ткань воротника были вшиты металлические пластины, для защиты. Выпирало несколько 'декоративных' шипов из того же воротника и плеч. Кончики пальцев, на латных перчатках, были заострены.
  
  Рядом стоял, выпрямившись, Синдзи.
  
  -Ты хочешь произвести на гостей впечатление личной гвардии? - нарушил тишину Зеро.
  
  Просто становилось несколько смешно, когда в пустой комнате огромного трейлера находятся всего два человека. Оба несколько странно одеты. Один сидит на диване и смахивает на фигуру с шахматной доски. Второй одет в бежевую армейскую куртку, носит на голове черный берет со странной кокардой, а на боку у него катана. Плюс ко всему, этот субъект стоит по правую сторону от первого с видом 'почетного караула'. Ах да. Ещё, Демон обзавелся очаровательного вида маской. Лицевая пластина была выполнена в черно-красных цветах и Демон смотрел на мир через Т-образное стекло шлема...
  
  Синдзи усмехнулся:
  
  - Ну, мы же теперь рыцари? Вот я и хочу создать впечатление и этакого 'первого рыцаря'.
  
  - Хм. Первый рыцарь? А что, мне уже интересно, Демон. Первый рыцарь Демон. По-моему, звучит. Будет противовесом Императору и его Рыцарям Круглого стола, - Зеро издал смешок.
  
  - Знаешь, похоже, что мне просто приятно побыть кем-то... другим. Кем я ещё не был. И кем, наверное, уже не буду. Никогда.
  
  Зеро помолчал и обдумал слова.
  
  - Я достаточно тебе доверяю, чтобы доверить тебе такой пост. Всё же, ничего особого здесь не требуется. От тебя, по крайней мере.
  
  Икари кивнул. Наступила тишина.
  
  - Кстати, мне нравится этот трейлер.
  
  - Да?
  
  - Угу. Очень... просторно. Для машины. Целый особняк на колесах. Хорошая идея, этот мобильный штаб.
  
  - Знаю, потому и выбрал именно эту машину.
  
  Снова тишина.
  
  - Повстанцы идут, - сказал Синдзи.
  
  Именно из-за этого и установилось длительное молчание.
  
  - Я знаю.
  
  И вот, двери в трейлер открылись, на проходе стоял Оги и другие террористы. Заметив, что гости в некотором замешательстве, Зеро сказал:
  
  - Проходите, обустраивайтесь здесь, - голос Лелуша был не только искажен маской, но несколько изменен голосом внутреннего демона. Ламперужу было несколько забавно пользоваться такой способностью - горло слегка вибрировало. Это было приятно. - Отныне, это наша база.
  
  Оги осторожно заглянул внутрь, словно проверяя, после чего зашел внутрь. Лидер террористов замер, глядя на Зеро, и не только на Зеро. Икари сейчас впечатлял террориста не слабее чем Зеро. Поймав на себе вопросительный взгляд, Синдзи только слегка поклонился, держа руку на мече.
  
  - Этой мой человек, - пояснил Зеро. - Его позывной: 'Демон'. Выводы делайте сами.
  
  - Демон? - Оги пристально смотрел на Т-образный визор черно-красной маски Демона.
  
  - Может, уже пройдете? - решил осведомиться Зеро.
  
  - А... да. Ребят, заходим, - махнул рукой Оги своим подчинённым.
  
  В трейлер тут же начали заходить другие террористы. Одиннадцатые удивленно разглядывали внутреннее 'убранство' машины.
  
  - Так, ты решил с нами объединиться? - Оги подошел к Зеро.
  
  - Верно. Теперь мы союзники.
  
  - Поразительно! - воскликнул один из членов группировки Оги - Синъитиро Тамаки. Тут он, наконец-то, заметил Синдзи. - А это ещё кто!?
  
  Икари только криво усмехнулся под маской.
  
  "- Тамаки- шумный и развязный тип, любящий две вещи: хорошую выпивку и хорошую драку. Вспыльчив. Ну, здравствуй, 'дружище'" - подумал Синдзи.
  
  - Зеро, похоже, я чем-то ему не понравился, - искаженным голосом сказал Демон. В словах прозвучали какие-то подозрительные интонации. Тамаки передернуло.
  
  - Эй, я ничего такого не имел в виду! - тут же замахал руками парень с 'козлиной бородкой'. - Я просто не ожидал здесь увидеть ещё кого-то.
  
  - Как я и думал. Ты очень шумный, кстати говоря.
  
  - Чего!? Имеешь что-то против?
  
  - Нет, что ты, совсем наоборот. Ты мне уже начинаешь нравиться.
  
  Взгляд Синъитиро упал на катану в темно-красных ножнах, после чего мужчина предпочел молча удалиться дальше исследовать штаб.
  
  - Хм, Зеро, а откуда ты смог достать эту машину? - обратился лидер сопротивления к черной фигуре.
  
  - Эти продажные аристократы предоставляют мне всё, что я только не попрошу.
  
  - Просто попросил? - удивился Оги.
  
  - Не волнуйся, все следы я уже замел.
  
  Одиннадцатые меж тем разбрелись по новому штабу.
  
  - Здесь и второй этаж есть!
  
  - А машина не слишком большая?
  
  - Я и телевизор нашел, - сказал один из террористов, усаживаясь перед 'дьявольским ящиком' солидных размеров. Одиннадцатый взял пульт и нажал на кнопку, Синдзи встал рядом, сложив руки накрест. Когда его ладонь опустила рукоять катаны, некоторые одиннадцатые вздохнули более спокойно.
  
  Карен Кодзуки обеспокоенно смотрела на Синдзи. Она заметила, что он даже младше неё.
  
  - Что случилось? - спросил какой-то ведущий новостей.
  
  На экране тут же показалась молодая корреспондентка, на фоне Делового центра Кавагучико.
  
  - Сейчас я нахожусь перед отелем Делового центра. Отель захвачен членами Японского Освободительного Фронта.
  
  - Что? - террористы тут же начали подтягиваться к телевизору. Лелуш напряг слух.
  
  - Они захватили председателя Джеймса, а также всех участников конференции по сакурадайту, туристов находившихся поблизости, а также несколько человек из персонала, используя их в качестве заложников. Перед нами видео присланное террористами... - тут же появилось изображение толпы людей в одном помещении, которые стояли на коленях, сложив руки за голову, и всех британцев держали под прицелом одиннадцатые в военной форме.
  
  - Здесь вы также можете увидеть нескольких студентов вместе с председателем Джеймсом,- Карен тут же узнала в заложниках Студенческий Совет.
  
  - Сам лидер группировки зовет себя подполковником Кусакабе, бывшим солдатом Японской армии, - Зеро встал с дивана.
  
  - И все-таки они начали действовать.
  
  - Самая большая группировка Японии.
  
  - Это же самоубийство!
  
  - А нам что теперь делать?
  
  У Лелуша зазвонил телефон. Звонил Ривал.
  
  Лучше ответь.
  
  '- И что мне ему сказать?'.
  
  Ответь.
  
  Зеро тут же удалился в свой кабинет на втором этаже, где и заперся. Никто даже не заметил то, что он ушел - все затаив дыхание слушали новости.
  
  Лелуш снял шлем и ответил.
  
  - Ривал?
  
  - Лелуш! Там...
  
  - Я уже знаю.
  
  - Уже... но...
  
  - Ривал, успокойся. И не надо говорить мне о том, что здесь нельзя быть спокойным, я сам это знаю. Соберись. Выдохни. И вдохни. Приведи мысли в порядок. Мы ничего не сможем сделать, ведь задача британских солдат, спасти заложников.
  
  - Да, я знаю, - было слышно, как Ривал сопит.
  
  - Ты сейчас работаешь. Я тоже. Всё, что мы можем, это лишь наблюдать и надеяться. Выше нос, Милли всегда была везучим человеком. Она справится. Они выживут.
  
  - Да. Спасибо, Лелуш. Я спокоен. Они выберутся оттуда.
  
  - Вот именно.
  
  - Ладно. Встретимся потом.
  
  - Да. До связи.
  
  Вот. Сделал доброе дело - друга успокоил.
  
  '- Да, ты прав. Это стоило того,' - Лелуш убрал телефон и одел свой шлем, после чего открыл дверь и вышел.
  
  Когда он спустился, повстанцы начали разбирать снаряжение в ящиках на базе. Синдзи подошел к Зеро.
  
  - Там ведь твои друзья? - тихо спросил Икари.
  
  Лелуш кивнул.
  
  - Знаешь... если, ты сильно беспокоишься, я могу проникнуть туда и проследить...
  
  -А ты можешь?
  
  - Да, но только один.
  
  - Хм. Это нам понадобится на предстоящей операции.
  
  - Мм? Хочешь использовать случай?
  
  - Да, пора представить Британии её нового оппонента. Пока что можешь отдохнуть.
  
  - Ладно.
  
  Зеро прошел к себе в кабинет, не закрывая дверей и включил компьютер с намерением посмотреть прямой эфир, надо было следить за развитием событий.
  
  Через некоторое время, в толпе людей возле Отеля, появился... отец Шарли. Ламперуж его почти не знал. Мистер Феннет бесновался, рвал и метал, будучи возмущенный наглостью террористов. Он кричал перед репортерами о том, что его дочь ни в чем не виновата, что она не должна страдать из-за каких-то там повстанцев.
  
  Лелуш заметил, что рядом с его кабинетом начала разбирать очередную коробку Карен. Так как девушка никак не беспокоила Зеро, Ламперуж задумался. Корнелия уже давно должна была снести этот Отель к чертям, но до сих пор этого не сделала.
  
  Учитывая характер генерал-губернатора, уже собравшего свои силы возле места происшествия, она решит уничтожить и террористов и заложников, невзирая на потери. Потому что 'нельзя давать врагам спуска'. Но отчего-то Корнелия бездействовала.
  
  '- Почему? Что её удерживает? Неужели...'
  
  - Зеро, - Карен таки зашла в кабинет.
  
  - Да?
  
  - Что случится с заложниками?
  
  - В любом случае, им невыгодно отпускать британцев, - сказал Зеро, убавляя громкость звука.
  
  - Это... Это правильно.
  
  - Эй, Зеро, - Оги зашел в кабинет с ещё одной коробкой. - Не возражаешь, если я раздам это всем?
  
  В коробке лежала форма черного цвета с серебряными вставками.
  
  - Я, конечно, понимаю, что они красивые, но мы же повстанцы...
  
  - Нет, - Зеро резко развернулся к Оги. - Мы не повстанцы!
  
  - Тогда кто мы?
  
  - Отныне, наша цель: нести справедливость, - Зеро сжал кулак в бронированной перчатке, демонстрируя его Оги.
  
  - Справедливость? - удивился Оги.
  
  - Именно так, - в кабинет зашел Синдзи и посмотрел на коробку с формой для Черных Рыцаре. - Хм. Красиво, но я бы хотел напомнить, что это кабинет командующего, а не... проходной двор.
  
  - Ой...
  
  ***
  
  
  Решив показать, что они настроены решительно, террористы ЯОФ сбросили одного из заложников с самой крыши Отеля. После этого, подполковник послал видео-обращение, в котором говорилось, что теперь террористы будут сбрасывать по одном заложнику каждые тридцать минут.
  
  Корнелия в сопровождении двух своих приближенных людей, шла по коридору штаба.
  
  - Убивать, показывая, что они настроены серьезно... Это варварство, - сказал Андреас Дарлтон.
  
  - Как насчет возобновления переговоров с предложением вывести сначала женщин и детей? - предложил Гилфорд.
  
  - Нет! - сказала Корнелия. - Нельзя показывать им свою слабость!
  
  - Тогда будем штурмовать?
  
  - Только когда принцесса Юфемия будет в безопасности.
  
  Корнелии оставалось только сжать зубы. Вдруг, из одного коридора выскочил какой-то офицер.
  
  - Генерал-губернатор, Зеро... Мы получили сообщение от Зеро!
  
  ***
  
  Зеро осмотрел присутствующих в телевизионном фургоне.
  
  - Итак, основная группа проберется в отель под предлогом переговоров с ЯОФ. Демон, выгружаешься и быстро пробираешься в здание. Твоя задача: наблюдение за заложниками. Мы должны управиться за полчаса. Если они попробуют сбросить ещё одного заложника, то помешаешь им. Ясно?
  
  - Есть! - Синдзи в черной куртке, накинутой поверх его любимой бежевой , шутливо козырнул и... спрыгнул в отрытые двери фургона.
  
  - Эй, почему это ты ему так доверяешь? - возмущённо спросил Тамаки.
  
  - Потому что он это заслужил, - отрезал Зеро. - Сейчас мы должны все действовать заодно. Если что-то пойдет не по плану, то нам конец. Мы либо сделаем это, либо умрем.
  
  - Всё как всегда, - вздохнул Оги. Надо заметить, что все одиннадцатые теперь были одеты в черную форму, найденную бывшим командиром. У всех были бронежилеты.
  
  - Оденьте маски, - приказал Зеро. Все террористы тут же одели черные балаклавы с темно-синими тактическими щитками. Эти маски сразу же сделали бойцов какими-то... безликими.
  
  - Пора начинать, - Зеро пошел и выбрался на крышу фургона, встав впереди отключенной видеокамеры.
  
  ***
  
  
  Машину тут же взяли под прицел Найтмеры и другие британские солдаты. Но никто не осмелился стрелять без приказа принцессы. Фургон спокойно ехал к главному мосту - единственный мост, который боевики из ЯОФ не подняли,но путь тут же преградили три Глостера, один из них принадлежал самой Корнелии.
  
  Люк Найтмара открылся, и женщина вышла из кабины.
  
  - Вот мы и снова встретились, Зеро. Вы члены Японского Освободительного Фронта, или просто решили помочь им? Неважно. Поговорим о главном... О мести за моего сводного брата, Кловиса.
  
  Корнелия достала именной пистолет и направила его на Зеро. Тот даже не шелохнулся.
  
  '- Другого я и не ожидал,' - подумал Лелуш.
  
  - Корнелия, что ты выберешь? Мертвого Кловиса, или живую Юфемию? - спросил Зеро. Лицо Принцессы тут же выразило значительную степень удивления, рука с пистолетом дрогнула.
  
  '- Как я и думал. Первая часть плана выполнена. Ты не изменилась, Корнелия. Есть только один человек, ради которого ты можешь рискнуть всем. Ты ведь всегда баловала свою младшую сестру. Твои эмоции мешают тебе,' - Лелуш под маской улыбнулся.
  
  - Я спасу Юфемию.
  
  - Зеро, я не понимаю, что ты имеешь в виду.
  
  - Я могу спасти Юфемию, - повторил командующий.
  
  Через некоторое время, машина с Зеро уже ехала вперед.
  
  '- Теперь вопрос с Фронтом. Они примут меня за своего, или решат просто убрать? Хотя, какая разница. Я уже произвел нужное впечатление союзника, значит...' - два бойца, сторожившие ворота в отель, расступились и открыли проезд.
  
  '- Отлично. Теперь подготовка к основной фазе,' - Ламперуж нажал на кнопку специального датчика. Лампочка из синего цвета, стала гореть желтым. Это уже был сигнал для Синдзи, у которого был такой же датчик.
  
  Корнелия меж тем, дала добро на использование спецотряда, коим являлся технический отдел с Ланселотом.
  
  ***
  
  
  Нина дрожала, прижавшись к обнявшей её Милли. Эйнштейн всегда отличалась особой боязнью по отношению к одиннадцатым, а тут, прямо рядом с ними встал один из бойцов ЯОФ.
  
  Эйнштейн замерла в испуге.
  
  - Одиннадцатые, - слетело с дрожащих губ девушки.
  
  - Что ты сказал!? - солдат тут же взорвался, направляя автомат на и без того перепуганную студентку. - 'Одиннадцатые'!? Мы японцы!
  
  - Мы поняли! Хватит уже! - воскликнула Милли.
  
  - Возьми свои слова обратно! Мы не одиннадцатые!
  
  - Мы берем свои слова обратно! - почти моля, сказала Ширли.
  
  - Что с тобой!? Быстро подойди сюда, я преподам тебе урок!
  
  - Нет! - воскликнула Нина.
  
  - Быстро, я сказал! - японец схватил Эйнштейн за руку.
  
  - Нет! - девушка пыталась вырваться.
  
  Принцесса Юфемия, замаскировавшаяся под обычного члена конференция хотела было встать, но замерла, когда одна из сопровождающий взяла её за руку и отрицательно мотнула головой. Решившись, девушка всё же вырвала руку из хватки помощницы, но тут кто-то вновь помешал ей встать. Она обернулась, смотря на помешавшего. Рядом с ней находился какой-то человек в черной куртке с капюшоном, натянутым по самые глаза.
  
  - Я разберусь, - сказал тихо неизвестный. В следующий момент, Юфемия даже не поняла, как этот незнакомец смог так быстро подобраться к террористу.
  
  Факт в том, что одиннадцатому в военной форме пришлось отпустить Нину.
  
  - Ты ещё кто такой!? - воскликнул террорист. Неизвестный помешал студентке грохнуться на пол, придержав за руку, и осторожно уложил на пол, к подругам. Юфемия осторожно прошла к студенткам и принялась успокаивать пострадавшую.
  
  - Не смей их трогать, - сказал незнакомец на японском, стоя к террористу спиной.
  
  - Ты... японец? - спросил ошарашено террорист и схватил неизвестного за плечо и развернуть. На его удивление, незнакомец оказался весьма неподатлив. Человек в черной куртке резко развернулся, схватив террориста за грудки формы.
  
  - Да, японец. И я говорю тебе: не смей трогать заложников. Кем бы они ни были.
  
  - Японец? Среди британцев? - начали удивляться остальные террористы.
  
  Синдзи Икари слегка толкнул боевика в сторону и обернулся к сидевшей на полу Нине. Юноша присел на корточки. Лица его не было видно - капюшон был надвинут по самое не хочу, потому никто не видел, что под капюшоном у него была ещё и черно-красная маска, больше походившая на лицевую пластину шлема.
  
  - Ты в порядке, девочка? - спросил он уже на английском.
  
  - Д-да... - растерянно ответила Нина.
  
  - Так ты заодно с этими сволочами!? - взорвался один из террористов.
  
  - Заткнись.
  
  - Не смей дерзить!
  
  - А то что? - поинтересовался Синдзи.
  
  Здешний офицер окинул подростка в капюшоне оценивающим взглядом.
  
  - Пора показать, что мы не щадим никого из наших врагов, - сказал террорист. - Убить его! Сбросить с крыши, как и того британца! И девчонку эту тоже, а ними отправьте!
  
  Двое солдат тут же направились к юноше со вполне ясными намерениями.
  
  - Не смейте, - холодно сказал Синдзи. Нина испуганно закрыла глаза.
  
  '- Нет. Я не могу этого допустить,' - подумала Юфемия. Она посмотрела на спину неизвестного, принявшегося защищать британцев. Японец, но такой же человек, как и она, как любой другой британец.
  
  Юфи сняла очки и вышла вперед. Теперь была её очередь защищать людей.
  
  - Я, Третья принцесса Британии, Юфемия Британская, - гордо сказала она. Послышались удивленные вздохи. Девушка обернулась к Синдзи и студенткам. - Никто не пострадал?
  
  - Никак нет, принцесса, - Икари уважительно склонил голову. Нина же ошарашено смотрела на двух людей, вступившихся за неё.
  
  - Я бы хотела поговорить с подполковником, - сказала ли Британия, глядя уже на террористов. - Прошу также не трогать этих людей.
  
  Солдаты переглянулись.
  
  - Ладно, мы отведем тебя к подполковнику Кусакабе, - сказал по-видимому главный из часовых.
  
  ***
  
  
  Пока Синдзи находился с заложниками, Зеро разговаривал с подполковником.
  
  - Так вы хотите присоединиться ко мне? - спросил Лелуш.
  
  - Сначала покажи свое лицо, Зеро. Прояви уважение.
  
  - Маска и есть мое лицо, подполковник. Я Зеро. А этот костюм - я сам, целиком и полностью. У меня к вам вопрос. Чего ты этим добиваешься?
  
  - Это очевидно. Я хочу показать, что японский народ не сдается.
  
  - Твои методы устарели.
  
  - Что ты сказал!? - возмутился один из солдат.
  
  Ситуация накалялась. Зеро незаметно нажал на ещё одну кнопку датчика. Горевшая желтым лампочка, переключилась на красный...
  
  ***
  
  
  '- Пора,' - подумал Синдзи, глядя на красную лампочку датчика. В помещении было пять вооруженных охранников.
  
  За Демоном всё время следил один из этих вояк. До этого буравивший взглядом пол Синдзи посмотрел часовому в глаза. Тот наконец заметил, что у Икари на лице была черная балаклава с темно-синим щитком на поллица.
  
  '- Ты стоял слишком близко' - подумал Демон, за доли секунды подбираясь вплотную к удивленному часовому. Тот на рефлексах вскинул автомат. Синдзи резко отклонил ствол оружия вверх правой рукой, а левой, он нанес мощный удар в солнечное сплетение, выбивая из часового всю силу и дыхание. Мужчина сразу же согнулся напополам и начал оседать на пол. Синдзи выхватил автомат.
  
  Никто ещё ничего не успел толком понять. Демон начал стрелять по оставшимся часовым. Все выстрелы были не смертельными - стрелял Синдзи исключительно по рукам и ногам. Последний часовый успел все же среагировать. Боец из ЯОФ сначала лег на пол, избегая новой очереди, а потом захватил одного из заложников. Прикрываясь мирным человеком, этот часовой предопределил свою участь.
  
  - Прекрати! Быстро прекрати! Положи оружие! - орал террорист, удерживая какого-то парня. - Или я убью этого британца!
  
  Синдзи не проронил ни слова. Просто нажал на курок. Пуля попала террористу точно в голову...
  
  Террорист с вышибленными мозгами упал на пол. Заложник остался стоять, будучи шокированный. Демон внимательно осмотрел помещение, водя стволом винтовки из стороны в сторону. В конце концов, он убрал оружие и подошел к заложнику.
  
  - Эй, слышишь меня? - Синдзи похлопал молодого человека по плечу. Тот с приоткрытым ртом покивал ему. - Успокойся. Теперь ты в безопасности. Окей? - Икари положил свою руку британцу на плечо. Тот почувствовал, как от странного человека в темном веет непонятным теплом. Заложник начал постепенно отходить от шока. Эмоции утихли. Разум оказался наполнен вселенским спокойствием.
  
  - Да. Я в порядке. Спасибо, - продолжавший смотреть куда-то в пустоту британец медленно сел на пол. Синдзи меж тем начал обходить террористов и забирать у них оставшееся оружие...
  
  - Всем сохранять спокойствие. Работают Черные Рыцари. Вы будете спасены и переданы на руки британской армии, как того и требуют правила, - сказал Синдзи.
  
  ***
  
  
  - Ваши методы устарели. Они недейственны. Вы сами себя погубите, уже погубили.
  
  - Зеро... Мне нечего тебе сказать! - воскликнул подполковник, вынимая свою катану для удара.
  
  Лелуш был спокоен, как скала. В следующий момент, он отдал всем присутствующим в помещении приказ 'умереть'. Итого, в помещении имелся один живой Зеро, сделавший себе харакири подполковник, и два застрелившихся охранника. В дверь тут же ворвался ещё один часовой из коридора. Просто, чтобы словить пулю в плечо.
  
  - Советую успокоиться, - сказал Зеро.
  
  - Зеро? - удивилась Юфемия.
  
  - Подполковник и его подчиненные покончили жизнь самоубийством. Они осознали бессмысленность своих действий.
  
  Солдаты продолжали целиться в Зеро. Тут к ним со спины подобрались остальные люди Зеро, ставя часовых в безвыходное положение.
  
  - Ублюдки... - прошипел один из пленных солдат.
  
  ***
  
  
  - Слышал, что вы назначены на должность вице генерал-губернатора, принцесса Юфемия.
  
  - Нечему радоваться, - отозвалась девушка. Зеро захотел поговорить с ней наедине.
  
  - Разве? Из-за того, что Кловис мертв. Ведь, это я убил его. Он до последнего умолял меня не убивать его, умолял теми же устами, которыми без всякого сожаления приказывал убивать одиннадцатых.
  
  - Из-за этого ты убил моего брата?
  
  - Нет. Потому что он был сыном императора, вот почему. Он был моим врагом, вот почему я убил его. Ты, кстати говоря, тоже дочь императора.
  
  - Ты хочешь убить меня? - спросила Юфемия. Её голос слегка дрожал.
  
  - Возможно, но я тебя не убью. Я ведь пообещал, что спасу тебя. Иди, тебя отведут куда надо.
  
  Принцесса ещё некоторое время постояла, глядя на черную фигуру, но конце концов, она ушла.
  
  Зеро остался в комнате один. Внизу прогремел взрыв, после чего послышался звук взлетевшей вверх воды. Лелуш встал перед окном.
  
  '- Тот самый белый Найтмер' - Ламперуж сразу узнал "Ланселот". Кошмар тут же выстрелил из своей пушки по основам здания, отель начал быстро идти ко дну морскому.
  
  Казалось, что Зеро это вообще никак не волновало. Лелуш почувствовал, что пилот машины смотрит на него, следит за ним.
  
  '- Что ж, раз уж он так хочет на меня посмотреть, пускай' - лицо Лелуша скривилось в улыбке. Зеро низко поклонился. Пилот стопроцентно пришел от такого в замешательство.
  
  После этого, Лелуш весьма быстро ушел. В руку лег детонатор. Одно нажатие, и отель уже объят пламенем взрыва.
  
  ***
  
  
  - Ну, ты как, в порядке? - спросил Демон, глядя на Нину. Милли не спускала с подозрительного человека глаз.
  
  - Д-да, - сказала, запинаясь, Эйнштейн.
  
  - Хм. Может тебя что-то беспокоит?
  
  - Мы вообще-то в заложниках, конечно, нас что-то беспокоит, - съязвила Милли.
  
  - Гм, - Демон только пожал плечами и потер визор маски. Стекло чисто заскрипело. - Я бы сказал вам, что можно уже расслабиться, и был бы прав. Успокойтесь, всё будет хорошо. Ладно. Не хворайте, и не попадайте в неприятности. Хорошо?
  
  Демон потрепал Эйнштйн по голове. Капюшон сполз с его лица, открывая напоказ странного вида маску. Девушка пораженно всматривалась в Т-образное стекло визора.
  
  ***
  
  
  Когда здание взорвалось, публика, в лице репортеров и британских солдат, была шокирована.
  
  - Юфи! - только и успела выкрикнуть Корнелия.
  
  Мысли в голове Принцессы перемешались. '
  
  "- Нет. Не может быть. Он не мог. Почему? Почему он это сделал?' - возможность смерти любимой сестры, оказала сильное влияние на способность трезво мыслить. Всё просто встало вверх дном, а в душе появилось неприятное чувство пустоты.
  
  Корнелия бессильно сжала кулаки. 'Ты же обещал, Зеро, что спасешь её. Почему же ты даже слова своего сдержать не можешь?'.
  
  Ланселот застыл на краю моста, глядя на горящие обломки здания. Куруруги находился в стрессовом состоянии. Он всю жизнь мучился ужасным чувством вины. Это мерзкое чувство, что гложет его изнутри вот уже семь лет. Семь чертовых лет, семь долбанных лет он пытался спасти, хоть кого-нибудь. Хоть как-нибудь исправить положение в Британии, но всегда натыкался на стену неудач. Система упорно пыталась сломать его. Сузаку гневно ударил по панели управления.
  
  '- Почему!? Почему всё так вышло!? Я же мог их спасти!? Я почти их спас!?' - когда он был так близок к своей цели, все его мечты просто напросто рухнули вниз, вместе со зданием.
  
  - Зеро... почему?
  
  Пока все убивались из-за взрыва, Дитхард Рид интересовался состоянием 'третьей камеры', коя была украдена Зеро, вместе с фургоном.
  
  Теперь матерый репортер ждал реакции. Он сразу понял, что если Зеро забрал с собой камеру, значит он хочет её использовать, причем использовать весьма красиво.
  
  Поэтому он ждал.
  
  Вдруг, из дыма начали проглядывать силуэты большой яхты.
  
  Тут же начался прямой эфир с 'той самой' камеры, которую взял Зеро. Террорист вел прямой эфир, с собой в главной роли.
  
  - Всем британцам, без паники. Заложники спасены, - тут же были показаны крупным планом шлюпки с британцами из отеля. - Я верну их вам.
  
  Тут, по бокам от Зеро начали зажигаться прожектора, освещая стоящих рядом с ним бойцов в черной одежде и в черных масках с темно-синими щитками на поллица. Их одежда чем-то неуловимо напоминала военную форму.
  
  Синдзи стоял по правую руку от Зеро, держа руку на мече. Капюшон он убрал и заменен на черный берет. Маска стала неизменной деталью его облика, как Первого Черного Рыцаря.
  
  - Люди! - обратился Зеро к народу. - Бойтесь нас, или присоединяйтесь к нам! Мы - Орден Черных Рыцарей! Отныне, мы на стороне безоружных! Будь это одиннадцатые, или британцы. Японский Освободительный Фронт использовал непростительную тактику, захватывая мирных граждан и хладнокровно убивая их. Это была бессмысленная ярость, поэтому, мы их наказали. Кловис - предыдущий генерал-губернатор, был таким же. Он убил множество безоружных одиннадцатых одними только словами. Поэтому, я не мог оставаться в стороне. Поэтому, я наказал его. Я не хочу сражаться, но когда сильный убивает слабого, без всякого на то повода и остается безнаказанным... НЕПРОСТИТЕЛЬНО! Убивать могут только те, кто готов быть убит! И когда люди с оружием вновь пойдут на безоружных - мы вмешаемся. Неважно, насколько силен враг. Поэтому, власть имущие, бойтесь нас! Нуждающиеся же в помощи, присоединяйтесь к нам! Мы - Орден Черных Рыцарей! Мы будем судьями этого мира! Мы берем на себя эту ответственность!
  
  '- Кто ещё, если не мы?' - подумал Синдзи.
  
  ***
  
  
  - Итак, Черные Рыцари, поздравляю вас, с первым выступлением. Все прошло точно так, как и планировалось, - Зеро стоял перед своими подчиненными. Справа от него стоял Синдзи. - Послезавтра, объявляю сбор - будем обсуждать дальнейшие планы и действия. А пока... отдыхайте. Я вынужден удалиться. Все сегодня хорошо поработали.
  
  После этого, Лелуш обернулся к Демону.
  
  - Надо поговорить, - Зеро развернулся и поднялся на второй этаж, в свой кабинет. Синдзи некоторое время постоял на месте, а потом обернулся к замершим одиннадцатым.
  
  - Чего встали? Холодильник где-то здесь - все необходимое найдете там. Вперед!
  
  Послышались одобрительные восклицания некоторых террористов, только Карен провела Синдзи подозрительным взглядом.
  
  ***
  
  
  - Я хочу перевести тебя в академию Эшфорд, - сказал Зеро, деловито устроившись в кресле.
  
  - Простите? - Синдзи был в замешательстве, снимая маску. Некоторая степень удивления (каким-то образом) отразилась на его лице.
  
  - Сам поймешь, когда окажешься на месте. Я проведу тебя туда, как друга. Легенда уже заготовлена. Ты помог мне в тяжелой ситуации.
  
  - Какой именно?
  
  - Как-то раз, спас меня от криминального авторитета, проигравшего мне в шахматах, - усмехнулся Ламперуж.
  
  - Весьма правдиво.
  
  - Согласен. Особенно принцесса Корнелия, на роли криминального авторитета.
  
  - Ну, в шахматы тогда проиграл ты.
  
  - Можно немного приукрасить. К тому же, проиграл не я. Проиграли повстанцы. Потому что ослушались. Так что, ты согласен?
  
  - Академия Эшфорд, говоришь? Ты ведь там учишься сам?
  
  - Верно. Я состою в студенческом совете. Дружу со внучкой директора Академии. Досье у тебя будет неполное. В виду того, что ты одиннадцатый.
  
  - Гм.
  
  - Хочешь провести в британскую академию японца - умей правильно его представить.
  
  - Хорошо, - протянул Синдзи. - Пожалуй, я согласен. Но у меня один вопрос: почему?
  
  - Будем считать, что твой 'брат' подсобил...
  Часть 6 "Рефрен/Новая жизнь"
  
  - Пусть и говорят, что это для общественной безопасности, но расточительно отдавать такое одиннадцатым, - сказал британец в красивом деловом костюме.
  
  Дело было на одном из складов - безлюдные и излюбленные всякими криминальными группировками места, где периодически проводят свои грязные сделки бандиты. Сейчас к примеру, именно этим и занимались двое британских контрабандистов.
  
  - Поэтому вы и забрали всё себе? - с усмешкой на лице спросил второй контрабандист, - всё-таки, чем меньше одиннадцатых, тем лучше.
  
  Да, криминальная деятельность здесь прямо таки процветала. Одиннадцатая колония - это одно из тех мест, где британские преступные группировки могли дать себе волю. А кто им что скажет против? Полиция продажная, одиннадцатых никто защищать не сможет и не станет. А остальным и вовсе плевать.
  
  - Деньги будут переведены на счет вашей жены, - сейчас двое британцев больше всего напоминали зажравшихся свиней.
  
  - Её Величество Корнелия - воин. Она не одобрит такой подход, - с некоторым беспокойством сказал контрабандист.
  
  Вдруг, ни с того, ни с сего выключился свет.
  
  ***
  
  
  Черные Рыцари рассредоточились по территории, беря на прицел часовых. Демон, устроившийся где-то на верхотуре, посмотрел в прицел автомата. Рука потянулась к рации.
  
  - Номера с первого, по восьмой, по порядку отчитайся!
  
  - Первый на позиции!
  
  - Второй на позиции!
  
  - Третий на позиции!
  
  Итак до восьмого. Всего восемь человек, не считая самого Зеро и Демона. Позиции Синдзи подобрал с расчетом на быструю передислокацию сил Рыцарей на склад.
  
  - Цели отмечены, - сказал Синдзи. - Огонь только по моей команде. Кто выстрелит без спросу, тому голову сверну.
  
  Часовые преступников даже не подозревали о том, что сейчас, за ними наблюдают.
  
  - Огонь!
  
  Девять вооруженных бандитов упали как подкошенные. Оставшиеся в живых члены группировки, ничего не смогли противопоставить Ордену Черных Рыцарей.
  
  ***
  
  
  Снаружи послышалась стрельба.
  
  - Свет! Включите свет! - тут же запаниковал один из сдельщиков.
  
  Звуки стрельбы стихли. В помещение забежало ещё несколько вооруженных бандитов. Один из грузчиков было хотел включить свет, но тут откуда-то сверху послышался странный свист, и он упал, как подкошенный. Прибывшие на место силы группировки посмотрели на потолок.
  
  - Твою ж... - подняв оружие вверх, они начали стрелять. Темнота на складе рассеивалась только пороховыми вспышками и искрами от рикошетов пуль.
  
  Демон держал в одной руке автомат, а другой он схватился за специальный трос и быстро летел вниз, поливая врага огнем.
  
  Оставшиеся Черные Рыцари ворвались в помещение с разных ходов, расстреливая последнюю охрану. Двух сдельщиков сбило с ног нечто в черном плаще. Когда был включен свет, они были единственными, кто остался в живых. Британцы были окружены Рыцарями.
  
  - Орден Черных Рыцарей, - прошептал в ужасе контрабандист. Зеро смотрел прямо на них.
  
  - Расстрелять их, - приказал он.
  
  Демон, одетый в офицерское черное пальто и один из бойцов Ордена подошли к британцам и взяли их под руки.
  
  - Что!? Да вы не имеете права!
  
  - Мерзкие одиннадцатые! - возмущению преступников не было предела.
  
  - Я вам покажу, что такое правосудие!
  
  - Империя сметет вас с лица земли! Вы будете гнить в тюрьмах для террористов!
  
  - Заткнитесь, - произнёс Демон. - Вы сами дали нам право, чтобы судить вас. Злоупотребив своей властью, вы тем самым открыто выступили против справедливости. Подобное требует наказания. Именем Черного Суда, я выношу вам смертный приговор.
  
  Сдельщиков швырнули к стенке. Демон и солдат ОЧР передернули затворы автоматов и прицелились.
  
  - Вам это с рук не сойдет! - крикнул напоследок урод в костюмчике.
  
  Послышался треск очередей.
  
  ***
  
  
  Карен проснулась за секунды до звонка на урок.
  
  "Дожила" - подумала Стадтфилд. -"На уроках сплю. Не думала, что это действительно возможно, пока не начала вести двойную жизнь" - девушка начала усиленно тереть глаза. Из головы не выходила сцена с расстрелом контрабандистов. Черный Суд, упомянутый Демоном. "Демон..." - Кодзуки вспомнила о командире. Если Зеро был романтичным "черным героем", то вот Демон тянул на роль жестокого палача.
  
  В класс зашла учительница.
  
  - Ученики, прошу внимания. Сегодня, к вам переводится новый ученик. Проходите, Икари Синдзи.
  
  Услышав японское имя, студенты тут же всполошились, а потом притихли.
  
  Лелуш даже соизволил проснуться (мастерства спать на уроках, ему на занимать). В кабинет зашел юноша из одиннадцатых, ещё совсем молодой: он был младше всех студентов на два-три года, но, тем не менее, лицо его уже было украшено парой шрамов, а во взгляде скользил пробирающий до костей холодок. Было заметно, что имеется серьезная примесь европейской крови. Скользили в его лице некоторые черты характерные европейцам.
  
  - Здравствуйте, меня зовут Икари Синдзи. И с этого момента я буду учиться в вашем классе. Приятно познакомиться.
  
  В разноцветных глазах блеснул странный и непонятный огонек.
  
  ***
  
  
  Простой и абсолютно безвестный одиннадцатый в Академии Эшфорд на правах студента. Обстановка сложилась несколько напряженная, но косые взгляды и подозрительные шепотки за спиной Синдзи игнорировал вполне успешно. Ещё со своей школы привык.
  
  Когда все узнали, что Син и Лелуш друзья, обстановка на 'невидимом фронте' из напряженной превратилась в хаотичную. С одной стороны, Икари даже не пожалованный, с другой, это не помешало ему поступить в Академию. Многие подумали на связи, хотя кому мог сдаться какой-то там одиннадцатый. Весьма развитый интеллект подростка отмечать не приходилось. В конце концов, склонились к мнению, что раз уж с Лелушем он сдружился, то обзавестись некоторыми связями для того же Икари не было сложно. Не последнюю роль могла сыграть и внешность японца, а вдруг внебрачный сын какого-нибудь влиятельного аристократа?
  
  На одной из перемен, Лелуш решил подойти к Синдзи.
  
  - Я смотрю, ты очень хорошо адаптируешься. Я рад, - чуть улыбнулся британец. Демон обернулся к своему работодателю.
  
  - Я тоже весьма рад, что меня определили в один класс с тобой, Лелуш, а адаптация - это мой конек.
  
  - Конек, говоришь? Ну, посмотрим. Как тебе Академия, в целом?
  
  - В целом неплохо, и в деталях ничего так. Мило. Очень мило. Учеба меня не напрягает, как все успели заметить. Разве что люди не слишком общительные. Не нравлюсь я им. Пока что, - Икари довольно улыбнулся.
  
  - Адаптируешься, да?
  
  - Угу. Как раз хотел это сказать.
  
  ***
  
  
  На очередной перемене Синдзи вышел на охоту. По крайней мере, с виду он напоминал какого-то дикого хищника. Из-за его 'любимого' шрама на щеке создавалась иллюзия тонкой ухмылки, что добавляло в образ ещё больше красок.
  
  Поэтому, когда Икари подошел к Ширли, девушка была весьма напряжена. Особенно учитывая, что за спиной у неё была стена.
  
  - Привет. Может, уже расслабишься? А то у меня ощущение, что меня сейчас убьют, - сказал Синдзи.
  
  - Ой. Прости. Ты хотел что-то спросить?
  
  - Да, как тебя зовут?
  
  - Ах, я же не представилась. Я Ширли. Состою в Студенческом Совете, а также в кружке по плаванью.
  
  - В Студенческом Совете? - оживился Синдзи. - Это очень хорошо. Я как раз хотел об этом спросить.
  
  - Спросить?
  
  - Угу. Ну, там, кто такие, за что отвечаете и так далее.
  
  - Ну, ладно, спрашивай, - Шарли хоть и была несколько смущена чужой компанией, но все же быстро нашлась.
  
  - Во-первых, чем вы занимаетесь?
  
  - Студенческий Совет занимается многими делами Академии...
  
  ***
  
  
  После занятий, Лелуш шел на улицу, но в одном из коридоров его перехватил Синдзи.
  
  - Слушай, Лелуш, у меня к тебе важный вопрос.
  
  - Что ещё?
  
  - Я тут расспросил про Студенческий Совет...
  
  Ламперуж подумал о том, стоит ли ему побеспокоиться о просьбах Демона, или не стоит. Да, или нет? После недолгого, но тщательного анализа ситуации, Лелушу пришлось довольствоваться вариантом 'продолжить наблюдение'.
  
  ***
  
  
  Зевая и утирая слезы от недосыпа, Карен чудом добралась до кабинета Совета. Двойную жизнь вести ей раньше не приходилось: либо ты террористка, либо ты порядочная ученица. Одно из двух. Раньше Кодзуки и помыслить не могла о том, чтобы совмещать подобные виды деятельности меж собой.
  
  Сказывались ещё и проблемы с семьей, ведь её мачеха так любила транжирить деньги у её отца, про настоящую маму девушка не любила вспоминать. Кодзуки ей была совсем не рада. Карен её просто ненавидела из-за постоянных ошибок и слабости, но, тем не менее, она ни разу не просила её прямо покинуть дом. Вряд ли она себе признает, что все-таки любит свою мать, пусть и считает её полнейшей дурой.
  
  - Прекрати! Прекрати, кому говорю! - послышался вдруг голос Лелуша.
  
  Восклицания определенно доносились из кабинета. Карен открыла двери. Первой, кого увидела девушка, была Нина, сидевшая за своим компьютером. Как всегда, если бы не костюм тигры, который был одет на студентку.
  
  - Прости, Лелуш. Приказ Президента, - это был уже Сузаку.
  
  Карен слышала чье-то хихиканье. Переведя свой взгляд в сторону, она заметила причину шума: Лелуш сидел на стуле, будучи не только связанный, но ещё и удерживаемый пожалованным британцем. Рядом суетились Ривал и Шарли, что-то вытворяя с Ламперужем. Примечательно, что все также были одеты в котов и кошек. Парадом командовала Милли. Увидел бы её сейчас какой студент, у него бы обязательно пересохло во рту и перехватило бы дыхание. Эшфорд и так была весьма привлекательной девушкой, что помимо веселого характера, обладала весьма, очаровательной внешностью, а костюм она выбрала себе весьма откровенный, так сказать. Кошачьи черты идеально ложились на её облик.
  
  - Синдзи! Ну, хоть ты помоги мне!
  
  - 'Синдзи?' - Карен снова перевела взгляд. На диване сидел тот самый новенький из их класса. Именно от него и исходило хихиканье.
  
  - Прости, но это будет не спортивно. В конце концов, мне уже начинает это нравиться, - улыбнулся Икари, поглаживая дремавшего кота. Артур мирно посапывал на руках у Демона, также переодетого в кошачье. Синдзи обернулся к Карен и улыбнулся не хуже Чеширского Кота.
  
  - Ах, Карен, у нас новость: Синдзи теперь тоже состоит в Студенческом Совете! - радостно заявила Милли.
  
  - Вот как, а из-за чего же весь этот балаган?
  
  - О, тебе никто не сказал? - удивился Ривал. - У нас вечеринка в честь Артура.
  
  При упоминании своего имени, кот на руках у Синдзи немного поворочался и мяукнул.
  
  - Просто стоит оторваться, пока нас не завалили делами, - сказала Эшфорд.
  
  - Ясно, - вздохнула Карен. Будучи не выспавшаяся, девушка была совсем никакой.
  
  - Карен, я и для тебя пару костюмов приготовила. Вон! - Шарли указала рукой-лапкой в сторону вешалки и коробки с костюмами, - Что хочешь одеть?
  
  - Я тоже? - удивилась Кодзуки.
  
  Тут разукрашенную морду осмелился поднять Лелуш.
  
  - Карен в этом не нуждается, - заявил он.
  
  - Мрр? - вопросительно промурчал Синдзи.
  
  - Она уже нарядилась, - самодовольно глядя на девушку, пояснил Ламперуж. Кодзуки смутилась поначалу. Но потом вернула себе уверенный вид и надменно сказала:
  
  - На телевидение не хочешь? Был бы популярен.
  
  - Хм, а что? Хорошая идея, - сказал задумчиво Ривал. - А тебе как, звезда ТВ? - последний вопрос был обращен к Лелушу.
  
  - Ну вот, сменили тему, - заметил Куруруги.
  
  - Не шути так, - приняла серьезный вид Шарли. - Это очень и очень тяжело. После того инцидента, мы постоянно в центре внимания. Даже в бане нам покоя не дают! Из школы целую неделю не можем выйти!
  
  - Так вот почему нам не дают выйти! - возмутился сквозь свои накладные усы Ривал.
  
  - Это называется дружбой, - с важным видом сказала Милли. - 'Мы не могли родиться в один год, один месяц и один день, но мы надеемся умереть в один год, один месяц и один день'.
  
  - Это было предложение? - спросил Ривал.
  
  - Это значит, мяу, - Милли согнула 'лапку' и томным взглядом посмотрела на товарища. - Что даже смерть не разлучит нас.
  
  - Как красиво, - сказал Синдзи.
  
  - Я считаю это жестоким, - заявил Ривал. - А ты что скажешь, Сузаку?
  
  При взгляде на пожалованного британца, студент осекся. Глаза у Куруруги блестели.
  
  - Это прекрасно. То, что мы все вместе, это так здорово, - пилот Найтмера прикрыла глаза рукой.
  
  Установилась неловкая тишина. Даже Лелуш на пару мгновений снял маску холодности и надменности. Синдзи едва слышно хмыкнул.
  
  - Ты что делаешь, мяу? - возмущенно спросил Ривал, перепрыгивая через Ламперужа, прямо к Сузаку. - Мы веселиться должны, а не плакать!
  
  Студент определенно чего-то не рассчитал, так как схватившись за Сузаку, он вместе с японцем полетел прямиком на пол. Куруруги успел лишь коротко вскрикнуть, после чего все рассмеялись.
  
  - Сузаку это нравится, - сказала Шарли.
  
  - Да, - согласилась Милли. - Иногда он хочет сказать: 'Давайте дружить'.
  
  - 'Видел я, как он хочет дружить' - подумал Синдзи. Никто не заметил тщательно скрытое беспокойство в его глазах. Ведь все эмоции свои, он привык прятать за коркой абсолютного спокойствия и безразличия к окружающему миру. А кто сможет что-нибудь разглядеть за такой пеленой?
  
  ***
  
  
  Синдзи чувствовал повседневность. Просто чувствовал. Может даже ощущал её в воздухе. Может он чувствовал её во вкусе еды. Неважно. Он просто чувствовал. И знал. Знал, что пока можно спать спокойно.
  
  В эти дни, Демон был твердо уверен, что земля под его ногами не провалится, а дела могли спокойно идти своим чередом. Синдзи стоял на крыше и рассматривал Академию, в руках он держал обыкновенную сосиску в тесте. Чужой взгляд он почувствовал сразу, потому что весьма не любил, когда его пристально разглядывают.
  
  - Может я чего-то не до понял, но, по-моему ты стоишь у меня за спиной, С.С.
  
  - Верно. Ты решил поступить в Академию. Зачем?
  
  - Лелушу достается здесь всё самое веселье. Очень грустно, когда точно знаешь, что где-то лучше, чем в том месте, где ты есть.
  
  Тишина.
  
  - Почему ты здесь стоишь? - спросил Синдзи.
  
  - Почему ты спрашиваешь?
  
  - Может, потому что у меня ощущение, что ты за мной следишь.
  
  - Может.
  
  Демон доел свой обед.
  
  - Пожалуй, я пойду, - Демон обернулся и увидел стоявшую на той же крыше Серую Ведьму. Девушка сверлила его безразличным взглядом золотых глаз. Она словно пыталась проглядеть в самую глубину его души - понять, кто он есть на самом деле. Вот на что натолкнулся Синдзи.
  
  Бессмертная Ведьма же, в свою очередь, натолкнулась на полные холода и безразличия глаза подростка. Там ничего не было. Абсолютно ничего. Ни того, что можно было бы полюбить, ни того, за что можно было бы ненавидеть.
  
  ***
  
  
  - Значит, решил 'слегка подтянуть физическую форму'? - спросил Син, осматривая специально отобранное Лелушем помещение для тренировок. Помещение находилось в наиболее пустующих местах Академии, так что о секретности у Зеро голова не болела. Да и Гиасс был достаточно веским аргументом в спорах.
  
  - Угу. Этот недостаток может сильно выйти мне в минус. Большие планы не терпят мелких проколов.
  
  - Понимаю. Начинаем.
  
  Решили устроить поединок. Раз, и одетый в спортивную одежду Лелуш нанес удар рукой. Демон блокировал без особого напряжения. Два, парень тут же пустил в ход левую руку. Начался поединок.
  
  Само собой, Синдзи не задействовал и половины своих сил. Ему надо было только разогреть соперника, а Лелуш меж тем начинал горячиться. Температура тела сильно поднялась. Но движения его становились относительно лучше с каждой секундой боя. Черный Принц был прагматиком и сейчас, он старался извлечь из внутреннего 'наемнического' резерва максимум пользы. Да, он работал на износ, да, мышцы его были готовы просто напросто порваться, лопнуть от натуги, да, кости трещали при каждом ударе, или особо сложном маневре, но внутренний демон упорно гнал парня вперед, заставляя чувствовать ужасную боль и усталость.
  
  Это была суть так называемого "наследия". Суть Легиона. Нося в себе Частицу Наемника, Лелуш носил в себе частицу его наследия: его силы и его волю. Он был прямым его продолжением, продолжением его силы и воли.
  
  Пока Лелуш яростно атаковал, Демон беспристрастно оборонялся, наблюдая по мере сил и возможностей за собратом по фракции.
  
  В конце концов, Ламперуж провел связку быстрых ударов. Несколько из них Синдзи просто отбил, но где-то на последнем словил руку британца в захват и от души ударил прямо в незащищенный корпус парня. Ламперуж согнулся напополам. Икари выпустил руку из захвата и в следующий момент опальный принц полетел к стенке. Демон ударил его ногой.
  
  - Ты почти сгорел, - сказал Синдзи. - Не смертельно, конечно, но у тела сейчас неустойчивая структура в отношении перестройки. Организм меняется.
  
  - Надеюсь, не сильно меняется, - Ламперуж волевым усилием заставил себя встать с пола. Его трясло.
  
  - В пределах разумного. Тебе повезло, потому что повезло в свое время Георгию. В его мире, полудемонам тоже не шибко везло на, гм, развитии. Он просто исключительный случай. Ему повезло, что он сочетает в себе всё самое лучшее, с обоих сторон. С одной стороны, его душа, как у демонов, трудно поддается уничтожению. Обычного демона можно было бы изгнать, но он был полудемоном, следовательно душа его, наполовину человеческая, была привязана к телу, как часть целого. Вот и получился такой парадокс. С одной стороны демон, а с другой стороны просто аномалия какая-то. Тело потому и восстанавливается и практически не уничтожается, потому что душа необычная и не может 'усопнуть' привычным образом.
  
  - Это следует изучить получше, - тяжело выдохнул Лелуш.
  
  Британец твердо решил, что с силами надо разбираться сразу, пока они не преподнесли тебе неприятного сюрприза. Поэтому Гиасс его напрягал даже больше, чем внезапное изменение его человеческой природы. Дело в том, что С.С. ничего не рассказывала, про данную ей силу. Совсем ничего. И это было плохо.
  
  - Но знаешь: бить меня было совсем необязательно, - сказал Лелуш, через силу усмехаясь.
  
  Пресс и грудь у него болели ужасно, да и руки были не в лучшем состоянии.
  
  - Возможно, - согласился Синдзи. - Но! Тебе надо привыкать к боли. Регенерация не спасает от неё, потому придется учиться её терпеть.
  
  Ламперуж лишь тяжело вздохнул. 'Наследие' - подумал он.
  
  Наследие... - согласился с ним Наемник.
  
  ***
  
  
  'В шахматы?'.
  
  Давай.
  
  Лелуш сел в своей комнате и разложил перед собой шахматную доску и фигуры.
  
  'Начинай'.
  
  Хорошо.
  
  Лелуш почувствовал, как тело попадает под чужой контроль. Такой ли чужой? Парень внимательно анализировал все, что было, так или иначе связано с его физическим, а также метафизическим состоянием. Он понимал, что с каждым разом, переход тела под чей-то контроль, становится все менее заметным, словно никто вовсе ничего и не перехватывает, а это сам Лелуш делает.
  
  Белая фигура двинулась вперед. Отлично, значит, теперь Принц мог сделать свой ход. Лелуш чувствовал, что с каждой партией, Наемник становится все сильнее. Ходы становились все более изощренными, Георгий выжимал из себя максимум всего, что мог.
  
  Дело в том, что такие вот занятия, типа игры в шахматы, улучшали процесс слияния. В такой интеллектуальной дуэли, сознаниям было легче перестроиться, перемешаться. Осколку было легче прижиться в душе Лелуша, да и Ламперужу было легче поддерживать себя в форме.
  
  Минута за минутой. Ход за ходом. Парень довольно улыбался. Дела шли в гору. Орден Черных Рыцарей процветал под его командованием.
  
  Он выбрал беспроигрышную тактику: защита слабых людей, не могущих самостоятельно защититься. На фоне террористов, коррумпированной аристократии и криминальных группировок, Рыцари были просто лучиком света во тьме.
  
  Ведь первые использовали в своих целях мирный народ, вторые угнетали этот народ своими захватническими войсками и злоупотребляли властью, а третьи были просто отравой в жизни всего населения. Орден же был готов карать и тех, и других, просто потому, что закон до них не добрался, Орден был готов вступиться за тех, о ком все забыли.
  
  Это было великолепно. Так быстро Рыцари встретили поддержку у народа. Пусть к ним и относились с опаской, но число сторонников росло ото дня в день. Операции по 'Зачистке' проводились до сих пор. Пришлось вытащить из запасов один Найтмер, из числа припрятанных повстанцами Сазерлендов. Почему всего один? Потому что у них здесь всего лишь тихая чистка, а не война. Даже при снабжении со стороны других повстанческих группировок, надо было беречь ресурсы, да и самым лучшим пилотом оставалась Карен, потому ей и дали машину. Так, получался весьма небольшой, но хорошо слаженный отряд, особенно был хорош Синдзи. Его присутствие само по себе улаживало все проблемы в Ордене: помимо тактического таланта в руководстве, он обладал ещё одним странным свойством - уравновешивание. Он уравновешивал весь отряд. Шедший от него холод, мгновенно перевешивал весь контраст характеров и мнений в отряде, просто уравнивая их.
  
  Лелуш вздохнул. Да, пока организация имела малые размеры., но скоро она должна была разрастись и надо быть к этому готовым. Ведь чем сложнее структура, тем она уязвимее. Это было совсем не страшно. Ламперуж выбрал себе путь - дорогу, по которой он будет идти и не сойдет никогда. Его не пугают подобные мелочи. Как прагматик, он смотрит на мир трезво: если он должен что-то сделать, он это делает. Если ему надо, значит он это получит.
  
  Хотел себе армию? Умей о ней заботиться.
  
  ***
  
  
  Устроившись возле особняка Студенческого Совета поудобнее, Ривал начал копаться в любимом мотоцикле. Студенту всегда было чем заняться, ибо хорошая машина требовала хорошего ухода. Парень уже погрузился глубоко в свои размышления, когда сзади подошел Синдзи.
  
  - Классный байк, - сказал Икари.
  
  - А!? - Ривал определенно испугался внезапного появления японца. - О, ты об этом. Спасибо. Мы с Лелушем его в шахматы выиграли, у какого-то малоизвестного дворянина. RR1200. От BMC. Просто отличная модель.
  
  - Можно посмотреть?
  
  - Да, конечно, - парень посторонился. Синдзи принялся с интересом изучать агрегат.
  
  - Слушай, а как ты с Лелушем познакомился? - после долгого молчания спросил Ривал.
  
  - Я? Хм, ты ведь знаешь, что он любил играть в шахматы на деньги? - шепотом спросил Синдзи.
  
  - Конечно, - тихо кивнул студент. - Я ведь сам ему в этом помогал, если ты понимаешь, о чем я, - Ривал подмигнул. Демон улыбнулся.
  
  - Как-то раз, Лелуш ввязался в партию с каким-то криминальным авторитетом. Который очень не любил проигрывать. Наш общий друг его обыграл. Наголову разбил. Авторитет за это решил 'показать кто тут главный'. Весьма характерным образом: двое амбалов в сопровождении, по его мнению, были более веским аргументом, чем победа в шахматах, он ещё и оболгать Лелуша хотел. Мне это, ясное дело, не понравилось, потому что честно всё было, сам виноват, что проиграл и нечего тут отпираться столь грубым образом. Да и рожа у него была весьма неприятная, сам напрашивался на трепку.
  
  - Ты их побил что ли?
  
  - Ну, да. Я это умею. Причинять людям боль. Сказал ему, что если ещё хоть раз полезет 'к этому парню', или к кому-либо ещё с такими заявлениями, я его убью. Поверил.
  
  - Фига себе... - выдохнул Ривал.
  
  - Вот с тех пор с Лелушем и дружбу вожу. Он сильный человек, просто не всё в его возможностях. Такому помочь не зазорно, наоборот, даже приятно. Вот он мне и ответную услугу оказал. Так-то я, считай, бездомный, почти что без образования. А так, вон, в Академии отучусь. Диплом получу. Я, конечно, парень умный, но без бумажек в нашем мире никуда.
  
  - Это да, это ты верно подметил. А ведь я и не знал, что у Лелуша такая насыщенная жизнь.
  
  - Ну, это был всего лишь один случай. Вряд ли он часто без тебя ходил играть в шахматы. Сейчас он почти не ходит.
  
  - Да уж. Сейчас он вообще от нас отдаляется. Я даже заметить не успел, а он уже... Даже не знаю, как сказать.
  
  - Понимаю. Просто он из тех, кому тяжело жить в согласии с обществом.
  
  - В смысле?
  
  - Его суть. Ему и с самим собой-то тяжело ужиться. Не говоря уже об обществе, ведь это всегда будет внутри него, где бы и когда бы он ни был.
  
  - А ты похоже хорошо его знаешь.
  
  - Нет. Простоя я умею смотреть на людей. Давай лучше осмотрим это чудо на колесах.
  
  - Верно.
  
  Следующий час с лишним, был посвящен именно разбирательствам с мотоциклом Ривала.
  
  Через какое-то время, мимо прошел Лелуш. Видимо, на прогулку собрался. Кардемонд оторвался от своего дела и посмотрел вслед уходящему Лелушу.
  
  - Если ему так тяжело, то почему бы не попросить помощи у нас? - студент по-новому посмотрел на своего друга.
  
  - Потому что не может. Всё надо делать самому.
  
  - А ты и вправду умен не по годам.
  
  - Есть немного. Просто небольшой опыт прошедших лет.
  
  - Вот как? Слушай, а где ты вообще живешь?
  
  - Я? Да ни где в принципе - просто частенько ошиваюсь в гетто. В общежитие я пока не перебрался. Да и не думаю, что кто-нибудь будет рад компании одиннадцатого.
  
  - Слушай, может, ты ко мне переселишься? У меня как раз соседа нет. Я и Сузаку предлагал, но он по долгу службы живет в воинской части. Говорит, что расположена она прямо напротив Академии.
  
  - Вот как? Интересно. Знаешь, а чем черт не шутит. Я согласен, - улыбнулся Синдзи. - Спасибо.
  
  - Да всегда пожалуйста. Мы же вроде как теперь друзья? А у друзей принято помогать друг другу.
  
  - Понимаю. А ты сам как познакомился с Лелушем?
  
  Ривал пренебрежительно крякнул.
  
  - Вряд ли это будет интересно. Не поверишь, но это связано с шахматами, я ведь тоже люблю играть на деньги. Как-то связался с каким-то аристократом и находился в весьма безвыходном положении, но тут появился Лелуш и помог мне. Предложил парочку безумных ходов и я смог выкрутиться. Я ему с тех пор по гроб жизни благодарен. Мы с ним часто ходили играть на деньги. Мало того, что это приносило хорошие деньги, так ещё и посмотреть на ошарашенных аристократов можно было. О, какие у них были лица. Проиграть студенту! Это было даже приятнее, чем лишняя пачка купюр в кармане, или новая дорогая безделушка.
  
  - Вот как. Понимаю. И впрямь приятно. Не люблю я всю эту аристократию. По крайней мере некоторых, особо наглых.
  
  - Да. Тебя можно понять. Знаешь, я тебя немного побаивался, когда только увидел, но теперь знаю, что ты хороший парень.
  
  - Спасибо, мне весьма приятно.
  
  - Но мне все же интересно, как же ты жил до этого?
  
  - До чего, до этого?
  
  - Ну, до поступления в Академию?
  
  - По-всякому. До того, как Япония пала, меня успели кое-чему подучить. Парочка полезных в нашем мире талантов. Главное - это внутренний стержень, не позволяющий сломаться. Мне было тяжело по жизни, но я выдержал. Были у меня свои радости и невзгоды, а теперь у меня простой новый этап в жизни.
  
  - Вот как. Слушай, может, я лезу, куда не надо, но как у тебя дела с семьей?
  
  - Нормально. Отец мне не нужен - он меня бросил давно. Мама моя умерла. Давно ещё, у меня на глазах.
  
  - Вот значит как...
  
  - Ничего страшного. Мне не больно. Уже давно не больно. Я привык, ведь ко многому можно привыкнуть. Вопрос лишь в желании.
  
  - Ясно, а ничего, что ты учишься, ну, с британцами.
  
  - Нет. Ничего. Я не расист: мои враги, это те, кто причиняют мне вред, потому что желают причинить вред, потому что желают убить. Я сам решаю, что мне делать, и как мне это делать.
  
  - Ясно. Ты весьма интересный парень.
  
  - Спасибо. А ты весьма хороший человек. Рад, что познакомился с тобой, Ривал.
  
  - Да. Всегда, пожалуйста, - улыбнулся парень.
  
  ***
  
  
  Карен прогуливалась по Поселению, когда поступил звонок от Оги. Намечалась очередная операция. На этот раз, проблему составлял особый наркотик, с названием рефрен - он симулировал возвращение в прошлое. Среди морально сломленных одиннадцатых, такая вещь будет нарасхват, ибо многие беспомощно тосковали по тому времени, когда Япония ещё не была порабощена Британией. Так как наркотик направлен, фактически, против японцев, Орден Черных Рыцарей не мог оставаться в стороне.
  
  - Начнем действовать, как только прибудет контрабанда, - сказал Оги.
  
  - Хотела бы заметить, что мы очень популярны. Все больше желающих к нам присоединиться, - как бы между делом упомянула Карен.
  
  - Мы ведь поборники справедливости, так что это было ожидаемо. Ладно, я перезвоню, когда прибудет снаряжение.
  
  Оги отключился. Кодзуки тяжело вздохнула.
  
  - Ну, попробуй вякнуть что-нибудь, одиннадцатый! - послышался недовольный голос какого-то британца сзади. Карен тут же обернулась.
  
  - Извиняйся! Извиняйся, чтоб тебя! - сказал второй британец.
  
  Избалованная молодежь. Ничем не лучше своих предков. Человек пять молодых ребят, поставили несчастного продавца хот-догов на колени. Парень ничего не мог им противопоставить. Нумерованные жители колоний, были самыми бесправными существами в Британии. Поэтому его спокойно могли пинать и бить, сколько британцам вздумается.
  
  Никто не хотел помочь. Карен уже было хотела вступиться за соотечественника, но её кто-то остановил.
  
  - Не обессудь, но не стоит этого делать, - Лелуш. Кодзуки была несколько удивлена его присутствием.
  
  - Лелуш?
  
  - Во-первых, их пятеро. Тебе не справиться. Во-вторых, присмотрись к одиннадцатому. Такой поступок может больно отразиться на его весьма шаткой репутации. Ты лишь окажешь ему 'медвежью услугу'.
  
  - Предлагаешь бросить его? - Карен была возмущена.
  
  - Предлагаю избрать другой метод решения конфликта, да и зачем девушке напрягаться, когда рядом есть парень?
  
  - Лелуш?
  
  - Я сегодня не слишком добрый, - сказал парень, направляясь к британцам.
  
  Господа в конец обнаглели, стремясь запинать одиннадцатого чуть ли не насмерть.
  
  - Прошу прекратить бессмысленный акт насилия, - произнес властно Лелуш, даже не глядя на бейсболистов.
  
  - Мм? - британцы тут же оторвались от своего занятия и посмотрели на парня. К Лелушу тут же подошла Карен.
  
  - А вам его жалко что ли? Может, хотите дружить с одиннадцатыми, а? - издевательским тоном спросил один из компании. Лелуш небрежно обернулся в их сторону и смерил главного из них очень странным взглядом.
  
  Было хотевший ещё что-то сказать хулиган, осекся. Ламперуж посмотрел на него в упор, словно не человек, а машина, выбравшая себе цель.
  
  - Может, ты хочешь повторить свои слова? - абсолютно ровным металлическим тоном произнес Лелуш.
  
  У Карен от этого тона мурашки по коже пробежали. Для неё Ламперуж всегда был кем-то, вроде аристократа в теле обычного студента (хотя он и говорил, что не любит многих представителей этой ветви общества). Его взгляд всегда подчеркнуто надменен, в усмешке так или иначе видно какое-то превосходство над собеседником. Эта небрежность, с которой он относится ко всем школьным (и не только школьным) делам. Теперь, он словно отбросил маску. Маску ли? Неважно. Пропала вся эта насмешка над окружающим миром. Безразличие во взгляде приняло какое-то новое обличье. Глаза словно были призваны показать, что ему и впрямь безразлична чужая жизнь, к примеру, жизнь вот этих вот идиотов.
  
  Ламперуж склонил голову на бок.
  
  - Я не педагог, чтобы читать вам лекции, господа. Но советую запомнить, что впредь вам стоит быть осторожнее, со словами. Уходите прочь, покуда живы, - сказал Лелуш, никак не меняясь в лице. Голос его отзывался в разуме банды каким-то темным зловещим эхом.
  
  - 'Бояться' - даже не приказ, - это словно условный рефлекс. 'Опасность' - вопил инстинкт самосохранения.
  
  - Да ты псих, - сказал один из них, уволакивая главаря хулиганов за плечо.
  
  - Пошли отсюда, пока он не убил кого-нибудь! - сказал ещё кто-то.
  
  - Точно ненормальный. Тебе в психушку пора.
  
  - Идите своей дорогой, и больше мне на глаза не появляйтесь, - сказал им вслед Лелуш.
  
  Никто ему ничего не сказал. Хулиганье лишь продолжило спешно уходить.
  
  Карен оставалось лишь удивленно смотреть вслед уходящим ребятам.
  
  - Что это было? - Кодзуки почувствовала, словно на миг подул холодный ветерок.
  
  - Ничего особенно, - пожал плечами Лелуш. Карен моргнула. Ламперуж выглядел так же, как и всегда. Перед вновь стоял не убийца, но некий юноша с характерными замашками аристократа. - Просто идиоты. Таких на свете много: что в Британии, что в любой другой стране. Хулиганы, что стремятся повысить свою самооценку за счет чужих страданий, словно сравнивая: 'вот, я лучше этого плаксивого одиннадцатого'. Не люблю таких. Парню стоит все же помочь, как думаешь?
  
  Уже хотевшая что-то сказать Стадтфилд ойкнула, и быстрым шагом направилась к валявшемуся на земле одиннадцатому.
  
  - Эй, ты в порядке? - спросила она.
  
  Одиннадцатый меж тем очухался. Стоило ему увидеть форму Академии, как он забеспокоился и засуетился.
  
  - Прошу прощения! Проходите пожалуйста, - начал парень. На него смотреть было жалко: лицо было разбито в кровь, форма испачкана в пыли и грязи.
  
  Лелуш подошел и протянул ему руку.
  
  - Сначала встаньте с земли и отряхнитесь, - сказал Лелуш.
  
  Одиннадцатый непонимающе смотрел на британца, что протягивал ему руку.
  
  - Давай же. Прими мою помощь, - сказал Лелуш. - Сейчас не время рассиживаться на асфальте улиц. Ты должен встать, и отбросить в сторону свои слабости, дабы жить дальше, иначе тьма поглотит тебя и ты умрешь в безвестности.
  
  Одиннадцатый не мог вымолвить ни слова. Молча приняв руку, он встал. Точнее, его поднял Лелуш.
  
  - Тебе стоит позаботиться сначала о себе. Карен, сможешь ему помочь?
  
  - Да, смогу, но ты вроде сказал, что не слишком добр сегодня?
  
  - Я подобрел, - пожал плечами Лелуш, развернулся и ушел. - Купи ты что ли у него хот-дог? Он здесь не только для того, чтобы его били стоит.
  
  Карен едва не задохнулась от возмущения. Эта наглая рожа ещё смела ему указывать, но с другой она снова вспомнила этот устрашающий холодный взгляд. Она вспомнила своего погибшего брата. Когда Япония была оккупирована, а он ушел в сопротивление, Кодзуки даже не заметила, как Наото изменился.
  
  ***
  
  
  - 'Похоже, что я все равно чего-то не знаю о своих силах' - подумал Лелуш.
  
  Честно тебе скажу, Лелуш. Ты меня удивил. Использовать Страх на столь высоком уровне - это что-то. Я просто никогда не думал, что могу такое выкинуть. Ты просто убил их мысленно. Я боялся, что эти способности навсегда для меня утеряны, и для Легиона тоже, но я теперь вижу, что с тобой мы просто пройдем к процветанию. У тебя большой потенциал. Очень большой. Теперь я понимаю. Твоя сила - это твоя воля. Умение претворять её в жизнь, тем или иным образом. Гиас? Демонизм? Это все пустые слова.
  
  Ламперужу показалось, будто бы он услышал нервный смешок в своей голове.
  
  Ты в разы сильнее, чем я думал. Твоя Воля - это все твои силы, всё твое 'Я'. Суть. Просто и коротко. Воля и разум. Господи, как же я не мог понять...
  
  'Объяснись'.
  
  Объяснился. Понимаешь? Это... не знаю, как сказать... Твой... Гм. Исток. Суть. Твоя душа. Вот что это! Это же весь ты! Говорю же, вся Суть состоит в твоей Воле! От неё идут уже более посредственные 'детали'. Твой гениальный интеллект, твоя харизма, Гиас, организаторские способности... Ты просто берешь это. Потому что это тебе нужно, а теперь и это... Ты просто захотел. Сильно захотел и твоя воля сломала мои заложенные мной, как Основой, недостатки. Ты просто сломал их. Понимаешь? Ты осознаешь, какой это потенциал? Мы вместе едины в Легионе. Теперь ты не просто олицетворяешь интеллект, или хитрость и гениальность. Ты олицетворяешь ВОЛЮ! ВОЛЮ нашей души! Единой души! Это больше, чем просто часть!
  
  Ламперуж остановился, переваривая информацию. Воля. Что такое воля? Есть ли она у него? Достоин ли он этой вещи? Вопросы. 'Моя суть - моя воля. Всё верно. Почему ты об этом задумался? Ведь раньше, мы все делали, не задумываясь. Мы просто делали, потому что решили так, потому что должны. Ради Наналли. Мы все давно решили. Наметили себе цели и пути к ним. И потому упрямо идем к ним. Моя воля - моя суть. Всё верно. Легион? А что мне Легион. Да. Я его часть. Пусть, я буду его Волей. Пусть, но мне все равно. Почему? Потому что мы одно целое. Если это моя Воля, то это и Воля Легиона. Я принимаю эту правду. Я принимаю то, что я теперь часть Легиона. Что ж. В таком случае, я официально заявлю: первая воля Легиона в этом мире... есть полное уничтожение Священной Британской Империи, как системы, что не дает людям спокойно вздохнуть. Уничтожении Императора Чарльза Британского и всех к нему примыкающих, как уничтожение непосредственной угрозы для Нанали, сестры моей. Такова моя Воля. Отныне и впредь'.
  
  Тут зазвонил телефон... Торжественная атмосфера была безнадежно испорчена. На душе остался неприятный осадок.
  
  Обломали. Вовремя, ли нет, не знаю. Но обломали.
  
  'Синдзи' - подумал Лелуш, глядя на экран. Но что ему могло понадобиться в столь важный момент?
  
  - Слушаю, - ответил на звонок Ламперуж.
  
  - Привет. У меня есть вопрос по поводу Ордена.
  
  - Что ты хочешь узнать?
  
  - Помнишь, в Саикаме работал партизанский отряд? Я похоже нашел выживших.
  
  - Хочешь включить их в Орден?
  
  - Верно. Обсудим дальнейшие перспективы потом. Не люблю обсуждать такие дела по незащищенным линиям.
  
  - Понимаю. Я буду рад небольшому пополнению.
  
  - Спасибо.
  
  'Что ж. Если Демону надо поговорить, то стоит к нему прислушаться. Его мнение может оказаться весьма полезным для организации'.
  
  ***
  
  
  Синдзи находился в одной из квартирок гетто. Здесь было очень темно. Мрак помещения лишь слегка рассеивался маленькой зажженной свечкой.
  
  - Ты все же выжил... - пораженно выдала девушка жившая в квартире. У неё были короткие русые волосы и серые глаза. Мягкие черты лица и добрый взгляд могли бы заставить посомневаться кого угодно в том, что эта девушка - террорист.
  
  - Выжил. Мне не впервой. Я рад, что вижу тебя целой и здоровой, Хоши.
  
  - Я тоже. Жаль, что не могу сказать того же об Изами.
  
  - Мне казалось, он выжил.
  
  - Нет, - покачала головой девушка, - когда британцы вышли на наш след, он пожертвовал собой, удерживая проход в подземку. Он вел бой до полного истощения боезапаса, пока не подорвался на гранатах. Вход тогда просто завалило. Нас осталось трое. Еле выжили. Мы бы хотели об этом забыть, но...
  
  - Забыть? Как бессмысленно. Война только начинается, дорогая моя Хоши.
  
  - Но что же с тобой стало, после того столкновения?
  
  - Со мной? Я выжил. Более того, я связался с Зеро.
  
  - Зеро? Он вроде недавно основал свой Орден.
  
  - Верно. Орден Черных Рыцарей. И я занял там свое почетное место.
  
  - Что!?
  
  - Именно так. Я теперь Первый Черный Рыцарь. Правая рука Зеро. Нас пока немного. Но число сторонников растет изо дня в день. Скоро мы будем набирать в свои ряды новых людей. Мне понадобятся некоторые старые друзья.
  
  - Ты хочешь взять нас в Орден? Но нас же осталось всего трое! Допустим, я знаю, где находится Арата. Но вот где находится Кацуро, я не знаю. Никто не знает.
  
  - Тем не менее, у вас есть необходимый опыт. Я собираюсь создать особый отряд. В такой организации, как Орден Черных Рыцарей не обойтись без элиты. Особая оперативная группа. Я собираюсь обговорить это с Зеро.
  
  - Вот значит как...
  
  Девушка задумалась. Снова в бой? Но разве она уже не отвоевалась? Разве она не проиграла свой бой? Не отстреляла свой боезапас? Может быть. Но она чувствовала себя плохо. Её выкинули раньше положенного срока? И кто выкинул? Она сама. Сама списала себя, как негодного бойца. Думала, что спокойно сможет жить на такой 'пенсии'. Но ни черта подобного. Проблемы ведь никуда не пропадали. Наоборот. Их становилось только больше. Но что делать, если ты свою старую жизнь уже отжила? Пожалуй, ответ был прост. Стоит начать новую жизнь.
  
  - Я согласна. Арата тоже в деле.
  
  - Уверена?
  
  - Вполне. Он не из тех, кто остается в стороне.
  
  - Отлично. В таком случае, я скажу вам о месте и времени нашей следующей встречи. У нас намечается дело.
  
  ***
  
  
  - Итак, господа Рыцари, снаряжение проверено и перепроверено на несколько раз, - начал Синдзи, - хотел бы поприветствовать в наших рядах двух новичков в Ордене. Это Судзуки Арата и Мураками Хоши. Эти двое были проверены мною лично, во время инцидента в Саикаме. Мы вместе организовали небольшой партизанский отряд и занимались уничтожением британских карательных отрядов. Из всего отряда, выжило только трое. Хоши и Арата двое из тех троих. Проявите к ним уважение.
  
  - Зеро в курсе? - спросил Оги.
  
  - В курсе. Это с его позволения я завербовал двух новеньких. По-другому и никак.
  
  - Да чего словами лишний раз бросаться!? Если свои, значит свои! Тем более у нас дело есть. Вот пусть и покажут, чего они стоят, - заявил Тамаки.
  
  - В таком случае, повторим план операции. Мы должны уничтожить рефрен, как угрозу для народа Японии. О вреде этого вещества я уже упоминал. Итак, план таков: у нас есть один Сазерленд, под управлением Карен. Кодзуки, с тобой мы уже всё обговорили. Помнишь свои обязанности?
  
  - Так точно, - кивнула девушка, сидя в выдвинутой кабине Найтмера.
  
  - Найтмер, это наша основная огневая мощь. Но сильно на него полагаться не стоит. Машину прикрывать огнем. В основном же, тактика та же: приходим и быстро зачищаем здание от посторонних.
  
  -Есть.
  
  ***
  
  
  Лелуш уже был одет в костюм Зеро и ждал возле склада. Он вдруг вспомнил о недавней беседе с Сузаку. Ламперуж прикрыл глаза. Всего несколько секунд для него развернулись на несколько минут. Он снова оказался в кабинете Студенческого Совета, вместе с пожалованным британцем.
  
  ***
  
  
  - Разве ты не считаешь замечательным то, что Черные Рыцари всех спасли? - Лелуш услышал сдавленный выдох Сузаку. Похоже Артур в очередной раз решил полакомиться пальцем одиннадцатого.
  
  - Не знаю, Лелуш. Просто меня они беспокоят. Мне всё время кажется, что они преследуют какую-то свою цель. Что ими руководит какая-то корысть. Не знаю. Зеро тоже странный парень, должен заметить. Вроде бы и умный очень, но вот его методы...
  
  - А что такого? Он ведь добивается своих целей. К тому же, без лишних жертв и потерь.
  
  - Да. Понимаю. От этого мне не легче. Хотя нет. Я вру. Мне легче. Пожалуй, он более благоразумен, чем можно подумать. Я с ним говорил. Он преследует какие-то свои цели. Не знаю, как насчет остальных, но у него определенно именно какие-то свои амбиции. Но все же я боюсь. Ведь всё может выйти из под контроля. Он думает, что всё контролирует. Но кто знает. Сегодня он защищает слабых и несет справедливость, а завтра уже топит мир в крови. Я боюсь этого. Боюсь, если кто-нибудь вроде него ошибется в выборе. В методах. Понимаешь, Лелуш? Это очень тонкая грань, между добром и злом. Черным и белым.
  
  - Добром и злом, говоришь? А есть ли оно в нашем мире?
  
  - Напоминаешь мне кого-то. Знаешь, будь здесь один мой знакомый ученый, он бы обязательно сказал, что все эти вещи, типа подразделения на белое и черное, не более чем субъективная точка зрения каждого человека, и что спорить об этом можно бесконечно. Поэтому говорить бессмысленно. Но давай же посмотрим на действия и методы Зеро. Если он хотел арестовать тех преступников, то почему он не дождался приезда полиции?
  
  - Может, по его мнению, полиция некомпетентна в этом вопросе?
  
  - Но даже если сейчас это так, то что будет, если они начнут меняться изнутри?
  
  - Нет. Здесь придется ждать слишком долго. Понимаешь ли, Сузаку, это наше время. Эпоха, когда правоохранительные органы настолько увязли в своих проблемах и бюрократии, что даже позабыли о своей главной задаче: служить и защищать. Ситуация такая, что 'верхи не хотят, низы не могут'. Они не смогут просто взять, и измениться. Только они начнут разгребать свои проблемы, как их количество увеличиться. Потому что надо было заняться этим раньше. А не терпеть, когда всё придет в полную негодность.
  
  - И все же.
  
  - Зеро, не более чем проявление своего времени. Это... Не знаю, как сказать. Он больше похож на символ. Идею. Не знаю. Он словно показывает нам, своим существованием, до чего мы докатились. До чего докатилось наше общество, если людям нужен герой типа Зеро и его Ордена. Это всего лишь проявление человеческого. Ответная реакция на внешнюю угрозу.
  
  - Да уж. Как же это всё сложно. Но ты очень понятно объясняешь. Что ж. Пожалуй, этого нельзя было избежать. Надо было думать раньше.
  
  ***
  
  
  Лелуш открыл глаза. Вновь он стоит рядом со складами. Вновь он был готов к бою. Надо было вычистить Сектор от всякой заразы, типа криминальных группировок и наркоторговцев.
  
  - Зеро. Это Первый. Мы на позиции, - затрещал наушник.
  
  Лелуш улыбнулся под шлемом и взял специальный фонарик. Выйдя за угол, он подал условный сигнал. К нему тут же подошло несколько Черных Рыцарей - группа огневой поддержки.
  
  - Начинаем штурм, - сказал Зеро по связи.
  
  ***
  
  
  - Поставка для Нагои завершена?
  
  - Она в безопасности, пока находится внутри Поселения.
  
  Торговцы наркотой были довольны как никогда раньше. Улыбки до ушей, выдавали их с головой. Пока рабочие грузили и расфасовывали товар по ящикам и коробкам, главным затейщикам оставалось только улыбаться, на манеру кота сметаны объевшегося.
  
  Вдруг, послышался какой-то грохот и звук битого стекла. Лампы под потолком оказались расстреляны. Помещение погрузилось во тьму. Работавшие внизу преступники скрыться не успели - подствольные гранаты были весьма неприятным сюрпризом для обитателей притона.
  
  Наркоторговцы даже не успели понять, кто на них напал - в темноте было не видно ничего. Лишь вспышки выстрелов периодически освещали темные силуэты людей. Некоторые шли прямо по высоким стеллажам и нагромождениям ящиков, расстреливая суетящихся внизу людей.
  
  Тут же в дело включились силы криминальной группировки. Охранники притона вышли и начали вести огонь по всему помещению.
  
  Послышался грохот. В помещение въехал Найтмар. Это был Сазерленд Карен. Машина в отличии от британских собратьев, была перекрашена в темно-красный цвет. Пулеметным огнем, Кодзуки тут же подавила все очаги сопротивления.
  
  - Черт, да это же Найтмар! - воскликнул кто-то из криминалов.
  
  Преступники предпочли бросить свое пристанище, ибо тягаться с Найтмаром не было ни сил, ни желания.
  
  Отстреливаясь, двое увязших в сражении охранников притона, попытались покинуть помещение. Надеясь, что нагромождения из разных коробок и ящиков спасут их от расправы. Они ошиблись.
  
  Роковая фигура в темном пальто предрекла их участь выстрелом из подствольного гранатомета. Зажигательная граната взорвалась, объяв пламенем обоих беженцев и часть ящиков. С жутким криком, заживо горевшие преступники бежали по складу. Их было уже больше, чем двое. Вот ещё парочка пробежала. Один от боли зажал курок автомата и продолжал стрелять по сторонам. Вся 'продукция', была разнесена вдребезги.
  
  Бордового цвета Сазерленд поехал за скрывшимися в другом помещении склада боевиками группировки.
  
  Кодзуки торжествовала. Наконец-то она снова могла сесть в кресло Найтмара. И не просто какого-то устаревшего Глазго, а в настоящий Сазерленд. Она уже провела на нем несколько операций. Было весьма приятно очутиться в более-менее современной машине, после 'музейного' Найтмара, времен Оккупации Японии. Суть была в том, что Карен просто нравилось пилотировать. Она обожала Найтмары. Особенно хорошие и продвинутые. Она считала это одним из лучших видов оружия. Не без сожаления конечно, ведь машины впервые использовались именно во времена войны с Британией.
  
  Но все же девушка была настоящим асом, среди одиннадцатых. Неясно, чем это было обусловлено. Может она просто общалась с этими машинами больше других? Была сильнее других впечатлена? Непонятно. Но какую бы модель она не пилотировала, она всегда ощущала Найтмар, как себя саму. Точнее, как продолжение своей руки, или ноги.
  
  - Несколько противников отступают, - сказала Карен по рации, - преследую?
  
  - Даю добро, - послышался голос Демона, - это помещение почти зачищено. Подтянемся к тебе. Будешь авангардом.
  
  Кодзуки улыбнулась и повела машину вперед. Выбив металлическую перегородку, Карен резко дала по тормозам. Сазерленд послушно встал на месте. Здесь было слишком темно.
  
  'Черт, ничего же не видно' - подумал она, включая режим ночного виденья. И вот, на экране появляется изображение склада. Кодзуки оказалась в ступоре. Здесь, прямо меж высоких стеллажей с массивными коробками, бродили во тьме одиннадцатые. Они ходили, бегали, стояли, лежали... Все что-то говорили. Были здесь и торжество и надежда. И любовь и радость. Всё, что имело место быть до Оккупации.
  
  'Рефрен' - догадалась Карен, злобно сжимая рычаг управления.
  
  - Черт бы вас всех подрал, - процедила сквозь зубы Кодзуки. Как ужасно японцы выглядели в этот момент. Слабые. Морально сломленные и уничтоженные. Зависимые от наркотиков. Зависимые от Британии. Карен почувствовала, словно все что было у неё в душе, просто взяли, сложили в одну кучу, и втоптали в грязь.
  
  - КУ-1, как слышите? - Карен подняла голову и прислушалась к связи. Это был Демон, - КУ-1, ответьте, что с обстановкой?
  
  - Говорит КУ-1, - Кодзуки быстро взяла себя в руки, - в зоне проведения операции гражданские. Повторяю, здесь гражданские. Они все под рефреном. Их здесь очень много.
  
  - Вас понял. Эй, не теряй головы. Соберись с силами и уничтожь этих поганцев, которые травят твой народ. Понимаешь? Это то, почему мы должны поднять свои головы. Потому что если продолжим стоять на коленях, то чувствую я, скоро падем. Подобно им. Они пали. Но мы все ещё стоим. Ради них. Ради тех, кто пал. Сегодня, или вчера, неважно. Мы должны. Ты должна.
  
  - Да. Я поняла.
  
  Вдруг, Карен выхватила взглядом одно знакомое ей лицо.
  
  - Мама, - одними губами прошептала Кодзуки, удивленно глядя на женщину. Та куда-то шла. Вдруг, она словно споткнулась. Девушка тут же подставила перед ней манипулятор Найтмара. Женщина мягко приземлилась на темно-красную ладонь робота, и тут же оправилась от падения. Карен усадила мать другой на руке Сазерленда.
  
  Та перевела дыхание.
  
  - Наото, тебе следует получше следить за своей сестрой, - поучительно сказала она, глядя куда-то в пустоту.
  
  Карен оставалось только стиснуть зубы, с болью наблюдая, как страдает мать.
  
  - Какая же ты безвольная женщина, - тихо сказала Карен, - зависишь от Британии. Зависишь от мужчин. А теперь ещё и от наркотиков? Брата больше нет!
  
  Кодзуки было больно. Очень больно.
  
  - КУ-1, в сторону! - послышалось по связи. Рефлексы сработали быстрее, чем девушка поняла что-либо. Плечо Сазерленда пробило несколько бронебойных пуль, но машина была вовремя уведена в сторону.
  
  - Что за!? - Карен была возмущена, увидев противника. Это была полицейская модель Найтмара.
  
  - Кодзуки, быстро перегруппироваться, и начать новую атаку!
  
  - Есть! - Девушка тут же увела свою машину в сторону от вражеского огня. Скрывшись за одним из стеллажей, Сазерленд свободной рукой достал стрелковое оружие.
  
  'Черт, почему же так не вовремя?' - подумала Кодзуки. Она хотела было сбросить свою мать, но в последний момент одернула себя. Карен посмотрела на, безвольно растянувшуюся в ладони Найтмара, женщину.
  
  Но перевести дух, Карен было не суждено. Преступники оказались проворнее, устроив ей засаду. Просто в один момент, она почувствовала, как машина сотрясается от сильного удара.
  
  Послышался чей-то восторженный возглас. У бандитов оказалось тяжелое вооружение. РПГ, или что-то вроде того.
  
  Два выстрела, и Сазерленд уже валится наземь, выронив японку под рефреном, из рук.
  
  У Карен внутри похолодело. 'Нет' - подумала она. 'Нет, нет, нет. Это не должно вот так закончиться' - девушка запаниковала. Вдруг, мать её встала и обернулась прямо к машине Кодзуки.
  
  - Карен, милая, я никогда тебя не брошу! - сказала глядевшая с экрана на Карен, женщина, - Я всегда буду рядом с тобой! Всегда!
  
  Кодзуки тяжело сглотнула и зажмурила глаза. За секунду, она успела осознать одну весьма важную вещь. 'И кто же из нас большая дура?' - по мнению Карен, вопрос весьма интересный. 'Ты, которая ради такой, как я, готова плюнуть на свое благополучие, или же я? Я, которая все это время надеялась отстраниться от тебя. Все время, я надеялась на то, что ты поймешь. Забудешь меня. Уйдешь, в поисках лучшей жизни. И найдешь её. Что ты сможешь жить лучше. Без меня. Вне этого чертового поместья Стадтфилд, где тебя ни во что не ставят. Пожалуй я. Я большая дура. Потому что попыталась пойти против того, что именуется материнским инстинктом'.
  
  Секунда. Две. Преступники начинали перезаряжать свое оружие. Сазерленд меж тем быстро укатился в сторону, доставая целой рукой свое оружие и открывая огонь по цели. Были бандиты, и нету бандитов.
  
  Карен активировала связь.
  
  - Говорит КУ-1. Моя машина сильно повреждена. Со мной один гражданский. Нужна помощь. Повторяю, нужна помощь.
  
  А Демон меж тем понял, что разбираться с Найтмаром, придется ему.
  
  - Отходим-отходим! - проорал один из Рыцарей, - Командир, это Найтмар!
  
  - Сам вижу, - сказал Синдзи, доставая последнюю пару гранат. Раз, одна граната взрывает прямо перед 'мордой' машины. Два, другая ударила по корпусу.
  
  Пока пилот находился в коротком замешательстве, Демон невероятно быстро подбежал к нему, и одной лишь катаной подсек ему ноги, заставляя упасть на колени. Покуда машина стояла, Синдзи забрался на неё.
  
  Икари мысленно просчитал положение пилота перед собой. Всё. Теперь их отделяли друг от друга лишь сантиметры металла и аппаратура кабины.
  
  Что успел увидеть перед собой пилот, за миг до смерти? Он успел увидеть причудливого вида маску, с Т-образным визором. И фигуру в темном пальто, эту маску носившую. Потому что в следующий момент, Синдзи нанес удар. Всего один удар, подкрепленный АТ-полем.
  
  Клинок выбил искры из обшивки корпуса. Мечу не хватило лишь жалких сантиметров, дабы дотянуться до плоти пилота. Но это было неважно. Потому что остаточный импульс АТ слетел с острия катаны, и прошил человека насквозь.
  
  Найтмар больше не двигался. Синдзи продолжал стоять на машине. Меч вонзился по самую рукоять.
  
  Черные Рыцари ошарашено смотрели на то, как их командир разобрался с Полицейским, в одиночку.
  
  - Черт, это было здорово! - воскликнул Тамаки.
  
  Демон наконец-то выдернул катану и спрыгнул.
  
  - Чего вы встали? Надо пойти и помочь пилоту, её машина подбита.
  
  -Есть! - бодро гаркнули Рыцари.
  
  Зеро лишь хмыкнул под шлемом, спокойно идя по направлению к алому Сазерленду.
  
  ***
  
  
  - Карен, ты как!? - к Кодзуки тут же подбежали её сотоварищи по Ордену. Девушка уже выбралась из покореженного Сазерленда.
  
  - Я в порядке, что с моей мамой!? - Карен рванула к, одиноко сидевшей в темноте, женщине. По щекам её катились слезы. Вокруг девушки столпились незадачливые Рыцари, не знавшие что делать.
  
  - Всем успокоиться, - послышался голос Зеро. Бойцы Ордена тут же присмирели и разошлись перед лидером. За темной фигурой Лелуша следовал Демон.
  
  - Пилот, извольте объясниться, почему вы потеряли бдительность и подпустили к себе врага, - приказал Демон.
  
  - Я... Я пыталась защитить свою мать, - решительно сказала Карен.
  
  - Что ж. Похвально, - сказал Зеро, после чего оглядел всех присутствующих, - Оги.
  
  - Да?
  
  - Продолжить зачистку.
  
  - Есть. Группа, за мной! - оставшиеся Рыцари поспешили удалиться за полевым командиром.
  
  - Демон? - Зеро посмотрел на оставшегося с ним Синдзи.
  
  - Я помогу, - ответил юноша в маске.
  
  - Ладно. КУ-1. Тебе стоит поучиться внимательности. Ещё одна такая ошибка может стоит жизни тебе и твоим товарищам.
  
  - Я понимаю. Простите меня, этого больше не повториться.
  
  - Надеюсь. Ты наш лучший пилот. Единственный ас, среди нас. Я верю тебе. А потому забуду на первый раз.
  
  Лелуш внимательно следил за тем, что хочет сделать Демон. Тот просто подошел к матери Карен и присел рядом. На руках его заиграл мягкий белый свет.
  
  - Что ты... - Кодзуки ничего не поняла.
  
  - Демон, лишь половина меня. Другая моя половина, это созидание и исцеление, - сказал Синдзи, начиная... лечить.
  
  Кодзуки замолчала. Она вспомнила о недавних упоминаниях про некоего Серого Целителя, появившегося ещё в Синдзюку. С тех пор, он 'мелькал' на информационном поле то тут, то там. Но девушка и подумать не могла, что он правда существует. Живой. Настоящий. Более того, он прямо здесь. Носит прозвище Демон и сражается с Британией, расправляясь с её людьми, как заправской рубака.
  
  И этот человек, что ещё несколько минут назад был готов в одиночку разнести весь притон, сейчас спокойно лечит совершенно чужого ему человека.
  
  - Но почему? - спросила Карен.
  
  - Почему лечу? Потому что мое призвание. Такое же как и убивать. Убивать и спасать. Спасать и убивать. Для меня, это две стороны одного и того же. Так я глушу боль. Свою и чужую. Так я вынужден искупать пролитую кровь. Я уважаю твой выбор. Ты выбрала семью. Стремилась спасти свою мать. Ты должна беречь её. Ведь больше у нас ничего нет. Больше нам ничего не остается.
  
  - Карен... доченька моя... - женщина обмякла в руках у Демона, а веки на глазах её опустились.
  
  - Что с ней?
  
  - Переутомление. Ей нужен отдых. Я её спас. В ином случае, у неё бы был постнаркотический эффект. Она бы не смогла даже рукой шевельнуть. Полное обрушение НС. Я помог. Потому что ты своя. Своим надо помогать.
  
  - Но ведь ты не обязан.
  
  - Верно. Я никогда ничего никому не обязан. Я просто делаю то, что хочу. То, что сочту нужным. У меня есть такой принцип, как цена ближнему своему. Я ценю своих друзей и близких. Ценю очень высоко. Потому что это всё, что у меня есть. Всё, за что стоит сражаться. Добро пожаловать в стаю, если ты все ещё этого не поняла. Место, где ради тебя готовы сражаться и умирать. Взамен, мы просим тебя только сражаться вместе с нами. Сражаться за нас. Как говорится, один за всех и все за одного.
  
  Демон взвалил тело матери Карен на спину.
  
  - Ей грозит заключение на 20 лет, за употребление наркотиков. Если любишь её, то вряд ли откажешься от помощи - пояснил он.
  
  Карен попыталась что-то сказать, будучи удивленная поступком командира.
  
  - Своих не сдаем, - пояснил Демон, уходя.
  
  ***
  
  
  - Прости, Лелуш, но мне пора - служба, - Сузаку закончил с распаковкой вещей для Артура и направился к дверям.
  
  - Угу, желаю хорошо отслужить.
  
  - Спасибо.
  
  Тут, зашла Ширли.
  
  - Ой, а я думала Лелуш один, - сказала она.
  
  - Нет, что ты. Я уже ухожу. Работать надо, - Куруруги с улыбкой на лице покинул помещение. Услышав, как дверь закрывается за её спиной, Ширли задержала дыхание. Ей было страшно. Она уже достаточно долгое время была влюблена в Лелуша. Сколько раз, она пыталась уже ему сказать. И ни разу не смогла нормально это сделать. А так, он словно в упор её не видит.
  
  - Слушай, Лелуш, - Феннет вновь попыталась взять слово, - я... Может мы как-нибудь...
  
  - Ширли.
  
  - А? - девушка тут же прекратила попытку.
  
  - У меня к тебе вопрос, Ширли.
  
  - Какой?
  
  - Мы с Сузаку обсуждали Орден Черных Рыцарей. Люди, которые спасли тебя, Милли и Нину. Что ты о них думаешь?
  
  - Ну, я пока ничего о них не знаю. Они меня спасли, и говорят, что защищают слабых. Они ведь за справедливость, да? Думаю, что справедливость это достойная цель. Но все равно никто не знает, что на самом деле у них на уме. К примеру, их лидер - Зеро. Никто даже не знает, как он выглядит. А его костюм, это вообще что-то. Если судить по поступкам, то они неплохие. Но кто знает, что они выкинут в следующий раз.
  
  - Ясно. Спасибо, Ширли.
  
  - А что думаешь ты?
  
  - Я? По-моему, стоит посмотреть, что они будут делать дальше. Если они провозгласили своей целью правосудие и справедливость, то им придется хорошо потрудиться, дабы достигнуть всего этого. И их методы вполне себя оправдывают в наше время. Ты так не думаешь?
  
  - Не знаю, Лелуш. Они взяли в руки оружие. Значит, готовы убивать. По-моему, никакая кровь не сделает наш мир лучше.
  
  - Понятно, - Лелуш продолжил читать журнал. Темой сегодняшнего выпуска был Зеро и его Орден.
  
  ***
  
  
  - Значит, ты умеешь исцелять людей? - спросил Зеро, сидя в своем кабинете.
  
  - Да. Я умею, - ответил ему Демон.
  
  - И как ты собирался мне об этом сообщить.
  
  - Вот таким вот образом, - пожал плечами Синдзи.
  
  - Ясно. Твой... дар, он очень силен?
  
  - Достаточно... А в чем дело? Похоже эта новость тебя очень взбудоражила.
  
  - Икари Синдзи. Я бы хотел просить тебя об одной очень важной вещи.
  
  - Говори.
  
  - Я бы хотел, чтобы ты исцелил мою сестру. Она инвалид. Не может ни ходить, ни видеть. Сможешь это сделать? Если да, то чего хочешь взамен?
  
  - Хм. Имя сестры. Возраст. Где живет?
  
  - Она моя младшая сестра, ей 14. Остальное узнаешь потом. Одна из причин, по которой я ненавижу Чарльза Британского, это его отношение к Нанали. Ладно бы, он выслал в Японию только меня. Но он послал вместе со мной Нанали. Ничего не видящая, и не могущая ходить беззащитная девочка, в чужой стране. Накануне войны, заметь. Это одна из тех вещей, которые я никогда не смогу простить своему отцу. Но мы отвлеклись от темы. Так ты согласен, или нет?
  
  - Лелуш. Мой долг, как Серого Целителя, спасать и лечить. Взамен, я могу просить только дружбы и доверия. Деньги и материальные ценности, в обмен на свою естественную деятельность - удел Демона. Я в деле, Лелуш. Обещаю, что исцелю твою сестру. Обещаю, не как наемный убийца. Но как твой друг и товарищ. Как твой сообщник.
  
  Ламперуж откинулся на спинку своего кресла. Руки были сложены замок. Лелуш сам не мог поверить в происходящее. Потому что было очень сложно, поверить в чудо. Простое, но все же настоящее чудо.
  'Нанали... Ты только подожди немного' - подумал Черный Принц. 'Обещаю, скоро ты сможешь ходить, если не видеть. Обещаю. Скоро. Ты только подожди'.
  Отступление 1
  
  "Здесь будут описаны события, имевшие место быть, но не вошедшие в основной текст главы"
  
  
  Синдзи зашел в комнату общежития.
  
  - Ну, Син, вот тут я и живу! - довольно сказал Ривал, заходя вперед японца внутрь, - Можешь обустраиваться, как душе угодно. Но запомни здесь главные правила: не позарься на чужое, и береги свое! - Кардемонд усмехнулся. Британец как всегда находился в хорошем расположении духа, и другим стремился передать свои эмоции.
  
  - Мило, - сказал Икари, осматривая комнату. Ничего необычного. Вполне себе нормальная комната в общежитии. На двух человек места хватит. Вон, две кровати стоят. Одна определенно не занята. Два стола. Мебель всегда рассчитана на двоих.
  
  Демон посмотрел на открытую за его спиной дверь. Вдруг, его стало обуревать чувство дежавю. Словно он всё это уже когда-то видел.
  
  - Ну что ты в дверях-то мнешься, заходи! Наш общий дом теперь, как-никак, - Ривал как ни в чем ни бывало, улегся на свою кровать, закинув ногу на ногу.
  
  Эти слова эхом отпечатались в голове у Синдзи.
  
  - Да. Теперь наш общий дом, - повторил Синдзи. "Теперь мой дом" - мысленно сказал себе Демон, вспоминая об одной весьма неплохой квартирке в Токио-3, и о том как о хозяйке той квартиры, по имени Мисато Кацураги. То, как она предложила жить у себя. И как Икари впервые переступил порог её дома. Своего дома. Не хватало только одних очень важных слов, произнесенных тогда девушкой:
  
  - Тут правда не слишком прибрано, - сказал вдруг Ривал. Это вызвало на лице наемника улыбку. Простую незамысловатую улыбку, призванную выразить положительные эмоции у обычного человека.
  
  - Но вряд ли тебя это смутит, - продолжил Кардемонд, - Эй, ты чего?
  
  - М? Ничего, просто...
  
  - У тебя сейчас такой вид был, словно ты расплачешься, - весьма обеспокоенно сказал Ривал.
  
  - Просто вспомнил.
  
  - Про что?
  
  - Про прошлое. Про дом... - ответил ему Синдзи, закрывая двери.
  
  - Ну, ладно.
  
  Да. Пока он дома. Пока он может быть спокоен.
  Часть 7 "Перед бурей"
  
  Лелуш лениво перелистывал страницы с личными делами новых рекрутов в ОЧР. Вокруг была тишина, потому как Ламперуж обосновался в школьном бассейне. Ночью. Послышался звук всплеска воды.
  
  Это С.С. решила искупаться при свете луны.
  
  Вдруг, Лелушу попалось досье на британца. 'Дитхард Рид' - гласил заголовок.
  
  - Британец? - удивился лидер Ордена - Не слишком ли дерзко для шпиона? Может идеолог?
  
  - Разве плохо то, что количество перспективных претендентов в Орден только увеличивается, - поинтересовалась плавающая Ведьма.
  
  - Это оказалось проще, чем я думал. 'Даже если я ненавижу Британию, я не одобряю такую деятельность, как терроризм' - таково мнения большинства одиннадцатых.
  
  - Другими словами, большая часть поддержки на стороне Ордена.
  
  - И поэтому Ордену гораздо легче действовать. Не иметь людей, выдающих твою деятельность правительству - уже большое подспорье. Группировка Киото заявила, что обеспечит нас Найтмарами, и объем предоставляемой информации возрастет. Японцы не могут устоять перед соблазном, перейти к более сильному лидеру, - на лице парня заиграла темная ухмылка.
  
  - Поэтому ты создал 'борцов за справедливость'?
  
  - Все любят 'борцов за справедливость'.
  
  - Это не лицо борца за справедливость, - улыбнулась С.С., глядя на Лелуша.
  
  - Какое время, такие и герои.
  
  - И Демон тому яркий пример, - усмехнулась Ведьма.
  
  - Верно. Всё верно, - кивнул Ламперуж, продолжая смотреть на экран ноутбука.
  
  ***
  
  Для принятия 'молодняка' была избрана одна 'второстепенная' база Ордена на одном из мрачных и безлюдных складов. Дело в том, что помимо пополнения, надо было разобраться ещё и с новым оборудованием от Киото.
  
  В качестве 'презента', Орден получил Найтмары - партию Бураев - модифицированная версия старых Глазго. Но в отличии от окончательно устаревшего собрата, Бурай вполне на равных мог противостоять Сазерлендам, ввиду подтянутых характеристик. Помимо этого, было получено большое количество стрелкового оружия и тому подобных вещей. Только вот это были не единственные подарки от Киото. В руках Ордена оказались самые передовые образцы новейших технологий. О некоторых вещах в миру даже слышать не слышали, не то, что использовать...
  
  Молодые Рыцари восхищенно смотрели на ровные ряды темных Найтмаров.
  
  - Это Глазго, что ли? - спросил какой-то парень.
  
  - Нет не похоже. Видишь, отличия? Это Бурай - японская модификация, - это уже была какая-то девушка.
  
  - Орден и вправду силен, раз может позволить себе такое.
  
  - Ну, их же поддерживают Киото.
  
  - Не так-то просто сюда было попасть.
  
  - Значит, мы лучшие из лучших?
  
  - Просто поразительно!
  
  Ребята были крайне взбудоражены происходящим. Ещё бы. Попасть в организацию Черных Рыцарей сейчас было чем-то вроде привилегии. Ведь это было единственное место, где слово "справедливость" не обесценилось. А это уже значило очень многое для молодых людей.
  
  Тем временем, бывшие террористы и первые солдаты Ордена стоял чуть поодаль, и рассматривали один из самых необычных подарков снабжения.
  
  - Люди из Киото прислали нам ещё и это, - восхищенно произнес один из первых Черных Рыцарей, - полностью сделанный в Японии, настоящий Найтмар!
  
  - "Алый Лотос".
  
  - Что сказано в инструкции?
  
  - 'Проникающая Волна'?
  
  - Поразительное оружие.
  
  Перед Рыцарями стоял весьма необычного вида Найтмар алого цвета. Правая рука его отличалась от левой. Это даже рукой назвать было нельзя. Лапа. Большая когтистая металлическая лапа. В неё было встроено оружие нового поколения - модуль 'Проникающая Волна'. Его ещё не опробовали в бою. Но старшие офицеры Ордена не сомневались - это только вопрос времени.
  
  - Не знаю как вы, ребята, а я доволен, - сказал Тамаки, почесывая нос, - похоже, что эти важные шишки из Киото нас признали.
  
  - Старшина? - послышался вдруг тонкий девичий голосок, - Как нам использовать это оборудование?
  
  - А, сейчас подойду, - Тамаки был само радушие, - Подождите немного.
  
  За ним пошли и другие старшие офицеры Ордена.
  
  -Что поделаешь с этими новенькими...
  
  Да, все первые Черные Рыцари, впоследствии заняли должности старшин и командиров, ввиду пополнения в их рядах.
  
  Карен продолжила стоять и смотреть на машину нового поколения. Во взгляде её читалась какая-то грусть. Как пилоту, ей бы очень хотелось, хотя бы раз в жизни сесть за управление такой машиной. Она уже прочитала характеристики. Только не изучила вдоль и поперек. К конструкторам данного образца она испытывала глубокое уважение. Это и впрямь был Найтмар совершенно нового поколения. Он уже превосходил по своим параметрам те же самые Сазерленды, а что говорить о других машинах? Но, увы, из-за лучших защитных характеристик, мех скорее всего достанется Зеро, или тому же Демону. А ведь как хотелось бы...
  
  Мысли девушки были прерваны голосом Зеро:
  
  - Не только Тамаки, но Иноэ и остальные тоже возбуждены.
  
  Карен вздрогнула. Мало того, что ей было неслышно шагов, так ещё и сказывался специфический голос лидера. Дело в том, что в нем всегда слышалось что-то. Нечто... потустороннее, что ли? Но порою, речи черного лидера пробирали до дрожи. Мурашки бегали по коже.
  
  - Похоже, Киото помогает и другим повстанцам, - сказал Зеро.
  
  - Да, - тихо сказала Кодзуки, собираясь с мыслями, - наконец-то они стали поддерживать и нас, - девушка улыбнулась и расслабилась. Всё-таки хорошие новости здорово поднимали настроение. Она надеялась, что лидер разделит эти эмоции.
  
  - Нет, Карен, ты ошибаешься, - но нет. Он оставался всё таким же беспристрастным, как и прежде. - Это всего лишь проверка.
  
  - Но заслужить от них даже такое внимание - уже достижение, - даже скептицизм Лелуша не мог перекрыть радости Карен.
  
  - Весьма оптимистично, - тихо сказал Зеро, бросая девушке какую-то мелкую вещицу. Кодзуки тут же поймала странный предмет и осмотрела его. Им оказался стартовый ключ от Алого Лотоса. Девушка не сразу поверила в произошедшее. Неужели Найтмар доверяют ей? Командующий словно прочитал её мысли, узнал потаенное желание.
  
  - Это же...
  
  - Теперь Лотос твой, Карен.
  
  - Но ведь у нас сейчас хватает людей, - Кодзуки было нелегко поверить в то, что их Зеро сам отказывается от более лучшей машины, в пользу Карен, - ведь учитывая его защитные возможности, он должен принадлежать тебе.
  
  - Нет. Пилот высшего класса тут ты. Я всего лишь командующий. Мне хватит обычного Сазерленда. А вот козырь в сражении, придется доверить тебе. Кроме того, у тебя есть причина сражаться и воля к победе.
  
  Карен, молча, согласилась с этим утверждением.
  
  - Но ведь есть ещё Демон?
  
  - Нелогично, - девушка резко развернулась. Темная фигура в страшной маске появилась, словно из ниоткуда, - Это чудесная машина, Кодзуки. Её доверяют тебе. Потому что ты больше всего подходишь под эту роль. Ты не просто пилот высшего класса. Ты пилот от природы. Это словно заложено в тебе природой. Мое дело, это диверсии и партизанская деятельность, призванная превратить жизнь врагов в ад.
  
  - Я поняла. Спасибо вам, за доверие - я не подведу.
  
  - Не сомневаюсь, Карен, - совершенно невозмутимо сказал Зеро.
  
  - Эм, Зеро? - вдруг подошел Оги. Парень внимательно осмотрел собравшихся людей, - Нужна твоя помощь. Здесь поступила странная информация от того британца, желающего к нам присоединиться, - Канаме протянул командующему Орденом, папку с отчетом.
  
  Лелуш взял её и внимательно просмотрел. Содержимое документов его весьма заинтересовало.
  
  - Может это приманка? - предположил Оги, - Опасно связываться с этим человеком, без подготовки. Однако эта информация слишком важна, чтобы пренебречь ею. Что предпримем?
  
  Лелуш только усмехнулся и передал папку Синдзи. Демон аккуратно взял документы и быстро их просмотрел.
  
  - Интересно-интересно... Что будем делать, дорогой мой друг? - Икари обратился к лидеру Ордена.
  
  - Может, прогуляемся на выходных? На горную цепь Нариты, к примеру? - вопрос Зеро прозвучал абсолютно спокойно и непринужденно, словно и впрямь планировалась какая-то легкая прогулка по горам.
  
  Оги был ошарашен.
  
  - Но это же...
  
  - Мне готовить людей к походу? - спросил Демон.
  
  - Полагаюсь в этом вопросе на тебя. Бери все, что сочтешь необходимым. Я ещё обращусь вам, если мне что-нибудь понадобится, - сказал Лелуш, удаляясь прочь. Видимо, он уже делал заготовки для своего будущего плана.
  
  - Отлично. Давненько у нас не было серьезного дела, - Синдзи потер руки. Никто не видел его лица, но даже Оги был готов поспорить: под маской, Демон радостно оскалился.
  
  ***
  
  Следующие несколько дней, были использованы Лелушем и Демоном с максимальной продуктивностью и выгодой. Синдзи провел дополнительную разведку, дабы убедиться, что силы британцев и впрямь стягиваются к горе Нарита. По слухам, там расположено командование Японским Фронтом Освобождения - фактически, это самая сильная и самая многочисленная группировка сепаратистов. Даже не просто самая многочисленная. Это самая важная среди всего сопротивления организация. Под её эгидой собраны многие, более мелкие группировки. И её действия отличаются наибольшим (по сравнению с другими) уроном и продуманностью в отношении Британии.
  
  Во многом, именно от ЯОФ зависит судьба всех сил сопротивления в Одиннадцатом Секторе. Если его уничтожат, то все более мелкие группировки окажутся, фактически, обезглавлены. Но Ордену Черных Рыцарей это только на руку будет. Лелуш сможет заполучить в свои руки ещё больший авторитет среди японцев, ввиду отсутствия лучших альтернатив.
  
  За прошедшее время, Лелуш уже успел продумать план действий Ордена, в грядущем сражении. Пока британцы и повстанцы будут рвать глотки друг другу, Черные Рыцари подберутся из-за угла, и нанесут серьезный удар по Британии, внося смуту и хаос в их ряды. Потери Фронта не заботили Лелуша. Потому что его целью была Корнелия. Скорее всего, именно она будет командовать войсками. Даже вызовется на штурм. Это очень на неё похоже.
  
  Ламперуж заполучил в руки весьма ценное и полезное оборудование. Так, Проникающая Волна уже заняла свое почетное место в его планах. Надо было только правильно рассчитать мощность взрыва и волны. В этом могла помочь Нина...
  
  ***
  
  - Гм, - Демон обсуждал вместе с Лелушем построенный план, - Расчеты верны. Но рядом находится небольшое поселение. Вот тут, прямо под Наритой. В случае планируемого оползня, мы сильно запачкаем свой имидж смертью тамошнего населения. Первое серьезное дело, а мы уже по локоть в крови мирных граждан.
  
  - И что ты предлагаешь?
  
  - Я не люблю влезать в чужие расчеты. Поэтому оставлю всё как есть. Я умею это делать. Дай мне нужное количество взрывчатки, и я заставлю чертов оползень встать смирно.
  
  - Принимаю. Аргумент с гибелью мирного населения очень веский. Но люди всегда будут гибнут. Всех не спасти.
  
  - Я знаю. Я делаю это не из альтруизма. Чем Орден будет лучше Британии, если такими решениями мы будем отправлять к праотцам сотни и тысячи людей?
  
  - Резонно. Делай то, что посчитаешь нужным.
  
  - Отлично. Кстати, надо обговорить снайперские позиции и заминированные места.
  
  - Нам только Корнелию захватить.
  
  - Знаю. Но мне надо людей тренировать. Давай дальше.
  
  ***
  
  - Лелуш, что ты скажешь о создании Особой Оперативной Группы?
  
  - Особая Оперативная Группа? - Лелуш заинтересованно посмотрел на Синдзи.
  
  - Да. Ну, как сказать, группа. Несколько групп. Это будет твоя личная гвардия. У Императора вроде есть Рыцари Круглого Стола, так? А у тебя будут... Оперативники. Вот. Я уже присмотрел людей, которые составят костяк.
  
  - А почему бы не обойтись простым спецназом?
  
  - А почему существует Круглый Стол? У них это не только историчность. Их Рыцари являются первоклассными пилотами, использующими самое передовое оборудование и технику. Готов поспорить, уже скоро они будут использовать Найтмары нового поколения. Нам нужен свой противовес. Этакий ответ. Но среди Оперативников будут не только пилоты.
  
  - Хочешь сделать ставку на разнообразие?
  
  - Верно. Давай посмотрим внимательнее: это не просто специальные войска. Это элита всех элит в Ордене. Будет разделение между Оперативниками Первого круга и Второго круга.
  
  - В чем различие?
  
  - Полномочия, Лелуш, полномочия. Они будут подчиняться только напрямую тебе. Первоклассные навыки вкупе с особыми возможностями, создадут поистине совершенных солдат. Предлагаю вычеркнуть чин Первого Черного Рыцаря и заменить его на Первого Оперативника.
  
  - Так и знал, что ты на себя что-нибудь рассчитаешь.
  
  - Это было предсказуемо. К тому же у тебя нет лучших кандидатур. Оперативников будет мало. Но это компенсируется широким кругом полномочий, ввиду того, что они элита. Можно взять ещё и Карен.
  
  - Насчет Кодзуки, ты верно подметил. Но я бы хотел, чтобы она в будущем командовала моим личным отрядом.
  
  - Будет. Всё будет. Откуда по-твоему возьмутся Оперативники Второго круга? Каждый Оперативник имеет право на создание Личного Отряда. Я тоже уже присмотрел себе людей. Их полномочия будут ниже наших, но все же... Это козырные карты. Какими бы низкими они ни были, они всегда будут лучше обычных.
  
  - Мне понравилась твоя затея. Доверяю это тебе. Специалисту все же виднее. Но впредь, согласовывай свои действия со мной.
  
  - Будет сделано. Обещаю тебе, что скоро ты получишь в свое командование первоклассных бойцов и пилотов.
  
  Лелуш удовлетворенно кивнул, и двое Легионеров продолжило разбирать планы будущего сражения.
  
  ***
  
  - Братик снова уходит? - спросила Нанали, лежащая в постели.
  
  - Да. Я взял трехдневный отгул. Так что Саеко можешь сказать не готовить на меня завтрак.
  
  - Ты прямо сейчас уходишь?
  
  - Ну что ты? - Лелуш подошел к кровати и взял девочку за руку, - Конечно я ещё побуду с тобой, Нанали. Не могу же я тебя бросить, пока ты не уснешь.
  
  - Братик, ты стал очень часто отлучаться.
  
  - Я знаю, Нанали. Но так надо.
  
  - Может у братика девушка
  
  - Гм, - Лелуш смутился. Снова Нанали перескочила на удобную ей тему, - Не исключено.
  
  Ламперуж вспомнил тенденцию С.С. появляться поблизости, покуда он занят каким-нибудь важным делом. Или не очень.
  
  - Братик?
  
  - Да, Нанали?
  
  - Ты ведь никогда меня не бросишь?
  
  - Никогда, Нанали. Я тебе обещаю это. Я ведь тебя никогда раньше не бросал. Не брошу и теперь. Никогда. Слышишь? - Ламперуж сжал ладонь девочки крепче.
  
  - Правда-правда?
  
  - Правда-правда. Всё. Спи, - Лелуш аккуратно поцеловал сестренку в лоб и затушил свет.
  
  ***
  
  - Уходишь? - спросил Ривал, глядя на собирающегося Синдзи.
  
  - Угу. Прогуляться надо. Я люблю бродить по городу. Просто. Да и в гетто всегда найдется работа.
  
  - Какая работа?
  
  - Благотворительная, - пожал плечами Икари, накидывая куртку, - я люблю работать в госпиталях. Хотя 'госпиталь', это громко сказано. Можно сказать, что это 'полевой' госпиталь. Мы там помогаем пострадавшим одиннадцатым. Работаю я совестно. Могу быть на подхвате. Могу прямо.
  
  - А ты более разносторонняя личность, чем я думал. Ну, ладно. Ты насколько уходишь?
  
  Икари только пожал плечами.
  
  - Не знаю. День? Два? Может три. Три максимум. Кто знает, куда меня занесет. Ну, ничего. К понедельнику буду снова здесь, и мы будем на пару разбирать мотоциклы.
  
  - Ха, вот это будет славно. В мотоциклах ты разбираешься хорошо.
  
  - Верно. Сам думаю, может подобрать себе чего-нибудь?
  
  - Маловат будешь?
  
  - Мал, да удал, Ривал. Помни.
  
  - Я-то помню. Да вот чиновники вряд ли об этом подумают.
  
  - Чиновники будут думать о лишней пачке купюр в своих карманах. Или об промоченной репутации.
  
  - Вот это ты верно подметил.
  
  - Ладно, пока! - Синдзи вышел с походной сумкой за плечом.
  
  - Давай, удачи тебе!
  
  Ривал остался в комнате один.
  
  - Эх, и что ж всё так всегда выходит-то? - сказал он в пустоту.
  
  ***
  
  - Нам предстоит действовать в условиях горной местности, - Демон готовил молодых Черных Рыцарей к будущему сражению, - горная цепь Нарита - наше будущее поле боя, дамы и господа. Скорее всего, нам придется столкнуться с превосходящими силами противника - Британия.
  
  - Можно вопрос?
  
  - В чем дело, рядовой?
  
  - А что британцам там понадобилось?
  
  - Японский Фронт Освобождения. Это единственное, зачем туда могли явиться британцы. Корнелия стремится всеми силами вывести нас на честный бой. Будет ей урок.
  
  - Стоп, мы идем в западню?
  
  - Громко сказано. Скорее принимаем приглашение на званный вечер. У них не хватит сил нас удержать. Британцы будут заняты уничтожением ЯОФ. А эти ребята просто так не сдадутся. Это основа всего сопротивления в нашем Секторе. Но даже они не устоят против армии Корнелии.
  
  Послышалось недовольное гудение. Неодобрение со стороны Рыцарей.
  
  - Отставить смуту! - строго рявкнул Демон. Крик пробрал всех до мозга костей, вызывая мурашки на коже, - Может кто-нибудь хочет предложить свой план действий? Может кто-нибудь здесь возомнил себя лучшим лидером, чем Зеро, или лучшим командиром, чем я?
  
  - Но это же Британская Ведьма! Мы не сможем противостоять ей! Её армия просто сметет нас в пыль!
  
  - Верно. Ещё никому не удавалось победить Корнелию. Она одна из самых лучших полководцев, которых видывала земля. А мы собираемся бросить ей вызов, имея на руках с пару десятков человек и столько же Бураев.
  
  - Большего и не требуется. Вы говорите, что никто ещё не мог победить Корнелию? Вы глубоко заблуждаетесь. Я знаю одного человека, который один раз почти её победил, и второй раз одержал полноценную победу.
  
  Все замолчали, будучи в полном недоумении: про кого говорит Демон? Что же это за таинственный человек, что смог победить Корнелию?
  
  - Я вам скажу. Это Зеро. Зеро - наш лидер, и отец нашей организации. Во время зачистки Саикамы, он почти смог разбить войска Корнелии. Лишь небольшая неточность в планах, и наглость Принцессы, смогли уберечь её от провала.
  
  - А победил когда?
  
  - При Нарите. При Нарите, дорогие мои Рыцари, он и одержал первую победу. Имея на руках пару десятков пехоты и Бураев, он одержал верх.
  
  Установилось длительное молчание.
  
  - Но это же безумие!
  
  - Нет. Это будет не безумие. Это будет чудо. Истинное чудо, в котором так нуждается народ. Чудо, что спровоцирует перелом в умах и сердцах всех порабощенных Британией людей. Вот, чего мы добиваемся. Вот, чего так жаждет народ. Простого чуда. Победа. В ответ на все ваши вопросы, я задам вам вопрос встречный: зачем вы сюда пришли?
  
  И вновь тишина.
  
  - Я много кем был. В том числе и наемным убийцей. Моя работа, это убивать. Всеми, доступными способами, любыми методами. Не распинаться перед всякими там зелеными новичками и духами, а убивать. Не произносить пышные речи и не разъяснять всяким левым ребятам их предназначение. Но почему-то, - Демон выделил это слово особой интонацией, - почему-то, я это делаю. Так ответьте же мне, зачем?
  
  Молчание.
  
  - Я пришел в Орден, чтобы дать отпор Британии, - вдруг сказал один молодой японец.
  
  - А в террористы почему не пошел? Тебя бы там приняли с распростертыми объятиями. Зачем? Зачем проходить все эти тяжелые испытания и проверки? Зачем так усердно добиваться этой черной формы? Я вас спрашиваю.
  
  - Террористам плевать на простых людей.
  
  - Террористы? Они уже лет 7 что-то делают, суетятся... И что? Ничего.
  
  - Вот именно. Они не приносят никакой пользы! Только кровь лишняя без толку проливается!
  
  - Мы пришли в Орден, потому что они были единственными, кто не забыл про мирный народ.
  
  Начались разговоры. Высказывание причин и мыслей по поводу Ордена.
  
  - Что ж, быстро вы нашлись, - сказал Демон, - я рад. Нет, серьезно. Но теперь, я вам скажу. Скажу правду. Вы пришли сюда, чтобы творить чудо. Да. Именно так. Вот, наша настоящая цель. Вот, наше настоящее предназначение. Этим мы занимались с самого начала. Это мы и должны делать теперь всегда. Зеро начал, мы продолжили. Мы призваны помогать ему в этом. Творить чудеса. Вот зачем вы прошли весь этот балаган с проверками, вот зачем вы так рвались носить эту форму. Вот что означают эти маски. Мы творим чудеса. Победа в Синдзюку. Спасение Куруруги Сузаку. Саикама. Кавагучико. Чистка Поселения от преступных элементов. Мы приходим тогда, когда надежды уже не остается. Мы делаем то, что казалось бы, невозможно сделать. Это и есть Чудо. Мы творим чудеса. От одного к другому. Сначала чуть меньше. Потом чуть побольше. Потом ещё. Мы растем. Мы развиваемся. Но мы никуда не продвинемся, если будем вечно бояться чего-то.
  
  - Почему мы? - спросил кто-то.
  
  - Да потому что никто кроме нас. Кто тут считает, что зря сюда пришел? М? Можете убираться прочь. Но перед этим - отдайте форму и сдайте оружие. Вы его не достойны. Носить форму Черных Рыцарей, достойны лишь люди, действительно готовые вершить чудеса. Давайте, смелее. Я вас не осуждаю. Хотя нет, осуждаю. Но вы сами виноваты. Даю вам последний выбор. Потому что потом, у вас будет только две альтернативы. Либо выжить совершив Чудо, либо умереть, хотя бы попытавшись его совершить.
  
  Рекруты замолчали. Пришедшие 'на огонек' офицеры Исполкома (все, кто были первыми людьми в Ордене) также молчали, застыв у входа в актовый зал штаба. Особенно была поражена Кодзуки. День ото дня, она узнавала о Демоне все более интересные подробности. К примеру, ещё вчера, она и подумать не могла о том, что человек, которого прозвали 'Черным Палачом', может произнести такую речь. Даже ветераны Ордена многое в этот момент переосмыслили. Вдруг, кто-то шмыгнул носом. Все посмотрели на Тамаки.
  
  - Чего!? - тут же возмутился Синъитиро, - Не я это, понятно!? НЕ Я!
  
  На Демона уставилось несколько десятков пар глаз. Ребята, молча, стояли перед командиром, явно раздумывая над чем-то. Но даже спустя большое количество времени, никто не решился уйти прочь. Никто не посмел снять с себя форму, отказаться от обязанностей. Никто не сказал: 'Простите ребят, но я ошибся - не стоило мне сюда приходить'. Никто.
  
  - Я так понимаю, все согласны со всем, что я сейчас сказал? - Демон завел руки за спину.
  
  Послышались неуверенные слова согласия.
  
  - Все со мной согласны!? - с нажимом рявкнул Синдзи.
  
  - Да! - Тамаки и Исполком, и те ответили.
  
  - Согласны!
  
  - Когда я вас спрашиваю, вы должны мне отвечать: 'так точно, сэр', или 'никак нет, сэр'! Всё ясно!?
  
  - Так точно, сэр! - хором гаркнули все присутствующие бойцы.
  
  - Хорошо. Продолжим...
  
  Демон продолжил проводить инструктаж по ведению боя в горах.
  
  - Как я уже говорил, нам придется поиграть в горных духов...
  
  ***
  
  Карен зашла в больницу. Пилот Найтмара была весьма удивлена наличием подобного заведения в гетто. Но тем не менее, это была вполне себе нормальная и рабочая больница, хотя раньше в трущобах таких не было. Совсем. Одиннадцатые ещё пытались как-то выжить, но ничего более толкового, чем карикатура на "полевой госпиталь", у них не вышло. После серии расспросов, выяснилось, кто именно замешан в появлении столь неординарного места в гетто. Серый Целитель. Как выяснилось, он уже давно основал эту больницу, чтобы лечить одиннадцатых. Его здесь весьма любят - все ему благодарные. Он многим в свое время помог добрым делом. Кого-то спас от смерти. Кому-то помог справиться с болезнью. Ещё кого-то смог вывести прямиком из-под налета британских вояк...
  
  Девушка с бордовыми волосами здесь уже была постоянным посетителем. Отнюдь не из-за 'активного образа жизни'. Нет. Просто Кодзуки посещала одного очень дорого ей человека. Вот и сейчас, Карен подошла к окну администрации.
  
  Женщина за окном тут же узнала студентку.
  
  - А, Кодзуки... Уже поняла, - сказала женщина, хотя Карен и сказать ничего не успела, - вам к матери, так? Она уже чувствует себя лучше. Можете пройти.
  
  - Спасибо, - Кодзуки искренне улыбнулась и пошла в нужную палату, на втором этаже.
  
  Через некоторое время, девушка неуверенно постучала по дверному косяку.
  
  - Мама? К тебе можно?
  
  Женщина с голубыми глазами тут же обернулась в сторону своей дочери. Полукровка с бордовыми волосами потупила взгляд. На губы матери наползла легкая улыбка.
  
  - Да, мне уже лучше. Заходи, пожалуйста, Карен. Я тебя очень хотела увидеть.
  
  'А ведь если бы не Демон, мы бы не встретились сегодня' - подумала девушка. 'Он очень многим нам помог. Сначала он её вылечил. Потом ещё и от полиции укрыл. Мог бы и на том закончить. Но он всё равно продолжает заботиться о ней. Даже здесь. Я ему очень благодарна. Потому что не будь его, я бы не смогла...' - Кодзуки подошла к койке своей мамы, и присела рядом. Взгляд её говорил сам за себя. С одной стороны, было в нем, что-то грустное, печальное. Но в то же время, и читалось в нем какое-то счастье, даже спокойствие. Спокойствие за близкого человека. Детям всегда спокойнее, когда их родители рядом. И родителям спокойнее, когда их дети ближе к ним. Потому что так, они точно знают, что с ними ничего не случится. Что они тоже рядом. Что они могут помочь, и спасти от беды.
  
  Кодзуки глядя на свою мать, тоже чуть улыбнулась.
  
  ***
  
  - Давайте, господа, пошевеливайтесь! Нам ещё разворачивать оборудование на месте! - Демон стремился расшевелить молодых Черных Рыцарей. Уже через несколько часов, конвой, состоявший из двух фур и нескольких Найтмаров, отправился в путь. Выдвинулись ещё до рассвета, чтобы успеть заложить взрывчатку и подготовить стрелковые позиции. Рыцари действовали быстро и решительно. Они чувствовали, что уже сегодня, они столкнутся в сражении, с самой Корнелией. Ребята слегка волновались. Для них были новы подобные ощущения. В предчувствии бури, они в меру нервничали. Сердца их бились гораздо быстрее. Чувства обострились. Без внимания не оставалась ни одна деталь.
  
  Все прониклись пониманием того, что стоит на кону в предстоящей битве.
  
  Демон уселся на крыше одного из грузовиков. Машины страховались Найтмарами, которые подтягивали машины и мешали им сбиться с курса. Как никак, а ездить в горах было не так уж и приятно.
  
  Некоторые были удивлены тем, что Зеро предпочел отправиться к Нарите отдельно от Ордена. Но тем не менее, перечить командующему никто не посмел.
  
  ***
  
  Лелуш сидел в небольшой хижине, именуемой наблюдательным постом. У ЯОФ повсюду были свои глаза и уши. Главный штаб все-таки. Местность нуждалась в постоянном контроле.
  
  Двое сторожей сидели в той же хижине, но не обращали ни на что внимания, играя, видимо, во что-то наподобие 'маджонг'.
  
  Ламперуж же продумывал, что он будет делать дальше. 'Корнелия. Не думал, что скажу это, но ты мне нужна. Очень. Хм. Сколько уже времени прошло' - Лелуш решил выйти на свежий воздух.
  
  Солнце уже давно весело светило на всех свысока. По бескрайнему синему небу безмятежно бродили редкие облака. Лелуш успел обойти, чуть ли, не все посты. Ну, ладно, не все. Но многие.
  
  Вдруг, он заметил одну до боли знакомую фигуру в белом платье.
  
  - Ну, а ты что здесь делаешь? - как бы между делом спросил Лелуш, подходя к Серой Ведьме. Девушка видимо любовалась видами.
  
  - Собираюсь защищать тебя, - непринужденно обернулась С.С.
  
  - Телохранителя из себя строишь? - спросил Зеро.
  
  - Лелуш, а почему ты Лелуш? - спросила вдруг Ведьма.
  
  - М? У меня мало времени для философствования.
  
  - Ты сменил имя, но не фамилию. Наивный. Не можешь порвать с прошлым.
  
  - Так я и не собирался. Я уже говорил, что давно собирался уничтожить Британию. А мое имя, это мое имя. Это как крест и напоминание. Я не ношу фамилию 'Британский', в знак отречения. Но я ношу имя 'Лелуш', чтобы всем было виднее, от чего погибнет Империя. Идеальный баланс. Вот, что это такое.
  
  - Хм.
  
  - Как забавно, - послышался вдруг знакомый обоим голос. Лелуш обернулся в сторону. На одном из валунов, на корточках сидел Демон. Полы офицерского плаща облегали поверхность камня. Было сейчас в облике Синдзи и впрямь, нечто мистическое. Казалось, будто ткань пальто была сшита из чистой тьмы, и даже являлась живой.
  
  - Что именно? - безразлично спросила С.С.
  
  - Что ты насмехаешься над его именем, - ответил Демон, - хотя тебе ли судить? Ведь твое имя даже не похоже на человеческое.
  
  - Демон. У меня к тебе вопрос. Знаешь ли ты, почему снег белый?
  
  - Допустим, что знаю с научной точки зрения, - сказал Демон, глядя С.С.
  
  - Вот как? Наверное, ты скажешь что-то, о преломлении света. Не так ли? А вот я думаю проще. Я всегда считала, что снег белый, потому, что он просто забыл свой настоящий цвет.
  
  - Весьма интересное сравнение, Серая Ведьма.
  
  - Почему ты так меня называешь?
  
  - Не знаю. По-моему, тебе просто подходит это. Ты ведьма. Но ты не принадлежишь никому. Ты не из черных фигур. Но ты и не из белых фигур. Ты между ними. Серый цвет. Забытый цвет. Тебе подходит.
  
  - Верно. Ты прав, Синдзи. Но почему же ты говоришь об этом так, словно сам знаешь, каково это?
  
  - Сейчас нет времени объяснять. Я расскажу тебе. Как-нибудь потом. Может быть. Лелуш, я пришел сообщить о том, что Черные Рыцари уже прибыли на место, и готовы.
  
  - Посвяти же меня: что вы успели сделать?
  
  - Ну, много чего... Я лично, успел провести нехилую такую разведку, прямо под носом у Японского Фронта. Мы уже устанавливаем минометные расчеты.
  
  - Расчеты? Похоже, ты взялся за нашу маленькую проблему всерьез.
  
  - Люблю так делать. Уже закончили формировать специальные отряды, призванные превратить жизнь среднестатистического британского солдата в адские муки. Мины, растяжки, ловушки... Я говорил, что люблю взрывчатку? Снайперские позиции уже оговорены. После оползня, мы вступим в бой. В ход пойдет всё, что есть. Нам надо схватить Принцессу живьем. Притом, что война её призвание, и она привыкла сражаться до конца. Она и в одиночку немало проблем может нам доставить. А уж с армией... Короче, я позабочусь о том, чтобы вам никто не мешал. Ну, плюс ко всему, после этого, мы серьезно укрепим боевой дух наших солдат. Первое сражение для них самое важное. В нем определится вся их дальнейшая судьба. Либо они умрут, либо смогут выжить - найдут в себе силы, и станут только лучше.
  
  - Всё верно. Так пошли же. С.С.?
  
  - Обо мне не беспокойтесь. Я всегда там, где надо, - Ведьма продолжила созерцать виды туманных гор.
  
  ***
  
  - Зеро, ты уверен в том, что делаешь? - спросил вдруг Оги.
  
  - Конечно.
  
  - Просто...
  
  - Наш противник - Корнелия. Это армия, имеющая в Британии значительную мощь. Ты понимаешь, что это значит?
  
  - Конечно, - Оги отвел взгляд, - поэтому-то нам и нужно сотрудничать с Японским Фронтом Освобождения.
  
  - Даже сейчас? - спросил Лелуш, - Оги, ты в меня не веришь?
  
  - Что? - тут же возмутился бывший террорист, - Я же был первым, кто предлагал и хотел, чтобы ты был лидером.
  
  - Тогда у нас только один путь, - сказал Зеро, глядя на закладку зарядов.
  
  Спустя некоторое время, британские войска высадили десант, взяв всю горную цепь Нариты в оцепление. Таким образом, силы ЯОФ, фактически, оказались заперты в смертельной ловушке, один на один с Корнелией и её армией.
  
  - Началось, - сказал лидер Черных Рыцарей. Сзади подошел Демон.
  
  Тамаки тяжело сглотнул, при виде столь многочисленного десанта со стороны Британии.
  
  - И мы с этим собираемся сражаться? - нервно спросил Синъитиро.
  
  - В чем дело, Тамаки? Струсил? - спросил Демон, - Лично я собираюсь сегодня повеселиться на славу.
  
  - Да их же там черт знает сколько - тьма этих британцев! А Найтмары? Да нас же там раздавят и не заметят!
  
  - Вот значит, как вы думаете... - вдохнул Зеро, - Черные Рыцари, слушайте меня: вы думаете не о том. Вы должны думать не о том, сколько сейчас британцев подходят к Нарите. Не о том, сколько у них оружия, и что они с нам сделают. Вы должны думать о том, что ВЫ сделаете С НИМИ. Может забыли? Это Орден Черных Рыцарей. Здесь только две дороги: либо выжить вместе со мной, совершив чудо, либо умереть вместе со мной, попытавшись его совершить.
  
  Те немногие паникеры, что находились здесь, замолчали.
  
  Демон вышел вперед.
  
  - Пути назад нет, товарищи. А потому, у меня для вас есть только два слова: Япония, Банзай! - Синдзи поднял зажатую в руке катану к небу.
  
  - Япония, Банзай! - повторил он. В этот раз, кто-то повторил восклицание вместе с ним.
  
  - Япония, Банзай! - боевой клич прозвучал ещё увереннее, когда присоединилось ещё несколько голосов. И так, ещё несколько раз, пока все Черные Рыцари не кричали одно, в один голос:
  
  - Япония, Банзай!
  
  ***
  
  Между этим, войска Корнелии начали штурм Нариты. Командование ЯОФ уже поняли, что попали в ловушку. Но так как сдача в плен противоречила их интересам и нраву, офицеры командного состава могли отдать только один приказ: 'На прорыв'. Не забыл Фронт и об обороне. Но как и предположила Корнелия и к ней приближенные командующие, главный приоритет мятежники отдали прорыву оцепления. Нацелившись на один из краев 'заграждения', японцы начали бросать туда все свои силы.
  
  Но что могла горстка сопротивленцев противопоставить профессиональной и многократно превосходящей их армии Британии? Верно - ничего. Ничего кроме чести и храбрости, присущей военным.
  
  А британцы, меж тем и не подозревали, какое пекло развернется и них под носом через несколько минут.
  
  ***
  
  - Вот и всё! - воскликнул Лелуш, сидя в своем Сазерленде, - Приготовления закончены! Всем Черным Рыцарям приготовиться к операции!
  
  - Пилоты - по машинам!
  
  - Вперед-вперед!
  
  - Я, лично, умирать не хочу.
  
  - Делать нечего - попробуем сотворить чудо!
  
  Японцы ещё раз перепроверили перезарядили свое оружие. Пилоты активировали Найтмары.
  
  - Отсюда, мы - Орден Черных Рыцарей - спустимся вниз, и устроим засаду британским войскам! Как только я отдам приказ, мчитесь изо всех сил в точку три. Цель операции: взять живьем вторую Принцессу Британии, Корнелию. Алый Лотос проложит нам путь. Карен, используй проникающий электрод номер 3. Управься за один удар.
  
  - Есть, - Найтмар алого цвета направился к зарытому в землю металлическому цилиндру, под номером 3.
  
  Демон внимательно пронаблюдал за тем, как Кодзуки использует Проникающую Волну. Воздух вокруг металлической лапы Лотоса исказился, в стороны по воздуху, поплыли разводы темно-красного цвета.
  
  Один удар. Электрод как-то среагировал на Волну. После этого, Найтмар Карен отошел в сторону.
  
  Земля вдруг задрожала. Как и планировалась, подземные воды вырвались наружу, перемешавшись с землей и каменистой породой в кашу. Новообразовавшийся оползень с чудовищной скоростью понесся вниз. Как раз туда, где сейчас находился один из штурмовых отрядов Корнелии. Отрядом командовал некий генерал Алекс. Командовал.
  
  Демон мысленно отсчитывал время. В руке его появился детонатор. Доведя обратный отсчет до одного, он нажал кнопку. Внизу загремели взрывы.
  
  ***
  
  Принцесса Юфемия, находившаяся в специальном передвижном штабе Г1, почувствовала, как дрогнула земля.
  
  Экран пошел рябью.
  
  - Что это было? - спросил один из офицеров.
  
  Юфемия тут же бросилась к экрану, на котором изображалось поле боя. Было видно, как самый главный отряд смывает вниз какая-то... волна.
  
  - Что это? - тут же спросила Принцесса. Сердце её забилось быстрее. Юфемия и так волновалась. Дело в том, что Принцесса сама вызвалась присутствовать при этом сражении, как Вице-губернатор Сектора. Корнелия даже удивилась настойчивости со стороны своей младшей сестры. Потому-то, сейчас Юфемия и находилась в главном зале Г1. В командование ей отдали, собственно, полевой госпиталь штаба. Но тем не менее.
  
  - По идее, это оползень, - сказал офицер, - но нам докладывают о серии мощных взрывов близь основания Нариты.
  
  - Оползень...
  
  - Он встал?
  
  - Что с войсками близь оцепления?
  
  - Понесли некоторые потери из-за взрывов. Некоторые были сильно ошарашены такой наглостью. Неужели ЯОФ с самого начала планировал это?
  
  - А это точно ЯОФ?
  
  - Больше некому...
  
  - Что с поселением? - спросила Юфи.
  
  - С ним-то всё в порядке! Оползень остановился прямо перед этой провинциальной ды...
  
  - Офицер, - с укором посмотрел на военного, его коллега.
  
  ***
  
  Орден Черных Рыцарей вступил в игру. Началось всё с уничтожения отряда перехватчиков. Продолжилось снайперскими обстрелами, засадами и различными ловушками, с использованием взрывчатки. И это не считая основного ударного отряда с Зеро и Алым Лотосом во главе.
  
  ***
  
  - Несем тяжелые потери, это всё Орден Черных... - послышался сдавленный крик солдата. Ещё один отряд был уничтожен.
  
  Корнелия тяжело засопела. 'Зеро. Как же ты подл' - подумала она. Не прошло и полчаса с момента контакта с противников. А Черные Рыцари уже положили с несколько десятков её солдат.
  
  Это оказался куда более сильный противник, чем она предполагала. Принцесса посмотрела на план сражения. Девушка усмехнулась.
  
  - Умно, Зеро, нечего сказать, - выдохнула она, - отрезать меня от основных сил, чтобы... Чтобы что? Неужто целишься в лидера? Тогда тебе придется узнать, что я не просто командующая войсками. Я вторая Принцесса Британии - Корнелия Британская. Я одержала десятки побед. Меня называют Богиней Войны. И я покажу тебе, за что...
  Часть 8 "Нарита"
  
  Генерал Дальтон - Рыцарь Корнелии - смотрел на обломки Сазерлендов. Закоренелый вояка чувствовал себя весьма скверно. Ведь силы Британии уже почти предрешили исход сражения, в свою пользу. Оставалось только немного поднажать, чтобы Японский Освободительный Фронт превратился в воспоминания. И тут вдруг этот странный оползень.
  
  - Сколько наших осталось в строю? - спросил Дальтон своего подчиненного.
  
  - Менее 20%!
  
  - Менее 20... Но мы же не сможем использовать построение, - генерал был просто опустошен. Менее 20%. Это значило, что более, чем несколько сотен бойцов - живых людей, живших и думавших, также как он - это значило, что их теперь просто нет. Да. Так оно и бывает. Вот были люди. А вот их нет. Ему было знакомо это чувство. Чувство внутренней убитости.
  
  В радио-эфире началась полная неразбериха. Крики и доклады паникующих солдат смешивались с характерным шипением связи. Каждые пару минут, прерывался контакт то с одним, то с другим отделением.
  
  Дальтон заскрипел зубами. Сейчас, все его мысли сосредоточились на том, как вытащить войска из безвыходного положения. Росло беспокойство за Генерал-губернатора. Если они потеряют Принцессу, то всему сражению придет конец. Армия просто-напросто проиграет.
  
  ***
  
  Тем временем, в штабе офицеры обсуждали сложившуюся ситуацию.
  
  - Генерал-губернатор в порядке?
  
  - Скорее всего, она не угодила в поток.
  
  - Что вытворяет тыловая группа поддержки?
  
  - Пуристы докладывают, что вступили в бой с неизвестным противником. Предполагаем, что это Орден Черных Рыцарей.
  
  - Зеро... - выдохнула тихо Юфемия.
  
  ***
  
  Зеро мирно ехал на своем Сазерленде, в окружении команды 'телохранителей'. Это был смешанный отряд из уцелевших 'офицерских' Сазерлендов и новых Бураев, с рекрутами.
  
  Лелуш удовлетворенно слушал доклады от остальных частей его небольшого войска. План оказался успешен. Основные силы Корнелии уничтожены. Остались только небольшие отряды, рассредоточенные по всей местности. Но и они особой опасности, пока, не представляли. Времени на перегруппировку у них не было. Связь чуть не накрылась. То и дело поступают отчеты о раненых и убитых. Плюс, в дело вступили силы Ордена.
  
  - Демон, доложитесь, как продвигаются дела? - запросил Черный Принц по связи.
  
  - Всё отлично. От армии осталась только куча маленьких отрядов. Их много, но по отдельности их легко выследить и застать врасплох. Некоторые пытаются отступить. Порою, безуспешно.
  
  - Ясно. Продолжайте.
  
  - Угу. Конец связи.
  
  - ЗЕРО!!! - послышался вдруг совершенно дикий вскрик.
  
  - Противник! - державшиеся кучкой Найтмары Ордена тут же рассредоточились по укрытиями. Лелуш не отставал от своих подчиненных. Подставлять солдат он не собирался. Но даже так, отряд потерял двух бойцов. Пилот вражеского Сазерленда определенно был профи, если мог столь удачно скосить кого-то одной очередью.
  
  Ламперуж засел за удачно подвернувшимся валуном.
  
  - Зеро! - снова этот крик. Лелуш узнал голос. Это был Джеремия Готвальд, собственной персоной, - Сегодня, ты отплатишь мне за посрамленную честь моей семьи!
  
  - Ох, это ты? - совершенно невозмутимо спросил Лелуш, пользуясь громкой связи, - А я и не думал, что ты до сих пор в армии. Так или иначе, у меня нет времени с тобой возиться, Апельсинчик.
  
  В этот момент, несколько Черных Рыцарей глупо захихикали в своих Найтмарах.
  
  Динамики британского Сазерленда начали издавать весьма странные и непонятные звуки. Джеремия похоже начал хрипеть и заикаться.
  
  - Апельсинчик? - нервно переспросил он. Лелуш был готов поспорить, что у того сейчас глаза из орбит были готовы вылететь, - Ну всё, Зеро! Готовься к смерти!
  
  Сазерленд ринулся вперед, прямо на вражеские позиции. Его попытались остановить ответным огнем, но Черных Рыцарей тут же зажали в их укрытиях. У Готвальда до сих пор остались верные товарищи в армии, которым было не жалко обеспечить друга прикрытием.
  
  - Попрощайся с жизнью! - воскликнул Джеремия, наскакивая прямо на позицию Лелуша. Пулемет в манипуляторе Найтмара выдал очередь, но Зеро уклонился прямо за секунды до выстрела. Словно предчувствовал, что собирается сделать Готвальд в следующий момент.
  
  Апельсинчик, однако же, не угомонился, преследуя лидера Черны Рыцарей.
  
  'Черт, да кто он вообще такой?' - подумал британец, видя, как машина Зеро в очередной раз уходит прямо из под обстрела.
  
  Лелуш меж тем был на пределе. Кровь нещадно стучала в висках. Начинали неприятно болеть голова и глаза. Он даже лишний раз не дышал. Всякий раз, когда Готвальд собирался атаковать, Ламперуж это словно чувствовал. Видел. В движениях врага, даже малейших воздушных колебаниях вокруг него, полудемон видел будущую угрозу, проявление агрессии.
  
  Джеремия был опытен. Но предсказуем. Сейчас, именно это и сыграло против него. Зеро предчувствовал каждый его шаг. Сервоприводы черного Сазерленда натужно скрипели и выли, угрожая сломаться, но все же терпели ужасную пытку.
  
  Но сколько же длился этот чертов танец? Пожалуй, полминуты. Пока Сазерленд Джеремии не оттолкнул в сторону Найтмар неизвестного типа. Это был Алый Лотос.
  
  Карен, видя, что лидер находится в затруднительном положении, тут же ринулась на помощь. Выбив оружие и рук британского Найтмара, она встала прямо напротив него, с явным намерением убить.
  
  Джеремия меж тем, не растерялся. На руках его робота, выдвинулись специальные приспособления для ближнего боя. Не медля ни секунды, опороченный британский военный ринулся вперед. В бой. Но он даже не задел Алый Лотос. Кодзуки умело воспользовалась превосходящими характеристиками машины, и Найтмар просто подпрыгнул вверх, оказываясь за спиной у Сазерленда. Готвальд быстро развернулся и постарался отступить.
  
  'С этой правой рукой определенно что-то не то' - подумал британец, глядя на серую стальную лапу Лотоса. В тот момент, пилот Алого Найтмара словно прочитала его мысли, вытягивая вперед правую руку.
  
  Джеремия грамотно среагировал на нешуточную опасность, уводя свой мех в сторону. Но это его не спасло. В последний момент, лапа удлинилась за счет дополнительных растяжек и суставов, хватая Сазерленд прямо за кабину.
  
  Далее, Карен использовала Проникающую Волну. В первый раз, можно сказать, потому что это был первый случай уничтожения противника Волной.
  
  Броня на британском мехе покрылась пузырями, вздулась. Пилот внутри бесновался, как мог. От неминуемой гибели, Джеремия спасся только благодаря автоматической катапульте. Хотя спасся ли? Волна оказывала просто разрушительное воздействие на любой незащищенный объект. А учитывая, что пилот внутри был защищен только броней Найтмара, то пакостное ранение и смерть ему были обеспечены. Если только он не получит срочную медпомощь...
  
  Кодзуки, меж тем, впала в настоящую боевую ярость. Она была готова на что угодно, только бы задача была выполнена. Её уже было неважно, сколько перед ней встанет врагов. Ей было неважно, кто осмелится встать у неё на пути. Всё это было уже не имело значения. Теперь девушка была абсолютно уверена в одном: с Алым Лотосом, её уже никто не победит, никогда.
  
  Никогда...
  
  ***
  
  - Ваше Высочество, что прикажете делать? - спросил один из командиров, ближайшего к Корнелии отряда.
  
  - Продвигайтесь вперед, к нам, - скомандовала Генерал-губернатор, - нам нужно срочно перегруппироваться. Чем нас больше, тем лучше.
  
  - Есть, Ваше Высочество... Что за? Аааагххх... - связь резко прервалась.
  
  - Капитан Форд? - Корнелия попыталась снова связаться с командиром небольшого отряда. Но безуспешно. Этот отряд уже никогда никому не ответит...
  
  ***
  
  Демон и его отряд залегли у обочины одной из троп, по которой спешно катилась британская техника. Солдаты все ещё надеялись объединить разрозненные силы. Наивные.
  
  Синдзи смотрел на проезжающие мимо БТР и танки. Засмотревшись на гусеницы, Демон вдруг понял, что случилось что-то не то.
  
  В глазах помутнело. Мир вокруг словно замер, после чего погрузился во тьму. И это странное ощущение полета...
  
  'Что за черт?' - подумал бывший пилот Евы. Вдруг, послышалась стрельба. Где-то вдалеке раздался звук взрыва. Ещё дальше гудела тревожная сирена. Под ногами почувствовалась, наконец, земля.
  
  - Ну, братва, что делать будем? - послышался чей-то вопрос.
  
  - Тише ты. Не видишь, едут.
  
  - Всем успокоиться. Стреляем по моей команде.
  
  - Есть.
  
  Зрение, наконец, прояснилось. Хотя светлее от этого не стало. Синдзи оказался в каких-то джунглях. На дворе была ночь. Мимо спокойно катилась колонна бронетехники. Рядом с Синдзи находились какие-то вооруженные люди, одетые в камуфляж. Без каких-либо знаков отличия и принадлежности. Очень похоже на наемников.
  
  Демон почувствовал, как его треплют за плечо. Син обернулся. Это был ещё один наемник, с замазанным краской лицом. Тот сделал жест, призывающий следить за колонной.
  
  Одна минута. Другая. Син заметил, как приближается конец колонны.
  
  Когда он стал совсем близко, командир отдал приказ на огонь. Демон тут же достал со спины РПГ, подозрительно походивший на русскую 'Муху'. Выстрел. Замыкающая машина встала как вкопанная, загоревшись.
  
  Началась стрельба. Колонна встала. Там, у начала колонны тоже послышался взрыв. Направляющая машина тоже была подорвана. Началась стрельба. Ставший ненужным гранатомет был отброшен в сторону.
  
  Что это? Остаточные воспоминания? Синдзи помнил, что ему часто являлось подобное во снах. Но наяву ещё ни разу. Он помнит, что когда душа Наемника была извлечена, сны с воспоминаниями стали являться реже обычного. Раньше он их видел, чуть ли не каждую ночь. Чуть ли, не каждую ночь, Син оказывался погружен в пучины чужих воспоминаний. Каждый раз, он умудрялся с кем-то подраться или повоевать. То он выполнял заказ на какого-то обозревшего криминального авторитета. То зачищал логово каких-нибудь демонов. То пытался не дать Небесным Карателям (ангелы) себя убить. Да. У Георга была очень насыщенная жизнь. Он убивал всех. От обычных бандитов и террористов, до высших демонов и влиятельных вампирских кланов. Лишь бы заплатили, и потом не придирались.
  
  И вновь всё вокруг потемнело. Снова это ощущение полета. И снова почва под ногами.
  
  Нарита. Как бы странно не прозвучало, но Демон был рад сюда вернуться. Синдзи приложил руку к гарнитуре в ухе.
  
  - Группа 2, разнести направляющую машину. После этого, приступите к уничтожению Найтмаров и других противников. Найтмары гасить в первую очередь.
  
  - Вас понял.
  
  - И никакой пощады. Британцы бы нас не пожалели. Вы тоже не жалейте. Убивать всех. Пленных не брать.
  
  - Да.
  
  - Конец связи. Уничтожить замыкающий танк. После этого, начать перекрестный огонь. Устроим им мясорубку.
  
  Японец, стоявший подле Демона, тяжело сглотнул. Вначале, Синдзи показался им этаким бравым воякой и типичным сержантом, строящим всяких там зеленых новичков. Но теперь они увидели, что это была всего лишь маска. Он просто игрался с ними. Но теперь игры закончены. Теперь перед ними стоял безжалостный и хладнокровный наемник, для которого 'убивать', это естественное состояние.
  
  Тем не менее, некоторые не только ужасались ему, но и восхищались. Восхищались истинным ужасом, снизошедшим до них, в лице этого странного воина, в темных одеждах и маске. Маска. Она словно заменяла ему лицо.
  
  Как и приказывал Демон, ведущие и замыкающие колонну машины были уничтожены. Колонна встала на месте. Никто не успел ничего предпринять. Сазерленде в конвое первыми попали под обстрел. Черные Рыцари не побрезговали противотанковыми ружьями и другим тяжелым вооружением. В бой пошло всё, что можно было использовать против Найтмаров.
  
  Несколько Рыцарей устроилось на возвышенности, близь пути колонны, откуда и поливали противника огнем.
  
  - Найтмары! Они прорываются! - проорал один из Рыцарей.
  
  Демон недовольно зарычал. Воздух вокруг него исказился, загустел. Молодой помощник наблюдал, как командир его отряда с неестественной людям скоростью выбивается вперед, доставая из-за спины ручной гранатомет. Синдзи просто пошел в лобовую атаку. Быстро, решительно и без лишних слов.
  
  И некому было его остановить. Кому-то просто не было до него дела. А некоторые просто не успевали вовремя подловить Черного Палача. Если Демона пытались расстрелять, он уходил в сторону. Тех, кто пытался его раздавить, он рубил на куски. Да. Именно так. Когда гранатомет разрядился, Синдзи просто вытащил катану. Некоторые думали, что он носит её скорее для виду, чем для дела. Но как оказалось, использовал он её вполне по назначению.
  
  В считанные секунды, Найтмары лишались рук и ног, как минимум. О пехоте даже говорить нечего. В конце концов, Демон стоял в середине разгромленной колонны, с катаной в руке. Черный Палач обернулся к Рыцарям.
  
  - Чего встали? Быстро осмотреть останки. Всё, что может пригодиться в бою - забирать с собой. Если нужны патроны или оружие, не брезгуйте - забирайте с трупов. Если не сдрейфите.
  
  - Демон, ответь. Демон, ты меня слышишь? Ответь.
  
  - Слушаю, мой лорд.
  
  - Не называй меня так, - Синдзи словно наяву увидел, как морщится Лелуш.
  
  - Ладно.
  
  - Корнелия отделилась от своего отряда. Кто-то застал их врасплох. И это не наши.
  
  - ЯОФ?
  
  - Верно. Кто-то разделяет наши планы. Подсоби отряду союзников.
  
  - Вас понял.
  
  - Полагаюсь на тебя.
  
  - Угу. Конец связи.
  
  Демон отключился.
  
  Черные Рыцари осторожно ходили между разбитыми и горящими машинами.
  
  - Черт, сколько здесь крови... - сказал кто-то.
  
  - М-да, устроить мясорубку, называется.
  
  - Твою мать, да их на куски порвало!
  
  - Успокоиться, - сказал Демон. В этот момент, кого-то вывернуло на изнанку. Синдзи посмотрел на молодого бойца, укрывшегося между машинами. Стресс.
  
  - Простите, - сказал тот, оправляясь. Демон смерил его взглядом.
  
  - Нормально. Это твой первый бой?
  
  - Так точно.
  
  - Отлично. В первый раз всегда тяжело. Но и потом не легче. Теперь вы видите, чем мы занимаемся. Я собрал вас в этом отряде специально, чтобы проводить такие вот налеты. Главная задача конкретно данной боевой единицы: мочить. Мочить врагов везде и повсюду. Почить их на дорогах. Мочить их дома. Мочить их на улице. Мочить. Даже в сортире. Новая задача: кто-то всерьез взялся за личный отряд Корнелии. И эти кто-то определенно принадлежат к войскам из ЯОФ. Нам приказано оказать им поддержку. Выдвигаемся.
  
  ***
  
  - Ваше Высочество, предоставьте это нам. Воспользуйтесь шансом и отступайте! - воскликнул Гилфорд, блокируя копьем атаку усовершенствованного 'Бурай-Кай'.
  
  Горевшее огнем лезвие японского меча, соприкоснулось с наконечником копья, высекая искры.
  
  - Хорошо. Тогда мы отступаем, - согласилась Корнелия, - Гилфорд.
  
  - Да?
  
  - Увлекайте их за собой в точку 9.
  
  - 9? Хорошо, - на лицо Рыцаря Корнелии наползла улыбка.
  
  На личный отряд Принцессы напали ни кто иные, как Шисейнкены - легендарный отряд, под командованием генерала Тодо, известного благодаря, так называемому, 'Чуду Ицукусимы' - единственная битва, времен Оккупации, когда армия Японии смогла одержать верх над британскими войсками, даже не имея при себе Найтмаров.
  
  Теперь же эти бесстрашные воины получили в свое распоряжение технологию, способную на равных противостоять Британии. Умело совмещая свои превосходные боевые навыки и уникальный опыт с новым оружием, Шисейнкены могли поспорить даже с элитой британских войск.
  
  Гилфорд и его подчиненные могли убедиться в этом на собственном опыте. Вдруг, начали раздаваться звуки взрывов.
  
  - Твою ж...
  
  - Это ещё что...
  
  За считанные секунды, Гилфорд потерял сигналы от всех своих солдат.
  
  Было сцепившийся с Бураем Тодо, Гилфорд резко вырвался и быстро осмотрелся. Дело было хуже некуда. Из отряда остался только рыцарь. Остальные солдаты, что и так были изрядно порублены силами ЯОФ, оказались окончательно уничтожены другим врагом.
  
  - Черные Рыцари, - британец едва ли не выплюнул эти два слова.
  
  Но Гилфорд на заметил Найтмаров. Только пятерка Бураев, и те из Освободительного Фронта. Между деревьями мелькнула чья-то черная куртка.
  
  Пехота. Они победили их обычной пехотой, устроив засаду. Но они использовали тяжелое вооружение.
  
  Рыцарь, носивший прозвище 'Копье Империи', покрепче схватился за рычаги управления и приготовился умереть в бою.
  
  Вдруг, на поле боя вышла какая-то фигура в темном плаще и странной маске. Но это был далеко не Зеро.
  
  Демон шел прямо на Глостер Гилфорда, обнажив катану. Грозно блеснула сталь на свету.
  
  'Одиннадцатый... Хочет бороться со мной... один на один?' - рыцарь находился в крайнем замешательстве. Вдруг, он что-то вспомнил. Он уже это видел. Давно. Ещё в Саикаме. Он натолкнулся на отряд террористов, уничтожение которого стоило жизни одному Глостеру из личной гвардии. Там был точно такой же одиннадцатый. В плаще и с катаной. Но Ордена тогда ещё не было. Да и Гилфорд сам видел, как того одиннадцатого прошил град пуль насквозь. Вряд ли кто-то мог воскреснуть, после очереди из пулемета.
  
  Тем не менее, Икари Синдзи был жив. Более того, собирался сразиться с Гилфордом.
  
  - Это тебе за тот раз, парень, - сказал Демон, продолжая подходить.
  
  ***
  
  - Тодо, это же Орден Черных Рыцарей? - удивленно спросила Нагиса Тиба - единственная женщина в отряде 'Шисейнкен'.
  
  - Но у них нет Найтмаров, - заметил Асахина.
  
  - Что собирается делать этот парень? - заметил старик Сэмба.
  
  Тодо сохранял свойственное ему спокойствие, наблюдая за тем, как Демон направляется прямо к Глостеру.
  
  - Всем Шисейнкенам, не вмешиваться, - приказал генерал.
  
  - Что? Но он ведь даже без Найтмара! У него нет шансов против Глостера!
  
  - Если это и впрямь Орден Черных Рыцарей, то у них есть какой-то план. Вряд ли их солдаты станут просто так выходить на поединок с Найтмаром, если нет шанса выиграть.
  
  Меж тем, Демон прошел определенное расстояние и приготовился к атаке. Рывок. С места трогается и Глостер, со своим копьем наперевес.
  
  Все ожидали, что незадачливого мечника из Черных Рыцарей, просто порвет на куски, или отбросит далеко в сторону. Или и то и то. Но вопреки всем законам физики и человеческой биологии, Демон сдержал удар. Катаной. Многие были удивлены тем, что ещё и оружие воина осталось цело. Более того, Синдзи не только сдержал удар, но и толкнул Глостер.
  
  Используя неготовность врага и максимум проворности, Демон рванул вперед, как всегда ударяя по наиболее уязвимым сочленениям брони Найтмара. Металл меча без особых проблем резал высокотехнологичное покрытие Глостера. Два удара, и ноги уже неисправно работают. Демон зашел за спину, Найтмару. Гилфорд попытался развернуть мех, но это было бесполезно. Найтмар может и начал разворачиваться, да вот только Синдзи не стоял на месте, ударив ещё раз в спину.
  
  Но Глостер и не обратил на это внимания. Гилфорд попытался снести противника копьем, но Демон только отскочил в сторону... и вытащил нож. Никто может и не успел заметить этого. А даже если кто и заметил, то не понял, зачем командиру Ордена столь бесполезное оружие. Как оказалось, Синдзи решил применить тот же фокус, что и в Саикаме. Он использовал свой импровизированный 'гарпун' - здоровенный метательный (в руках Синдзи даже самый неподходящий для этого нож, станет метательным) нож, привязанный на сверхпрочный трос. Бросок - оружие впилось в металл брони, словно пиявка.
  
  В следующий момент, Демон... подтянулся. Резко и быстро. Все заметили, только как он запрыгнул на Глостер. Сверкнул в воздухе росчерк от лезвия меча. Рука Найтмара полетела на землю.
  
  - Как?.. - Гилфорд был ошарашен. После этого, Демон прорубил себе ход, внутрь кабины пилота. Рыцарю из Личной Гвардии Принцессы, оставалось только ошеломленно посмотреть в темно стекло Т-образного визора, после чего чья-то крепкая рука вытащила его наружу.
  
  Предварительно обезоруженный Гилфорд полетел на землю. Британец посмотрел на верх. С Глостера, на него глядела мрачная тень Демона. Тот немного посмотрел на командующего британскими войсками, после чего убрал катану в ножны.
  
  - Взять в плен, - коротко бросил он своим подчиненным.
  
  В следующий момент, подошло двое солдат из Ордена и довольно грубо взяли Рыцаря под руки.
  
  'Глава личного отряда Корнелии в заложниках, никогда не будет лишним' - подумал Синдзи.
  
  ***
  Часть 9 "Буря в горах"
  
  Ещё одна группа британских солдат попыталась прорваться к основным силам. Выйдя на более-менее нормальную тропу, отряд из десяти Сазерлендов на полной скорости помчался вперед, к своей цели.
  
  - По сторонам глядите, чтоб вас... - сказал командир отряда. У капитана Стоуна сегодня выдался на редкость пакостный день. Мужчина определенно сегодня встал не с той ноги. Сначала были всякие мелочи, типа, пролить на себя горячий кофе, споткнуться с лестницы и так далее. Потом последовала ссора с женой. У женщины была 101 причина, чтобы закатить истерику. Более чем половина из этих причин, были связаны со службой мужа в армии. Она все время выговаривала ему, что он редко бывает дома, почти не видится с сыном, не уделяет времени жене. А теперь ещё и это.
  
  'Только бы выжить' - подумал Стоун. Взгляд упал на фотографию, которую он прикрепил скотчем на приборную панель. На фото была изображена молодая женщина, с короткими русыми волосами, и маленький мальчишка, лет 10-и на вид. Грубое лицо офицера на миг смягчилось.
  
  Вдруг, один из Сазерлендов оказался пробит насквозь. Пилот точно выжить не мог - кабину просто прошило насквозь.
  
  - Что за... Агх! - послышался звук удара и шипение.
  
  - Черт! Снайперы!
  
  - В укрыт... ааа!!! - снова звук удара. На глазах у Стоуна, ехавший впереди него Найтмар пробил насквозь бронебойный патрон специальной винтовки, - Господи! Господи, Боже мой! Мои ноги! Мне оторвало ноги! - послышались крики боли у ужаса.
  
  У Стоуна похолодело внутри. Из строя выведено уже три Найтмара. Ещё три Найтмара попытались скрыться, но реактивный снаряд ударил прямо между ними.
  
  - Твою мать!
  
  - Кто стреляет!?
  
  - Кто-кто, повстанцы!
  
  - Черт... ребята... кажется мне конец...
  
  Ещё несколько выстрелов пришлось по Сазерленду Стоуна. Сервоприводы машины перемололо в фарш. Британец больно ударился головой об панель. Через силу подняв голову, он посмотрел на видеоэкран. Глазам его предстал вид разбитых в груду хлама Найтмаров синего цвета. Через рацию до него до сих пор доносились стоны и крики недобитых солдат. Они не могли выбраться из своих же Сазерлендов. Катапульта, в большинстве случаев, была сломана - кабины мехов превратились в настоящие гробы. Да и некоторым она была уже без надобности.
  
  Стоун перевел взгляд на фотографию.
  
  - Жанна, - прошептал он одними губами. Он вспомнил, что они так и не помирился с ней. А теперь он умрет. А больше не выйдет на связь с женой. Вместо этого, ей будет выслано специальное письмо, написанное Стоуном. Он словно наяву увидел, как звонят ей в двери. Она открывает дверь и принимает письмо. Она не сразу его вскроет. Сначала она будет с несколько минут стоять с ним в дверях. Она поймет, что это значит.
  
  А его сын? Что если он тоже захочет пойти в армию? И умрет также как отец. Один. Где-то, черт знает где - вдали от дома, поссорившись со своей женой.
  
  - Нет... не хочу... я не умру... я не умру... я не умру... - продолжал шептать капитан. 'Катапульта' - подумал он вдруг. 'Она не сработала автоматически. Но может сработать при ручной активации. Боже, я хочу жить. Пожалуйста, помоги мне. Я больше не буду убивать. Только помоги мне выжить' - офицер пытался активировать катапульта. Не вышло. Ещё одна попытка. Звуки работы специальных механизмов были как музыка души. Надежда выжить загорелась в душе Стоуна с новой силой.
  
  ***
  
  Мураками Хоши смотрела на разбитые Сазерленды через бинокль. Результат работы её снайперов. Им специально выделили один Черный Сазерленд и два Бурая, с винтовками 'Найтмар', плюс с десяток обычных пехотинцев, с противотанковыми ружьями.
  
  Вдруг, она заметила, что у одного из Сазерлендов практически цела кабина.
  
  - Гм, - девушка повернулась к новичкам. 'Надо бы перестраховаться' - подумала она. Мураками всегда обладала достаточно суровым нравом. Особенно это стало заметно после Саикамы, где погибло немало её друзей. Сказывалась и специализация девушки - она была снайпером. Хладнокровная и расчетливая, она привыкла смотреть на людей сквозь призму оптического прицела. Все вокруг, для неё - потенциальные мишени.
  
  Убрав бинокль в карман разгрузки, Хоши взялась за свою винтовку и прицелилась. Мимоходом в голове пронеслись данные о скорости падения пули, поправка на ветер и ещё куча им подобных вещей, направленных на совершение наиболее точного выстрела. В итоге, пуля должна была прилететь прямиком в кабину Сазерленда и пробить её насквозь. Вместе с содержимым.
  
  Девушка выдохнула весь воздух из легких. 'Это вам за моего маленького братишку' - подумала она, вспоминая четырехлетнего брата, убитого британскими военными. Почти никто этого не знал, но Хоши всегда было больно. Ей всегда было больно от своей потери. С тех пор, как она потеряла брата, она не могла спать спокойно. Перед глазами все время вставало тело маленького мальчика, изрешеченного пулями. Обезумившая мать. Отца Хоши вообще не знала, и знать не хотела.
  
  Прогремел выстрел. Так она глушила свою боль. Такой ценой, она платила за короткий миг спокойствия, что давался ей при каждом убийстве. Но это все, что она могла. И сколько бы она не убила, боль всегда будет преследовать её. Она сама это поняла недавно. Но уже было слишком поздно.
  
  Мураками прикрыла глаза.
  
  ***
  
  Бронебойный патрон прошил лежачий Найтмар насквозь. 'Не хочу' - подумал Стоун, пытаясь активировать систему катапультирования, за миг до смерти.
  
  Офицер закрыл, блестевшие от слез, глаза.
  
  ***
  
  'Ушел' - подумала Хоши, глядя на улетающую прочь капсулу с пилотом. Девушка только зря потратила лишнюю пулю. Её лицо скрывала маска. Поэтому новички не видели, каким страшным и холодным стал её взгляд.
  
  Страшный, холодный и безразличный взгляд убийцы. В её серых глазах не читалось цинизма - только боль и злоба.
  
  - Меняем позицию, - скомандовала Хоши, поднимаясь с земли, и начиная собирать винтовку. Рекруты тут же начали сматывать удочки.
  
  ***
  
  Судзуки пошатнулся в сторону, когда по каменной глыбе, за которой он прятался, ударила ракета. Вниз стало медленно оседать облако пыли. 'Хорошо, что щиток более-менее прикрывает от неё' - подумал Арата - второе доверенное лицо Синдзи в Ордене.
  
  - Лейтенант, что нам делать дальше? У нас уже трое раненых и один убитый! - это был какой-то молодой рядовой. Арата посмотрел на парня. 'А ведь я, наверное, немногим старше него' - подумал Судзуки. Пусть маски и скрывали лицо каждого Рыцаря, но возраст большинства рекрутов ни для кого в Ордене не секрет.
  
  - То, что нам приказали, боец, - спокойно сказал лейтенант, - мочить британцев. Их сейчас больше, чем нас, но они-то этого не знают. Смотри, видишь те деревья?
  
  - Д-да?
  
  - Надо теснить их к ним. Если они там встанут, то дело в шляпе.
  
  - Но, почему?
  
  Арата под маской кровожадно улыбнулся, и принялся объяснять подчиненному, в чем состоит суть его плана.
  
  ***
  
  'Черт. Эти чертовы одиннадцатые все прут и прут. Когда же они закончатся?' - подумал молодой сержант британской армии, отступая назад, и попутно стреляя в сторону Черных Рыцарей.
  
  У одиннадцатых было преимущество - они спускались сверху вниз, из-за чего укрытия солдат Принцессы теряли большую часть своей эффективности. Бой складывался не в их пользу. Мятежники теснили британцев назад. И если поначалу они напирали с одной стороны, то в очень скором времени, пули свистели уже повсюду. Рыцари видимо решили растянуться по местности в цепь и отбросить силы Корнелии назад. То в одной стороне, то в другой мелькали силуэты черных Бураев и фигуры в темной экипировке.
  
  - Отступаем! Возвращаемся к штабу! - орал командир отделения.
  
  Сазерленды начали осторожно откатываться назад. Солдаты перебежками уходили все дальше и дальше, пасуя перед цепью Ордена.
  
  Повсюду что-то свистело, гремело, шипело и рвалось. Подбитые бойцы катились вниз, по склону. Пара солдат чисто по неосторожности сорвались вниз. Черные Рыцари продолжали наступать.
  
  Ещё несколько перебежек, вниз. Главное, не забывать о Рыцарях сзади.
  
  - Черт! - послышалось вдруг чуть выше того места, где был сержант. Молодой британец посмотрел в сторону крика. Очередной подстреленный солдат катился по камням, прямо к сержанту. Боец подхватил раненого товарища и оттащил того за широкое дерево. Военный попытался зажать рану на теле товарища. Маска солдата издавала хлюпающие звуки.
  
  'Мать!' - подумал сержант, спешно снимая с сослуживца противогаз. Увидев лицо солдата, сержант обомлел. Это был его близкий друг, с которым он с самого училища был знаком. Они вместе служили в армии Корнелии уже более двух лет.
  
  - Томас, - прохрипел раненый, захлебываясь в крови.
  
  - Молчи, Уэллс, молчи, - приказал ему сержант. 'Черт, сколько крови' - подумал британец. Обстрел меж тем становился все более интенсивным. Пули все чаще врезались в землю и кору дерева, за которым укрывались двое солдат.
  
  - Томас, я умираю?
  
  - Нет, Уэллс, ты не умираешь, ты будешь жить. Смотри, я тебя сейчас перевяжу, ты будешь жить, мы вместе доберемся до госпиталя. Там тебя уже заклепают. Видишь, я уже бинты достаю. Черт, не смей мне тут умирать!
  
  - Томас, - хрип перерос в бульканье. Во рту у раненного хлюпала кровь. Глаза были готовы вылезти из орбит. Он задыхался.
  
  - Ради всего святого, Уэллс, не умирай у меня на руках! - проорал сержант. Но было поздно. Боец уже умер. Глаза его остекленели, пульс пропал окончательно, - Уэллс? Уэллс, ты же не умер, правда? Уэллс? - Сержант потряс друга за плечи. Надежда на то, что товарищ выживет, пропала окончательно.
  
  - Фокс, ты там уснул, что ли!? - послышалось вдруг в наушнике, - Быстро тащи свою задницу сюда!
  
  Молодой британец был выдернут из ступора голосом начальства.
  
  - Да, Ваше Превосходительство.
  
  Осторожно уложив труп друга под деревом, Томас забрал у умершего лишнюю обойму к автомату.
  
  - Прикройте меня! - крикнул Фокс по связи, и рванул что есть силы в сторону своих. Уцелевшие остатки отделения продолжали медленно отступать, что не помешало им усилить огонь по людям Ордена.
  
  Сержант бежал и бежал. Жить. Он хотел жить. Он не хотел умереть, как его друг. Он хотел выжить. Хотя даже сам не знал, зачем. Просто хотелось выжить.
  
  - Давай-давай! Быстрее! - кричали ему солдаты впереди, призывно махая рукой.
  
  Вдруг, плечо сержанта пронзила жуткая боль. Словно в плоть вонзился рой разъяренных пчел, только хуже. Потом, то же произошло и с поясницей.
  
  Сержант полетел на землю. При соприкосновении с каменистой породой, Томасу Фоксу оставалось только благодарить небо за хорошую защитную экипировку, ибо ему и двух ранений хватило.
  
  - Bloody hell! - воскликнул один из бойцов, - Быстро вытащите его!
  
  Из-за укрытий тут же вылезли два солдата. Пригнувшись, они быстро побежали в сторону сержанта и попытались его вытащить.
  
  - *****! - проорал один из солдат, когда прямо в метре от него очередь выбила пыль из земли.
  
  Сержант смутно помнил, как его вытащили из-под огня. Он только помнит, что его загрузили на носилки, и понесли дальше.
  
  Отряд пробивался дальше, невзирая на тяжелые ранения и истощенность. Несмотря на всю эту канонаду и постоянную стрельбу над их головами. Они шли дальше, проходя мимо распластавшихся на сухой земле товарищей.
  
  ***
  
  Арата вытащил детонатор и начал пристально всматриваться в сторону группы британских солдат. Палец лег на большую кнопку. Судзуки вдохнул и выдохнул. Сейчас он одним нажатием кнопки отберет жизнь сразу у десятка людей. Внутри неприятно засосало. Когда отряд перешел обозначенную японцем границу, Арата нажал на кнопку.
  
  Вдох. Выдох. Земля содрогнулась от серии взрывов. Высоко в воздух поднялось большое облако пыли и дыма.
  
  Сквозь эту завесу были видны только редкие всполохи огня. До Черных Рыцарей доносились едва слышимые крики и стоны недобитых солдат. Долго они все равно не проживут. Теперь это отделение можно считать уничтоженным.
  
  - Взвод, - скомандовал Арата, - собираемся и выступаем.
  
  ***
  
  Фокс лежал на теплой земле, и смотрел на то, как вниз скатываются горящие солдаты. Почти всех этих людей, он знал, чуть ли не поименно. А теперь их просто не стало. Вот они, несутся вниз, без рук и ног. Горящие и пахнувшие паленым мясом.
  
  Сержант прокашлялся. 'Вот здесь я и умру' - подумал Томас.
  
  Вдруг, раздался ещё чей-то кашель.
  
  - Ты как, живой? - спросил кто-то?
  
  - Да вроде живой. Даже целый и здоровый, сказал бы. Черт. Никого больше нет?
  
  - Черт знает. Вон вроде, на носилках лежит, шевелится.
  
  - Гм, его ещё тащить что ли?
  
  - По ходу. Не оставлять же тут.
  
  - Ладно. Пошли, - двое выживших солдат подошли к лежавшему на земле Томасу. Взявшись за носилки, они замерли
  
  - Готов? Раз, два, три - поднимаем.
  
  Последнее, что понял сержант, это то, что его куда-то несут.
  
  ***
  
  Глостер Корнелии мчался прямиком к точке 9. Именно туда, по плану Принцессы, Гилфорд должен был заманить новые Бураи ЯОФ. Точка 9 была расположена в одном из ущелий Нариты, где Корнелия планировала устроить ловушку для группы Тодо. Однако, у Принцессы было плохое предчувствие.
  
  Британская Ведьма уже ехала по ущелью, когда был потерян контакт с её Личным отрядом.
  
  - Гилфорд!? - Корнелия тут же активировала рацию, - Гилфорд, ты меня слышишь? Гилфорд, ответь!
  
  А в ответ тишина...
  
  Вдруг, земля под ногами Глостера столбом взметнулась вверх. Машине оторвало ногу, после чего она повалилась наземь.
  
  - Это ещё что? - Корнелия была ошарашена. Вдруг, раздался звук пулеметной очереди. Робота затрясло. Теперь ей оторвало руку с пушкой. Надежда на копье умерла минутой позже, когда была отстреляна и вторая рука.
  
  Корнелия посмотрела на экран. К ней подъехал странного вида Найтмар, темно-алой раскраски. После этого видеокамера была выведена из строя.
  
  - Нет! Как они это сделали!? - Принцесса начала было беситься, из-за осознания поражения, но быстро взяла себя в руки, когда кабина оказалась вскрыта. Когда кто-то потянул к Корнелии свои руки, Принцесса на автомате выхватила свой пистолет и выстрелила...
  
  ***
  
  'Вот гадина' - подумал Демон, чувствуя, как руку пронзает раскаленный свинец...
  
  ***
  
  Зеро вылез из своего черного Сазерленда и ждал, когда к нему приведут сестру. Если присмотреться, сложившаяся ситуация напоминала какую-то злую шутку. Лелуш являлся Корнелии младшим братом и, фактически, просто хотел с ней поговорить "по душам". 'Да. И для этого, я положил в этих горах почти всю её армию и взял её в плен' - подумал Черный Принц.
  
  Креатив. Нечего сказать. Зато подошел к делу основательно.
  
  Впереди стал виден темный силуэт Демона... тащившего с собой вторую Принцессу Британии. Тащил он её, перекинув девушку через плечо. И даже из такого положения, Корнелия совершала попытки убить Синдзи. Но Демон стоически терпел. Зеро только тяжело вздохнул.
  
  - Демон. Поставь, пожалуйста, Принцессу на землю.
  
  - Угу, - Икари аккуратно выполнил указание. Так аккуратно, что Корнелия даже удивилась. Девушка перевела взгляд на фигуру "Черного Короля", что смотрел на неё с верхушки своего Найтмара.
  
  - Зеро, - мрачно сказала Богиня Войны.
  
  - Корнелия, - плащ Черного Принца красиво развевался на ветру.
  
  Вот они и встретились. Тьма и огонь. Брат и сестра. Такие непохожие друг на друга, наследники одной Империи. Наследники одной крови.
  Отступления 2
  
  За несколько дней до Нариты.
  
  'Думаю, на сегодня хватит' - Лелуш через силу подтянулся, и спрыгнул вниз. Турник в его 'спортзале', был расположен чуть ли не под потолком. У британца появилась непонятная потребность в высоте. Просто, порою, хотелось забраться куда повыше, и просто там повисеть. Посмотреть на все со стороны - свысока, так сказать.
  
  При соприкосновении с полом, голени отозвались короткой вспышкой боли, которая тут же стихла. Ламперуж прошел к лавочке, и достал из сумки полотенце. В голове мимоходом пролетела мысль о том, чтобы не забыть помыться.
  
  Дверь в помещение открылась.
  
  - Мм? - Лелуш обернулся и увидел Демона. Британец поймал себя на том, что неосознанно готовился увидеть именно его.
  
  - Привет, Лелуш, - сказал Синдзи, заходя внутрь, - не помешал?
  
  - Проходи, - парень кивнул куда-то в сторону.
  
  Демон осторожно прошел в середину помещения, некогда бывшего заброшенным классом.
  
  - Я получил очень важную информацию от Темной Розы, Лелуш, - сказал вдруг Синдзи, осматривая спортзал. Ни окон, ни обоев. Освещение. Четыре голых стены, и минимум тренировочного инвентаря. Бодибилдингом Ламперуж определенно заниматься не хотел. Поэтому сконцентрировался чисто на поддержании общей физической формы.
  
  - Какого рода информацию? - спросил Ламперуж, вытирая голову.
  
  - Это касается убийства Марианны.
  
  Британец тут же замер, после чего отложил полотенце в сторону.
  
  - Что ты узнал? - спросил Лелуш.
  
  - Кое-что очень важное. Имя убийцы.
  
  Синдзи встретился с холодным взглядом сапфировых глаз. "Кто?" - читался немой вопрос, во взгляде британца.
  
  - V.V. - сказал Икари.
  
  Ламперуж промолчал. Лампы едва слышно затрещали. В помещении стало слегка темнее обычного.
  
  - Это псевдоним. Как С.С. - продолжил Синдзи, - На самом деле, он якобы погибший брат твоего отца. Они давным-давно инсценировали его смерть. Настоящее имя V.V. - Вильгельм, из рода Британии. Он и твой отец, после смерти своей матери, стали политическими инструментами и заложниками собственной страны. Они начали вести свою игру. Видимо, Марианна как-то помешала V.V. Он решил её убить. Но не вышло.
  
  Лелуш вздрогнул.
  
  - Что?
  
  - Марианна не мертва. Если быть точнее, она НЕ СОВСЕМ мертва. Её тело мертво. Но не душа. Она до сих пор к кому-то привязана. Чтобы скрыть тот факт, что она жива, Чарльз изменил твою память и память Нанали. Причем с той же целью, он её и изувечил.
  
  - Объяснись.
  
  - Нападения на Марианну, в таком виде, каком ты его запомнил, никогда не существовало. Все было по-другому. То, что ты помнишь, не более, чем фальшивка. Чарльз Британский изменил твою память, в своих целях. И сослал тебя с Нанали в Японию, все из-за того же V.V.
  
  - Откуда информация?
  
  - Из надежных источников. Лелуш, ты пока не понял, но мироздание несколько сложнее, чем тебе представлялось. Ты поймешь это. Со временем. И поймешь, почему мы - Легионеры - бываем так уверены в своих словах.
  
  Лелуш медленно прокручивал в голове полученную информацию. Мать не мертва. Но её попытался убить некий V.V. После этого, Император изменил память Лелуша и Нанали, с целью скрыть неудачу своего брата. Значит, Нанали тоже была изувечена по его приказу. А потом ещё и в Японию сослал...
  
  - Расскажи мне больше, - попросил Лелуш, мысленно готовясь к худшему из вариантов.
  
  - ... - Демон тяжело вздохнул.
  
  ***
  
  К концу импровизированного 'доклада', Ламперуж едва ли сдерживал свой гнев. Лелуш закрыл глаза. Дрожащие руки были сжаты в кулаки. Синдзи внимательно наблюдал за его реакцией. Когда британец открыл глаза, они уже напоминали два черных колодца.
  
  Тускло светившие, до этого, лампы, вдруг разгорелись с небывалой силой, после чего, просто-напросто, взорвались от напряжения. На пол посыпались искры. Помещение окончательно погрузилось во тьму.
  
  Слышно было только тяжелое сопение Лелуша. Постепенно, дыхание его выровнялось, и британец взял себя в руки.
  
  - Я его уничтожу. Клянусь, я его уничтожу, - Черный Принц говорил медленно и с расстановкой, - его, и всех его приспешников.
  
  Два сузившихся зрачка, начали мерцать размеренным желтым светом, в темноте зала...
  
  - Я верю, - сказал ему Демон.
  Часть 10 "Помощь"
  
  - Зеро, - вторая Принцесса Британской Империи злобно посмотрела на Лелуша. Фигура в темном плаще стояла на Сазерленде черного цвета.
  
  - Корнелия, - довольно протянул Черный Принц, грациозно спрыгивая вниз. Сделав пару шагов вперед, Зеро остановился - сохранял дистанцию.
  
  - Что тебе от меня нужно? - жестко спросила Корнелия.
  
  - Поговорить, - вполне спокойно ответил Ламперуж.
  
  - Не о чем нам с тобой разговаривать, нумерованный.
  
  - Начнем с того, что я не нумерованный. Это во-первых, а во-вторых, - Зеро потянулся к основанию шлема и отсоединил его от остального костюма. Глаза Корнелии расширились от удивления, когда британец оттянул маску от лица.
  
  - Лелуш? - могла лишь удивленно выдавить она.
  
  - Во-вторых, я пришел сообщить тебе: я знаю, кто пытался убить Марианну.
  
  Сказать, что принцесса была сбита с толку, значит не сказать ничего.
  
  - Ты...
  
  - Ни жив, ни мертв.
  
  Корнелия была в ступоре.
  
  - Я вернулся, Корни. Я очень злой, но мне нужна твоя помощь. Я обращаюсь тебе, как младший брат к старшей сестре.
  
  - Что ты говоришь?
  
  - Я тебе объясню, но сначала... - Лелуш прикрыл глаза, после чего открыл их. В его глазу загорелся Гиасс. - Ты сохранишь в тайне мою судьбу и судьбу Нанали.
  
  Красная кайма засветилась вокруг радужки принцессы.
  
  - Что? - Корнелия не могла ничего понять - она только знала, что должна подчиняться приказу.
  
  - Потом расскажу. Мера предосторожности. Ты бы хотела услышать правду о моей матери, которой ты так восхищалась?
  
  - Что?
  
  - Да или нет? - принцесса молчала.
  
  - Да, - тяжело выдохнула она.
  
  Ламперуж едва заметно улыбнулся, вновь надевая шлем.
  
  ***
  
  
  Активировавшийся белый Найтмар начал едва слышно гудеть - движок начал 'прогреваться'.
  
  В кабине загорелось несколько мониторов, информирующих пилота о состоянии окружающей среды и о состоянии машины.
  
  - Ланцелот, запуск, - решительно сказал Куруруги.
  
  Специальный Комплекс Вооружений 'Ланцелот', используя специальную платформу, для передвижения по горами, ринулся вперед, держа в руках подозрительного вида пушку... очень большую пушку...
  
  ***
  
  
  Слишком много информации. Было слишком тяжело воспринять все и сразу. Живые брат и сестра. Виноватый во всех смертных грехах отец. Корнелии было тяжело. Слишком тяжело. Лишь её прославленный и неукротимый боевой дух, мешал ей сломаться. Принцесса до последнего пыталась понять, что же все-таки произошло.
  
  - Тебе все ещё сложно свыкнуться с новыми мыслями, Корнелия, - вздохнул Лелуш, - тебе нужно время. Которого у нас здесь нет. Ступай же, с Богом.
  
  - Ты просто отпускаешь меня? - удивилась Принцесса.
  
  - Я не собираюсь брать тебя в плен. За тобой, наверняка, уже выслали специальный отряд. Юфемия всегда была такой...
  
  - Даже это... - через силу улыбнулась Корнелия.
  
  - Чарльз меняет понятия, - вздохнул вдруг Зеро, - он все время говорит о том, что выживает сильнейший. Но подразумевает он всегда другое. Этот закон с натяжкой можно отнести к деяниям его.
  
  У сестры уже не было сил удивляться мыслям младшего брата. Слишком многое произошло за последнее время.
  
  - Его закон состоит в другом, - Лелуш немного помолчал, - 'умирает слабейший'. Вот и вся его мораль. Мораль, состоящая в смерти слабых, в их убийстве, оправданном законом сильнейшего. Мерзкое лицемерие, не более. Мне было бы менее противно, скажи Чарльз Британский прямо о том, что собирается просто убивать всех, кто слабее его.
  
  Вдруг, Лелуш осекся. Незаметно удалившийся Демон, вышел на связь.
  
  - Хм. Как я и предполагал.
  
  - В чем дело?
  
  - Тебе пора, Корнелия. За тобой уже выслали.
  
  Принцесса стиснула зубы.
  
  - И это все? Просто отпускаешь меня?
  
  - Если ты не понимаешь, чего я от тебя хочу, то я поясню: мне нужно, чтобы ты подумала. Император не должен узнать о том, что здесь произошло.
  
  Корнелия снова почувствовала это странное ощущение, словно её разум закован цепями. Глаза её вновь украсились каймой алого цвета.
  
  - А теперь...
  
  Земля задрожала. Послышался звук взрыва. Из ущелья поднялось облако пыли.
  
  - У нас гости, - послышалось по рации, от Демона.
  
  - Я знаю, - ответил ему Лелуш.
  
  - Зеро! - это уже были Черные Рыцари, сопровождавшие своего лидера, но весь разговор простоявшие в стороне, следя за местностью.
  
  - Все в порядке. Не ввязывайтесь в бой. Это ведь то, о чем я думаю?
  
  - Белый Найтмар...
  
  - Ясно. Карен, раззадорь его немного. Не напирайте сильно. А то ещё разойдется, - Лелуш усмехнулся, вспомнив, как впервые столкнулся с Ланселотом.
  
  - Есть! - ответили ему все хором.
  
  - А мне пора удалиться... - Черный Принц развернулся, и направился к Сазерленду.
  
  - Стой! - крикнула ему в след Корнелия, но тот уже не слушал.
  
  ***
  
  - Умри! - Кодзуки ринулась в бой. Алый Лотос одним рывком настиг Ланселот, но тот быстро увернулся.
  
  Его тут же попытались обстрелять офицеры Ордена на своих Сазерлендах. Действовали из засады, так что Сузаку пришлось временно уйти в оборону, используя щиты.
  
  Тут же подъехал Алый Лотос, вытягивая вперед стальную лапу. Куруруги извернулся, и умудрился попасть из ВАРИС по позициям Черных Рыцарей, а лапу он попытался толкнуть ногой.
  
  В итоге, Кодзуки схватила Ланселот за 'пятку', и применила Проникающую волну. Пожалованный британец среагировал быстро - его спасла специальная платформа, для передвижения по горной местности. Отсоединив её за доли секунды до взрыва, Сузаку чудом спасся.
  
  Тут, на поле боя вышла фигура в темном пальто и с катаной в руках.
  
  ***
  
  - Командир? - Кодзуки удивилась выходу Демона.
  
  - Уходите. У меня есть план по его уничтожению. Карен. Ты молодец. Ты прекрасно справилась со своим заданием. А теперь, уходите все. Мне нужно пространство для маневра.
  
  Сначала, полукровка была удивлена. Но потом воодушевилась новым приказом Демона.
  
  - Есть! - бодро гаркнула девушка.
  
  ***
  
  Демон наблюдал за тем, как черного цвета Сазерленды и Алый Лотос ловко уходят прочь, покидая поле боя.
  
  'Куруруги Сузаку' - подумал Синдзи. 'Как же мне тебя не жалко. Как же я хочу тебя убить. Просто убить. Без лишних слов. И все равно я слишком много думаю. Все равно мне хочется это сказать. Нет. Молчать. Мне надо молчать. Убить. Просто убить' - Демон медленно вытащил катану из темно-красных ножен, чем немало удивил пилота Ланселота.
  
  - Уйди с моей дороги, - донеслось вдруг из динамиков Найтмара.
  
  Демон, молча, принял боевую стойку, и медленно направился в сторону Ланселота.
  
  - Предупреждаю последний раз, - снова послышался голос Сузаку.
  
  - Просто умри, - ответил ему Синдзи. Силуэт его размылся. Тем не менее, Куруруги успел избежать удара по ноге.
  
  'Черт, а он шустрее, чем я думал' - понял вдруг Демон. Случай Сузаку определенно был экстраординарен. Он стопроцентно был человеком. Но, черт возьми, он умудрялся вытворять то, до чего остальным людям, как до луны пешком. Он мог увернуться от пули. Он мог грамотно среагировать на сверхбыструю атаку Демона. Плюс ко всему, ему выдали идеально подходящий ему по всем характеристикам Найтмар. Ланселот словно являл собой отражение боевых качеств Куруруги. Он был быстр. Он был силен. Он был хорошо вооружен. Особо опасен.
  
  Но даже этого было мало. Можно было, теоретически, подловить Синдзи на неготовности. То же самое АТ-поле, надо было выставлять самостоятельно. Барьер ставился в ответ на угрозу. Но что будет, если он не успеет заметить угрозу? Останется усиленные по типу Евы тело, и регенерация. Даже так, кто знает, что может использовать противник...
  
  Пришлось действовать на истощение. Синдзи применил все внутренние ресурсы, дабы достать белый Найтмар.
  
  Скорость. Это был самый решительный фактор в бою. Скорость. Ланселот вытащил мечи, тут же принявшие красный цвет. Одним ударом, он попытался убить Синдзи, но тот заблокировал оба меча катаной.
  
  Сузаку пришлось мысленно попрощаться со здравым смыслом.
  
  От соприкосновения клинков, в стороны посыпались искры. И это если ещё не считать огромной силы Демона.
  
  Чтобы разорвать дистанцию, Синдзи пришлось использовать АТ-поле, сконцентрировав его на своем мече. Получился неустойчивый, но весьма мощный импульс, разбросивший мечи в сторону, и позволивший Демону сделать несколько шагов назад. Синдзи выкинул левую руку вперед... и выпустил в сторону Ланселота молнию. Молния обладала неестественным золотистым цветом. Заряд ударил робота прямо в грудь, заставив немного забарахлить основные системы.
  
  Демону хватило и этого. Используя все тоже АТ-поле, он вновь рванул вперед. Все та же тактика. Несколько коротких ударов по корпусу. Меч оставляет приличной глубины борозды на белой броне. Икари запрыгнул прямо на люк Найтмара. Удар катаной. Пробоина.
  
  Синдзи хотел пробраться в кабину и убить Сузаку. Он уже выбрал окончательное решение своей проблемы. Пожалованного британца надо было убить. И вот, Икари уже приготовился нанести последний, смертельный удар пилоту.
  
  Куруруги обладал воистину нечеловеческой реакцией. Вот что значит, правильная постановка вопроса. Имея в своем распоряжении один только пистолеты, Сузаку совершил несколько точных выстрелов. Грудь. Горло. Глаза. Руки. Это было весьма неприятно. Демон замешкался, будучи, лишившись любимых глаз.
  
  Кровь брызнула прямо Сузаку на лицо, больно защипав глаза. Но пожалованный британец терпел. Счет шел на секунды. Ланцелот уже оправился от заряда.
  
  Демон снова попытался убить противника. Но было поздно. Вся эта стрельба, была не более чем отвлекающим маневром. Сузаку использовал Найтмар. Когда пальцы манипулятора сомкнулись на теле Икари, в сторону брызнуло ещё больше крови. Куруруги ОЧЕНЬ спешил. Уже вся кабина была заляпана этим дерьмом.
  
  'Вот ублюдок' - подумал Синдзи, сквозь завесу боли. В следующий момент, Ланселот бросил его в сторону.
  
  Демон больно врезался в каменистую породу ущелья...
  
  ***
  
  
  Корнелия вышла в ущелье. Девушка с грустью посмотрела на груду хлама, ранее бывшую её Глостером. В глубине души, теплилась надежда на то, что машину ещё можно починить. Чувствовала себя Принцесса, довольно опустошенно.
  
  Тут, к ней быстро подъехал Найтмар белого цвета. 'Ланселот' - сразу же поняла Корнелия. Она его помнила. Все же, она лично повысила пилота этой машины, до звания лейтенанта.
  
  - Ваше Высочество, вы в порядке? - тут же спросил Куруруги.
  
  - Да. Я в порядке. Специальный отряд, если я не ошибаюсь. Кто позволил вам выдвинуться в бой? - спросила Корнелия, хотя уже заранее знала ответ.
  
  - Вице-губернатор Юфемия, Ваше Высочество.
  
  - Ясно. Отступаем.
  
  - Что? Но ведь Зеро ещё можно нагнать...
  
  - Мы отступаем. Мне понадобится рация.
  
  - Да, Ваше Высочество, Сузаку преклонил колено, чтобы Принцесса могла забраться в Ланселот. Корнелия успела осмотреть машину. Найтмар выглядел скверно. Несколько порезов, совсем не красивших белый мех. При виде кабины, Принцесса поморщилась, как от зубной боли.
  
  Все заляпано в крови. Даже пилот в своем белом мундире. Куруруги виновато посмотрел на Генерал-губернатора, и протянул рацию, соединенную с приборной панелью.
  
  Корнелия приняла средство связи.
  
  - Штаб, вы меня слышите? Говорит Генерал-губернатор Корнелия. Приказываю всем войскам отступать.
  
  - Ваше Высочество! - тут же ответил один из офицеров, оставленных с Юфемией в G1. В голосе слышалась неподдельная радость.
  
  - Все верно. Командуйте к отступлению. Я не собираюсь положить здесь всю свою армию ни за что ни про что.
  
  - Вас понял, генерал.
  
  - Конец связи, - Корнелия отключилась, и посмотрела на пилота. Тот только ждал команды, - ну что, лейтенант Куруруги? Пора домой. На сегодня сражение окончено.
  
  - Есть, Ваше Превосходительство.
  
  Сузаку тяжело выдохнул. Не хотелось терять командование, в первой же крупной операции, на правах офицера.
  
  ***
  
  - Все ребятки, пора домой! - орал Тамаки. Черные Рыцари встретились на заранее оговоренной точке сбора, чтобы отступить.
  
  Кодзуки оставалось лишь сидеть на корпусе своего Лотоса, и смотреть на молодых ребята, что ещё вчера так мило и смешно шутили. На ребят, в чьих глазах ещё вчера горел тот присущий юности огонек благородного стремления - стремления к своим идеалам. Такими они были ещё утром. А что теперь?
  
  Во взглядах их была опустошенность. Усталость. У некоторых не прошло ощущение эйфории от настоящего боевого столкновения. Некоторые вынесли из боя не только душевные раны, но и физические.
  
  Орден отделался малой кровью. То тут, то там носились бойцы с носилками. На носилках Рыцари, с перевязанными ногами и головами. Увы, не обошлось и без убитых.
  
  В сторонке лежал один ровный ряд черных мешков...
  
  Солнце медленно заходило за горизонт.
  
  - Мы победили? - спросил Оги, тоже наблюдая за всем со своего Сазерленда. Пока остальные офицеры командовали сборами, ему выдалась минутку для отдыха. Бой был слишком тяжелым.
  
  - Да, Оги, победили, - сказал Зеро. Лелуш стоял на соседнем Найтмаре, - и это только начало.
  
  - Но какой ценой, Зеро?
  
  - Это было наше первое сражение. Мы не могли иначе. Надо было показать армии британцев, что их безнаказанному поведению пришел конец. Мы их устрашили. Выжившие солдаты будут рассказывать обо всех ужасах, что им пришлось пережить. Мы сильно ударили по их боевому духу. А это многое значит. Но сейчас, надо отдыхать.
  
  Карен посмотрела на рядовых, собравшихся вокруг лейтенанта Судзуки. Арата щедро делился со своим и чужими ребятами сигаретами. Подобрел после боя.
  
  В толпе молодых бойцов в черной форме, то и дело мелькали пацаны и девчонки со снайперскими винтовками за спиной. Это стрелково-снайперский отряд Хоши. Вдруг, Карен поняла, что не видит нигде Демона.
  
  - Где командир, то есть Демон? - обеспокоенно спросила Карен.
  
  Лелуш только улыбнулся под маской Зеро. Слишком подозрительно прозвучала интонация, с которой Карен задала вопрос.
  
  Вдруг, послышался чей-то голос, сзади. Постепенно, все Черные Рыцари затихли. Голос пел. На неизвестном японцам языке.
  
  - Поле битвы собран урожай
  Солнцем закрыло тень в ночь превращая день
  Души павших над землёй кружат
  Дом их теперь не здесь, а в глубине небес
  Так придумано людьми, хочешь мира жди войны*
  
  Это пел Синдзи, подходивший к импровизированному лагерю все ближе и ближе. Он пел на русском языке. Со страшным акцентом. Не идеально пел он. Порою, мелодичность пропадала из его слов, но Икари упорно продолжал напевать.
  
  Все заметили, что Демон выглядит на редкость потрепанно. Пальто разорвано в клочья. Одежда заляпана в крови. Маска тоже выглядела паршиво. Стекло на левом глазу было разбито. Стало видно зеленый глаз (успел восстановиться). Двигался он несколько вяло.
  
  - Рад вас всех видеть, ребят, - сказал он, поднимая руку в приветливом жесте. Взгляд его тут же упал на притихнувших раненых ребят. Демон тут же поковылял к ним.
  
  Боец, дежуривший рядом с ними, тут же отсалютовал.
  
  - Вольно, рядовой, - сказал ему Демон, подходя к первому раненому.
  
  - Гм. Пуля в колено.
  
  - Три, - выдохнул раненый парень, глядя на окровавленные бинты на ноге.
  
  - Нормально. Тебе повезло.
  
  - Не уверен. Простите.
  
  - Повезло. Потому что я рядом, - на руках Демона заиграло мягкое белое свечение.
  
  'Неужели он...' - запоздало поняла Карен. Сначала, когда Синдзи только-только направился в сторону раненых, Кодзуки уже начинали терзать смутные сомнения.
  
  Было упавшие духом солдаты, удивленно смотрели на чудо, вершимое самым страшным человеком Ордена. Он лечил раненых. Одним касанием.
  
  - У меня ещё есть дела, - сказал Демон, отходя, - я помог лишь самым нуждающимся. Остальным беспокоиться нечего. О вас позаботятся обычные медики.
  
  - Это же сам Серый Целитель, - удивлено сказал кто-то.
  
  - Конечно же это он, - усмехнулся сидевший поодаль Арата. Все тут же посмотрели на него. Судзуки уселся на каком-то ящике, и спокойно дымил.
  
  - Вы его знаете?
  
  - Уже давно, в отличи от некоторых. Ещё в Саикаме вместе зажигали, - на губах японца продолжала блуждать легкая ухмылка. Пока все отвлеклись на лейтенанта, Демон предпочел пройти к командованию.
  
  Было отвлекшийся Тамаки заметил это, и тут же начал орать:
  
  - Эй, Демон! Это чего сейчас такое было! - Синъитиро ринулся прямо за командиром.
  
  - Господи, Тамаки, чего же тебе не сидится на месте-то? - спросил Демон.
  
  - Блин, почему ты раньше не говорил, что умеешь исцелять!? - Синъитиро продолжал распаляться. Он был крайне впечатлен.
  
  - Может мне ещё рассказать тебе про то, как я умею крестиком вышивать?
  
  - А ты умеешь?
  
  - Нет.
  
  - Блин, Зеро! Ты тоже это знал!?
  
  - Военная тайна, Тамаки, военная тайна... - в голосе Лелуша смешалась все та же усмешка.
  
  - Ну почему мне никто никогда ничего не говорит!? - сокрушался Синъитиро.
  
  Демон встал перед Сазерлендом Зеро, и припал на колено.
  
  - Мой лорд, простите за задержку.
  
  - Ничего страшного. И не стоит называть меня так, - теперь Лелуш был слегка недоволен поведением Демона. Он был готов поспорить, что Икари сейчас весело улыбается во все 32 зуба.
  
  - Простите также, но мне нужно уйти - срочные дела.
  
  - Какие ещё дела? - и вот, недовольство в голосе сменяется интересом.
  
  - Поступила новая информация - я узнал нечто новое. Я обещаю вернуться, и вскоре предоставить вам, как верховному командующему, всю добытую информацию. Возможно, что я могу обеспечить Орден весьма интересными ресурсами.
  
  - Иди. Сделай все, что посчитаешь нужным.
  
  - Есть, мой Лорд, - после этих слов, Демону показалось, словно он слышит скрип зубов Лелуша.
  
  Стоило Синдзи покинуть временный лагерь, как Зеро скомандовал собираться.
  
  - Но ведь Демон... - Оги был в замешательстве.
  
  - Демон найдет дорогу домой, - сказал ему Лелуш, - а бойцы сегодня отлично поработали. Они с лихвой выдержали все выпавшие на их долю испытания. Им нужен отдых. Демон сам взялся за свое дело. Он наемник. Его проблемы, если что-то не выйдет.
  
  - Ясно... - Канаме помялся немного, но все же залез обратно в Найтмар.
  
  Через некоторое время, о присутствии Ордена напоминали только хаотично перемешанные следы на пыльной земле.
  
  *Песня группы Ария - Поле Битвы. Ссылка http://www.youtube.com/watch?v=wPwUjBV_inE
  
  ***
  
  
  - Корнелия!- Юфемия ринулась на встречу своей сестре.
  
  - Вице-губернатор... - попытался было образумить девушку один из офицеров.
  
  - Отставить, - скомандовала Корнелия. Остановившись прямо перед сестрой, Юфемия сама вспомнила об этикете, и попыталась успокоиться, хотя сбитое дыхание её выдавало.
  
  - Корнелия... То есть, Генерал-губернатор, простите меня за бестактность, просто я очень за вас беспокоилась, - виновато сказала Принцесса.
  
  Глядя на неё, Корнелия искренне и добро улыбнулась.
  
  - Всё в порядке, просто я слишком сильно устала. Вы отозвали солдат?
  
  - Так точно. Все кто выжили, находятся в расположении штаба. В их числе генерал Дальтон и генерал Гилфорд.
  
  В глазах Корнелии мелькнуло удивление и неверие.
  
  'Гилфорд жив' - поняла она. Но потом сразу же помрачнела. 'Все кто выжили'. Это менее 20 процентов от всей армии. Слишком многие погибли тогда при оползне. И это не считая деятельность Черных Рыцарей. Да, Лелуш постарался на славу. Его не зря пророчили в наследники престола.
  
  - Ясно. Вызовите сюда дополнительные силы - завтра начинаем разбирать завалы.
  
  - Будет сделано.
  
  - Юфемия, пойдем.
  
  - В чем дело, сестра?
  
  - Я просто устала. Слишком устала.
  
  - Ясно...
  
  ***
  
  Две довольно больших фуры ехали по опустевшим дорогам поселения Нариты. После сегодняшней стычки британцев с повстанцами, команде ученых под названием Код Р хотелось только поскорее свалить в более тихое и мирное место.
  
  Вдруг, на дорогу прямо перед ними вышел какой-то британский солдат. Пилот Найтмара, судя по обмундированию. Тот шел, опираясь на деревянную палку. Половину лица он держал прикрытой. Форма синего цвета была заляпана в крови.
  
  - Британский солдат, - констатировал ученый за рулем.
  
  - Ещё один? - недовольно спросил второй.
  
  - Наверное, показывает, насколько прогнила армия, - высказал предположение третий, посчитай бойцы дезертиром.
  
  - Я не Апельсин... - замучено протянул Джеремия Готвальд (а это был именно он), - Зеро!
  
  Мужчина повалился наземь.
  
  - Гм. Неловко как-то, оставлять его здесь...
  
  - О статусе секретности не забыл?
  
  - Нет.
  
  - Поехали.
  
  - Не могу.
  
  - Почему?
  
  - Он там лежит.
  
  - Объедем.
  
  - Не могу.
  
  - Почему?
  
  - Он же живой. В помощи нуждается.
  
  - Он солдат. Он сам на это подписался, когда шел в армию.
  
  - Хм.
  
  - Что?
  
  - Можно взять его с собой. Его, скорее всего, уже зачислили как погибшего. А нам как раз не хватает опытных образцов...
  
  - Ты спятил что ли? Это же бесчеловечно!
  
  - Мы уже давно перешли порог человечности, - язвительно выдал кто-то, - ах, стоп, это же были не мы, а ты!
  
  - Все ради науки...
  
  - Хреновый девиз.
  
  - Твою ж...
  
  - Чего там?
  
  - Сам посмотри.
  
  На дорогу, прямо вслед за Джеремией, вышла фигура в порвано темном пальто. Это был Демон. С ручным гранатометом наперевес.
  
  - Допрыгались, - констатировал факт один из ученых.
  
  Синдзи посмотрел на, лежавшего ничком на земле, Готвальда. Присел и проверил пульс.
  
  'Живой' - отметил Икари. 'Похоже, ему было мало Волны, и он ещё под минометный обстрел полез. Как только выжил...' - видимо Джеремия в рубашке родился, раз выжил после такого.
  
  Рука Демона была охвачена белым сиянием. Синдзи коснулся спины Готвальда, направляя в него целительный заряд. Икари не хотел, чтобы британец скончался прежде, чем он окажет ему помощь.
  
  'А теперь эти' - Демон подготовил гранатомет и предупредительно нацелился в грузовик.
  
  - Выходите все оттуда. Сейчас же. Иначе все будут уничтожены.
  
  Ученым делать было нечего. Даже охраны порядочной не было. Аспуриус - их командующий - сейчас был далеко отсюда. Джеремия позаботился о том, чтобы полноватого генерала сослали на Родину, как преступника.
  
  Вскоре, весь Код Р выстроился перед Демоном. Около 20-и человек. Всего-то.
  
  - Итак, господа, я весьма наслышан о делах ваших, - начал Синдзи, - но я многим сильно недоволен. К примеру, количеством среди вас, существ, именуемых людьми, но таковыми не являющихся.
  
  - Мы всего лишь ученые! - воскликнул кто-то.
  
  - Я знаю. Потому я вас и нашел, - грозно блеснул алым цветом глаз. Раньше, красное свечение скрывалось за матовым стеклом визора. Теперь же, стекло было наполовину разбито. Некоторые профессора, почувствовав страх, неуверенно шагнули назад.
  
  Солнце медленно заходило за горизонт...
  Отступление 3
  
  - Гилфорд, - Корнелия сидела на 'троне' командного центра Г1, - когда твой сигнал пропал, я думала, что ты мертв.
  
  - Скажу честно, я сам удивился тому, что жив, - вздохнул Гиберт.
  
  - Как это произошло? Отряд ЯОФ насчитывал не больше пяти единиц. Пусть и хорошо вооруженных, даже отлично подготовленных, но все же.
  
  - Это не они послужили виной моему... плену.
  
  - Плену?
  
  - Если это можно так назвать. Как вы и велели, мы попытались увлечь их к точке 9. Но это было сложнее, чем казалось на первый взгляд. Это были не просто повстанцы. Это были настоящие воины. Похоже, что я схлестнулся в сражении с самим генералом Тодо. Но не мечи этих пилотов, нанесли нам поражение. Далеко не они.
  
  - Орден Черных Рыцарей, - догадалась Принцесса, - главные виновники всей этой бойни.
  
  - Все верно. Из всего нашего отряда уцелел я, и ещё четверо. Двое нуждаются в немедленной госпитализации. Боевой дух солдат сильно подорван.
  
  - Я знаю, - Принцесса потерла виски.
  
  - Черные Рыцари не использовали Найтмаров.
  
  - Что?
  
  - Единственные Найтмары, замеченные там, принадлежали только ЯОФ. Те самые воины на модернизированных Бураях. Тот отряд Ордена состоял исключительно из обычной пехоты. Почти обычной.
  
  - Почти?
  
  - Большая часть отряда была уничтожена обстрелом из тяжелого вооружения. Гранатометы, ракетницы, противотанковые винтовки...
  
  - Я поняла, не продолжай, - Корнелия едва не поморщилась. Вспомнились доклады о снайперских группах Ордена.
  
  - Я остался один. Потом... произошло нечто странное. Обстрел прекратился. Похоже, бойцы Освободительного Фронта также этого не ждали. Они остановились. На поле боя вышел один из Черных Рыцарей. Вышел, чтобы сразиться со мной. Один на один. Без Найтмара.
  
  Принцесса молчала.
  
  - Он не сказал ни слова. Он отличался от остальных солдат Ордена по форме и манерам поведения. Все бойцы, как я успел заметить, носят простую полевую форму черных цветов, плюс армейские защитные боекомплекты. Лицо каждого скрыто за маской, предающей бойцу некоторое сходство с Зеро - их лидером. Но этот был другой. Форма больше соответствовала высокопоставленному офицеру, нежели обычному солдату - черный плащ-пальто а также ряд других особенностей. Он носил маску, отличную от остальных и черный капюшон. Выходя против меня, он имел при себе катану.
  
  В голове Корнелии начинал выстраиваться образ, крайне напоминавший приближенного Зеро.
  
  - Что было дальше?
  
  - Дуэль. Я был сам удивлен, когда он на равных противостоял моему Глостеру. Он был невероятно быстр и силен. Проворству нет аналогов. А катана... Меч выдерживал удар ЭМ копья. Помимо меча, противник использовал... гарпун.
  
  Корнелия вопросительно приподняла бровь.
  
  - Точнее, это было нечто вроде ножа на тросе. Он использовал его, когда разорвал дистанцию. Не знаю, с какой помощью он сделал это, но нож пробил броню Глостера. Этот боец просто... подтянулся ко мне. Я ничего не успел сделать. Он был слишком быстр. Удар за ударом. Лезвие меча рубило Найтмар, словно масло. Он бил по рукам и ногам, покуда не добрался до кабины. Его целью изначально был только пилот, а не вся машина. Он вскрыл кабину, и вытащил меня оттуда. Я пребывал в шоке. Он одной рукой вытащил меня из кресла, и бросил на землю.
  
  - Как ты сбежал из плена?
  
  - Я не сбегал, моя Принцесса. Меня отпустили. Через некоторое время. Все тот же неизвестный в плаще. Освободил меня, и велел передать вам: 'Жест доброй воли'.
  
  После этого, Гилфорд замолчал.
  
  - Ещё что-нибудь?
  
  - Никак нет. Хотя...
  
  - Что?
  
  - Помните, мой доклад о Саикаме?
  
  - Помню. Я там потеряла одного Рыцаря.
  
  - Верно. Там действовал специальный повстанческий отряд, насколько я понял, из собранных данных. Они устраивали засады для наших сил. Причем весьма успешно. На их счету много погибших. С ними мы и столкнулись. Почти весь отряд был перебит нами, в том сражении. И был там один одиннадцатый... Он носил пальто. И катану. Именно он ответственен за смерть Рыцаря. И он же едва не убил меня и моего напарника, нанеся сильные повреждения Глостеру.
  
  - Это был он?
  
  - Вряд ли. Я самолично его расстрелял тогда, из корпусного пулемета. Но... была одна странность.
  
  - Какая?
  
  - Я не понял, что это было, но в первые секунды, пули словно рикошетили от него. Словно он был защищен чем-то. Барьер, или вроде того. Но потом, шквал огня промял её. В конце концов, он упал замертво. О его дальнейшей судьбе я не знаю.
  
  - Я читала доклад Куруруги.
  
  - Нумерованный?
  
  - Верно. Он вступил в бой с этим Черным Рыцарем. И одержал верх. Он указывает на не свойственную людям ловкость и скорость реакции, что вкупе с огромной силой, сделало из него серьезного противника, даже против Найтмара. Но лейтенант прямо указывает на то, что разрядил в него почти полную обойму из табельного оружия, после чего жестоко убил. Ланселот раздавил его в кулаке, пока пытался отбросить.
  
  - Он мертв?
  
  - Тело не обнаружено.
  
  У человека, по прозвищу 'Копье Империи', похолодело внутри.
  
  - Хотя никаких признаков Ордена, там более обнаружено не было, - добавил Корнелия, - но мы могли просто не заметить.
  
  - С чем же мы сражаемся? - спросил Гилфорд.
  
  - Я не знаю, мой верный Рыцарь Гилфорд. Просто не знаю, - Принцесса устало прикрыла глаза, - можешь быть свободен.
  
  - Да, моя Принцесса.
  
  ***
  
  - Мм. Как интересно... - Ллойд задумчиво смотрел на записи с видеокамер Ланселота.
  
  - Ещё минуту назад, ты сокрушался по поводу того, что 'твой бедненький Ланселот' поврежден.
  
  - Я и сейчас сокрушаюсь, Сесиль. Это настоящее варварство - нельзя так относится к машине. Просто теперь, мне ещё и интересно, как он смог это сделать. Смотри.
  
  Девушка с иссиня темными волосами вздохнула и подошла к монитору компьютера. Просмотрела видеозапись. Удивилась.
  
  - Обычный одиннадцатый?
  
  - Вряд ли. Я до сих пор не могу понять, кем надо быть, чтобы так поломать мой чудесный Ланселот, - под конец, Ллойд снова начал жаловаться.
  
  - Мне тебя успокоить? - вежливо спросила девушка, улыбаясь. Асплунд стушевался под её взглядом.
  
  - Ладно-ладно, я прекратил. Мм. Его оружие тоже вызывает интерес. Мм. Японский меч. Почему японский? Можно же было найти более подходящие формы... Символизм? - Ллойд начал что-то бормотать себе под нос.
  
  Сесиль оставалось только тяжело вздохнуть. На руках имелось очень мало информации. Неизвестный намеренно вывел камеры Найтмара из строя, чтобы за ним не следили. Но бой все равно не увенчался для него успехом. Кровь в кабине, тому свидетельство.
  
  'Придется брать на анализ' - подумала Сесиль. Впереди была тяжелая работа.
  
  ***
  
  Под утро, Сузаку проснулся, будучи весьма встревоженный. Он не помнил, что ему снилось. Но он чувствовал, какое-то необъяснимое беспокойство. Что-то было не так. И он не мог понять, что именно. Просто что-то не так, и все тут. Всю ночь, он неосознанно провел в беспокойствах.
  
  Он не мог понять, что же случилось. Непонятная тревога охватило его разум.
  
  ***
  
  Сидя на одном из ящиков склада, Демон тяжелым взглядом проводил группу ученых. Код Р конвоировали бойцы Араты. Икари уже продумывал, что он будет говорить в докладе Зеро. А пока, до дальнейших разбирательств, все ученые побудут здесь в качестве заложников.
  
  - И все же, как ты тогда выжил? - спросила С.С. выходя из темноты, прямо за спиной у Демона.
  
  Синдзи обернулся. А ведь именно Серая Ведьма пришла за ним в ущелье. Вряд ли, она собиралась спасать приближенного Зеро изначально. Скорее сделала это из любопытства, обнаружив, что тот жив.
  
  - Просто, - ответил ей японец, прикрывая глаза, и упираясь спиной в другой ящик.
  
  - Не хочешь говорить?
  
  - По-моему, здесь все просто. Были ранения, и нет ранений.
  
  - Я тоже могу регенерировать. Но Найтмары на части не рву, заметь. Мне просто интересно, кто ты такой?
  
  - Я просто демон, - тут, Син зазевался, - не хочу сейчас разговаривать. В сон клонит.
  
  - Ладно. Потом поговорим
  
  - Может быть. Потом, - Демоне не заметил, как на горевшие красным глаза, тяжело опустились веки.
  
  - Ты ещё совсем ребенок, - тихо сказала С.С.
  Часть 11 "Новые вопросы"
  
  Лелуш был доволен прошедшей операцией. Битва при Нарите прошла как нельзя лучше, хотя крови было много. Даже слишком много. Это единственное, что омрачало успех Черного Принца.
  
  Полудемону оставалось теперь надеяться, что Корнелия сыграет в его пользу после того, как он ей все рассказал, а серьезные потери при Нарите, удержат её от опрометчивых решений. Ну, от самых опрометчивых. Пусть и ненадолго, но Лелуш мог быть спокоен.
  
  Армия Британии сейчас тоже не в самом лучшем состоянии. Если, конечно, говорить конкретно о гарнизоне Одиннадцатого Сектора. Демон знал толк в методах устрашения. Оставленные в живых солдаты и простые выжившие говорят сами за себя. По крайней мере те, кто вообще говорить может. Многие стремятся как можно быстрее покинуть армию, ещё часть была демобилизована, как непригодные к службе. И лишь единицы остались в живых, каким-то образом избежав или скрыв серьезные нарушения в психике.
  
  Хотя в Ордене сейчас дела обстояли не лучше. Рядовой состав Черных Рыцарей был в шоке не меньшем, чем британские солдаты. Молодых ребят закинули, считай что, в самое пекло. Особенно не повезло тем, кто служил в отряде Демона, Араты и Хоши. Эта троица, была самой жестокой среди всего Ордена. Тот же самый отряд снайперов даже не воевал с британцами, нет. Они их истребляли. Ясное дело, что это был сильный удар по духу и морали молодых добровольцев. Но Ламперуж не только за тактический талант был лидером. Он умел выбирать людей. И он понимал, что от заложенной сейчас основы, зависит дальнейшая судьба организации.
  
  Но пока ещё прошло слишком мало времени, со времени Нариты. Бойцы только начали отходить от сражения. Поэтому Зеро остается лишь держать руку на пульсе, чтобы понять, чего ему стоит ожидать.
  
  Демон ещё куда-то запропастился. Лелуш только-только получил доклад с одной из вспомогательных баз о том, что Демон взял в плен каких-то британских ученых, со всем оборудованием и транспортом. Оборудование в ближайшее время будет проходить проверку на жучки и тому подобные системы слежения. Хорошо, что Киото прислали парочку нормальных глушилок. Да и Синдзи постарался хорошо. Через "не могу", но ещё пару аппаратов Ордену предоставил уже давно.
  
  Британец откинулся на спинку своего кресла, прокручивая в голове предстоящие планы. У него было много дел. Очень много. Ламперуж мог лишь посмеяться. Больше ему ничего не оставалось.
  
  ***
  
  
  С.С. смотрела на заснувшего крепким сном Демона. Ей было интересно, кто же он такой. Он отличался не только физически и внешне. Что-то чуждое людям, было заложено у него где-то на низменном уровне. Что-то было у него внутри такое, чего остальные боялись.
  
  Серая Ведьма осторожно дотянулась до спящего подростка рукой. Коснувшись его плеча ладонью, она решила наладить контакт, считая, что ничего плохого не случится.
  
  Как же она ошибалась. Первым, что увидела С.С. когда вошла в его разум, был разрушенный город. Но это ещё было нормально. Много ли есть разрушенных городов в современном мире. А тем более в Одиннадцатом Секторе.
  
  Но что было потом...
  
  С.С. увидела то, что Синдзи порою снится в кошмарах. Бой с Рамиилом. Она словно сама ощутила жар от Ангельского луча. Как наяву, она варилась в пилотской капсуле, не в силах даже закричать - жидкость ЛСЛ надежно все перекрывало. Это было ничем не лучше сожжения на костре, через которое Ведьме уже приходилось пройти, во времена инквизиции.
  
  Каждая мысль, посетившая голову Икари. Каждая мелочь в том моменте. Вся боль пережитая им. Всё это, С.С. ощутила на себе. Она всё чувствовала и всё видела, все слышала. Она чувствовала, как проваривается кожа с костями. Чувствовала, как выгорают глаза, и другие рецепторы. Нервные окончание просто сожгло, к черту.
  
  Потом была тьма. Но она длилась недолго. Кадры из воспоминаний хаотично сменяли друг друга, словно в только что запущенном черно-белом фильме. Перед глазами её проносились лица незнакомых людей, порою выглядящих странно. Потом снова был бой. Уже с людьми, неопределенной принадлежности. Но и это длилось недолго. Воспоминания перемешались между собой. Бои с Ангелами. Бои с людьми. Уничтожение Сахиила - первый бой. Поглощение ядра. Ещё несколько убитых Ангелов. От боя к бою, становилось все сложнее и сложнее. Особняком стояли сцены убийства каких-то наемников. Это происходило в абсолютной темноте. Какие-то железные коридоры. Темно. Но Синдзи все отлично видел. Он видел не так, как видят люди. Он видел лучше. Словно смотрел прямиком на души людей, вычленяя их из темноты.
  
  Потом был Сахиэль. Чудовище падало прямиком с орбиты на поверхность планеты. А Демону пришлось его удерживать. Серая Ведьма чувствовала, как трещали, и были готовы промяться под тяжестью туши руки Евы в тот момент. Руки Евы, и руки Синдзи. Как он ждал, когда же это все закончится.
  
  Столько боли. Столько ран. Столько потерь. И все это он успел пережить, за свою короткую жизнь. Разрушенные города. Мертвые моря, цвета крови. Едва не разрушенная Земля. Человечество стоявшее на грани вымирания. Всё это было миром Демона - миром, откуда он пришел. Миром боли и страданий. Но не без толики радости. В чем заключается радость, когда мир стоит на грани разрушения? Правильно, в мелочах. Мелочи жизни - это был единственный лучик света в воспоминаниях малолетнего наемника. Но как можно было сравнить это, с тем количеством боли, что перенесло это дитя?
  
  Вдруг, С.С. поняла, что смотрит прямо на Синдзи. Выражение его лица ничего не выражает. Серой Ведьме показалась, что контакт разорвался, но это было не так. Икари был одет не в свой черный плащ, а в форму обычного японского школьника, каких раньше было много. Вдруг, образ его словно исказился, и заменился. На миг, перед Ведьмой предстал далеко не тот знакомый ей подросток, но молодой человек. Европеец, с короткими светло-русыми волосами, с бордовой повязкой на правом глазу. Одетый в полувоенную форму, он носил большой двуручный меч на поясе. В кобуре же был виден револьвер. Но это был лишь миг. Перед ней снова встал Синдзи. Постепенно, школьная форма уступила место потертому офицерскому плащу. На лице появилась разбитая маска.
  
  Носительница Кода ещё ничего не понимала. В конце концов, пришло осознание того, что всё закончилось. Девушка выдохнула. Резко убрав руку, она заметила дрожь в конечностях. Пульс участился.
  
  - Понравилось кино? - спросил мрачно Демон.
  
  - Что ты такое? - спросила Ведьма.
  
  - Что-то более непонятное, чем ты. Исчерпывающий ответ, не так ли?
  
  Серая Ведьма коротко прошипела что-то.
  
  Демон замер и осмотрел девушку. Зрачки были расширены от пережитого страха. На лбу проступали капельки пота. Слышалось неровное дыхание Носительницы. Едва заметная дрожь в руках.
  
  - Тебе плохо, - констатировал факт Синдзи, и подошел к Серой Ведьме. Та тут же отстранилась.
  
  - Нет. Всё нормально, - даже голос она не могла контролировать. Система самоконтроля, оттачиваемая веками, дала сбой. И из-за чего? Ведьма даже представить не могла, что простое проникновение в чужой сон может обернуться этим. Раньше были конечно прецеденты, но было в разы легче, чем сейчас. Шести веков опыта, словно и не бывало.
  
  - Спокойно. Я знаю, что делаю, - Демон осторожно взял девушку под руку. С.С. сразу стало спокойнее и теплее, - просто... не лезь больше ко мне в душу. Тебе самой же будет хуже.
  
  Серая Ведьма взяла себя в руки.
  
  - Хорошо. Я больше не буду этого делать. Себе дороже.
  
  - Пошли. В медицинское крыло, - Синдзи совершенно невозмутимо повел С.С. за собой. Та немного смутилась, но потом успокоилась. Нервное напряжение начало медленно отступать.
  
  ***
  
  
  - Генерал-Губернатор, Японский Освободительный Фронт был практически уничтожен во время вашей операции. Однако, некоторым удалось сбежать.
  
  - Некоторым? - у Корнелии сегодня было очень плохое настроение. Головная боль давала о себе знать, - Насколько я знаю, сбежало немало повстанцев. И их теперь надо искать и вылавливать по всей стране.
  
  - Простите, Ваше Высочество. Это не более чем мелочь, - представитель местных властей то и дело доставал из нагрудного кармана платочек, чтобы вытереть пот со лба.
  
  - Около сотни профессиональных террористов на территории британской Колонии, по-вашему, это мелочь?
  
  - Мы не смогли их изловить сразу. Начался артобстрел.
  
  - Кто стрелял?
  
  - По всей видимости, это были силы повстанцев. Либо Орден Черных Рыцарей, либо Освободительный Фронт. Умело рассчитав координаты, они заставили закопаться нас в землю. После этого, ловить было нечего.
  
  - Мне все равно, как вы это сделаете, но вы должны изловить сбежавших мятежников. Их существование недопустимо для государства.
  
  - Да...
  
  'Если так пойдет и дальше, то Орден Черных Рыцарей станет настоящей национальной угрозой' - подумала Корнелия, покосившись в сторону своего генерала - Дальтона. Тот уже высказался относительно сложившейся ситуации. Самое примечательное, что не было даже тех, кто мог бы освидетельствовать потери Ордена. Видимо организация основательно позаботилась о заметании следов, оставив после себя только пепел, да пожары. Ни одного трупа принадлежавшего к их фракции так и не нашли. Обломки Бураев можно было причислить и к Фронту. Были также найдены обломки какой-то машины. Её видимо взорвали. Есть предположение, что это был экскаватор. А так, словно призраки и духи какие-то прибежали, всех убили, и скрылись. Бесплотные и неуловимые.
  
  Ещё Корнелию мучил вопрос о возвращении сводного брата и сестры, которых все считали погибшими. Опальный британский Принц Лелуш и Принцесса Нанали, давным-давно сосланные в Японию, после смерти Марианны Британской. Ссылка произошла прямо в канун войны с Японией. Все посчитали детей погибшими, во время конфликта. Но все оказалось совсем не так. В ближайшее время, Принцесса будет основательно занята поиском ответов, на накопившиеся вопросы. Первым делом, стоило убедиться в подлинности слов Лелуша. Во-вторых, надо было снова с ним встретиться. Но был вопрос, как это сделать?
  
  Выследить остатки Фронта, и прижать их к стенке, как в прошлый раз? Где гарантия, что после этого гарнизон Сектора и армия Корнелии окончательно не превратится в воспоминания? Бойцы пали духом. Некоторые уже подумывают о дезертирстве. За ситуацию надо было браться живо, и всерьез. Иначе случится много нехороших вещей. Скорее всего, после такого Корнелию посчитают 'недостаточно компетентной в данном вопросе', и пришлют сюда миротворческий контингент. Со Шнайзером во главе, к примеру. Да. Старшие дети Императора частенько занимались такими вещами, как подавление бунтов, и тому подобные вещи. Они решали проблемы. Можно было сказать, что это своеобразная разминка перед занятием престола. Можно было набраться опыту. Войти во вкус, грубо говоря.
  
  Не суть важно. Вторая Принцесса Британии понимала, что если допустит хотя бы одну ошибку, то окажется ни с чем. Может потерять армию. Может погибнуть - 'по неосторожности'. Теперь она была замешана в столь нелюбимых ею дворцовых интригах. Как воин, она всегда предпочитала армию и поле брани политике и различным дискуссиям. Особенно она не любила интриги. Когда близкие люди готовы всадить нож тебе в спину, ради чертового кресла в тронном зале. Все, лишь бы заполучить власть. Привыкнув же быть полководцем, Корнелия ещё больше невзлюбила все эти аспекты жизни 'при дворе'.
  
  Но, в связи с новыми обстоятельствами, придется вновь вспомнить обо всех этих аспектах жизни 'при дворе'. Потому что найти нужную информацию можно только в одном месте. И этим местом был Королевский Дворец.
  
  'Увы. Покинуть Зону, я не смогу. По крайней мере в ближайшее время, и официально' - подумала с досадой Корнелия. И вновь, все эти формальности, принятые государственным аппаратом, только связывают ей руки. Значит, придется искать другие пути и методы решения проблемы.
  
  Юфемия обеспокоенно посмотрела на свою сестру. Все-таки, у Корнелии был крайне задумчивый вид в последнее время. И хотя её можно было понять, но третья Принцесса все равно беспокоилась за ту, кто так рьяно опекал её. Пришли тяжелые времена...
  
  ***
  
  
  Мед-часть пустовала. С.С. сидела на одной из коек, и флегматично наблюдала за действиями Синдзи. Тот надежно запер двери и даже удосужился снять вконец разбитую маску. Демон приступил к осмотру Ведьмы. Ничего особенного бессмертная не заметила - Икари лишь удостоверился в том, что С.С. в норме, пройдясь по самым поверхностным признакам состояния.
  
  - Похоже, ты в порядке, - сказал наконец Синдзи.
  
  - Да ладно? - усмехнулась С.С.
  
  - Повезло - отделалась легким шоком.
  
  - Могло быть хуже?
  
  - Кто знает?
  
  - Со мной все в порядке - мне не впервой. Просто ты оказался не таким как все. Это было неожиданно.
  
  - Угу. Ясно. Это работает в обе стороны. Я тоже увидел кое-что из твоей жизни.
  
  С.С. промолчала.
  
  - У тебя очень сильная воля. И большой запас терпения.
  
  - Тебе тоже пришлось вытерпеть многое, при столь юном возрасте. Тебе точно 15?
  
  - Точно. Хотя я такими темпами перестану вообще считать дни рождения.
  
  - Какими, такими?
  
  - Ты сама все видела. Сама все знаешь.
  
  Установилась длительная тишина.
  
  - Ты ведь из другого мира? - наполовину вопрос, наполовину утверждение. Девушка свесила ноги и уставилась на Синдзи своим фирменным взглядом.
  
  - Верно.
  
  - Твой мир... Какой он?
  
  - Мой мир нельзя охарактеризовать одним словом, С.С. Я могу лишь сказать, что там есть много чего неправильного. Но вместе с тем, там мне было, за что сражаться.
  
  - А здесь же?
  
  - Здесь? Я делаю это просто потому, что я не умею ничего другого. Мне это просто нужно, как кислород. Всё мое естество на этом повернуто.
  
  - Ты предпочитаешь не вдаваться в подробности, - заметила Серая Ведьма, склонив голову набок.
  
  - По-другому, будет очень много пустых и беззвучных слов. Про что мне тебе рассказать? Про то, что у нас другой календарь? Про то, что у нас Священная Британская Империя никогда не захватывала мир, и вообще почти не выходила за пределы Британских островов? Или про то, что у нас нет Найтмаров?
  
  - С кем ты воевал?
  
  Синдзи замолчал.
  
  - Люди почти не воевали между собой, - сказал он в тишине, - не потому что мы вдруг стали очень добрыми и миролюбивыми. Но потому что столкнулись с новой, более опасной угрозой. Мы называли их Ангелами. Кодовое имя. Дано какими-то шибко умными людьми. Эти твари нападали периодически, по одному. Когда напал самый первый, ему дали имя 'Сахиил'. Эта тварь была размером с небоскреб. Я его возненавидел сразу же, как только увидел. Было в нем что-то чужое. Что-то отталкивающее, заставляющее ненавидеть. Я тогда только-только приехал в город. Токио-3. Он должен был стать первым и последним рубежом обороны всего человечества. В считанные минуты, Сахиил разгромил все посланные на его уничтожение силы. Артиллерия, авиация, тяжелая бронетехника - все это не смогло его остановить. Он был защищен от любой атаки. И люди создали Еву. Специальный антропоморфный боевой комплекс, призванный уничтожать Ангелов. Он обладал той же силой, что и Ангел. Абсолютная защита. Особое поле, которое в принципе невозможно уничтожить. Обычные виды оружия не действуют, но хорошо показали себя более специфические образцы, но поле все равно адаптируется к новым атакам, словно живое. Нужно было другое, такое же поле, чтобы вывести его из строя - оставить врага беззащитным. Но машины только пошли в производство. Прототип и Тестовый образец. А ещё их могли пилотировать только подростки моего возраста. Не знаю, с чем это было связано. Быть может с тем , что мы родились после катастрофы... но это всё, что у нас было. Нулевой образец был неисправен и находился в заморозке. А Тестовый до сих пор ни разу не активировали. И меня выбрали пилотом. Я согласился. Предложил контракт. В безвыходной ситуации, руководство согласилось его подписать. И я пошел в свой первый бой. Один. Практически ничему не обученный и даже не располагающий достаточной информацией о враге. Без опыта. И победил. Едва не проиграл. Но победил. Я уничтожил эту тварь. И мне это понравилось. С тех пор это была моя работа.
  
  - Сколько вас было?
  
  - Кого?
  
  - Пилотов?
  
  - Гм. Мало. Там ещё до меня, сестра моя служила, как я выяснил. Она Прототип пилотировала. Но машина однажды взбесилась. Рей получила серьезные ранения. А Нулевого заморозили. Когда Ангелы начали прибывать, ситуация изменилась. Пришлось срочно выводить Прототип из заморозки. Хотя это не была боевая модель, но в боях он участвовал наравне с остальными. Потом прибыла Ева-02 - серийный образец, предназначенный специально для боя, пилотируемый профессионально подготовленным бойцом. Девушка. Одного с нами возраста была. Но уже боевой офицер. Капитан. Высокого о себе мнения была. И низкого обо мне. Пришлось её переубедить в этом. Было ещё два пилота-резервиста. У них не было Ев. Но обучение проходили то же, что и 'активы'. Мои друзья и боевые товарищи.
  
  - Что же случилось?
  
  - Ты про что?
  
  - Как ты оказался здесь?
  
  - Просто. Меня выкинуло из моего мира.
  
  - Просто выкинуло?
  
  - Просто выкинуло. Какой-то, извините за выражение, урод меня почти убил. Вот и вышло.
  
  И вновь установилось длительное молчание.
  
  - У тебя весьма интересная история, Икари Синдзи. Ты мог бы рассказать мне больше, но остановился только на самом главном. Спасибо.
  
  - За что?
  
  - За то, что поделился.
  
  - Тебе можно. Ты умеешь хранить секреты.
  
  - Само собой...
  
  - Мне пора, - сказал Демон, - у меня ещё много дел.
  
  На этом, Синдзи удалился прочь. С.С. ещё некоторое время посидела на месте, поболтав ногами. Но потом тоже собралась уходить, как вдруг что-то случилось.
  
  Девушка ничего не поняла, находясь просто в состоянии какой-то дезориентации. Начались головокружения. В ушах слышался едва заметный звон. Столь внезапно ей стало плохо, что она упала обратно на койку. Помещение вокруг просто кружило. Серая Ведьма прикрыла лицо ладонями. Но стоило рукам коснуться кожи, как С.С. почувствовала на них что-то. Она не могла понять, что это было. Она уже закрыла глаза, и не видела. Через силу открыв глаза, она заметила, что на руки запачканы в какой-то склизкой синей субстанции.
  
  Резко подскочил пульс, участилось сердцебиение. Страх перед неизвестным сковал Носительнице Кода сердце. Шесть веков жизни словно канули в лету, в тот момент. С.С. не успела даже нормально осознать, чего она так испугалась.
  
  Ведь она так давно хотела умереть. Но именно сейчас, она этого не хочет. Боится. Сдрейфила. Даже при давно подавленном инстинкте самосохранения, всё её нутро кричит сейчас 'не хочу'.
  
  Бессмертная зажмурила глаза. Она не заметила, как сердце сжалось от страха и, как воздух перестал поступать в легкие. Это был животный страх, обычно не свойственный ни С.С., ни ей подобным. Тем не менее, она его ощущала, прямо здесь и сейчас, она боялась. Боялась так, что сердце готово было не выдержать.
  
  Но всё прекратилось также внезапно, как и началось. Серая Ведьма не поняла, когда это произошло. Открыв глаза, она вновь осмотрела свои руки. Руки как руки. Ничего особенного. 'Может галлюцинация?' - подумала про себя С.С., не заметив, как вновь села, свесив ноги. Воспоминания вдруг перемешались и перепутались. Словно она резко пробудилась ото сна, и не может понять, что было реальностью, а что сном. Сколько это длилось? Что это было? И было ли это вообще?
  
  Картинки из памяти становились все более размытыми и нечеткими. Словно и впрямь, ей это всё привиделось. Теперь С.С. даже не была уверена, действительно ли это могло быть на самом деле. И это напрягало. С неё никогда раньше такого не случалось. Неужели очередной фокус Демона? Возможно. Но её сильно беспокоила форма воспоминаний. Словно налет воображения на реальной памяти. Теперь в душу закрался вполне реальный страх потерять нить с реальностью. Это было очень опасно. Ни с чем подобным, она ещё не сталкивалась.
  
  С.С. провела ещё несколько минут в раздумье. В конце концов, она тяжело вздохнула и встала с койки.
  
  - Марианна, мне бы сейчас очень понадобилась твоя помощь, - сказала она в пустоту.
  
  'И почему она всегда приходит тогда, когда не надо?' - подумала Серая Ведьма, успокоившись и вернув привычное выражение лица. Взгляд наполнился холодом и безразличием ко всему окружающему. Мимика лица 'омертвела'. Это была её маска. Маска, которую она носить уже шестьсот лет подряд. Маска, словно приросшая к настоящему лицу бессмертной. А было ли оно, это лицо?
  
  Этим вопросом уже давно не задавалась и сама С.С. А ведь её мнение играет здесь ключевую роль...
  
  ***
  
  
  Прошипев что-то невнятное, Демон привалился к стене, схватившись за левое плечо. Именно за то, к которому прикоснулась Серая Ведьма. Сначала была вспышка невероятной боли. Потом плечо просто-напросто онемело.
  
  В глазах помутнело. Голова сильно закружилась. К горлу подступила рвота. Ноги просто подкашивались. Грудь словно сжали железными тисками.
  
  Когда тошнота отступила, и подростку более-менее полегчало, он почувствовал, как шевелится плоть на плече. Синдзи с силой вцепился прямо в кость, стараясь утихомирить новый приступ боли. Все мысли сейчас были только о том, чтобы это прекратилось.
  
  Неприятно зашевелилось что-то в кисти. Не будь сейчас перчаток на руках Икари, и стало бы видно, как выпирают из-под кожи, нечеловеческой формы кости. Из разорванного на плече рукава текла кровь. Синдзи через силу посмотрел вниз. Кровь его приобрела какой-то странный пурпурный оттенок. Вязкая и липкая, она нехотя стекала по руке вниз, словно сопли.
  
  В голове постепенно начала складываться мозаика из различных догадок.
  
  Демон прикрыл глаза и постарался унять дрожь. Затаив дыхание, он погрузился в свой внутренний мир. Тьма окутала его сознание.
  
  'Бардиил' - Синдзи понял, что случилось. Старый враг, пожранный Демоном в желании спасти свою подругу. Или же из-за голода? Икари тогда решил не морочить себе голову такими вещами. Видимо зря. Может и не проглядел бы врага.
  
  Вдруг, всё остановилось. Боль утихла. Организм пришел в состояние покоя. Притом, что Синдзи ещё ничего не успел сделать.
  
  'Что за черт?' - подумал Демон.
  
  Подросток открыл глаза. На рукаве до сих пор были видны 'сопли' пурпурного цвета. Он, конечно, подозревал о том, что эта тварь могла оставить свой след в его организме. Но Синдзи не подумал, что всё могло быть настолько серьезно.
  
  Мысли вдруг поразила ещё одна, очень смелая догадка. Демон смотрел на слизь. Смотрел без ненависти, с интересом. Убрав руку от плеча, он сконцентрировал все свои мысли на останках паразита.
  
  Некоторое время, ничего не происходило. Синдзи начал стараться упорнее. Слизь задрожала, и начала шевелиться. Ползти. Причем ползти обратно к ране, которая не успела зажить. Медленно покидая ткань рукава, субстанция втянулась прямо в рану. Демон внимательно наблюдал за процессом.
  
  Слизь застыла пленкой на ране, и начала постепенно... регенерировать. В смысле, регенерировала рука. Синдзи мог лицезреть, как 'мембрана' превращается в обычную кожу, закрывая повреждение. Через небольшой промежуток времени, от нанесенного Демоном увечья, не осталось ни следа.
  
  В тот момент, у Икари словно открылось второе дыхание. Интерес. Любопытство. В голове замельтешили разные мысли. Все были об одном. 'Лаборатория. Мне срочна нужна своя лаборатория' - подумал Икари.
  
  Через несколько секунд, в коридоре том, Демона и след простыл...
  
  ***
  
  
  Зеро сидел в кабинете. Зашел Оги.
  
  - Вызывали, командующий? - спросил японец, стоя в дверях.
  
  - Да, Оги. Проходи.
  
  Канаме прошел в небольшое помещение, служившее обителью лидера Ордена.
  
  - Сколько Черных Рыцарей погибло при Нарите? - спросил Лелуш.
  
  - Гм. 9, - мрачно сказал парень.
  
  - Ясно. Нужно устроить церемонию, - сказал негромко Ламперуж.
  
  - Церемонию? - неуверенно спросил Оги.
  
  - Да. Это были первые погибшие в бою Черные Рыцари. Первые, кто отдал свою жизнь в борьбе, за наше дело. За наш Орден. Может, ты считаешь, что они не достойны уважения и почетного погребения?
  
  - Что? Нет, вовсе нет.
  
  - Рядовой состав Ордена сейчас в упадке. Первое же сражение для них обернулось настоящим испытанием на стойкость. Тем не менее, если они переживут это, то станут только сильнее, Оги. Это наш костяк. Наша основа.
  
  - Я понял, Зеро. Гм.
  
  - Подготовь всё, - сказал британец, складывая руки в замок. Оги сначала замялся, но потом выпрямился.
  
  - Есть, - сказал бывший террорист и удалился прочь.
  
  Лелуш остался в кабинете один. Ламы замерцали и поблекли. В помещении стало на порядок темнее. Парень прикрыл глаза.
  
  'Не думал, что буду чувствовать подобное, после смерти очередной партии пешек' - подумал он.
  
  Пусть даже они и пешки, Лелуш. Но это твои пешки. Ты их не обезличиваешь. Ты их не обесцениваешь, как людей. Ты продолжаешь смотреть на них, как на полноценные, отдельно взятые личности. Каждая жизнь. Каждая душа. Ты чувствуешь это. Все погибшие тогда, теперь они на твоей совести. Потому что ты взял ответственность над ними, как лидер. Как вождь. Это нормально. Сожалеть об утрате. Грустить. Они тебе ни друзья, ни приятели. Но ты в ответе за них. Они подчинились тебе. Доверили свои жизни. Потому что поверили. Как вождю.
  
  'Возможно, что мне стоит так печалиться, из-за девятерых убитых. Потому что в будущем, будет только хуже. Умирать будут сотни. Тысячи, быть может. Но тогда я отстранюсь от остальных. Для своего же Ордена, я буду чужим. И что мне тогда делать? На чем будет держаться вера в меня? На чудесах? Вряд ли. Предадут, как только подвернется возможность. Я почти уверен. Ведь мой образ так ярок, так красочен... и так непрочен. Мое положение лидера в этом месте. Меня ведь так легко сместить, на самом-то деле. Всё из-за ложи. Ложь меня убивает. Её сплетения столь сложны и красивы, сколь и хрупки. Мне придется убедить их. Окончательно убедить в том, что я их лидер. Что я их сила. За мной пойдут люди. Верные и сильные. Я обещаю'.
  
  Кому?
  
  'Миру'.
  
  Лелуш разомкнул руки, и посмотрел на правую. Лампы продолжали мигать и зловеще трещать. Поочередно сжав и разжав кулак, Черный Принц снял перчатку и посмотрел на свою ладонь. Сконцентрировав все мысли на одном, он вздохнул поглубже.
  
  Свет перестал моргать. Лелуш протянул руку к подставке с разной канцелярией. Вытянутая ладонь замерла на расстоянии от подставки. Разум британца оставался холоден как лед, хотя эмоции уже начинали хлестать через край. Словно огонь бушевавший под коркой льда.
  
  По руке пробежали искры. Короткая вспышка, и подставка за считанные секунды плавится на составляющие. От подставки уже ничего не осталось. Даже расплавившийся пластик уже прогорел. А маленький огонек продолжал бушевать на столе у лидера Черных Рыцарей. Пламя не распространялось дальше положенной ему территории. Словно послушный зверек, оно замерло на месте. Словно ожидало новой команды от своего хозяина.
  
  Лелуш посмотрел на Огонь Ярости сквозь темное стекло маски. 'Так красиво' - подумал он. Огонь - одна из тех вещей, на которые можно смотреть вечно. Но всему был свой конец. Ламперуж накрыл пламя своей ладонью. Огненные языки играючи касались кожи парня, но никак ей не вредили. Постепенно, пламя потухло под демонской дланью.
  
  Одна мысль, и свет в кабинете померк. Темнота окончательно окутала окружавшее Зеро пространство. Ламперуж откинулся на спинку своего кресла, погружаясь в мысли.
  Часть 12 "В преддверии новых дел"
  
  Синдзи пришлось поднажать, чтобы достигнуть передвижного штаба Ордена Черных Рыцарей, где весь первый состав организации, включая Зеро.
  
  Направляясь к лестнице на второй этаж, Демон заметил Карен, задремавшую прямо на диване. Бывший пилот Евы остановился и замер, глядя на девушку. Что, в этот момент, творилось у него в голове, никому неизвестно.
  
  Синдзи просто смотрел на дремавшую Кодзуки и не мог понять, что с ним случилось в тот момент. Время для него, словно остановилось. Существовала только спящая девушка, настолько заработавшаяся, что даже не добралась до более приемлемого места для сна.
  
  Вдруг...
  
  - Эй, Демон, ты чего там замер?! - Тамаки был в своем репертуаре - как всегда. Шумный и развязный. Стоило ему подойти к Синдзи, тот сразу же развернулся и взял того в захват. Синъитиро смог только промычать что-то невнятное, когда ему зажали рот рукой.
  
  Икари обеспокоенно посмотрел на Карен. Та слегка поворочалась во сне, но все же не проснулась.
  
  - Тихо. Ребёнка разбудишь, - сказал недовольно Демон.
  
  Тамаки недолго пытался вырваться, поняв, что бесполезно бороться с темным наемником. А уловив суть момента, парень даже затих. Икари осторожно разжал захват.
  
  Получив свободу движений, Тамаки тут же отошел от Демона - тихо и осторожно. Во избежание. Тем не менее, выражение лица у Синъитиро, более чем красноречиво, выражало всё, что он думает о Синдзи. Тем не менее, парень успокоился, глубоко вздохнул и ещё раз посмотрел на Карен. Потом перевел взгляд на Икари.
  
  Тот похоже не обратил внимания. Ещё немного посмотрев, Синдзи склонил голову набок, отвернулся и прошел к кабинету Зеро, прямо мимо Тамаки, похлопав того по плечу.
  
  Синъитиро ещё некоторое время простоял так, будучи в ступоре, пока не решил, что ему и так есть чем заняться.
  
  ***
  
  Стук в дверь.
  
  - Входите, - сказал Лелуш, не отрываясь от экрана монитора.
  
  Демон не спеша прошел в кабинет, закрывая за собой двери. На подозрительно мерцавшие лампы, он внимания не обратил.
  
  - Я тебя ждал, - сказал Лелуш, отвлёкшись от работы.
  
  - Лелуш. Что будет, если я скажу тебе, что мне нужна своя лаборатория?
  
  - Я скажу, что тебе придётся подождать. А потом попрошу тебя объясниться.
  
  Зеро сложил руки замком и посмотрел на Демона. По крайней мере, Демон посмел предположить, что Лелуш это сделал. Ибо снимать свой шлем, Чёрный Принц был не намерен.
  
  - Я тебя слушаю, - сказал британец.
  
  - Гм. Начнём с того, что я взял в плен целую научную команду британцев...
  
  ***
  
  Поговорив с Лелушем, Демон успел ещё зайти в свой кабинет, дабы сменить плащ и разбитую маску. Уже после этого, он предпочел уже удалиться прочь с базы Ордена. Но вновь замер возле спавшей Карен.
  
  - 'Идея' - подумал он.
  
  ***
  
  В передвижном штабе Черных Рыцарей царствовало спокойствие.
  
  Кодзуки мирно посапывала на диване, накрытая темным плащом, очень похожим на Демонский...
  
  ***
  
  Руководитель Кода Р, Винсент Паркер угрюмо шел к своему месту заключения, будучи сопровождаемый двумя Черным Рыцарями.
  
  - Шевелись, - больной толчок в спину, и притихший было ученый, словно проснулся. Сказать что-либо надзирателям, он не посмел. Вдруг, взгляд его ухватился за ярко мелькнувшие во тьме зеленые волосы одной очень интересной особы. Не прекращая идти, мужчина обернулся в сторону девушки, что предусмотрительно спряталась в одном из темнейших закоулков склада. Черные Рыцари её не заметили. Зато заметил руководитель. Выпучив глаза, он не смог вымолвить ни слова.
  
  На губах С.С. блуждала едва заметная улыбка. Взгляд её был затуманен.
  
  - Чего встал? - недовольно спросил один из 'конвоиров' и снова толкнул ученого вперед.
  
  Тот сразу вспомнил обо всем, что успел натворить, будучи руководителем проекта. Именно по его приказу, и именно находясь под его давлением, ученые вытворяли такое, о чем может присниться только в страшных кошмарах.
  
  С.С. была объектом их исследований. Они держали её в неволе. Ставили различные опыты и эксперименты. Выясняли, какой у неё болевой порог. Определяли границы бессмертия. Исследовали различные паранормальные явления, связанные со способностями Серой Ведьмы. А ответственен за всё был именно он - руководитель. Следовательно, ничего хорошего ему ждать не стоило.
  
  Паркер был умным и опытным человеком. А потому понял. В ближайшее время, Код Р совершенно точно лишится не только руководителя, но и ещё парочки соответствующих людей...
  
  ***
  
  Тем временем, на Нарите продолжали разбирать завалы. Вся горная цепь превратилась в одну большую братскую могилу.
  
  Сузаку наравне со всеми, занимался разбором оползня. С самого утра, его преследовало странное ощущение неправильности и нереальности происходящего. Такое бывает только во сне, или когда только-только проснулся, долго проспав.
  
  Не смотря на подобного рода странности, Куруруги продолжал работать, ибо подобного рода нагрузки были для него мелочью. Тем не менее, когда он видел, как из-под грязи и обломков Найтмаров вытаскивают все новые тела, Сузаку чувствовал, будто внутри него что-то обрывается. Каждый раз. Словно оборванная струна.
  
  Один покойник сменял другого. Бледные лица успевали только мелькать перед зелеными глазами. И так уже несколько часов. Без перерывов. Мертвецов оставалось только сгружать в специальные машины, которые бы довезли их до штаба. Там уже их опознают и потом будут похороны. Хотя не всегда было, что хоронить.
  
  - Твою ж мать, - сказал британский солдат, когда Ланселот разгреб очередной завал. Ещё два тела. Куруруги тяжело сглотнул. Кем бы ни были те люди, сейчас этого уже не понять. Во время оползня, их основательно покорежило.
  
  - Черт, да их даже опознать не получится, - тут же взвыл другой боец.
  
  Сузаку утер пот со лба, и поблагодарил Бога за то, что он сейчас в кабине Найтмара, и видит тела лишь сквозь оптику Ланселота.
  
  Порою, к горлу так и подкатывали приступы тошноты. Хотелось просто взять, и блевануть прямо в кабине.
  
  Ещё это странное ощущение пустоты внутри. Словно Сузаку потерял что-то очень важное. Частичку себя, быть может. Только вот каким образом?
  
  ***
  
  Пробудившись ото сна, Карен с удивлением обнаружила, что заснула прямо на диване в мобильном штабе Ордена. Но это ей ещё было понятно. Больше её удивило то, что она была закутана в очень знакомый плащ-пальто черного цвета.
  
  Девушка осторожно привстала и аккуратно убрала плащ в сторону, дабы получше рассмотреть. 'Точно такой же носит Демон' - поняла Кодзуки. Когда до неё дошел весь смысл происходящего, смущение овладело, ещё не отошедшим ото сна, разумом.
  
  Тут же пришла мысль, что стоит вернуть Демону его вещь назад.
  
  Карен тут же встала и направилась на поиски боевого командира. Тут же встретив Наоми, он спросила её о том, где может быть Демон.
  
  - Он ушел. Приходил на доклад к Зеро, насколько я понимаю, - Иноэ посмотрела на аккуратно сложенный плащ в руках Карен. Синеволосая девушка понимающе улыбнулась, - хочешь поблагодарить за оказанную доброту?
  
  Кодзуки смутилась.
  
  - Просто хочу отдать его вещь.
  
  - Понимаю, - в глазах Наоми мелькнуло нечто подозрительное.
  
  - Только не подумай ничего лишнего! - сказал Карен.
  
  - Конечно-конечно. Просто такой знак внимания... а никто даже не видел. Жаль. Не думала, что наш наемник на такое способен. Тамаки чего только про него не шутит... главное, чтобы сам Демон не услышал его в такой момент. А плащ отдашь потом. Когда он вернется.
  
  - Да. Конечно.
  
  Девушка с бордовыми волосами тяжело вздохнула.
  
  ***
  
  - Смотрите, кто к нам вернулся! - воскликнула Милли, глядя на Икари, зашедшего в кабинет студсовета. Нина тут же обернулась, обеспокоенно посмотрев на японца, - только вот Ширли пока занята.
  
  - Синдзи, как я рад тебя видеть! - Ривал тут же вскочил с дивана и быстрым шагом подбежал к парню, хлопнув того по плечу.
  
  - Я тоже рад вас видеть ребята, - Демон приветливо улыбался, проходя вперед.
  
  Мирно спавший до этого Артур, замурчал и встал со своей кроватки. Кот посмотрел на подростка своими заспанным глазами, и вопросительно мяукнул.
  
  - Привет, Артур.
  
  - Мяу?
  
  - Нет. Балбес на работе.
  
  Кот с черным глазом снова промурчал что-то, зевнул и начал потягиваться и умываться.
  
  Синдзи посмотрел в сторону Нины. Взгляд его замер, вперившись в монитор.
  
  - Мм, - Демон подошел к девушке за компьютером. Эйнштейн сразу же напряглась, заметив его приближение.
  
  Синдзи встал рядом, и начал внимательно смотреть на содержимое экрана. Нина смущенно молчала.
  
  - Нина Эйнштейн. Твой отец ведь Альберт Эйнштейн, верно? - спросил Демон.
  
  - Д-да, а в чем дело?
  
  - Просто я считаю, что ты достойная дочь своего отца, - улыбнулся Синдзи, - продолжаешь его работу над ураном-235?
  
  - Да.
  
  - Можно посмотреть?
  
  - А тебе, правда, интересно?
  
  - Конечно, интересно. Я сам много чем увлекаюсь. Может я смогу тебе чем-нибудь помочь?
  
  - Не знаю. Просто я сама ещё ни в чем не уверена...
  
  - Всё нормально, Нина. Я твой друг. Помни, я всегда могу тебе помочь, - Икари положил руку на плечо девушки. Та замерла, словно войдя в ступор.
  
  - Да. Конечно, - с едва заметной дрожью в голосе, ответила та, стараясь не смотреть на Синдзи.
  
  - Вот и хорошо.
  
  Милли только хихикнула в кулак, глядя на парочку. Ривал задумчиво чесал затылок.
  
  - Дела, - сказал он.
  
  - Простите. Я давно питаю слабость к физике, - сказал Демон.
  
  - Это конечно хорошо, Синдзи, но я должна сказать, что тебе тут посылочка пришла, - Эшфорд хитро заулыбалась.
  
  - Что ещё за посылка? - Икари незаметно напрягся.
  
  - А вот такая вот, - Ривал достал из под стола подозрительного вида деревянный ящик. Икари покосился на 'бандероль'.
  
  - Ах, как бы я хотела узнать, что там внутри... - Милли подошла к коробке, и взяла в руки записку, прицепленную к посылке. Эшфорд прочитала надпись.
  
  Демон замер. Просто встал соляным столбом, не веря своим ушам. Отойдя от шока, наемник быстрым шагом прошел к ящику и сам прочел записку. 'От Розы' - гласила приписка к посылке. Намек на панику был умело подавлен бывшим борцом с Ангелами.
  
  'Будем рассуждать логически. Если бы Роза не хотела, чтобы об этом знали остальные, то она бы выбрала иной метод доставки. Значит это что-то ,что можно показать другим, не боясь. Значит, можно открыть' - подумал Синдзи. Немного расслабившись, подросток тихо выдохнул и начал открывать коробку.
  
  Все замерли, ожидая увидеть внутри нечто интересное.
  
  И вот, Икари уже изумленно смотрит на содержимое посылки.
  
  - Плеер? - недоуменно спросил Ривал.
  
  - Ох, какая скука. Я ожидала увидеть нечто более... интимное, - Милли хитро улыбнулась.
  
  Но Синдзи было все равно. Он смотрел на аудио-плеер допотопного образца. Смотрел, и был готов, чуть ли не заплакать. Только сейчас он понял, насколько соскучился по столь простой вещи, старый кассетный плеер.
  
  Ещё одна записка. Демон взял её таким образом, чтобы видеть послание мог только он. Дело в том, что Милли так и стремилась выведать у близких все их тайны и секреты. Благо, что хранить молчание умеет.
  
  'Привет, Синдзи. Рада, что ты жив здоров. Решила немного развеселить своего верного подданного. Помнится мне, эта вещь была тебе очень дорога. Но ты её потерял, во время перехода на базу. Прости, что не смогла вернуть раньше. Не было ни времени, ни случая. Я его немного улучшила. Добавила новой музыки, по твоему вкусу. И да. Новые наушники.
  Пользуйся, радуйся жизни. Не скучайте там, без меня.
  От Темной Розы'.
  
  Икари посмотрел на прицепленные к плееру наушники. Не такие, как он всегда носил. Он раньше всегда брал с собой маленькие и удобные 'капельки'. Тут были наушники средних размеров, полностью закрывавшие уши.
  
  Осторожно надев их, и повесив на шее, Синдзи убрал плеер в специальный карман. Записка Икари прибрал к себе.
  
  - Так что за Роза? - томным голосом спросила Милли.
  
  - Одна моя очень хорошая подруга, - сказал Синдзи.
  
  - И все?
  
  - И все. Я пошел. Нина?
  
  Девушка обернулась к японцу.
  
  - Можно я потом ознакомлюсь с твоей работой?
  
  - Ах, да. Конечно, - Эйнштейн потупила взгляд, и вновь отвернулась к компьютеру.
  
  Икари кивнул.
  
  - У меня ещё дела есть. Я потом вернусь. Скоро, - с этими словами, Синдзи одел новые наушники и ушел.
  
  ***
  
  Лелуш сидел рядом с Нанали.
  
  - У тебя жар, - сказал он, потрогав лоб девочки.
  
  - Да. Мне в последнее время не очень хорошо, братик, - сказал сестра британца.
  
  - Все нормально, Нанали. Я рядом, - полудемон осторожно погладил Принцессу по голове. Та тяжело вздохнула. Когда брат ушел, ви Британия внезапно приболела. Видимо сказывалось беспокойство за единственного родного человека поблизости.
  
  Девочка осторожно взяла ладонь Лелуша в свои руки. Ламперуж замер.
  
  - Братик в последнее время ведет себя странно. Ты стал много отлучаться.
  
  - Прости, Нанали.
  
  - Наверное, я просто немного ревную...
  
  - Что?
  
  - Я не хочу отпускать тебя, братик. Ты ведь не бросишь меня?
  
  - Что за глупые вопросы? - с усмешкой спросил Лелуш, - Конечно я тебя не брошу. Как я могу? Ты ведь у меня одна такая. Нанали.
  
  - А помнишь Юфемию и Корнелию?
  
  - ...да. Я помню их.
  
  - А как же они? Они ведь тоже наши сестры.
  
  - Да. Сестер много. Но ты, Нанали, у меня одна. Помнишь, я же обещал тебе. Я никогда тебя не брошу.
  
  - Никогда?
  
  - Никогда-никогда.
  
  Нанали успокоилась. По лицу было видно, что она над чем-то думает.
  
  - Братик?
  
  - Да, Нанали?
  
  - В последнее время, ты как-то изменился.
  
  - Я знаю, Нанали, я знаю...
  
  - Нет. Не просто изменился. Я знаю, что люди меняются. Но здесь что-то не то. Что-то внутри тебя. Я чувствую. Словно в тебе теперь есть что-то новое. Чего я не знаю. Хотя я всегда всё знала.
  
  Ламперуж почувствовал что-то странное. Прислушавшись к своим внутренним ощущениям, он понял, что дело в руках Нанали. Касания.
  
  - Прости. Просто о некоторых вещах, знать просто не стоит, - сказал Лелуш, тяжело вздохнув.
  
  - У тебя появились от меня секреты.
  
  - Да. Причем много. Я обещал тебе не врать. Но и сказать прямо не могу. Ибо тайны мои темны и порочны. И маленьким принцессам о них знать не стоит.
  
  - Даже мне?
  
  - Даже тебе, Нанали. Может быть, когда-нибудь, ты сама всё поймешь.
  
  Девочка сжала руку брата крепче.
  
  - Не отпускай меня.
  
  - Не буду.
  Отступление 4
  
  Ширли вышла из особняка Студенческого Совета. По пути в Академию, она вдруг остановилась.
  
  Девушка удивленно смотрела на молодую женщину, с длинными черными волосами, заплетенными в одну косу. Неизвестная была одета в черный деловой костюм и носила на руках белые перчатки. Она несла с собой небольшую деревянную коробку. Видимо посылка.
  
  Феннет просто встала как вкопанная. Женщина подошла прямо к ней.
  
  - Мм. Здравствуй, девочка, - сказала она. - Это ведь особняк Студенческого Совета?
  
  - Д-да.
  
  - Ширли Феннет, если я не ошибаюсь. Ты знаешь мальчика, по имени Синдзи? Икари Синдзи?
  
  - Конечно. А вы...
  
  - Блэк. Розетта Блэк. Синдзи мой хороший друг и подопечный. Я принесла ему кое-что. Думаю, ему будет приятно.
  
  - Оу.
  
  - Ничего страшного. Я просто хотела бы оставить это ему, - Блэк вежливо улыбнулась.
  
  - Он состоит в Студенческом Совете, мы могли бы ему передать...
  
  - Я была бы премного благодарна вам. В таком случае...
  
  - Давайте я возьму, - Ширли ярко улыбнулась, будучи всегда готовая помочь другим, - я все же тоже из Совета, так что могу передать.
  
  - Спасибо, Ширли. Ты очень добрая девочка, - Роза осторожно протянула коробку девушке. Та, конечно, незамедлительно приняла ношу.
  
  - Спасибо, мадам Блэк, просто меня всегда учили, что надо помогать другим.
  
  - Да. Это очень хороший навык. К сожалению, не у всех он есть... знаешь, мне ещё идти надо. Значит, передашь мою небольшую посылочку?
  
  - Конечно!
  
  - Хорошо. Прощай, девочка.
  
  На этих словах, Темная Роза развернулась и пошла прочь. Ширли, пусть и пребывавшая в некотором смятении, направилась обратно, к особняку Студенческого Совета.
  
  - Ширли! - послышался вдруг окрик за спиной. Феннет тут же обернулась. Розетта помахала ей рукой.
  
  - Ты добрый человек. Но будь смелее. Он не из тех, кто делает первые шаги. Занятой слишком, - Ширли не видела издалека, но была почему-то уверена, что странная женщина в черном костюме усмехается.
  
  Студентка впала в ступор. А Роза меж тем пропала...
  
  Постепенно, до Ширли начал доходить смысл слов. Постепенно, к щекам её прилил румянец.
  
  - Что? - спросила девушка у пустоты. Но ответить ей уже никто не мог...
  Часть 13 "Могилы душевные"
  
  На следующий день, после уроков.
  
  Опальный британский принц шёл к выходу с территории Академии. Занятия он сегодня пропустил - ухаживал за приболевшей Наннали. С делами в Студенческом Совете, он разобрался. И потому, прямо сейчас он быстрым шагом направлялся дальше, по своим делам. Надо было ещё уладить вопрос с похоронами в Ордене Чёрных Рыцарей. Благодаря некоторым заготовкам и усердию Исполкома, церемонию погребения были готовы провести уже сегодня.
  
  - Лулу! - послышался, вдруг, сзади оклик. Лелуш обернулся и увидел, как к нему бежит Ширли.
  
  - Ширли?
  
  - Лулу, - девушка остановилась. Ламперуж пощурился от светившего в глаза солнца. Сегодня была весьма ясная погода. Как и всегда. Как Японию не назови, а лето здесь всегда теплое, ясное - Лулу, я тут хотела тебе кое-что сказать...
  
  Ширли замолчала, вдохнула и выдохнула, переводя дыхание.
  
  - В чём дело? - спросил Лелуш, удивлённо смотря на одноклассницу.
  
  Та замялась и потупила взгляд.
  
  - Лулу, у меня тут билеты на концерт появились, - Ширли достала характерно шелестевший конверт. - Мой отец очень занятой и не может уделять мне много времени. Но чтобы я не скучала, он часто присылает мне что-нибудь такое. В общем, билета два.
  
  Ламперуж всё время следил за поведением девушки. За всю свою недлинную речь, Ширли несколько раз покраснела и не раз отводила взгляд. Она была сильно смущена - видно невооруженным взглядом.
  
  - Так что, не мог бы ты сходить со мной? - Ширли всё ещё не осмеливалась смотреть брюнету в глаза.
  
  - Хм. Когда?
  
  - А, завтра, - Феннет таки взглянула на Лелуша.
  
  - Хм. Я не против. Я бы с удовольствием сходил с тобой на этот концерт. Но я не могу тебе обещать, что приду вовремя. В последнее время я бываю слишком занят. Но если буду успевать, то обязательно приду.
  
  Ширли подумала над словами Ламперужа. И тут же улыбнулась.
  
  - Вот и хорошо! - сказала она. - Значит завтра. Ладно, пока.
  
  - Пока.
  
  Лелуш мог лишь наблюдать за тем, как Ширли стрелой мчится прочь, куда-то за угол корпуса Академии.
  
  ***
  
  Ширли забежала за угол здания и решила отдышаться. Сердце бешено колотило у неё в груди, и, казалось, было готово вырваться наружу.
  
  - 'Ладно' - успокоила она, наконец, себя. - 'В конце концов, мы всего лишь сходим вместе на концерт' - Феннет улыбнулась сама себе.
  
  - Спасибо, папа.
  
  Вдруг, зазвонил телефон.
  
  - М? - Девушка достала мобильник и удивленно посмотрела на номер.
  
  ***
  
  Демон сжимал в руке пистолет с глушителем и всматривался куда-то в сторону одной из крыш Академии.
  
  Причиной его беспокойства служил один ненормальный китаец. Это был ещё юноша, с длинными, заплетенными в конский хвост, белыми волосами, одетый в странного вида пальто, больше походившее на монашескую рясу. Или на армейскую шинель. Другими отличительными чертами были чёрные очки и наушники, которые владелец даже не подумал снимать.
  
  Прямо отсюда, Синдзи мог разглядеть весьма подозрительную ухмылку на лице Мао. А в том, что это был именно Мао, Демон не сомневался.
  
  Предшественник Лелуша - предыдущий спутник С.С. и обладатель Гиасса чтения мыслей. Синдзи запомнил его слабые и сильные стороны. Гиасс нельзя отключить. Радиус действия - 500 метров. Этот парень видел людей, что называется, насквозь. Но с другой стороны, он был обречён вечно слышать чужие голоса в своей голове. Потому что контролировать свою силу, он не мог.
  
  - 'Злодей, или просто мученик?' - такой вопрос задавал себе Демон, покидая место дислокации.
  
  ***
  
  Мао смог немного унять свои нервы. Эта Академия была весьма странным местом. Даже ненормальным. Обычные люди китайца не напрягали, нет. Все же, за свою недолгую жизнь, он успел насмотреться на всяких. И встречались ему порою и более ужасные личности, от мыслей которых блевать тянуло.
  
  Нет. Здесь его напрягало другое. Он пришел сюда в поисках С.С. Своей С.С.
  
  Дело в том, что когда С.С. нашла его очень давно, ещё мелкой сиротой. И она была единственной, кто заботилась о нем. И она же дала ему Гиасс. Гиасс... что же это такое? Проклятье, или благословение? С одной стороны, это сила, что дает позволяет тебе властвовать над остальными. С другой же стороны, это проклятье, что отделяет тебя от этих самых остальных, оставляя в абсолютном одиночестве, причиняя, порою, ужасную боль. И единственный, на кого Гиасс не действует, это Носитель Кода. Тот, кто дает Гиасс. С.С. была для Мао всем. И всем осталась. Это было несколько лет назад. Будучи наивным и доверчивым мальчишкой, Мао искренне считал, что Серая Ведьма никогда его не бросит, и что они всегда будут вместе. Как же он ошибался...
  
  Находясь под давлением одиночества и не умолкающих ни на минуту голосов в голове, Мао постепенно начал сходить с ума. Все его мысли были о единственном в мире человеке, способном понять его. Единственном человеке, мысли которого Мао прочитать не мог. С тех пор-то он и искал её...
  
  А когда нашел, обнаружил с ней нового компаньона, и ещё парочку подозрительных личностей. Почему подозрительных? Потому что Мао не мог их прочитать. Первая мысль: 'Как они вообще смеют быть рядом с моей С.С.!?'. Но пришлось взять себя в руки. Во-первых, этот новый компаньон С.С.
  
  Лелуш Ламперуж. Мао почти не мог его прочитать. Вместо мыслей, он слышал только сплошной шум, через который ничего нельзя было различить. Китаец никак не мог понять, с чем это было связано.
  
  Во-вторых, он видел недавно здесь одну очень странную женщину, которая вообще ощущалась как сплошной сгусток тьмы. О прочтении мыслей не было и разговора. Самое страшное было то, что она ещё и заметила его. Причем посмотрели она на него, как на какое-то насекомое. Создавалось ощущение, что женщина могла просто взять, и раздавить китайца ногой.
  
  В-третьих. Икари Синдзи. Невидимка. Присутствие данного персонажа, вообще Мао напрягало. Потому что этот парень не ощущался Мао совершенно никак, за исключением легкого, едва заметного холодка. Стоило ему появиться в поле зрения китайца, как Гиасс словно слеп. Из-за этого, бывший компаньон Серой Ведьмы уже думал убраться отсюда поскорее.
  
  Но, видимо, не судьба. Мао вдруг понял, что за спиной ощущается характерный холодок и пустота. Китаец быстро выхватил пистолет и снял его с предохранителя, целясь в сторону Демона, подобравшегося к нему.
  
  Синдзи стоял на одной крыше с Мао и выглядел совершенно непринужденно, хотя в него целились из пистолета.
  
  Установилась тишина. Чтец мыслей уже был готов нажать на курок, когда произошло что-то странное. Все мысли вокруг него, они начали... постепенно утихать. Словно угасающий огонь. Постепенно, звуки чужых голосов, становились все тише и тише, словно приглушенные чем-то. Слова доносились до ушей, словно сквозь вату...
  
  Мао начал моргать.
  
  - Что... что ты делаешь!? - китаец дернул рукой со стволом.
  
  Демон склонил голову набок, глядя Мао в глаз. Китаец пытался применить Гиасс, но его сила словно упиралась во что-то. Словно между ними стояла невидимая стена, пресекавшая любые попытки Мао, прочитать своего оппонента. Бывшему спутнику Серой Ведьмы стало страшно. Он вдруг понял, какой у Демона холодный и злой взгляд.
  
  - Я просто сделал тишину, - сказал Синдзи.
  
  Мао был ошеломлен. Тишина. Столь непривычная ему тишина. Он ничего не слышал. Абсолютно ничего. Впервые за долгие годы. Такое бывало, только когда вокруг совсем не оставалось людей. Беловолосый китаец даже снял наушники, недоверчиво осматриваясь и прислушиваясь к окружающему миру.
  
  Он слышал. Нормально. Без всяких посторонних звуков, вроде чужих мыслей. Лишь далекие отголоски чужых разговоров, доносились до него.
  
  - Что это? - спросил Мао.
  
  - Моя сила.
  
  - Гиасс?
  
  - Нет. Я не из вас. Мао. Зачем ты сюда пришел?
  
  - Ты знаешь мое имя?
  
  - Да. Знаю. И я знаю, в чем состоит твоя сила. Твой Гиасс.
  
  - Кто ты такой?
  
  - Вопросы задаю я. Пистолет можешь опустить. Он тебе не нужен.
  
  Мао промолчал, посмотрев на пистолет в руке.
  
  - Я могу убить тебя прямо сейчас, без пистолета.
  
  Дрожащая рука медленно опустилась.
  
  - Я... я пришел за С.С.
  
  - Спокойно. Ты можешь говорить смело. Мне можно.
  
  - Кто ты?
  
  - Всего лишь Павший Ангел, Мао. Павший, но не утерявший своей сути. Ты можешь мне довериться.
  
  Китаец тяжело вздохнул.
  
  - Я просто хочу забрать С.С. и уехать с ней в Австралию. Я не могу терпеть людей и весь этот шум. Она единственная, кого я не могу прочитать. Понимаешь?
  
  - Понимаю. Австралия?
  
  - ...
  
  - Дай угадаю. Ты ведь построил дом. Специально, для тебя и неё. Только вы вдвоем. И больше никого. Тишина и пустота. Больше тебе ничего не нужно.
  
  - Почему? Почему мне нельзя просто взять её с собой?
  
  - Знаешь Мао, ты мог бы совершить множество страшных глупостей, за которых бы я тебя без всяких раздумий порвал на части. Руками. Я могу это сделать. Поверь. Я рвал на куски боевые Найтмары. Люди мне не помеха. Ведь что такое человеческое тело? Такое мягкое и хрупкое...
  
  - Чего тебе нужно!?
  
  - Просто, чтобы ты не делал глупостей. Почему, если нужна С.С., то сразу нужно её похищать, убивать всех её спутников и после этого сваливать в Австралию?
  
  - Но...
  
  - Мысли окружающих людей, более, не помеха. У меня есть для тебя вариант. Ты увидишься с С.С. Более того, ты сможешь с ней остаться. И получишь возможность контролировать свой Гиасс. Что? Удивлен?
  
  У Мао челюсть отваливалась.
  
  - А...
  
  - Почему бы не сделать так? Подумай.
  
  Китаец отошел от шока.
  
  - Нет. Нет... ты... ты мне врешь! Не может быть такого! Гиасс нельзя контролировать! Я пытался!
  
  - Можно. Просто ты не можешь поверить в это. Я же смог подавить твою силу. Значит и другие варианты есть.
  
  Мао снова поднял пистолет.
  
  - Ты мне врешь! Не может быть такого! Я просто возьму С.С. с собой и уеду далеко-далеко! Мне не нужен ни ты, ни этот Лелуш!
  
  - Вот как? Ты нам тоже не нужен. Зато нужна С.С. Подумай, что тогда произойдет с тобой? Прямо сейчас, я могу раздавить тебя. Как букашку. Могу порубить на куски. Как мясорубка. Много чего могу. Но все ещё не сделал это. Потому что есть выбор. Более того, такой выбор одобрила бы она. С.С.
  
  Мао зашипел что-то.
  
  - Просто отпусти пистолет, и мы поговорим. Все вместе.
  
  Китаец обернулся назад. Потом снова посмотрел на Демона. Рука дрогнула и начала опускаться. Мао тяжело дышал.
  
  'Вот и хорошо. Будет на ком испытать технологии Кода Р' - подумал Икари, мысленно усмехаясь.
  
  Но вдруг, Мао снова поднял пистолет.
  
  - Нет! Ты мне врешь! Я не пойду с тобой! - китаец хотел выстрелить.
  
  - Мао, стой! - Синдзи ещё пытался остановить психопата, но ничего не вышло. Беловолосый чтец мыслей нажал спустил курок. Как смешно. Он выстрелил первым, только чтобы умереть. Он успел. Но тем самым убил только себя.
  
  Смешно. Но печально. Воздух вокруг китайца загустел, исказился. Если присмотреться, то можно было увидеть, как пуля, выпущенная им, ударяется о невидимую преграду и сплющивается, падая вниз.
  
  Выстрел был почти неслышен. Звук был сильно искажен. Легкий хлопок же, ни о чем сказать не мог. В следующий момент, Демон обманчиво неспешно достал из-за пояса пистолет с глушителем.
  
  На один миг, весь мир словно замер. Замерли и эти двое на крыше, так и целясь друг в друга. Двое столь разных и непохожих друг на друга людей. Сейчас, самое важное заключалось в том, что Мао уже выстрелил. И в том, что Мао уже мертв. Потому что Демон сейчас тоже выстрелит. Но он не промахнется. Его пуля не встретит никаких препятствий, в виде барьеров из АТ-поля. Она пролетит прямо, никуда не отклоняясь. И она найдет свою цель.
  
  Она пролетит быстро, с едва различимым свистом в воздухе. Она пробьет стекло черных солнцезащитных очков и пролетит дальше. Она попадет прямо в глаз Мао. В этот, горящий знаком Гиасса, глаз. Она его не пожалеет. Она пробьет глазное яблоко. Превратит его в сплошную кровавую жижу, вытекающую из глазницы. Что-то расплещется на внутренней стороне очков. Потом она полетит дальше. В мозг. Мягкое серое вещество не будет помехой. В конце концов, пуля вылетит из затылка. После этого, всё будет окончено. Мао будет мертв. Его нельзя будет спасти. С ним нельзя будет поговорить. Он будет мертв.
  
  Потому что он не смог. Не смог совладать с собой. Потому что мертв изначально. Он был всего лишь ходячим трупом. Все это время. Все эти годы. Возможно, не брось его С.С. он бы смог ещё этого избежать. Возможно. Но маловероятно. Возможно, что было ошибкой давать ему Гиасс. Потому что именно Гиасс убил его.
  
  Пуля - всего лишь добила и без того измученного мертвеца. Мертвецы. Как же их много в этом мире. Но вот что смешно: порою, рожденные быть мертвыми, вскоре оживают. А те, кто родился быть живыми, потом быстро умирают. Жестоко. А некоторые какими рождаются, такими и умирают.
  
  Синдзи нажал на курок. Послышался характерный щелчок. Пуля прилетела Мао прямо в левый глаз, пробив голову насквозь. На бетон крыши полетели капли мозгов.
  
  Мао упал вниз, с откинутой головой. Послышались тихие шаги Демона. Подросток в черной форме студента, подошел к убитому и посмотрел на него сверху вниз.
  
  Если бы Мао мог видеть, он бы видел, как склонился над ним Синдзи и снял с него, заляпанные кровью, очки. Во взгляде Демона читалось сожаление.
  
  - Мне тебя жаль, Мао, - сказал Синдзи, - но я тебя убил. Возможно, что я поступил плохо. Вполне возможно. Но былого не изменишь. Ты мертв. А я жив. В какой-то степени. Прости, если сможешь. А теперь...
  
  Демон, с совершенно невозмутимым видом, начал заметать следы убийства.
  
  ***
  
  Похороны погибших Черных Рыцарей было решено провести в одном тихом местечке, загородом. 'Слепая зона' для британских служб. Местное население не собиралось выдавать деятельность Ордена, благо доверяло им.
  
  На церемонии присутствовал весь, пока ещё не столь великий, состав Ордена. Возле вырытых ям, стояло четыре гроба. Четверо из девятерых хоронились здесь. Почему?
  
  Следуя традициям, тела убитых были переданы родственникам погибших, для дальнейшего отпевания, кремации и захоронения на семейной могиле. Пусть Япония и находилась в упадки, но обеспечить пять семей нормальными похоронами, было пока ещё не проблемой, для Лелуша и Ордена.
  
  У этих же четверых не было ни семей, ни семейных захоронений. Поэтому для них было решено найти отдельную могилу. Могилу для Черных Рыцарей.
  
  Карен осмотрела собравшихся здесь. Собралась большая часть рядового состава Ордена. Про Исполком упоминать не приходилось. Они стояли в самых первых рядах. Особняком от остальных, держалась кучка гражданских - немногочисленные друзья погибших.
  
  Лицо каждого походило больше на надгробную плиту, подобную тем ,что возвышались на вырытыми ямами для гробов.
  
  Церемония погребения началась. Карен заметила Демона. Девушка тут же сжала в руке краешек черного плаща, в который она закуталась. Сегодня было прохладно, хотя и ясно.
  
  Читая выгравированное на крышке гроба имя, Демон раскладывал на ней большое черное полотно. Кодзуки присмотрелась. Сначала она не поняла, что это было. Но потом стало ясно, что это был японский флаг. Точнее его негатив. Белое солнце, на фоне черного полотна.
  
  Через некоторое время, все четыре гроба были завернуты в такие вот черные полотна.
  
  На видное место вышел Зеро. Демон занял место по правую руку от него.
  
  - Орден Черных Рыцарей, - начал он. От звука его голоса, некоторых просто передернуло, - сегодня, мы провожаем в последний путь своих первых погибших. Узумаки Тайдзо. Ямагути Рю. Асида Сора. Танака Казуо. Эти четверо не имели семей, которые могли бы о них позаботиться. Так пусть же Орден станет им семьей в посмертии. Не забывайте этих имен. Они погибли за наше общее дело. Чтобы мы его продолжили. Слова здесь излишни. Вступив сюда, вы безмолвно поклялись в том, что будете вместе с нами бороться за одну общую цель - за Справедливость. Бороться с сильными, отстаивая права слабых. Бороться с Британией, отстаивая независимость Японии. Всё, что я вам обещаю, это победа. Победа в войне с Британской Империей и её законами. Нам некуда отступать. Мы уже в ответе за содеянное при Нарите. Поэтому скажу вам, что дабы пролитая кровь не была напрасной, мы не должны останавливаться. Да. Мы, возможно, прольем даже ещё больше крови, чем тогда. Но это всё будет ради победы. Всё, для победы.
  
  Никто ничего не сказал лидеру Ордена. Все просто выслушали и запомнили. Потом, началось прощание с погибшими. А затем, уже погребение.
  
  У всех на душе оставался неприятный осадок. Многие продолжали стоять на месте, глядя в сторону серых надгробий и могильных плит. Четыре могилы. Четыре серые могилы, посреди зеленой травы и земли. Это были могилы не только на земле. Это были могилы в душе каждого Черного Рыцаря. В том бою, они похоронили, раз и навсегда, частичку себя. Какие-то чувства, мысли, идеалы. Всего понемножку. И это делало их только сильнее. Таким образом, они могли терпеть боль, сопротивляться повреждениям.
  
  Чем больше они теряли, тем больше они становились сильнее.
  
  Это была могила в душе каждого молодого человек и девушки, вышедших из того боя живыми. Отныне и впредь, эти могилы будут только расти. Все больше вещей, молодые Рыцари будут хоронить под толстыми серыми плитами воображаемых могил. Своих могил. Постепенно, они потеряют всё. Даже самих себя.
  
  Это видел Демон. Это видел Лелуш. Возможно даже Оги.
  
  Но потеряв всё, они могут обрести себя вновь. Они вновь обретут себя. Они вновь обретут свое.
  
  Зеро зажег по маленькому огоньку, над каждой могилой. Четыре огня. Это был огонь ярости, призванный освещать дорогу Ордену. Огонь, что уже никогда не потухнет. Огонь, что будет вечно гореть в сердцах бойцов.
  
  Оги подошел к Зеро и протянул письмо.
  
  Лелуш молча принял его и раскрыл. К нему подошел Демон.
  
  Кодзуки также заинтересовалась.
  
  - Что там? - спросила девушка.
  
  - Приглашение от Киото. Они хотят нас видеть у себя. Отказ не потерпят, - в следующий момент, бумажка в руках Зеро загорелась.
  
  - Что? - Оги не понял, что произошло.
  
  - Всего лишь бумага, Оги. Нам придется подготовиться к встрече.
  
  - Да. Я понял.
  
  - Пора уходить, - сказал Зеро.
  
  Исполком Черных Рыцарей не спеша направился в сторону своего транспорта. Штаб пока остался на базе, у складов.
  
  Синдзи шел отдельно ото всех. Карен тут же подбежала к нему.
  
  - Демон, я тут хотела сказать...
  
  - М? - похоже, что Черный Палач о чем-то задумался.
  
  - ...твой плащ, - Кодзуки остановилась. Остановился и Демон, обернувшись к девушке.
  
  - Что?
  
  - Спасибо. Я подумала, что стоит вернуть его тебе, - Карен осторожно сняла черный плащ-пальто, и протянула его Демону.
  
  Тот, с некоторое время, посмотрел на плащ и подумал.
  
  - Оставь себе, - сказал он.
  
  - Но, он же твой?
  
  - Был мой. Станет твой. У меня и так есть. Он тебе идет.
  
  - Правда? - неуверенно спросила Кодзуки.
  
  - Да. Носи на здоровье. Я его тебе дарю, - с этими словами, Демон отвернулся и пошел дальше.
  
  Карен посмотрела на одежду, в своих руках. В конце концов, она вновь одела офицерский плащ и застегнулась, как положено. Теперь, она была весьма похожа на какого-то офицера из высшего состава.
  
  Девушка посмотрела вслед, уходящему Демону. Тот выглядел весьма устало. Как правило, он всегда держал спину прямо, словно внутри у него был стальной стержень. Но сегодня Синдзи как-то понурился.
  
  Карен снова его нагнала. Демон не сказал ей ни слова, в ответ на это. Она тоже молчала. Просто шла чуть позади него.
  
  У точки сбора уже толпился народ. До Поселения добирались разными способами. Часть ехала на машинах. Ещё часть на поезде. Ну, и ещё несколько должны были пойти пешком.
  
  Возле одного высокого дерева, собралась кучка ребят из рядового состава. С Кодзуки также разглядела несколько лиц, к ордену не принадлежавших.
  
  - Про Нариту ничего не говорят даже, - послышались шепотки. Ребята говорили весьма тихо.
  
  - Да там была настоящая мясорубка, говорю тебе! Говорить некому было! - говорил один из рядовых.
  
  - Да ну? - один из голосов резанул Демону слух, и он остановился, прислушиваясь. Уже сильно потемнело. Увлеченные разговором ребята не заметили его. Карен обеспокоенно посмотрела на командира.
  
  - Да ты знаешь, сколько крови там было!? Мне вспоминать тошно. Там этой крови реки были, понимаешь, чертовы реки!
  
  Демон неслышно подошел к кучке рядовых. Те немногие, кто заметили его, тут же притихли, и пытались предупредить остальных.
  
  - Вы не видели настоящих рек крови, - сказал Синдзи.
  
  Те, кто ещё не угомонился, тут же осеклись, словно парализованные.
  
  На Демона тут же посмотрел один из гражданских - немолодой мужчина, с шрамом на правой щеке.
  
  - А ты видел?
  
  - Да. Видел.
  
  Синдзи задумался, вспоминая бескрайние просторы кроваво-красных морей, родного мира. Говорили, что неизвестно, почему моря окрасились именно в красный цвет. Говорили, что они просто умерли. Но Синдзи был одним из тех людей, которые верили, что моря окрасились не просто в красный, но конкретно в цвет крови погибших при Втором Ударе. Каждый умерший тогда человек, каждая душа, каждая пролитая капля крови, все это... словно растворилось в безбрежных океанах и морях планеты. Вот почему там все умирало и в дальнейшем. Потому что эти воды были пропитаны кровью и смертью. Это был отпечаток.
  
  На миг, пред глазами Демона и впрямь предстал вид бескрайнего алого моря. Но оно вдруг зарябило и стало словно растворяться, уступая место чему-то другому. Да. Синдзи уже знал, что это такое. Он уже ощущал подобное там, при Нарите. Земля словно уходит из-под ног. Странное чувство полета. И приземление. Тьма постепенно уступала место... каким-то горным тропам.
  
  Снова дала о себе знать остаточная память чужой души. В этот раз было светло. Солнце стояло высоко над головой и весело било в сторону несчастных наемников, вынужденных жариться на этом солнцепеке. Это была молодость Наемника. Когда он ушел воевать.
  
  В этот раз были какие-то горы. Здесь было весьма красиво. Группа наемников растянулась длинной цепью по всей тропе. Все были очень уставшими, с дороги-то.
  
  Синдзи чувствовал, как болят ноги. Вдруг, послышались крики со стороны замыкающего. Поднялся шум и гам. Какое-то рычание... стрельба...
  
  - Стреляй-стреляй!
  
  - Что за хрень!?
  
  Послышалось, как кто-то захлебывается в собственной крови. Крики боли. Паника. По камням, прямо вниз, под ноги, текла кровь убитых, вперемешку с вывалившимися органами. Это была настоящая кровавая каша.
  
  Синдзи поднял глаза, приготовив автомат к бою. Размытые черные силуэты метались от одного солдата, к другому, разрывая всех на куски. Это были какие-то твари. Большие, злые и когтистые. Это было первое побоище, на памяти Георгия. Когда он впервые увидел, насколько бывает беспомощен человек, при встрече с иными силами. Их не брали пули и автоматы. Профессионально подготовленные и закаленные в горячих точках наемники могли послужить лишь кучей мяса для черных тварей.
  
  Таинственные звери собирали людей в кучки, чтобы потом порвать на части, чтобы было больше крови. Тропа стала утопать в крови боевиков.
  
  Синдзи увидел, как в него полетел оторванный торс другого наемника. Стоило ему почувствовать толчок, как все вдруг прекратилось. Снова темнота.
  
  Демон почувствовал, как кто-то дергает его за рукав. Тьма медленно рассеивалась перед его глазами. Первым, что Синдзи увидел, была пара десятков пар глаз, смотрящих прямо на него. Рядовые и гражданские.
  
  Повернувшись в сторону, Икари заметил Карен, обеспокоенно глядевшую на него. Это она дергала его за рукав. И до сих пор не отпустила, надо заметить.
  
  - Всё в порядке, - Демон.
  
  - ... - Кодзуки нехотя выпустила рукав его плаща.
  
  Тут, из толпы вышел мужчина со шрамом на щеке, и весьма мрачным взглядом. Он подошел прямо к Демону.
  
  - Плохие воспоминания? - спросил он.
  
  - Бывает. Рад видеть тебя в добром здравии, Кацуро.
  
  - Не скажу того же, просто я удивлен.
  
  - Все такой же суровый, я смотрю, - усмехнулся Демон.
  
  - Вы друг друга знаете, что ли? - удивленно спросил один из рядовых.
  
  Кацуро посмотрел на молодого парня из Черных Рыцарей. Форму никто не носил - могли застукать британцы. Но имелись специальные знаки отличия от гражданских. Под взглядом ветерана Оккупации, рядовой стушевался.
  
  - М-да, - ветеран Оккупации определенно был недоволен поведением состава, - при мне бы такого не было.
  
  - Арата и Хоши уже служат.
  
  - Я знаю.
  
  - Ты бы тоже мог пригодиться. Опыт работы есть. Более того, ты служил в армии. Офицером.
  
  - Всего лишь сержант.
  
  - Тебя и до лейтенанта повышали.
  
  - Да. Прямо в канун сдачи Японии. Притом, что я угробил половину своего отряда.
  
  - Это был всего лишь один случай. Мне будет нужен Личный отряд. А хороший сержант там никогда не помешает.
  
  - Гм, - старый солдат задумался, - возможно, я смогу тебе помочь.
  
  - Вот и хорошо. Считай, что ты принят.
  
  Мужчина пожал плечами.
  
  Демон развернулся и посмотрел в сторону 'кареты' - грузовик, в котором перевозили Исполком.
  
  Зеро спокойно сидел внутри, и терпеливо дожидался своего Оперативника.
  
  - Пошли, Карен, - сказал Синдзи.
  
  Девушка кивнула, и ещё раз бросила взгляд в сторону молодых солдат. Те до сих пор выпадали в осадок, после того, как увидели задумавшегося Демона. Нет, факт того, что Демон мог задуматься, не пугал их. Их пугало то, над чем он мог задуматься.
  
  Кодзуки также была обеспокоена поведением командира, способного вручную обезвредить полноценный боевой Найтмар. Она не видела его лица. Даже примерно не могла представить, как он выглядит под маской. Тем не менее, она уловила толику беспокойства, неприятия, исходившего от Синдзи.
  
  Икари сел прямо напротив Зеро.
  
  - Проблемы? - спросил Лелуш, почувствовав беспокойство собрата.
  
  - Нет, - сказал Син. В этот момент, он был готов поспорить, что британец готов просверлить Демона взглядом, лишь бы узнать правду.
  
  Но лицо Лелуша было скрыто маской, как и лицо Демона. А потому и утверждать ничего было нельзя.
  
  - Поехали, - сказал Ламперуж.
  
  Грузовик тронулся с места.
  
  ***
  
  Сузаку прошел к своей койке и просто на неё упал. Даже сейчас, он не мог успокоиться. Весь день, у него было ощущение, словно у него внутри бомба, готовая в любой момент взорваться, или шарик с шипами. Одно неверное движение, и всё - ты покойник. Либо взорвешься на куски, либо какой-нибудь орган окажется, нанизан на холодное острие шипа.
  
  Словно чья-то холодная рука все время держала его за нутро. За хребет, к примеру.
  
  Вот и сейчас, Куруруги замер. Внутри похолодало. Воспоминания хаотично перемешались. На подсознании творилась полная неразбериха. Порою, Сузаку не мог понять, не спит ли он случаем? Странное ощущение преследовало его все время. Он не мог отличить явь ото сна. Он даже не понял, когда и как это началось. Просто проснулся как-то раз, а все вокруг кажется таким нереальным... ненавистным...
  
  Прикрыв глаза, пожалованный британец пытался хоть на немного задремать. Вскоре, у него это вышло... только вот чем это обернулось...
  
  ***
  
  - Сесиль, что по поводу тех образцов из кабины пилота? - спросил Ллойд свою помощницу.
  
  - Пришли результаты анализов, - сказала британка, - образцы были сильно повреждены и загрязнены. Но даже с тем, выводы весьма неутешительны.
  
  - М?
  
  - Ученые утверждают, что кровь определенно не могла принадлежать человеку.
  
  - Почему это?
  
  - Они попытались определить группу крови. В базе данных не нашлось никаких совпадений. Совсем.
  
  Ллойд, до того копавшийся в своем любимом Ланселоте, отвернулся и посмотрел на девушку, с иссиня-черными волосами.
  
  - Вот как? И что же это может нам дать?
  
  - Ничего. Кроме того, что наш враг не человек.
  
  - Гм. Весьма занимательно... это может объяснить также и то, как он смог нанести столь серьезные увечья моему Ланселоту...
  
  - Вашему? - после минуты молчания, спросила Сесиль. Причем спросила она это, с просто пугающей вежливостью и спокойствием.
  
  - Нашему-нашему! - тут же исправился Ллойд, ибо знал, какой бывает его помощница в гневе.
  
  - Вот так-то лучше, - девушка обворожительно улыбнулась. Асплунд лишь удрученно фыркнул.
  
  - Судя по некоторым отчетам, наш парень успел уничтожить ещё с несколько десятков Найтмаров. В том числе Глостер сэра Гилфорда, - сказала Сесиль.
  
  - Но Ланселот-то выстоял, - Пудинговый Граф довольно улыбнулся.
  
  - Вряд ли так должно было быть. Похоже, что Сузаку просто повезло. Его можно было легко убить...
  
  ***
  
  Темнота. Сплошная темнота. Лейтенант Курурги не понял, как он здесь оказался. Последнее, что он помнил, это то, как лег на свою койку, в расположении Специального отряда.
  
  - Где я? - спросил одиннадцатый.
  
  Ответом стала тишина. Сузаку попытался осмотреться. Но этот вездесущий мрак просто застилал ему взор. Попробовал сделать шаг вперед - ощущения, словно шагаешь в пустоту.
  
  - Эй, здесь кто-нибудь есть!? - спросил Куруруги. С некоторое время, вновь установилась тишина.
  
  Вдруг, он почувствовал какие-то непонятные колебания в этой сплошной пустоте. Ощущения были просто необъяснимы.
  
  Сузаку что-то услышал. Что-то странное. Словно кто-то спросонья пробормотал нечто невнятное.
  
  Теперь, ему казалось, будто бы из этой темноты, на него кто-то смотрит. Пожалованный британец занервничал, и начал затравленно озираться по сторонам.
  
  - Кто это?
  
  Вдруг, он увидел нечто странное впереди себя. Сквозь черное покрывало мрака, начало прорываться что-то. Это было похоже на небольшое синее пятно, ярко светившееся на фоне этой вечной тьмы.
  
  - Что?.. - Сузаку ничего не понял - пятно начало вдруг быстро разрастаться по темному полотну. Большое, переливавшееся всеми оттенками синего, это пятно висело прямо напротив одиннадцатого.
  
  Куруруги смотрел на это нечто и не отводил взгляда. В голове вдруг послышался странный шепот и голоса... вопросы... воспоминания...
  
  Пощурившись, пилот понял, что ему стало тяжелее дышать.
  
  - Что ты такое? - спросил он у пятна. То, на миг, замерло.
  
  Больно резанул по слуху набор каких-то бессвязных звуков. Словно все, что парень когда-либо услышал за свою жизнь, слилось воедино, и попыталось сформироваться в слова.
  
  Сузаку почувствовал, как что-то коснулось его ног, и посмотрел вниз. Странная синяя субстанция стремительно поднималась вверх, намереваясь, видимо, утопить одиннадцатого. Лейтенант Куруруги хотел было дернуться и уйти, но не смог и шевельнуться. Последнее, что он запомнил, это то, как вязкая жидкость стекает вниз, по горлу.
  
  Куруруги пытался закричать. Но не вышло. Крик просто утонул в этой синей жиже...
  
  ***
  
  Пилот Белого Найтмара дернулся и проснулся. Открыв глаза, он обнаружил, что уже утро. Сузаку устало вздохнул и встал с койки. Ночка выдалась кошмарной.
  
  Куруруги прошел в сторону умывальника. Там он открыл кран с водой, умылся холодной водой, и взглянул на себя в зеркало. Что-то заставило его замереть.
  
  Он смотрел своему отражению в глаза. В бездонных черных зрачках читался едва заметный страх. Возможно, что он не заметил, едва заметный синий налет на зеленой радужке глаза...
  
  ***
  Отступление 5
  
  Демон быстро обшарил карманы и одежду, на теле Мао. Всё же, он был предыдущим спутником С.С., поэтому следовало поставить её в известность. Ну, и отдать ей что-нибудь.
  
  Обыскивая внутренние карманы, Синдзи нашёл что-то. Судя по шелесту, это была бумага. Демон замер, и начал медленно вытаскивать предмет на свет.
  
  Это был какой-то рисунок. Икари осторожно развернул листок. Да. Всё верно.
  
  Это был детский рисунок Мао. Когда Серая Ведьма ещё не бросила его. Там была изображена С.С. И хотя рисунок вышел по-детски кривым, краски были яркие и запоминающиеся. А ещё чувствовалась любовь, с которой маленький Мао вырисовывал портрет девушки. Было видно, что он действительно её любил. Это был единственный дорогой ему человек. Но она от него ушла, оставив одного.
  
  И всё, что у Мао осталось в итоге, это голова, полная чужих голосов, и этот рисунок.
  
  - 'Оставь его себе, Мао. Так, я всегда смогу быть с тобой' - послышался Синдзи голос С.С. Демон молча смотрел на листок, в своих руках.
  
  Через некоторое время, он аккуратно свернул его и положил в карман пиджака. Тело Мао, он поместил в специальный цинковый гроб, чтобы замедлить процесс разложения. Его ещё можно было нормально похоронить.
  
  В конце концов, Демон вышел из специального помещения, в котором он проводил осмотр убитого.
  Часть 14 "Киото"
  
  На день после похорон, Зеро стоял в обусловленном ранее месте и ождал, когда приедет машина от Киото.
  
  Это было какое-то гетто. Повсюду видны развалины, некогда жилых, зданий. Стоявшая посреди густого тумана, темная фигура Зеро, выглядела весьма угрожающе. Если быть откровенным, то всякому кто смотрел на Лелуша, в том или ином виде, казалось, что тот выглядит на порядок страшнее, чем надо. В этом состоит суть устрашения. Враг видит не совсем то, что есть на самом деле. Таким образом, рвется наружу демоническая сущность полукровки.
  
  К Зеро подъехал дорогой авто черного цвета. Окошко открылось, оттуда выглянул водитель.
  
  - Мое начальство приказало привезти также и Исполком, - сказал вполне себе вежливо, водитель.
  
  - Они следят за местностью, во избежание разных происшествий, - сказал Лелуш, - сейчас я их позову. Но сначала...
  
  Приоткрылся левый глаз, в котором загорелся знак Гиасса.
  
  ***
  
  Некоторое время назад...
  
  Лелуш собирал сумку с вещами. С.С. сидела рядом.
  
  - Мне понадобится твоя помощь.
  
  - По-другому, ты бы меня и не позвал, - Серая Ведьма спокойно зажевала кусок пиццы.
  
  - Поможешь?
  
  - Мы сообщники. Почему бы и нет?
  
  - Отлично, в таком случае...
  
  Вдруг, в комнату зашел Синдзи. Полудемон и Ведьма посмотрели в сторону гибрида.
  
  Лелуш ощутил меланхолический холодок, исходивший от Демона.
  
  - Что-то случилось? - спросил Ламперуж.
  
  - ... - молчание Синдзи было более, чем красноречивым ответом. Икари прошел к С.С. Та даже прекратила есть свою пиццу.
  
  Демон молча достал свернутый листок и протянул его С.С. Та осторожно приняла листок.
  
  - Сочувствую, - сказал Синдзи, после чего неспешно покинул помещение.
  
  Лелуш уставился на Серую Ведьма. Та развернула листок и замерла. Ламперуж заметил, как что-то мелькнуло у неё в глазах.
  
  С.С. молча смотрела на листок. Там была нарисована она.
  
  'Сочувствую' - сказал Демон, перед тем как уйти. Сопоставив все факты воедино, Серая Ведьма была поражена страшной догадкой. На лице не дрогнул ни один мускул. Но тем не менее, отпечаталось на нем понимание того, что случилось.
  
  Ещё с пару минут, С.С. смотрела на рисунок, после чего свернула его, и убрала куда-то в свой комбинезон.
  
  - Что я должна буду сделать? - спросила С.С.
  
  Лелуш обеспокоенно посмотрел на сообщницу, но, тем не менее, решил посвятить её в свои планы.
  
  ***
  
  - Что-то долго едем, - обеспокоенно сказал Тамаки, - все ещё?
  
  - Успокойся, паникер, - Карен надменно посмотрела на Синъитиро.
  
  Хотя было видно, что она тоже нервничает. Рядом с Карен сидел Зеро и Демон. Напротив них располагались Тамаки и Оги.
  
  Синдзи сложил руки на катану, и молча ожидал. Зеро, за всю дорогу, не проронил ни слова.
  
  Вдруг, машину тряхнуло. Все почувствовали, как машина поднимается куда-то вверх.
  
  - Всем быть готовыми, - сказал Демон.
  
  - Мы же вроде на мирные переговоры идем, - неуверенно сказал Оги.
  
  - Никогда не знаешь, что в голову придет какому-нибудь самомнительному лорду или генералу, - пожал плечами Демон.
  
  Вдруг, машину снова тряхнуло.
  
  Двери открыл какой-то охранник, в строгом черном костюме и в солнцезащитных очках.
  
  - Простите за неудобства, - сказал он, - мой хозяин ждет вас.
  
  Когда все вышли из машины, охранник подошел к Демону.
  
  - Простите, но не могли бы вы сдать оружие? - мужчина указал на меч в руках Синдзи. Ответом стало молчание, и взгляд Т-образного визора маски.
  
  - Хорошо, - Демон протянул катану охраннику тупой стороной лезвия.
  
  - Благодарю.
  
  Пока Синдзи осматривался, внимание Карен, Оги и Тамаки тут же было привлечено видом на панораму окрестностей поселения.
  
  Синъитиро тут же подбежал к большущему окну. Оги остановился чуть позади. У двух Рыцарей отвисли челюсти.
  
  - Это же шахта в Фудзи! - ошарашено сказал Оги.
  
  - Это не правда! - не мирился с происходящим Тамаки, - Не могли ж мы попасть сюда...
  
  - Нет, ошибки быть не может! Гора и эта панорама, - взяла слова Карен, присоединившаяся к друзьям.
  
  Демон меж тем прошел чуть дальше и устремил свой взор в сторону специальной ширмы, за которой должен был скрываться владелец этого места.
  
  - Значит, под нами залежи Сакурадайта! Сокровище, что привело к войне с Британией!
  
  - Владения Киото простираются даже досюда. Воистину, их сила поражает, - сказал Оги.
  
  Вдруг, стекло резко затемнилось, и стало матово-непроницаемым. Тамаки и Канаме заметно всполошились. Карен удалось свой страх скрыть. С некоторых пор, нося плащ Демона, она многое могла укрыть за ним...
  
  - Разве не отвратительно? - послышался хриплый старческий голос, - Фудзияма, священная гора, известная в прошлом своими живописными местами и чистой водой. Сейчас она отражает страдания Японии после захвата Империей и продолжающегося угнетения. Это и моя боль.
  
  Зеро посмотрел в сторону ширмы. Демон лишь неслышно хмыкнул.
  
  - Извини, что скрываю свое лицо, - сказал посланник Киото, - но, Зеро - ты такой же. Я должен видеть и знать, кто ты.
  
  Синдзи приготовился. Воздух вокруг него, едва заметно дрогнул...
  
  - Покажи мне свою сущность, - старец взмахнул деревянной тростью, и в следующий момент, Черные Рыцари были окружены со всех сторон темными Бураями. Найтмары держали Зеро и его помощников на прицеле.
  
  Тяжело сглотнув, Карен выступила вперед, закрывая Зеро собой.
  
  - Подождите, пожалуйста! Зеро даровал нам силу и победу. Поэтому...
  
  - Молчать, - приказал старик. Теперь вперед уже вышел Демон, мягко отстраняя Кодзуки в сторону. Та сначала замешкалась, но почувствовав спокойствие руководителей, уступила место.
  
  - И так вы относитесь к союзникам? - спросил Икари.
  
  - Не твоего ума дела, - бросил ему один из охранников.
  
  - Тихо, - вновь скомандовал посланник, - кто из вас Оги?
  
  - Я. Я здесь, - дал знать о себе Канаме.
  
  - Сними маску с Зеро.
  
  - Что? - Оги оказался в весьма затруднительном положении, - Может...
  
  - Не медли.
  
  Парень опасливо покосился в сторону Демона, и поймал на себе красноречивый взгляд Кодзуки.
  
  Зеро вдруг сделал какой-то жест, призывающий сторонников отойти. Карен услышала смешок со стороны Демона и была немало удивлена тем. Черный Палач отошел в сторону, не мешая лидеру.
  
  Кодзуки, не считавшая себя экспертом в планах командования, также решила посторониться. Зеро решил снять шлем сам. И вот, щелкнули специальные крепления... из-под головного убора, выглянула копна зеленых волос.
  
  Это была С.С. Разумеется, что никто её не знал, а следовательно и не понял, что случилось. Послышался безумный смех Демона.
  
  - Что за шутки? - недовольно спросил старец за ширмой.
  
  - Это ведь не может быть Зеро? - ошарашено спросил Тамаки.
  
  - Но... - Оги и слова вымолвить не смог.
  
  У Карен по лицу было видно, как она удивлена. Тем не менее, поразительное спокойствие того же Демона, как бы намекало, что так и надо.
  
  С.С. меж тем, флегматично осмотрела всех окружающих.
  
  - Это ведь, правда, не Зеро? - было не понятно, спрашивает Карен или утверждает, глядя на зеленоволосую девушку.
  
  - В общем-то, - Демон снова посмеялся.
  
  - Женщина, - по голосу было ясно, что запас терпения у старца хоть и был велик, но все же имел свои границы, - ты правда не Зеро?
  
  - Да.
  
  - И ты не японка.
  
  - Именно так. Посланник Киото...
  
  - ...Кирихара Тайдзо, - Демон закончил за Ведьму.
  
  Охранники опешили от такой наглости.
  
  - Мы не можем позволить уйти тому, кто знает лицо хозяина! - вскинулся первый охранник, доставая пистолет из внутреннего кармана пиджака.
  
  - Особенно, если она не японка! - добавил другой, давая приказ Найтмарам атаковать.
  
  Четверо Бураев, стоявшие прямо перед Черными Рыцарями, тут же приготовились стрелять.
  
  - Подождите! Я не с ними! - запаниковал Тамаки.
  
  Вдруг, один из Бураев выпустил гарпуны, обезоруживая двое других Найтмаров. Используя выдвижное устройство для ближнего боя, Бурай выбил оружие из рук того Найтмара, что стоял сбоку от него, и тут же устремился в сторону ширмы Кирихары. Припав на колено, пилот навел ствол пушки прямо на Тайдзо. У охранников не было ничего, кроме пистолетов.
  
  Бураи, оставшиеся у Рыцарей в тылах, были оставлены на попечение Демона.
  
  - Что ты... - Тамаки разинул рот от удивления, когда Черный Палач вытянул руки в сторону Найтмаров, и начал сжимать кулаки.
  
  Бураи тут же начали лишаться рук и ног. Охрана была обезоружена и парализована.
  
  Демон вдруг заметил, что у него начала кружиться голова... Гибрид едва устоял на своих ногах. В общей суматохе, мало кто придал этому значение. Тем не менее, сам Легионер был весьма обеспокоен данным явлением.
  
  Заметила то и Карен...
  
  - Слабак, - послышался голос Зеро, - не просто слабак. Твои методы старомодны. Поэтому, тебе не победить! - люк кабины открылся, и оттуда вылез Зеро. Карен хватило одного взгляда, чтобы понять, что это уже был их Зеро. Настоящий. Голос, манера движений, неповторимая аура и харизма - всё это можно было узнать с первого взгляда.
  
  Один из охранников навел на него пистолет. Мужчина тут же почувствовал, как ему в грудь бьет волна страха. Руки задрожали.
  
  - Стой, у него в руках пульт управления! - сказал другой охранник. И впрямь, Зеро сжимал в вытянутой руки специальный пульт управления Найтмаром. В любом случае, он успеет нажать на кнопку. И Бурай выстрелить, убив Кирихару. Следовательно, плакала вся работа этих охранников, если они выстрелят.
  
  Зеро грациозно спрыгнул с Найтмара, и направился к посланнику. Охранники предпочитали лишний раз не двигаться, в присутствии человека, сжимавшего в руке детонатор.
  
  - Кирихара Тайдзо, - начал Лелуш, - вы прославились, как основатель Кирихара Инк., добывающей Сакурадайт. Вы тайно поддерживали политику премьер-министра Куруруги. Однако, после поражения Японии, вы сменили союзника и начали поддерживать колонизацию. Вас прозвали 'Предатель Кирихара'. Ваша настоящая личина, это глава шести влиятельных семей Киото, поддерживающих национальное сопротивление. Изображать преданность... для вас это так естественно, не так ли?
  
  - Негодяй, что ты знаешь о чувствах хозяина... - начал было один из охранников.
  
  - Прекратите, - тут же приказал Кирихара. Охранники угомонились. Лелуш посмеялся.
  
  - Как ты сказал... я не японец! - последнее, было заявлено Зеро во всеуслышанье.
  
  Тамаки, Оги и Карен от такого заявления сильно опешили.
  
  - Ты серьезно? - изумленно спросил Синъитиро, - Не удивительно, что он не показывает лица.
  
  Демон лишь усмехнулся. Троица Черных Рыцарей подозрительно на него покосилась.
  
  - Зачем же ты сражаешься, если ты не японец!? Чего ты хочешь!? - Кирихара ума не приложил, зачем было сражаться против Британии, тому, кто вообще к Японии отношения не имел.
  
  - Уничтожения Британии, - лаконично ответил Лелуш.
  
  - Говоришь, можешь это сделать?
  
  - Могу. У меня есть причины сделать это любой ценой! - Лелуш усмехнулся, и потянулся к маске. Так как он стоял прямо за Найтмаром, то Рыцари видеть его не могли, - Рад иметь с вами дело.
  
  - Ты... - Тайдзо был очень удивлен, увидев лицо Лелуша.
  
  Было видно, как зрачки британца светятся дьявольским желтым светом, в темноте этого помещения.
  
  - Давно не виделись, лорд Кирихара, - с улыбкой на лице сказал Ламперуж.
  
  - Всё-таки, - Тайдзо был ошеломлен, - потерянный восемь лет назад заложник.
  
  - Да. Спасибо за заботу.
  
  - Если бы на моем месте был другой, ты бы взял его в заложники?
  
  - Ни в коем случае, - зрачки размеренно пульсировали желтым, - я лишь озвучу свое желание.
  
  - Посеянное восемь лет назад взошло? - Кирихара громко рассмеялся, - Оги!
  
  - Да!
  
  - Следуйте за Зеро! Это ваш Черный Мессия! В нем живет иная сила. Сила, что поможет вам сокрушить Британию! Я ручаюсь за него, ибо знаю, кто он! Даю слово, что Киото обеспечит вас всем необходимым для победы, только следуйте за ним!
  
  - Есть! - воскликнул Оги, по привычке слегка поклонившись, - Мы очень благодарны вам.
  
  - Признателен, лорд Кирихара, - Лелуш улыбнулся и развернулся в сторону Бурая, собираясь надеть маску.
  
  - Ты ведь уже встал на путь хаоса? - спросил Тайдзо, довольно усмехаясь.
  
  Британец повернул голову в сторону Кирихары и сверкнул глазами.
  
  - Я демон. Хаос - мое предназначение.
  
  - Эта война будет кровавой, - хмыкнул старик.
  
  Зеро надел маску и взобрался на свой Бурай.
  
  - Перед тем как вы уйдете... - снова остановил Рыцарей Кирихара, - ...кто из вас Черный Палач?
  
  Тамаки и Оги удивленно посмотрели на наемника.
  
  - Я, - коротко отозвался Синдзи.
  
  - Подойди, пожалуйста, ко мне.
  
  Икари с сомнением посмотрел на Зеро. Хотя этого и не было видно. Лелуш лишь неопределенно махнул рукой, мол, без разницы.
  
  Икари быстрой походкой подошел к старцу за ширмой.
  
  И вот, уже не Зеро стоит перед старым лордом, а его верный друг и преданный соратник.
  
  Кирихара внимательно осмотрел Демона с ног до головы. Было едва слышно, как он незаметно принюхивается.
  
  - А ты ещё интереснее, - усмехнулся Тайдзо, - всё самое лучшее от Посланников Неба и Служителей Ада смешалось в тебе. Британии не приходилось воевать ни с темы, ни с другими. Война и впрямь будет кровавой, - Кирихара прокашлялся, - на моей памяти, войска ещё никогда не вели в бой демоны и ангелы.
  
  - Так лицезрейте же. Британия падет.
  
  - Идите. Я вам верю, - Кирихара тихо посмеялся.
  
  Демон низко поклонился, и резко развернулся.
  
  На выходе, он посмотрел в сторону охранника, державшего его меч. Тот было хотел подойти и отдать оружие, но Синдзи вытянул руку в жесте 'стой'. Ещё одно движение и катана сама летит к нему, ложась рукоятью прямо в ладонь.
  
  После этого, Черные Рыцари просто ушли прочь.
  
  А Кирихара ещё долго сидел, да посмеивался у себя за ширмой...
  
  ***
  
  Тем же днем...
  
  Ширли быстрым шагом направлялась в сторону временной администрации поселения Нарита. Сейчас все были очень взбудоражены и обеспокоены минувшим недавно сражением. Многих уже по-быстрому эвакуировали куда подальше, во избежание. Но некоторые люди до сих пор отказывались покидать Нариту по тем или иным причинам.
  
  Идя по очередной улице, с сумкой на плече, рыжеволосая девушка засмотрелась по сторонам до такой степени, что не заметила, как столкнулась с кем-то. До того её заняли все эти переговоры между местными жителями о стрельбе и взрывах в горах, что Ширли совсем потеряла бдительность, упав на прохладный бетон улицы.
  
  - Ой, - только и сказала Феннет, ещё не поняв, что произошло. Послышался звук удара. Видимо девушка выронила свой телефон. Ширли потрясла головой и посмотрела вверх. После того, как девушка увидела, с кем столкнулась, её с головой захлестнуло смущение.
  
  - Простите, пожалуйста, - сказала рыжеволосая, при виде военного офицера.
  
  Вилетта Ню (а это была именно она) в отличии от студентки, была поустойчивее и от внеплановых падений воздержалась.
  
  - Ничего страшного, - сказала пуристка, тяжело вздыхая, - просто будьте, впредь, более осторожны. В последнее время работы много. А все Зеро...
  
  - Да, понимаю, - сказала тихо Ширли, начиная подниматься. Ню услужливо протянула студентке руку и помогла встать, а также решилась поднять для неё и выпавший телефон.
  
  - Вы обронили, - сказала Вилетта, поднимая мобильник и выпавшую из неё фотографию... Не секретом было то, что Ширли влюблена в Лелуша. В подтверждение того, могла служить фотография парня, которую девушка всегда носила при себе, в сложенном телефоне. Сначала, Ню не обратила внимания на фото, но потом вдруг впала в ступор, поняв, что юноша выглядит до боли знакомо. Короткие черные волосы, сапфирового цвета глаза и слегка надменный взгляд... а также черного цвета форма студента Академии. Мигом пронеслись в голове смутные воспоминания об инциденте в гетто Синдзюку. Тот самый день, когда Зеро впервые дал о себе знать. И встреча со странным студентом...
  
  - Всё в порядке? - спросила Ширли.
  
  - Да-да, конечно, - Вилетта слегка тряхнула головой, - просто задумалась. Как, говорите, вас зовут?
  
  - Феннет. Шарли Феннет.
  
  - Лейтенант Вилетта Ню. Рада знакомству. Что за парень на фото?
  
  - Это... - Ширли вдруг покраснела.
  
  - Понятно... - вздохнула Вилетта, - просто интересно стало, вот и все.
  
  - Правда?
  
  - Да... просто приключилось со мной, как-то раз, на боевом задании... вот и интересно. Лицо знакомым кажется.
  
  - Вы знаете Лелуша?
  
  - Возможно. Потому-то и хочу проверить.
  
  - М. Я, возможно, могу организовать вам встречу, если у вас выдастся свободная минутка...
  
  - Ох, я же совсем забыла, у меня есть дела. Слушай, Ширли, дай пожалуйста свой номер телефона, чтобы я могла тебе позвонить, когда освобожусь. Я все же военная, а дел в последнее время невпроворот, - Вилетта достала бумажку с ручкой.
  
  - Хорошо... тогда слушайте.
  
  Ню быстро записала номер и убрала бумажку в карман формы.
  
  - Премного благодарна, а теперь позвольте... - пуристка удалилась куда-то по своим делам.
  
  Ширли ещё немного постояла на месте, глядя вслед уходящему офицеру.
  
  ***
  
  Сузаку шел по лагерю поисково-спасательного отряда. Служащие отряда отличались ярко-оранжевым цветом специальной защитной экипировки. Помогали в работах и обычные солдаты - от пехотинцев, до пилотов Найтмаров.
  
  Отложив свое оружие в сторону, Сазерленды помогали разгребать завалы. Тем же самым занимался и Куруруги на своем Ланселоте.
  
  Периодически слышались различные распоряжения, относительно новых тел. Их делили на партии, разделяли по тяжести травм, словно простой груз. Собственно, тем они все и являлись. Для различных штабных офицеров и работников подобного рода служб, человек автоматически превращался в груз. Потенциальный или реальный, это уже неважно. Происходило полное обезличивание индивида на бумаге и в глазах офицеров.
  
  Куруруги заметил, как какой-то рядовой безуспешно пытается загрузить очередное тело в кузов грузовика. Сузаку быстро подбежал.
  
  - Давай помогу, - сказал Сузаку и помог незадачливому рядовому загрузить труп.
  
  - Угу, - рядовой предпочитал лишний раз не болтать. Вместе, они схватились за тело и с силой затащили его внутрь.
  
  - Черт, вот уж не думал, что буду вот так грузить, - высказался боец, - хм, ты одиннадцатый?
  
  - Пожалованный британец, - кивнул Сузаку, - а ты...
  
  - Да. Я британец.
  
  - Не думал, что тебя отправят на такую работу, - задумчиво сказал Куруруги.
  
  - Да вот отправили, как видишь, - вздохнул рядовой, поморщившись, - гадство, давай хоть отойдем, а то запах этот...
  
  Видимо, бойцу пока выдался перекур.
  
  - Привык, что грузить трупы отправляют только таких как ты? - спросил боец. В вопросе не слышалось ни злобы, ни оскорбления. Простой вопрос.
  
  - Да. Самому приходилось, - сказал Куруруги.
  
  - А по костюмчику и не скажешь... - задумчиво протянул пехотинец,- я ещё не видел среди офицеров одиннадцатых.
  
  - Я пилот, просто, - сказал Сузаку.
  
  - Лейтенант, как минимум, значит. Ничего, что не отсалютовал?
  
  - Нет. Не то сейчас время. Да и не привык я ещё. Я из специального отряда - технический отдел. У нас весьма обособленное отделение.
  
  - Ясно. А как до пилота-то дослужился?
  
  - Повезло мне. Просто повезло. Хотя мне следовало сейчас гнить в какой-нибудь безымянной могилке, предварительно погибнув от пули в сердце.
  
  - Вот оно как...
  
  - Дело в Синдзюку было. Так что не удивляйся особо. Там всякая чертовщина творилась.
  
  - Ясно... ладно, спасибо что помог, лейтенант, да вот мне снова пора работать. Да и у тебя должны быть дела, - солдат утер пот со лба.
  
  Сузаку осмотрел британца с ног до головы. Рядовой снял каску, и можно было внимательно рассмотреть лицо. Этот парень был ещё совсем юн. Но по взгляду было видно, что ему не впервой видеть подобное Нарите. Хотя и тяжело. Глаза у него были голубого цвета. Волосы коротко стриженные, рыжие. В общем и целом, типичный рядовой, каких в армии пруд пруди.
  
  Стоило бойцу обернуться в сторону 'труповозки', как он тут же сморщился, и зажал нос.
  
  - Вонь такая, что мозги набекрень уже, - пояснил британец.
  
  - Ясно, - Сузаку, напротив, хранил все такое же непроницаемое выражение лица. После этого, пожалованный британец развернулся и думал уйти, но пройдя несколько шагов, остановился.
  
  - Как тебя зовут, боец? - спросил Куруруги.
  
  - Майер. Рональд Майер, - сказал рядовой, не поворачиваясь.
  
  - Меня зовут Сузаку.
  
  Укомплектовывавший тела в кузове рядовой замер.
  
  - Куруруги? - спросил он.
  
  - Куруруги.
  
  - Ясно. Удачи тебе.
  
  - Спасибо. Тебе тоже.
  
  - Мне бы терпения, да железных нервов. Ну, и противогаз, если можно.
  
  - Может и будет, - сказал Сузаку, уходя.
  
  - Может, может... всё может... - рядовой что-то пробормотал себе под нос.
  
  За последние дни, Сузаку начал как-то меняться. Во взгляде виднелась смертельная усталость. Былая наивность, постепенно, сменялась какой-то сталью. Лицо незаметно помертвело, придавая владельцу неясное выражение.
  
  Наконец, лейтенант подошел к своему тенту. Рядом находился грузовик технического отдела. Около него стоял Ланселот, которому Сесель, посредством специального оборудования, меняла энергоблок. Ллойд тут же увидел своего подопечного и обрадовался.
  
  - А, служба по раскопке тел подоспела? - спросил он со смешком.
  
  - Я поменяла батарею, лейтенант, можете продолжать работу, - сказала Сесиль. Тем не менее, в синих глазах её можно было прочитать беспокойство. Сесиль была человеком добрым и сердечным. Потому и за Сузаку, как за подопечного её отряда, переживала.
  
  - Спасибо. Ллойд, вы, конечно, мой начальник и все такое... но прошу поумерить свое чувство юмора, ввиду нынешней обстановки дел.
  
  - Что, задевает мое отношение к погибшим?
  
  - Нет. Задевает ваше отношение к тем, кто пытается разгрести проблемы погибших.
  
  - М. Ты в последнее время поумерил свой пыл, Сузаку. Неужто, последнее сражение сказалось?
  
  - Много чего, - сказал Куруруги, направляясь к Ланселота.
  
  'Просто надоело уже играть для вас верного песика и прятать каждую свою эмоцию за безразличием и простоватостью' - подумал Сузаку.
  
  - Сузаку, все в порядке? - спросила Сесиль, перед тем, как Куруруги сел внутрь.
  
  - Абсолютно, Сесиль-сан. Не стоит обо мне беспокоиться, - японец посмотрел на девушку и устало улыбнулся, - просто тяжелые деньки выпали. Всем.
  
  - Верно...
  
  На этом, разговор был завершен. Через некоторое время, Ланселот неспешно поехал в сторону завалов, которые ещё предстояло разгрести.
  
  Помощница Ллойда посмотрела вслед белому Найтмару.
  
  - Я провела диагностику оборудования пуристов и Ланселота.
  
  - И? - спросил Ллойд, поправляя свои очки.
  
  - Как мы и предполагали - Проникающая Волна...
  
  Ллойд задумчиво хмыкнул.
  
  - Вот значит как... Не думал, что она поможет нашим врагам. Эта Ракшата...
  
  - Сузаку психически нестабилен, - сказала Сесиль.
  
  - М?
  
  - Я заметила, что в последнее время, он необычайно напряжен, мрачен... Боюсь, что если он вновь встретится с таким сильным противником, как Орден Черных Рыцарей, то он может сильно несдобровать.
  
  - Думаешь, мой Ланселот может проиграть? - спросил Ллойд.
  
  Сесиль промолчала.
  
  ***
  
  - Выпьем за новых союзников! - воскликнул Тамаки, впечатав стакан с напитком в стол. Встречу с Киото, Исполком решили отметить, выпив этим вечером. Если быть точнее, то отметить решил конкретно Синъитиро, а других он взял за компанию. Этому парню лишь бы был лишний повод выпить.
  
  - За новую силу! - хором воскликнули остальные члены Комитета и осушили стаканы.
  
  Карен сидела чуть поодаль всех. Вдруг, со второго этажа спустился Демон. Его мало кто заметил. Даже Кодзуки заметила его, только тогда, когда он встал рядом.
  
  Девушка вопросительно посмотрела на фигуру в черном пальто.
  
  - Прошу со мной, - Синдзи протянул руку. Кодзуки, задумавшись, все же протянула руку в ответ и встала с дивана, направившись за наемником.
  
  ***
  
  Кодзуки зашла в темный кабинет, принадлежавший Зеро. Именно сюда привел её Демон, осмотрительно заперший дверь за её спиной и вставший чуть возле выхода.
  
  Карен всмотрелась в кромешную тьму кабинета и заметила владельца данного помещения. В темноте, Зеро больше всего напоминал какого-то властелина тьмы и демона. Он, по обыкновению, сидел за своим столом.
  
  Освещения практически отсутствовало. Только над Карен тускло горела лампочка.
  
  - Офицер Исполкома, Кодзуки Карен, - важным тоном начал Зеро. Девушка тут же вытянулась, да приосанилась. Сейчас, она как никогда раньше походила на настоящего боевого офицера, особенно в плаще от Демона, - офицер Кодзуки, мы бы хотели задать вам вопрос.
  
  - Какой вопрос? - спросила Карен.
  
  - Вопрос... Вы надежный человек? - спросил Зеро.
  
  Кодзуки замешкалась, обдумывая свой ответ. Сзади, привалившись к стенке, за ней следил Синдзи.
  
  - Почему вы задаете мне этот вопрос?
  
  - Да или нет?
  
  - Я не совсем понимаю, к чему вы клоните... Я не уверена в своем ответе.
  
  - Карен, - послышался сзади голос Демона, - не напрягайся. Подумай.
  
  Кодзуки задумалась.
  
  - Боюсь, что нет, - вздохнула, наконец, девушка.
  
  - Ты боишься, - сказал Демон, - почему?
  
  Установилось длительное молчание.
  
  - Я боюсь не оправдать ваших ожиданий, - сказала Карен, тяжело вздохнув.
  
  - Страх перед провалом, - произнес Демон.
  
  - Не так уж это и плохо, - сказал Зеро, - потому что ты думаешь не о своих чувствах и желаниях, но об общем деле и стремишься послужить ему, как можно лучше. Молодец.
  
  - За что вы меня хвалите?
  
  - За правильный ответ, Карен. Ты правильно ответила на мой вопрос. Это все, что было мне нужно. А теперь... хочу поздравить тебя.
  
  - ? - Карен подозрительно покосилась в сторону начальства.
  
  - Поздравляю вас, капитан Кодзуки, - Лелуш плавным движением дотянулся до креплений маски и отсоединил её от костюма, - поздравляю с поступлением в мою личную гвардию.
  
  - Лелуш!? - изумленно спросила Карен, увидев настоящее лицо Зеро. Меньше всего она ожидала увидеть здесь этого надменного студента из Академии Эшфорд.
  
  - Добро пожаловать в Черные Оперативники, - Ламперуж улыбнулся. В глубине черных зрачков заплясали желтые искры.
  
  - Но...но...
  
  - Мы доверили тебе самое важное, что может быть у нас. Свои истинные лица, - послышался до боли знакомый голос за спиной.
  
  Карен замерла, просто не веря в происходящее. Медленно обернувшись, девушка увидела мрачное лицо Икари Синдзи - ещё один её одноклассник в Академии.
  
  - Вы двое... - поразила её, вдруг, догадка.
  
  - Все верно. Поэтому Синдзи и попал в Академию. Я его туда провел, как союзника.
  
  - Лелуш, но ты ведь британец! - попыталась воззвать к здравому смыслу, полукровка.
  
  - Британия прогнила изнутри. В Империи процветает коррупция, черные рынки и даже такие вещи, как работорговля. А её стремление к захвату мира, напоминает безмерное обжорство грязной свиньи. Потому-то я и стремлюсь её уничтожить. Выжечь всю эту грязь. Я был здесь, в Японии, когда Империя начала свое наступление. И Нанали была. Я своими глазами видел, на что способна Британия. Стоя на вашей земле и глядя на пожарище вашего города, я дал клятву об уничтожении Священной Британской Империи. Это было семь лет назад. И я до сих пор намерен исполнить свою клятву. Так что, ты со мной?
  
  Карен исступленно смотрела на Лелуша. Демон подошел к Ламперужу и оперся на стол, вперив в девушку свой внимательный взгляд разных глаз. Кодзуки потупила взгляд, пытаясь обдумать происходящее.
  
  - Ну, каков твой ответ? - спросил Синдзи. Карен передернуло от этого холодного тона. Создавалось впечатление, что в помещении правда стало на несколько градусов холоднее.
  
  - Мы тебе доверяем, Карен. Мы тебя понимаем. Так пойми же и ты нас.
  
  Мысли роились в голове у девушки, словно рой бешеных пчел. В конце концов, Кодзуки поняла, что долго она просто так стоять не сможет. Выбор - ей придется сделать выбор. Прямо сейчас. Либо да, либо нет. Третьего не дано. Вряд ли ей гарантируют спокойную жизнь, при знании настоящих личностей двух самых важных людей в Ордене.
  
  Поэтому, переборов свое внутреннее беспокойство, Карен подняла голову и посмотрела на двух руководителей Ордена. Если уж таково их доверие к ним, то...
  
  - Мой ответ... - начала она, - ...мой ответ: вы можете мне верить.
  
  - В таком случае, капитан Кодзуки, - Лелуш довольно улыбнулся, - отныне и впредь вы возведены в ранг Оперативника.
  
  - Оперативника?- спросила Карен.
  
  - Позволь я тебе объясню. Начнем с того, что каждый отдельно взятый Оперативник - это личная гвардия Зеро...
  
  ***
  
  С.С. смотрела на мертвое тело Мао перед собой. Демон стоял рядом, опершись на холодную стенку морозилки. Труп бывшего спутника Ведьмы Синдзи спрятал в 'морге' на базе Ордена, то есть на складе, где они и обосновались.
  
  - Я подумал, что стоит сохранить его тело, - сказал Икари.
  
  - Почему? - спросила С.С., не отрываясь от Мао. Девушка осторожно коснулась черного провала на месте левого глаза.
  
  - Чтобы можно было нормально похоронить. Последние почести убитому врагу.
  
  - Синдзи.
  
  - Да?
  
  - Ты ведь мог его не убивать? - Теперь С.С. посмотрела Демону прямо в глаза. Синдзи замер. Этот взгляд миндалевых глаз пробивал на дрожь, прямо сквозь маску.
  
  - Мог, - сказал Демон, - но я дал ему выбор, С.С.
  
  - Зачем он приходил? - Серая Ведьма вновь отвернулась к трупу.
  
  - За тобой. Хотел забрать. В Австралию.
  
  - Бедный ребенок, - сказала она. Как и всегда, понять что-либо по её голосу было невозможно. Она была из тех, кто мог совершенно спокойно говорить об одном и думать абсолютно о другом, - и все же, ты мог быть с ним более...
  
  - Более что? С.С. я дал ему шанс. Хотя мог сразу убить. Тем не менее, я хотел его пощадить. Я сказал ему все, что мог. Сказал, что он сможет встретиться с тобой. Сказал, что он сможет остаться здесь. Я даже мог помочь ему научиться контролировать свой Гиасс. Но он сам себя убил. Он был безумен, С.С. Он не захотел ничего слушать. В самый последний момент он достал пистолет и начал палить по мне. И я сделал выстрел. Я убил его. Не смог спасти.
  
  - Ясно, - С.С. погладила мертвого Мао по длинным серебристым волосам, - мне его жаль. У него не было никого, кроме меня. Я единственная, кто о нем заботился. Зря. Зря я связалась с ним. Я причинила ему столько боли... и все ради того, чтобы он, в конце концов, умер из-за меня же.
  
  - У каждого свои ошибки, С.С. Не стоит вечно корить себя из-за них.
  
  - Знаю. Спасибо, что позволил увидеться с ним в последний раз. Стоит похоронить его.
  
  - Да, хорошо, - Синдзи принял это, как просьбу.
  
  С.С. ещё раз посмотрела на Мао. Во взгляде её, что-то промелькнуло.
  
  Демон, заметив это, предпочел выйти.
  
  Серая Ведьма осталась в помещении одна.
  
  - Прощай, Мао, - сказала она напоследок. После этого, С.С. встала и ушла.
  
  ***
  
  Лелуш осторожно зашел в комнату Нанали. Да, он успел сегодня вернуться домой, чтобы навестить сестру перед сном.
  
  - Братик? - спросила девочка, заметив чужое присутствие.
  
  - Ты ещё не спишь, Нанали? - по-доброму усмехнулся Лелуш.
  
  - Нет. Я хотела дождаться тебя. Мне без тебя снятся страшные сны.
  
  - Не бойся. Я рядом, Нанали, - Черный Принц тихо прошел к кровати своей сестры и опустился на колено перед ней, взяв её руку в свое, как всегда.
  
  Обеспокоенно лицо девочки приняло более расслабленный вид.
  
  - Спи, Нанали. Завтра очень важный день... - сказал таинственно Лелуш.
  
  - Какой день?
  
  - Завтрашний... - прошептал британец. Он тянул слова. Девочка не заметила, как начала засыпать. Постепенно, на лице её отобразился покой и безразличие ко всему. Морфей забрал её в свои владения.
  
  'Завтра будет очень важный день' - подумал Лелуш. Душа его была преисполнена тихой радости.
  Отступление 6
  
  Джеремия Готтвальд сидел на кушетке, упершись взглядом в пол. Британец находился в крайне подавленном состоянии. Он совсем недавно вышел из комы. Хотя он находился в ней весьма непродолжительное время, но всё же успел многое пропустить. А вот что именно, он ещё толком не понял. Знал только, что что-то очень важное. Свою отставку, к примеру.
  
  Хотелось плакать. Джеремия вспоминал о своей жизни. О том, как был назначен офицером охраны на вилле Императора Чарльза. Как был обязан охранять его жену и детей. Готтвальд вспомнил о Марианне ви Британской. Прекрасная женщина. Она была для рыцаря настоящим кумиром. Как и для многих других.
  
  Он вспомнил о её смерти. Гибель Императрицы выпала прямо на время службы Джеремии. Молодой офицер, чьё семейство было в высоком почёте, от роду не знал поражений. И на первом же задании, он провалился. Слёз тогда было не удержать.
  
  Через некоторое время, его отправили в новообразованную Зону 11. Где незадолго до этого погибли единственные дети Марианны.
  
  Готтвальд пережил сильную депрессию. Но в конце концов он переборол себя. Выслужил высокое звание перед Принцем Кловисом. Собрал вокруг себя сторонников 'чистой крови' в армии. Стал видным человеком. Казалось бы, всё самое страшное было позади.
  
  А потом Кловис был вероломно убит неизвестным. Кловис, службе которому Джеремия хотел посвятить всю свою жизнь, просто умер в каком-то безвестном гетто Одиннадцатой Зоны. Это было словно проклятье.
  
  Но тогда британец показал, что он уже далеко не тот наивный парень, что был семь лет назад. Он с честью выдержал этот удар. Только вот оказалось, что самое страшное было только впереди.
  
  Пришёл Зеро. Убийца Кловиса. Тот, кто всё уничтожил. Человек, что сравнял рыцаря с землёй, смешал с грязью. Вновь депрессия. Бесполезные попытки разобраться в произошедшем. И, в конце концов, покушение на убийство, со стороны своих же.
  
  Понижение в звании. Опороченная честь перед семьёй. Даже в нормальных боях запретили участвовать. Окончательный сдвиг по фазе настиг его под Наритой.
  
  Известие о том, что Корнелия попала в засаду - в тот момент, у Готтвальда что-то щёлкнуло в голове. Ненависть к Зеро. Страх за особу королевских кровей. Нежелание новой смерти начальства. Желание уничтожить того, кто втоптал британца в грязь.
  
  Перед глазами бывшего офицера британской армии всплывали яркие картины битвы при Нарите. Вот он несётся на всех парах прямиком к месту боя. Вот сталкивается с отрядом Чёрных Рыцарей. В мыслях только одно: 'Уничтожить'. Ещё эта насмешка от Зеро: 'Апельсинчик'. Джеремия словно наяву слышит это. Чёрного цвета Сазерленд всё время уходил от атак британца в самый последний момент. Словно заговорённый. Потом появилась странная красная машина - Найтмар нового типа. Этому противнику, Джеремия уже противостоять не смог. Пилот робота оказался слишком скор на реакцию. На и Найтмар был значительно быстрее любого Сазерленда.
  
  Вслед за алой вспышкой пришла и страшная боль. Включилась катапульта. Дальше, всё как в тумане.
  
  И вот, Джеремия Готвальд оказался здесь - здесь, это чёрт знает, где и чёрт знает почему.
  
  Вдруг, дверь в комнату приоткрылась. Британец тут же обратил свой взгляд на вход в помещение, ожидая, кого же он увидит.
  
  Внутрь зашло двое фигур в тёмных плащах. Один из них показался Джеремии лишь смутно знакомым по некоторым сводкам, виденным в армии. А вид второго его просто шокировал.
  
  - З-Зеро? - Готтвальд едва ли мог вымолвить слово. Выкатив глаза, он так и уставился на вошедшего в комнату, лидера ОЧР.
  
  - Сэр Джеремия Готвальд, - важно произнёс Зеро. - Я бы очень хотел поговорить с вами.
  
  - Не о чем нам с тобой разговаривать, Зеро! - взорвался британец.
  
  - Я хочу поговорить не как Зеро, Джеремия, - усмехнулся лидер Ордена, потянувшись к маске. - Но как сын Марианны ви Британской с одним из её верных рыцарей.
  
  Готтвальд замер. Зеро снял свою маску.
  
  - Ты... Вы... Зеро... - Было вставший со своего места Джеремия, вновь рухнул на кушетку.
  
  - Джеремия Готтвальд, я обращаюсь к тебе, как единственный сын Императрицы Марианны, - сказал Лелуш. - Моё имя Лелуш ви Британский. Одиннадцатый Принц Священной Британской Империи. Семнадцатый претендент на престол. Сын Императора и Императрицы.
  
  - Принц Лелуш, - ошеломлённо выдохнул Готвальд. - Ваше Высочество, но вы же...
  
  - Джеремия, - прервал рыцаря Ламперуж. - Мне нужно с тобой поговорить. Мне нужна твоя помощь. В прошлом, ты был верен моей матери до смерти. Потому-то я к тебе и обращаюсь.
  
  Готтвальд был просто шокирован происходящим.
  
  Лелуш медленно подошёл к нему и присел на колено прямо перед офицером.
  
  - Прошу тебя, Готтвальд, не как Зеро и не как сын Императора, или Принц. Я прошу тебя, как сын человека, которому ты поклялся верно служить. Пожалуйста, откликнись на мою просьбу.
  
  Ошеломлённый британец посмотрел в аметистового цвета глаза, пропавшего семь лет назад, Принца. Единственное, что смог сделать Джеремия, это подобрать отвисшую челюсть и молча слушать Чёрного Принца, ныне скрывающегося под маской террориста и врага Империи.
  Часть 15 "Уход ЯОФ"
  
  Ширли усиленно вертела головой из стороны в сторону, пытаясь высмотреть лица своих родителей. Это было весьма затруднительно, ввиду огромного количества людей и очень шумной обстановки.
  
  Вдруг, сквозь весь этот шум и общий гомон голосов, до слуха Ширли стали доноситься звуки её имени.
  
  - Папа? - студентка завертела головой ещё усерднее, пытаясь понять, откуда же шел столь родной ей голос отца.
  
  - Ширли! - снова послышалось ей откуда-то.
  
  Рыжеволосая девушка посмотрела и увидела в одной из сторон средних лет мужчину в деловом костюме, с растрепанными русыми волосами. Это был её отец. У него было очень усталое выражение лица и взгляд. Тем не менее, он нашел в себе силы, чтобы позвать дочь.
  
  - Папа! - обрадовавшись, девушка тут же начала пробираться сквозь толпу людей к своему отцу. Рядом с отцом нашлась и мать, крайне обеспокоенная окружающей обстановкой.
  
  - Ширли, дочка! - женщина тут же обняла свою дочь. Стоило матери разомкнуть свои объятия, как обниматься кинулся уже отец.
  
  - Папа, я за тебя очень волновалась, - сказал Ширли, крепко-крепко обняв Джозефа Феннета.
  
  - Ну что ты, - сказал мужчина, посмотрев дочери в глаза. - Разве может со мной что-либо случится? Видишь, я живой, здоровый, я здесь.
  
  - Просто я очень испугалась, когда пришло известие из Нариты.
  
  - Понимаю, - Феннет снова обнял свою дочь. - Понимаю. Но видишь, всё в порядке. Мы вместе.
  
  - В последнее время, в Одиннадцатой Зоне творится чёрти что, - сказала жена Джозефа.
  
  - Да уж, тут и сказать больше нечего, - тяжело выдохнул Феннет. - Я даже уже подумываю о том, чтобы вернуться на родину.
  
  - Джозеф... - Мать не знала, что сказать. - Но ведь Ширли...
  
  - Да-да, прости, я просто забыл, - мужчина утёр пот со лба и посмотрел на дочь. - Хотя террористы в последнее время совсем распоясались. Здесь становится слишком опасно, дорогая. Простите, но я и впрямь считаю, что лучше было бы улететь в столицу. Только пока все не уладится. Просто... Я действительно устал от этого. Я боюсь за вас. Сначала Ширли попала в заложники. Потом вот это. А что будет дальше?
  
  - Джозеф, милый, всё будет в порядке - беспокоиться не о чем, - жена, видимо, попыталась успокоить своего мужа. - Британия выстоит. Подумай, нам ведь уже не раз приходилась сталкиваться с подобными трудностями. Уверена, скоро все уладиться само собой, и нам не нужно будет уезжать. Тем более, подумай о Ширли. У неё ведь здесь друзья. Учёба, как-никак.
  
  - Ну... Тут надо подумать, - Феннет недовольно почесал затылок.
  
  - Джозеф! - с нажимом сказала мать.
  
  А Ширли только смотрела на своих родителей и счастливо улыбалась. И ничего ей больше не было нужно в тот момент. Ведь что может быть лучше, чем понаблюдать за спором родителей, после страха потерять их?
  
  Именно в такие моменты, люди понимают, какова бывает цена обычному маленькому счастью, посреди разгрома и суеты войны...
  
  ***
  
  Тем временем, в кабинете Генерала-Губернатора...
  
  - Ваше Высочество, вот, взгляните, - Гилфорд протянул Принцессе Корнелии отчет от британской разведки.
  
  - Хм? - девушка взяла папку в руки и открыла. Внимательно пролистав весь отчет, она осталась удовлетворена прочитанным.
  
  - Наша разведка вычислила местонахождение ЯОФ. Они пытаются спастись бегством через море. Но теперь, мы можем застать их врасплох.
  
  Врасплох...
  
  Корнелия вспомнила про Нариту. Про то, как Орден Черных Рыцарей застал её, вместе со всей армией, врасплох. Врасплох...
  
  'Нет' - подумала Корнелия. 'В этот раз я не допущу такой же ошибки' - Принцесса была преисполнена решимости.
  
  - Гилфорд, отдай приказ о подготовке к новой операции. ЯОФ необходимо уничтожить немедленно.
  
  - Да, Ваше Высочество, - Рыцарь отдал честь и покинул Принцессу.
  
  Корнелия вперила свой взгляд в папку с отчетом. Строки документа эхом отзывались у неё в голове...
  
  Вспомнилась встреча с Зеро. Он служил ещё одной причиной, по которой она хотела как можно быстрее начать операцию по уничтожению Освободительного Фронта.
  
  Корнелия искала новой встречи с братом.
  
  Принцесса уже пыталась обойти 'приказ', но ничего не вышло. Она никак и не под каким предлогом не смогла даже намекнуть на то, что знает истинную личность Зеро. Да и не была она уверена в том, стоило ли?
  
  Поэтому, единственным верным решением ей казалось вновь встретиться с Лелушем. Он, быть может, не знал, но она в свое время пыталась провести расследование гибели Марианны. Тем не менее, у неё ничего не вышло. Все просто заходило в тупик. Теперь же, ей словно вновь растеребили одну очень давнюю рану - рану семилетней давности.
  
  А это было весьма неприятно, ибо вопрос касался также чести и гордости второй Принцессы Британии...
  
  ***
  
  Нанали мирно спала в своей кровати, пока в комнату тихо не зашел Лелуш. Парень посмотрел на сестру и удостоверился, что та ещё не проснулась. После этого он все также бесшумно прошел к окну и раздвинул занавески. Девочка ещё не обратила на это внимания, когда брат подошел к неё и положил руку на плечо.
  
  - Нанали, - начал негромко он, - просыпайся. Просыпайся скорее.
  
  - М? Лелуш? - Нанали проснулась и зевнула в свою маленькую ладошку, - В чем дело?
  
  - Время просыпаться, Нанали, - Ламперуж улыбнулся, - сегодня очень важный день.
  
  - Братик, о чем ты говоришь? - девочка была несколько удивлена.
  
  - Сама все поймешь. Скоро. Давай я тебе помогу...
  
  - А где Саеко-сан?
  
  - М? Ах, она сегодня не может присутствовать - слишком занята. Давай, раз, - Лелуш запросто поднял сестру и усадил в кресло, после чего принялся заправлять постель.
  
  Юная Принцесса вновь зевнула и решила прислушаться к окружающему миру. Вроде бы, все было как всегда. Но было тут одно 'но' - она буквально чувствовала, каким радостным был её брат в этот миг. Миг ожидания. Столь чудное и странное мгновенье, с которым ничто не может сравниться. Время, когда ты замираешь в ожидании - ожидании чего-то. Чуда, к примеру.
  
  Вот и сейчас, Лелуш находился именно в таком вот состоянии. Нанали не нужно было видеть этого, чтобы почувствовать. За долгие годы этой вечной тьмы в глазах, девочка научилась распознавать окружающий мир по одним лишь звукам, запахам... дуновениям ветра. Если только чуть-чуть притихнуть, можно было почувствовать то, чего другие обычно не чувствуют.
  
  Так, она могла пощупать цвет. Учуять запах чужой радости. Услышать то, чего не слышно.
  
  Вот и сейчас, она прямо чувствовала, как тихо теплится в душе Лелуша какая-то надежда. Надежда на нечто лучшее, чем есть у них сейчас.
  
  Она ещё не могла понять, что именно ожидало её сегодняшним днем. Но она уже знала, что это должно быть что-то очень хорошее.
  
  ***
  
  Синдзи сидел за столом и пил чай. Одет он был как всегда - в черную форму Академии. На шее висел ободок с наушниками. Бывший пилот Евы меланхолично посмотрел за окно. Сегодня было не слишком солнечно. Слегка пасмурно. Сейчас Демона такая погода вполне устраивала. Почему-то, когда солнце скрывалось за облаками, и на мир опускалось серое и немного унылое покрывало скуки, на душе у парня становилось легко и спокойно. Никаких проблем и забот...
  
  Философский момент был испорчен пришедшим Лелушем, который, между прочим, привел с собой Нанали.
  
  Демон не издал ни звука. Лишь молча посмотрел сначала на парня, а потом и на девочку в коляске. Та ещё не поняла, что в дома находится кто-то помимо неё самой и брата.
  
  Лелуш остановился и посмотрел на Синдзи. Тот с едва заметным интересом разглядывал Нанали. Через некоторое время, Демон отвернулся.
  
  - Братик? - Нанали напрягала эта странная тишина. В любых случаях, она привыкла слышать хоть что-нибудь. Но так, чтобы абсолютная тишина, в присутствии людей? Нет, такого ещё не бывало.
  
  - Нанали. Я бы хотел, чтобы ты познакомилась с одним человеком...
  
  Лицо девочки приняло задумчивый вид.
  
  - А кто он?
  
  - Узнаешь... - таинственно сказал Лелуш.
  
  Тут, Нанали услышала, как кто-то встает со стула. Это был Синдзи.
  
  - Здравствуй, Нанали, - сказал он, медленно подходя к коляске.
  
  - Ой. Кто это? - спросила девочка, только теперь заметившая присутствие Демона.
  
  Девочке оставалось лишь прислушиваться к приближающимся шагам парня.
  
  - Это мой друг, Нанали. Знакомься, - сказал Лелуш.
  
  - А как его зовут?
  
  - Синдзи. Меня зовут Синдзи, - подросток с разноцветными глазами припал на колено и взял руку девочки в свою, - и я целитель.
  
  Нанали почувствовала странное непонятное тепло, растекающееся прямо по руке.
  
  - Целитель?
  
  - Да, Нанали.
  
  - Настоящий?
  
  - Настоящий. Я пришел, чтобы вылечить тебя, - губы Демона тронула едва заметная улыбка.
  
  - Но...
  
  - Ни о чем не беспокойся, Нанали, - сказал Лелуш, - Синдзи мой друг и одноклассник. Он перешел к нам не так давно. Чуть позже Сузаку. Он мне здорово помог, в свое время. Будь спокойна. Он умеет лечить людей.
  
  - Но как?
  
  - Просто... - сказал, снизив тон, Синдзи, - просто это - волшебство, - последние слова были произнесены шепотом.
  
  Руки Демона окутал белый свет...
  
  ***
  
  Ллойд, находясь в здравом расположении духа, зашел в ангар с Ланселотом, чтобы найти Сузаку.
  
  Мурча себе под нос что-то веселое, Асплунд остановился и осмотрел помещение. То тут, то там копошились техники в оранжевой робе. Но вот нужного человек он сразу вычленить не смог. Граф сразу же задался вопросом: где же Сузаку?
  
  - Ищите кого-то? - поинтересовалась подошедшая Сесиль, с подносом очередных 'кулинарных творений'.
  
  - М. Сузаку. Где он может быть? - Ллойд задумчиво оглядывался по сторонам, - У меня для него важное сообщение.
  
  - Какое?
  
  Ученый только подозрительно похихикал в ответ на вопрос.
  
  Сесиль нахмурилась.
  
  - Может, мне поучить вас манерам поведения? - вежливо поинтересовалась брюнетка.
  
  Ллойд поморщился.
  
  - Нет уж, спасибо. Просто пришел приказ от Личного отряда Корнелии. Они хотят использовать Ланселот в предстоящей операции. Вопрос только в том, как? - Асплунд усмехнулся. - Может быть как полноценную боевую единицу, а может всего лишь как мальчика для битья.
  
  - Ллойд...
  
  - Хорошо-хорошо. И все же, где он?
  
  - Он некоторое время ходил по ангару, - сказала Сесиль, - все время что-то высматривал, наблюдал за работой наших инженеров и техников. Он внимательно следит за тем, что делают остальные работники нашего отдела. Видимо ему это интересно.
  
  - Вот значит как...
  
  - Но потом он куда-то ушел... - Сесиль вдруг начала внимательно высматривать что-то под самым потолком ангара.
  
  Ллойд задумчиво хмыкнул, глядя на помощницу.
  
  - В чем дело?
  
  - Я, похоже, нашла его, - Сесиль кивнула в сторону.
  
  Обернувшись по направлению кивка, Асплунд тут же нашел искомое - лейтенант Куруруги, собственной персоной, сидел на одном из помостов, прямо под крышей ангара.
  
  Задумчиво наблюдая за всем с высоты, зеленоглазый юноша внимательно следил за работой всех людей в отделе.
  
  Не зря говорят, что можно вечно наблюдать смотреть на три вещи: огонь, воду и работу мастера.
  
  Ллойд недовольно вздохнул. Теперь у него на выбор было два варианта: либо он идет за пилотом наверх, либо привлекает его внимание и призывает самого спуститься вниз.
  
  Решив, что такая разминка, как пробежка по лестнице вверх и обратно будет для него излишней, граф подошел чуть ближе, чтобы одиннадцатый его точно услышал.
  
  - Сузаку, не мог бы ты спуститься? - крикнул Асплунд пожалованному британцу.
  
  Куруруги, словно только что проснувшись, тряхнул головой, встал и пошел спускаться вниз по металлической лестнице.
  
  В конце концов, сын бывшего премьер-министра Японии предстал перед своим начальством.
  
  - Я слушаю вас, - сказал пожалованный британец, выпрямив спину перед ученым.
  
  - Пришло сообщение от Личного отряда Её Высочества, - сказал Ллойд, - как ты понял, они хотят задействовать тебя на новой операции.
  
  Сузаку помолчал некоторое время, после чего коротко ответил:
  
  - Ясно.
  
  - Вот и хорошо! - сказал Ллойд, - В таком случае, готовься, а я пойду - ещё столько дел надо сделать, - на этом, граф удалился прочь.
  
  Сесиль посмотрела на Куруруги. У того был на редкость серьезный взгляд. Он таким был уже с самой Нариты. Его состояние сильно беспокоило помощницу Ллойда. Она все же была очень сердобольной, по отношению к ближнему своему.
  
  - Сузаку? - спросила она осторожно.
  
  - М? - Куруруги, до того, смотревший на Ланселот, - Да?
  
  - С тобой все в порядке?
  
  - Да. Все в полном порядке, - сказал одиннадцатый, после недолгого молчания, - просто немного утомился, в последнее время.
  
  - В последнее время, ты какой-то хмурый и мрачный. Я подумала, может тебя что-то гложет? Может какая-то проблема?
  
  Сузаку снова посмотрел в сторону своего Найтмара. Ему казалось, с белой отполированной поверхности его брони, на него смотрит его отражение. В память врезалось воспоминание об одном очень неприятном случае. Это произошло в перерыве между поисково-спасательными работами...
  
  ***
  
  Так случилось, что когда раскопали новый труп, Сузаку пришлось остаться с ним один на один.
  
  Это была девушка. Пилот Найтмара. Она оказалась заживо похоронена в кабине собственного меха. Куруруги свой Ланселот ненадолго покинул, решив осмотреть капсулу с пилотом.
  
  В голове у девчонки зияла дыра. Стенки капсулы, сзади от неё, были забрызганы кровью и мозгами. Видимо, она решила покончить с собой, при помощи табельного оружия. Бедный человек. В руке она до сих пор сжимала пистолет.
  
  Сузаку осмотрел боевые жетоны пилота. Девушку звали Лаура Блейк. Волосы у неё были короткие, каштановые. Цвет глаз определить было нельзя, ибо они закатились. Лицо пересекал неприятного вида шрам. Похоже, она была уже ветераном. Сейчас, с закатившимися глазами и окровавленным лицом она выглядела воистину ужасно.
  
  Особенно этот разинутый рот, и, запекшаяся на нем, кровь.
  
  Куруруги вздохнул и отвернулся, терзаясь различными вопросами.
  
  Вдруг...
  
  - Почему? - услышал он вопрос. Сузаку вздрогнул и осмотрелся. Никого не было.
  
  - Кто здесь? - спросил пожалованный британец.
  
  - Сузаку, почему ты все время это делаешь? - вновь этот странный женский голос...
  
  Куруруги вдруг понял, откуда он исходит... Женщина...
  
  Внутри у парня все замерло. Он медленно повернулся в сторону вскрытой пилотской капсулы. Сердце едва не остановилось, когда он увидел вдруг ожившую девушку. Жуть поразило разум.
  
  - Удивлен? - девушка весело улыбнулась черными, от крови, зубами и посмеялась.
  
  - Вы... вы же... - Куруруги не мог выговорить ни слова.
  
  - Я 'что'? Мертва? Возможно... - Лаура Блек вновь рассмеялась.
  
  Пожалованного британца в дрожь бросило от её смеха.
  
  - Сузаку... почему?
  
  Куруруги изумленно посмотрел на ожившую девушку.
  
  - Что 'почему'?
  
  - Почему ты все время это делаешь? Почему мучаешь себя подобными вопросами? Зачем тебе это?
  
  - О чем вы вообще говорите!?
  
  - Глупый мальчишка... я говорю о том, что ты думаешь, - вмиг, с лица Лауры слетела улыбка. Взгляд её голубых глаз стал необычайно серьезен. Даже угрожающ. Она протянул руку вперед и коснулась ладонью лица Сузаку. Тот попробовал отойти, но не успел. Так он и замер.
  
  - Что... что вы делаете? - Куруруги почувствовал острую головную боль и зажмурил глаза.
  
  - Почему... - голос звучит у него прямо в голове. Он имеет уже мало чего общего с тем приятным женским голосом пилота, - почему все время спрашиваешь себя?
  
  'О чем спрашиваю?' - говорить не было сил.
  
  - Почему?.. Зачем?.. Слишком много вопросов. Ненужных. Все время слышу их. Зачем убивать?.. Почему умираем?.. Нужно ли все это?..
  
  Куруруги вдруг понял. Разум заполнился множеством образов и мыслей, посещавших его в последнее время. Все, что он думал.
  
  К примеру то, как он думал про Зеро. С одной стороны, этим человеком можно было восхищаться. Или хотя бы уважать. Но с другой стороны, можно было его ненавидеть. Молча, или открыто осуждать. И в то же время думать, а вдруг он делает правильно?
  
  Противоречия. Совершенно ненужные. Излишние.
  
  Вот и пришло время с ними разобраться...
  
  - Перестань спрашивать... Хватит мучить... Все бессмысленно...
  
  Боль вспышками прокатилась по телу Сузаку...
  
  Вдруг, послышались голоса...
  
  Когда Куруруги открыл глаза, он обнаружил себя сидящим возле зарытой в землю капсулы. Девушка продолжала лежать внутри кабины, с вышибленными мозгами.
  
  Подходили остальные спасатели...
  
  Сузаку осмотрелся... все было точно так же, как и перед диалогом со странной галлюцинацией.
  
  А галлюцинация ли?..
  
  ***
  
  - Нет. Никаких проблем, - сказал, наконец, Сузаку.
  
  Ясное дело, что Сесиль ему не поверила. Но и продолжать она не стала.
  
  - Ладно, Сузаку, - сказала она, - я поняла, что ты не хочешь об этом говорить, но... все равно помни, что ты всегда можешь обратиться.
  
  - Хорошо. Я понял...
  
  ***
  
  - Так, вроде бы все... - сказал Синдзи, отойдя от Нанали.
  
  - Я как-то странно себя чувствую, - тихо произнесла девочка, сидя в своей коляске, - я... я снова могу ходить?
  
  Синдзи по-доброму усмехнулся.
  
  - Не все сразу, юная леди. Ты слишком долгое время провела не двигаясь. И все же... попробуй пошевелить ногами.
  
  На лице Нанали отобразилась задумчивость.
  
  - М. Я попробую...
  
  Лелуш замер, внимательно следя за состоянием сестры.
  
  - Ноги... словно ватные, - сказала девочка, пытаясь шевельнуть хотя бы одной из них, - но... но я их чувствую...
  
  Едва заметно шевельнув одной из ног, Нанали замерла. Лицо Лелуша озарила легкая улыбка...
  
  Движение было дерганным и неуклюжим. Неприметным. Тем не менее, впервые за долгое время, девочка все же смогла это сделать...
  
  - Синдзи.
  
  - Да?
  
  - Спасибо тебе.
  
  - Да всегда пожалуйста... - Демон задумчиво посмотрел на Нанали. Он что-то вспоминал...
  
  ***
  
  С.С. стояла на крыше противоположного дома и наблюдала за всем со стороны. В мыслях, она размышляла о том, какая же все-таки странная эта штука - счастье. Простое человеческое счастье. Миг, когда преисполнена всеми самыми светлыми и добрыми чувствами. Миг, когда кажется, что вот, ничего тебе больше не надо, кроме этих чудесных мгновений.
  
  Серая Ведьма услышала чей-то голос.
  
  - М? - зеленоволосая девушка обернулась и посмотрела на пустое пространство перед собой. Словно найдя взглядом кого-то, она успокоилась, словно поняла что-то, - а, это ты.
  
  С.С. снова отвернулась в сторону окна и смотрела за тем, как молча радуется Лелуш исцелению своей сестры. Как счастливо выглядит Нанали, семь лет не могшая самостоятельно ходить. Даже Демон чему-то радовался. Видимо, он был просто счастлив за других. При этом, вид девушки говорил о том, что она кого-то внимательно слушает. Вопрос состоял только в том, кого именно. Ведь здесь, вроде как, никого и не было больше...
  
  Похоже, что Серая Ведьма услышала что-то удивительное, потому что обернулась она, в сторону невидимого собеседника, с весьма характерным взглядом.
  
  - Что значит: 'все бы отдала'?
  
  ***
  
  - То и значит, подруга, - грустно сказала молодая женщина с длинными черными волосами и синими глазами, - в такие моменты... я искренне сожалею о своем поступке.
  
  - Никогда бы не подумала, - сказала С.С., отворачиваясь вновь.
  
  - Просто... вот посмотри на них, - сказала Марианна ви Британская, указывая в сторону окна, - внимательно посмотри. Посмотри, как счастливо выглядит Лелуш. Нанали... мои дети. Порою, я жалею, что выбрала такой путь. Жалею, что не могу просто оказаться рядом. Обнять их. Лелуш так вырос...
  
  - Все не можешь нарадоваться? - спросила Серая Ведьма. В голосе звучал намек на сарказм. Именно, что намек, - Знаешь, я уже давно не видела тебя такой доброй. Где-то со времени рождения Нанали. Неужто растрогалась.
  
  - Молчи и радуйся тому, что есть, - усмехнулась женщина, - хочешь вернуть 'старую стервозную Мариану', м?
  
  На лице мертвой Императрицы отобразилась злобная ухмылка.
  
  С.С. меланхолично посмотрела в глаза призраку подруги.
  
  - Пожалуй, нет.
  
  - Вот и хорошо.
  
  Две женщины продолжили наблюдать за маленьким праздником жизни в семействе Ламперуж.
  
  Они не заметили, как к Академии подъехала дорогого вида машина, одной британской офицерши...
  
  ***
  
  Вилетта задумчиво смотрела на территорию Академии из окна своей машины. Один коротенький звонок и рыжеволосая студентка уже предстает перед дверями автомобиля женщины-рыцаря.
  
  Открыв дверь, офицерша пригласила Ширли внутрь. Несколько смущенная подобным благоволением со стороны военной, студентка все же залезла внутрь и села на мягкое кожаное кресло. Вообще, ей было несколько не по себе, ввиду того, что она, по факту, села сейчас в машину к незнакомому человеку, да ещё и непонятно зачем. Но боевой офицер, все же. Да и Феннет выросла весьма вежливой и добропорядочной девушкой, не любившей идти на конфликты или расстраивать людей попусту.
  
  У Ню на коленях лежала небольшая папочка, к которой было прицеплено фото Лелуша из базы данных. Ширли недоуменно покосилась на документы.
  
  - Личное дело, - пояснила Вилетта, заметив взгляд девушки, - тебя может немного шокировать моя новость, девочка, но... твой парень подозревается в связи с Орденом Черных Рыцарей.
  
  Девушка с рыжими волосами так и застыла, глядя на пуристку.
  
  - Что?
  
  - Лелуш Ламперуж, не так ли? - Ню деловито раскрыла папку и быстро пробежалась глазами по давно вызубренным строкам, - 5 декабря 1999 года рождения. Возраст: 17 лет. Учащийся Академии Эшфорд. Твой одноклассник.
  
  - Да, это он... но...
  
  - Феннет, хочу сказать, что сама ещё не уверена в своих доводах, потому и обращаюсь к тебе: помоги мне проверить своего друга. Пойми, что подозрения в терроризме, это не шутки. Разве ты не хочешь его оправдать?
  
  - Но Лелуш не террорист!
  
  - Может быть и так. А может и по-другому. У меня есть серьезные опасения по его поводу. Во-первых, в гетто Синдзюку, в день смерти Принца Кловиса, был замечен некий студент. Примерно 16-17 лет на вид. Средний рост. Волосы черные. Лелуш подходит под описание. Потом появился таинственный Зеро - герой в маске, чьего лица не знает никто и никто даже гадать не решается, кто же он на самом деле. Я заметила, что примерно в тот же период времени, когда появился Зеро, Лелуш стал, все время, куда-то пропадать... то отпрашивается с уроков. То прогуливает...
  
  Ширли хотела, было, сказать, что Лелуш пропадает далеко не в тех местах, о которых могла подумать военная, но быстро передумала. А стоит ли?
  
  'Так, Ширли, успокойся' - сказала себе девушка, вдохнув поглубже. 'Лелуш ведь не может быть террористом, так? Значит, если я немного помогу этой женщине, то ничего страшного с ним не случится. Невиноватым бояться нечего, так? Ладно. Решено' - Феннет посмотрела на Вилетту Ню, ожидавшую ответа.
  
  - Ну, ты решилась?
  
  - Да, - неуверенно ответила Ширли, - я сделаю всё, что нужно, и докажу, что Лелуш не террорист.
  
  - Вот и хорошо. В таком случае, слушай...
  
  Офицерша, отдав Ширли необходимые распоряжения, пронаблюдала за тем, как девушка вылезает из машины.
  
  - Отъезжаем к тому дому, - приказала Вилетта водителю, указывая на одно из зданий, из которого можно было прекрасно видеть, что творится у выхода из Академии. В случае чего, она быстро заметит, если кто-то выйдет...
  
  ***
  
  - Почему ты не вылечил все сразу? - спросил Лелуш у Демона, когда они остались наедине.
  
  - Я все равно не смог этого сделать, - сказал Синдзи, задумчиво глядя в сторону закрытых дверей.
  
  - Почему?
  
  - С ногами повезло. Травма была реальная... но проблема оказалась куда глубже, чем я думал. Воздействие непосредственно на память девочки - она в принципе не помнить того, как видеть. Информация просто заблокирована.
  
  Послышался треск стекла. Это Лелуш хотел себе стакан воды налить. Да вот только стакан в руке лопнул...
  
  Черный Принц, с ничего не выражающим взглядом, посмотрел на серое пасмурное небо за окном. Руку он поочередно, то сжимал, то разжимал. Хрустели осколки стекла у него на ладони, дробясь и впиваясь в кожу. Вниз покапала кровь. Ламперуж перевел взгляд на раскрытую ладонь - на руке медленно заживали порезы от стекла.
  
  - Чужое внушение, - понял он.
  
  - С ногами повезло - что бы там не произошло с блоком, но Нанали смогла через него пройти. Я просто помог. Немножко веры в чудеса и восстановленная опорно-двигательная функция. С глазами хуже. Допустим, что они могли атрофироваться. Я смогу их восстановить. Но она их не откроет. Они не сможет снова видеть. Блок прочнее и надежнее. Мозг принципиально не помнит, как видеть.
  
  - И ты ничего не сможешь сделать?
  
  - Я - нет. Но вот знаю того, кто мог бы помочь...
  
  - Кто?
  
  - Наша общая знакомая. С.С.
  
  - С.С.? Причем тут она?
  
  - Недавно со мной произошел один инцидент - пока я спал, С.С... не знаю, как сказать, она вошла со мной в некий контакт. Залезла в мою память. Только хочу заметить, что это была 'двухсторонняя' связь. Пока она видела мои воспоминания о прошлом, я просматривал её память. Отрывками. Я периодически возвращался в свою прошлое. И ощущал её присутствие. Тем не менее, все было также погано, как и несколько месяцев назад... адский жар от лучевого орудия, варка в металлической капсуле... ловля падающих с неба различных летающих объектов... много чего.
  
  - Не завидую тому человеку, который случайно заглянет в твои воспоминания, - протянул британец, - значит, она может вызывать у человека воспоминания о прошлом. Причем достаточно яркие. Это можно использовать. У Нанали ведь заблокирована память, верно? Причем Гиассом. Уж кто-кто, а наша Пицеедка точно должна разбираться в подобном.
  
  - Пицеедка?
  
  - Прозвище, - усмехнулся Лелуш, - она все время ест пиццу. Причем заказывает её с моей карточки. Пришлось брать новую... а ту оставить.
  
  - Хе. Женщины. Каких только жертв они не требуют...
  
  ***
  
  Ученые в потертых белых халатах опасливо оглядывались по сторонам и искали себе подходящее местечко, среди вычищенных серых стен какого-то бункера. Каждый тащил с собой по коробке, с вещами.
  
  - Мы теперь здесь будем работать? - спросил кто-то.
  
  - Неплохо тут. Ничем не хуже, чем при Нарите. Даже попросторнее будет, - его товарищ задумчиво заглянул в одну из дверей, располагавшихся в этом коридоре.
  
  - Это жилой блок, - пояснил японец в форме Черного Рыцаря. Обветренное лицо было украшено шрамом, а суровый безразличный взгляд говорил о нелегкой жизни бойца. Демон поручил Кацуро помочь в размещении Код Р на новом месте.
  
  Теперь, когда Орден получил добротное снабжение, можно было обзавестись местечком наподобие этого - всеми забытый и никому не нужный бункер. Повстанцам он не приглянулся, ввиду своей 'громоздкости', в сравнении с маленькой группировкой, ЯОФ тоже был без нужды, ну а Киото... Киото просто держали место на примете.
  
  В некоторых местах висели истертые полотна японских флагов.
  
  - Несмотря на то, что бункер семь лет не использовался, он в весьма хорошем состоянии, - заметил будущий сержант личного отряда Демона, - консервация его неплохо сохранила.
  
  - Здесь много места.
  
  - Верно. Но со многим ещё придется разбираться. У вас ещё оборудование неразгруженное.
  
  - Мы можем сами справиться, - сказал один из старших ученых, которого обошла стороной 'чистка' проведенная Демоном.
  
  - Не сомневаюсь, - ответил бывший военный, даже не обернувшись в сторону собеседника.
  
  Зеро согласился завербовать Код Р, с целью дальнейшей эксплуатации их на правах научного отдела, коим Орден был обделен. Ракшата Чаула - разработчик Алого Лотоса - конечно планировала прилететь сама, но до этого надо было ещё дожить. Так что лишняя команда толковых инженеров лишней не была. 'Сумрачные британские гении' хоть и были весьма сумрачны в своем гении, но все же пользу принести могли немалую. Особенно под правильным руководством. Ясное дело, что руководить принялся Демон... ибо больше некому. Во-первых, он эту кашу заварил. Во-вторых, он как бы сам проявлял немалый интерес к данному поприщу.
  
  Ясное дело, что команда перед этим была тщательна перепроверена и некоторые из ученых не дожили до этого часа... Сначала 'почистили' команду от наиболее 'темных' личностей. Потом всем выжившим был дан выбор: либо смерть, либо жизнь и продолжение работы под начальством Зеро.
  
  Немногие выбрали вариант умереть... тем не менее были такие.
  
  - Сейчас вы расселяетесь по свободным комнатам, - сказал Кацуро, - потом сбор в актовом зале.
  
  - Ясно, - сказал ученый, - стоп, а где он?
  
  - Я подожду и провожу вас, - терпеливо сказал ветеран Оккупации.
  
  - Ладно... в таком случае...
  
  - Можете быть свободны.
  
  Профессор Коу согласно кивнул и удалился прочь.
  
  Кацуро тяжело вздохнул. Не думал он, что сегодня будет отвечать за размещение этих гайдзинов в халатах в новой лаборатории.
  
  Теперь, этот бункер являлся базой для научного отдела Ордена Черных Рыцарей. А находилось это интересное место в... а вот где оно находилось, понятия не имел никто. Кроме Кацуро, само собой. Да и тот едва ли запомнил дорогу... Похоже, что и Киото-то уже плохо помнили месторасположение подземной базы.
  
  Да и Демон, что уже был на полпути сюда, думал: 'А тот ли вообще бункер мы откопали?'. И ведь не зря думал - а вдруг и впрямь не тот нашли? А нужный фиг знает где...
  
  ***
  
  Карен буравила стену задумчивым взглядом. В мыслях вертелось недавнее повышение до капитана... и получение ранга 'Оперативник'. Отчего-то, при мысли об этом, девушка сразу преисполнялась гордости. А как же - элита войск Ордена, подчиненная напрямую Зеро. Зеро...
  
  Демон и Зеро - двое основателей Ордена Черных Рыцарей, по факту. Ключевые фигуры в организации. Они настолько же таинственны, сколь и могущественны. А чем таинственнее они были, тем больше Кодзуки (и не только ей) хотелось узнать про них. Лидеры, как-никак.
  
  И вот недавно, она узнала очень многое... Двое глав Ордена оказались её одноклассниками и друзьями в Академии. Это было внезапно для девушки.
  
  Зеро - таинственный голос, впервые, за много лет, давший изнуренным повстанцам надежду на победу. Чудо тьмы, призванное помочь японцам обрести свободу вновь. Для Кодзуки, его голос был почти что родной. Когда она узнала, что он не японец, она с этим справилась, будучи твердо уверенная в том, что неважно, кто Зеро на самом деле. Важно лишь то, что он может помочь. Потом выяснилось, что он британец... Снова позиция 'неважно, кто он'. И в конце концов, он прямо заявляет ей о том, кто он есть на самом деле... Лелуш Ламперуж - её одноклассник, любитель поспать на уроках и большой прогульщик. Карен и впрямь была глубоко потрясена.
  
  А Демон? Он всегда производил впечатление хладнокровного и бывалого офицера. Темный плащ-пальто был сшит словно из самой тьмы. Порою, воздух вокруг него становился на несколько градусов холоднее. Маска была тем ещё психологическим приемом. Острые, хищные очертания, странного вида визор с темно-матовым стеклом. Словно лицо. А ведь как забавно... без маски, кажется все совсем по-другому. Хотя... Синдзи очень шла подобная 'личина'. А ведь Карен начала уважать его, как старшего (не только по званию, но и по возрасту). И вдруг узнала, что он младше неё где-то года на два или около того. И даже так, его авторитет никуда не пропал. Все равно, чувствовалось в нем, нечто темное и иное, что заставляло Кодзуки умолкать в присутствии Демона.
  
  Лучший пилот Ордена Черных Рыцарей ещё раз окинула взглядом свою комнату. Взгляд остановился на двух фотографиях. Вспомнилось время, когда Япония ещё не была оккупирована. Когда ещё ей брат был жив... вот он. Смотрит на неё с фотографии и улыбается. Словно живой... словно говорит ей: 'Я тебя не бросил, сестренка, я всегда буду с тобой'. Она ведь пошла в террористы именно из-за него. Из-за его мечты о лучшем мире...
  
  Все же, она не сможет предать ни Лелуша, ни Синдзи. Да. Сначала она немного побесилась из-за этого, ввиду полного непонимания произошедшего. Но потом пар схлынул и она смогла призадуматься над всем этим. К британцу питалось некоторое недоверие. А вдруг он все это подстроил для каких-то личных целей? Вдруг он может предать?
  
  Но она, таки, примирилась с этими мыслями. Ей либо надо идти дальше, либо бросать все это. Потому что других вариантов нет. Зеро - лидер. Его право не оспорить. Она сама говорила: 'Неважно, кем является Зеро'. Так что теперь она будет придерживаться этого принципа. Неважно, что Зеро, на самом деле, обычный британский школьник, с некоторой долей цинизма смотрящий на весь окружающий его мир. Неважно, что он, на самом деле, её слегка чудаковатый одноклассник, любящий спать на уроках. Неважно.
  
  Синдзи вообще не вызывал никаких лишних мыслей, зарекомендовав себя достаточно 'стабильно'. Ни навыки, ни цели не вызывали вопросов.
  
  Брат с такими же красными волосами, как и у Карен, продолжал весело глядеть на неё с фото. Рядом затесался Оги. Кодзуки улыбнулась, вспомнив тот день. У них был свой дом, с огородом. Было жаркое лето. Оги всегда был другом для брата и маленькой сестры. Они все делали вместе. И грядки пололи, в тот день, тоже вместе.
  
  Уставшие были... потные, грязные... но счастливые. Не было ни войны, ни горечи оккупации. Было только высоко стоявшее солнце и усталость после работы, когда их и сфотографировали.
  
  Мечта брата... Мечта о свободной Японии - мечта, которую взяла, после его смерти, Карен. Взяла, как свою.
  
  - Брат, я обещаю, что все сделаю правильно, - сказала она в пустоту, - обещаю, ты ещё увидишь, как воплощается твоя мечта.
  
  Прекрасные голубые глаза девушки едва заметно блестели...
  
  ***
  
  Пока Синдзи разбирался с вопросами научного отдела, Лелуш с задумчивым видом просматривал новости в интернете.
  
  С.С., по обыкновению своему, сидела на его кровати и жевала пиццу.
  
  - Скажи, С.С., - нарушил он, вдруг, тишину, - умеешь ли ты управлять чужой памятью?
  
  Серая Ведьма даже не поглядела в его сторону, продолжая пережевывать кусок лакомства. 'Когда я ем, я глух и нем' - это про неё. Лелуш повернулся к 'сообщнице' и терпеливо выждал, когда же та прожует.
  
  - Тебе Демон рассказал? - спросила она.
  
  - Верно. Так, да или нет?
  
  С.С. взяла новый кусок и неспешно откусила. Расплавленный сыр никак не желал поддаваться, и растягивался от куска ко рту девушки. Та начала с удовольствием жевать пиццу.
  
  Я бы сейчас поел...
  
  Недовольно заурчал желудок полудемона... Наступил неловкий момент всеобщего молчания. С.С. даже прервала свою трапезу, услышав этот громогласный звук, заполнивший комнату.
  
  В конце концов, тишина была разорвана тяжело сглотнувшей Ведьмой.
  
  Лелуш предпочел ничего не говорить по этому поводу.
  
  - Да или нет?
  
  - Знаешь, я бы советовала тебе сходить и поесть, для начала, - сказала ему, как ни в чем не бывало, С.С., самозабвенно беря в рот новый кусочек.
  
  - ...ничего, не говори, - медленно произнес Лелуш, прикрыв глаза и беря себя под контроль.
  
  - Да, умею. Тебе какой с этого прок?
  
  - Нанали. Я хочу помочь Нанали.
  
  - И в чем же дело? Причем здесь мой дар?
  
  - Не делай вид, что не знаешь... - усмехнулся Лелуш. - Память моей сестры намеренно заблокировали ещё при дворе, чтобы она не могла ни ходить, ни видеть. Если с первой проблемой уже почти разобрались, то со второй ещё предстоит разобраться. На её памяти стоит блок. Гиасс.
  
  Серая Ведьма серьезно посмотрела на британца.
  
  - Откуда ты знаешь?
  
  На лице брюнета появилась ироничная ухмылка.
  
  - Просто знаю и все.
  
  - Кто. Тебе. Сказал?
  
  - Тьме ведомо и не такое, дорогая С.С. - таинственно произнес Лелуш.
  
  Серая Ведьма молчала. В конце концов, она, не отрывая глаз от парня, запихнула в рот новый кусок пиццы...
  
  ***
  
  - Итак, господа, начнем, - Демон сел в центре стола. По бокам расселись ученые Кода Р, только-только закончившие распределение жилплощади. - Это наша первая конференция на правах Научного отдела Ордена Черных Рыцарей. И первым делом, хотел бы сказать: добро пожаловать. Я специально выпросил этот бункер, чтобы мы могли расположиться наиболее комфортно. Здесь вы будете не только работать, но и жить. Я буду приходить, чтобы также подключаться к некоторым проектам. Итак, есть вопросы?
  
  После недолгого молчания, один из ученых поднял руку.
  
  - Слушаю, - сказал Демон.
  
  - Насколько сильно мы ограничены в своих действиях?
  
  - Хочу сказать, что доверяю вам, и я бы не хотел, чтобы это доверие оказалось неоправданным. Как ваш начальник, я позволил себе дать вам полную свободу действий. В пределах разумного, конечно. Вы даже в отпуск можете уезжать, на время, если будет время. Или вы думали, что я вам деньги шутки ради платить собираюсь? И все же... знайте, что предательства я переношу ОЧЕНЬ болезненно... очень. И если кто-нибудь подумает о том, чтобы подставить нас... вспомните о тех, кого уже рядом с нами нет...
  
  Установилось молчание.
  
  - Ещё вопросы?
  
  - Что с оборудованием? - это сказал уже другой ученый.
  
  - Прибудет в скором времени, вместе с отрядом охраны и военным комендантом, - Демон, похоже, хотел ещё что-то добавить, но у него зазвонил телефон. Синдзи посмотрел на номер - М? Жаль, господа, но похоже, что придется прервать нашу конференцию.
  
  Гибрид Евы и демона встал и быстро покинул помещение.
  
  -До встречи, - кинул он, напоследок.
  
  Ученые Кода Р остались в помещении одни. Бам. Кто-то стукнулся лбом об стол. Послышался чей-то вздох.
  
  - М-да, - протянул кто-то глубокомысленно.
  
  - Ну... все же лучше, чем я предполагал, - сказал второй.
  
  - А ведь верно, - согласился, неожиданно для себя самого, третий.
  
  - Мы думали, будет хуже...
  
  - Могло быть хуже...
  
  - Мне это не нравится.
  
  - Главное - сохранять спокойствие.
  
  Ученые Кода Р вздохнули с облегчением. Все сложилось гораздо лучше, чем они могли подумать. Тем не менее, некоторые пустые кресла рядом, невольно напоминали о тех, кого сейчас действительно нет рядом...
  
  ***
  
  - Мне интересно, как ты собираешься объяснить свое 'чудесное исцеление' Нанали перед остальными, - сказала Ведьма.
  
  - Все очень просто, - улыбнулся Лелуш, - Демон содержит в гетто одно очень интересное местечко - больница. Причем, весьма приличная. С некоторых пор, приличная... пришлось немного помочь своему другу в 'легализации' заведения и поставки кое-какого оборудования... - британец усмехнулся.
  
  - Вот, значит, как... и это будет твоя легенда для сестры?
  
  - Да. 'Увезем на курс лечения'. Если все сработает, то Нанали вернется в академию уже способной ходить и видеть...
  
  - Ясно.
  
  - Так ты согласна?
  
  С.С. взяла последний кусок пиццы и подумала.
  
  - Пожалуй, да, - сказала она, запихнув еду в рот.
  
  Лелуш некоторое время помолчал.
  
  - Спасибо тебе, - сказал он тихо.
  
  - Не за что, - ответила ему Серая Ведьма, прожевав кусок.
  
  Вдруг, зазвонил телефон.
  
  - Хм? - Лелуш достал мобильник и посмотрел на номер. Звонил Оги. Парен нажал на кнопку ответа. - Слушаю?
  
  - Зеро, тут дело от Киото.
  
  Лелуш посмотрел на часы.
  
  - Рассказывай.
  
  С.С. опечаленно посмотрела на пустую коробку из под пиццы.
  
  ***
  
  Вилетта внимательно смотрела в бинокль, следя за академией. Наконец-то, она дождалась того, что нужно. Студент с черными волосами покинул территорию Академии со спортивной сумкой на плече.
  
  Следом за ним прокралась его одноклассница с длинными рыжими волосами. Парень, похоже, её не заметил. Или просто сделал вид, что не заметил.
  
  'Наконец-то, - подумала Ню, - ну, давай посмотрим, как ты проводишь досуг, юный Лелуш...'.
  
  Военная тут же покинула квартиру, снятую специально для слежки за Академией, предварительно проверив пистолет.
  
  'Пора покончить со всей этой чушью про Зеро' - сказала про себя офицерша.
  
  ***
  
  - Генерал-губернатор Корнелия все ещё сомневается в использовании всяких нумерованных, вроде тебя, - сказал генерал Дальтон, глядя на Сузаку. - Но я использую все, что можно использовать.
  
  Куруруги молча выслушивал Рыцаря Корнелии.
  
  - Даже если это сын бывшего премьер-министра Японии. Цель: генерал Катасе - его захват будет означать конец ЯОФ. Но захват проводит морской отряд. Ты будешь прикрывать их с суши, пока не будет осуществлен захват Катасе. По окончанию операции - ликвидация всех выживших.
  
  У пожалованного британца перехватило дыхание. 'Спокойно. Спокойно...' - подумал он.
  
  - 'Ликвидация'? - осторожно спросил он, начав заметно нервничать.
  
  - Выжить не должен никто, за исключением цели, - кивнул Дальтон. - Докажи свою преданность Британии, лейтенант Куруруги Сузаку.
  
  Дальтон развернулся и бросил напоследок:
  
  - Считай это шансом на повышение. Дерзай, - генерал удалился прочь.
  
  Японцу оставалось лишь смотреть вслед уходящему Рыцарю Корнелии.
  
  - Есть... мой лорд, - сказал Сузаку, сжав кулаки. Кровь начинала бурлить в жилах. Внутри зарождалось чувство неистовой ярости...
  
  Пожалованный британец потряс головой, желая избавиться от странного приступа эмоций, но не смог.
  
  'Ликвидация, - подумал он, - убить всех выживших. Убить...'. Убить. Отчего-то, он повторял это слово про себя, снова и снова. Словно пробовал на вкус. Пытался понять своим взбудораженным умом, почему оно его так беспокоит?
  
  Какие чувства оно у него вызывало? Страх? Отвращение? Может оно вообще ничего у него не вызывало? Или... или оно ему нравилось? Нравилось каждый раз пробовать на вкус это странное слово: 'Убить'.
  
  Больше всего, он боялся признаться себе в подобном - признаться себе в том, что ему приятно... убивать людей.
  
  Ведь почему он тогда спрашивает себя? Почему так старательно... пытается распробовать это слово?
  
  Убить.
  
  - Ну, это ещё что? - резко выдернул Сузаку из размышлений, Ллойд. - Фумие, что ли? Будешь делать что-нибудь, м? Похоже, тебя проверить решили.
  
  Граф попросту глумился над бедным пареньком. Одна из тех вещей, которые Сузаку до сих пор не смог понять, это то, по какой причине Ллойд постоянно поддевает окружающих своими замечаниями. Притом, что особой агрессии за начальником Камелота он никогда не замечал. Как бы странно это не звучало, но в издевках Асплунда проглядывала даже какая-то доброта, по отношению к подчиненному. Своеобразная забота, можно сказать.
  
  Сузаку посмотрел на стартовый ключ в своей руке.
  
  Внутри, он словно удар пережил. Все с ног на голову перевернулось...
  
  - Я солдат, - сказал он никаким голосом, - если приказали 'ликвидировать', я ликвидирую.
  
  - М, - Ллойд недовольно поправил очки, - ты, в последнее время, стал слишком жесток.
  
  - Я сам виноват, - сказал Куруруги, - я добровольно пошел на это. А это значит, что и бежать мне больше некуда.
  
  Сузаку решительно посмотрел в сторону Ланселота. Во взгляде зеленой оптики Найтмара, пилот почувствовал то, чего ему так не хватало - надежной опоры и уверенности в собственных действиях.
  
  'Да. Вместе, мы сможем все' - подумал он. Едва заметно блеснула в темноте синяя кайма зеленых глаз...
  
  ***
  
  Катасе сидел у себя в кабинете о обдумывал сложившуюся ситуацию. Все было очень плохо. Половина бойцов было ранено. Некоторые тяжело. Другая половина вряд ли смогла бы противопоставить сейчас что-нибудь Британии, напади она сейчас. На выбор было два варианта развития событий: либо остатки Японского Освободительного Фронта пойдут в самоубийственную атаку, либо попробуют сбежать. Был ещё вариант внезапного нападения Корнелии, но он разумелся сам собой. Неизбежность.
  
  'И это всё?' - подумал он. 'Конец? Неужели, все, за что мы так яростно сражались, будет просто потеряно?'.
  
  - Генерал? - осторожно постучался какой-то рядовой.
  
  Катасе словно очнулся ото сна и посмотрел на молодого юношу в военной форме. 'И этот парнишка тоже умрет' - отозвалась мысль эхом в голове.
  
  - Войдите, рядовой, - спокойно сказал генерал.
  
  Повстанец незамедлительно прошел в центр кабинета и встал напротив командующего. Старый солдат отметил, что боец чем-то возбужден.
  
  - В чем дело? - спросил Катасе.
  
  - Сэр, прибыли Черные Рыцари, - сказал рядовой.
  
  Генералу стала понятна причина взбудораженности бойца.
  
  - Черные Рыцари? - похоже, что Катасе даже немного воспрял духом.
  
  - Так точно.
  
  - Чего же они хотят?
  
  - Не знаю, но похоже они пришли по зову Киото...
  
  - В таком случае... быть может ещё не все потеряно. Веди меня к ним, - Катасе встал из-за стола.
  
  - Есть, - рядовой развернулся и повел начальство за собой.
  
  ***
  
  Человек от Ордена был найден в лазарете, где лежало большинство раненых солдат повстанческой группировки.
  
  - Вы из Черных Рыцарей? - спросил командующий ЯОФ, глядя на фигуру в черном пальто и с такого же цвета беретом на голове. Лицо было скрыто за маской. 'Видно любят у них маскарады проводить' - усмехнулся про себя генерал.
  
  - Так точно, - Демон перестал смотреть на раненых и обернулся к командиру ЯОФ, мысленно подивившись густоте бровей своего собеседника. - Генерал Катасе, не так ли? Рад встрече.
  
  - Все верно. Вы пришли, чтобы помочь?
  
  - Именно так. Морской Орден вот-вот начнет развертывание своих сил в окрестных водах. Вам надо отчаливать как можно быстрее.
  
  - Вы не собираетесь дать бой Корнелии? - спросил Катасе.
  
  - Нет. Сколько всего солдат ранено?
  
  Генерал задумался. Вздохнул.
  
  - Много, - сурово сказал он, - половина от всего уцелевшего состава. А в чем дело?
  
  - У нас есть вариант, - ответил Демон.
  
  Генерал нахмурился.
  
  - Я слушаю.
  
  ***
  
  Вилетта осторожно кралась вслед за Ширли. Уже стемнело. А Лелуша и след простыл.
  
  Бедная Феннет просто не знала, что ей делать, не в силах найти друга. Подозрения в том, что офицерша была права, крепли, а беспокойство только росло.
  
  'Черт. Надо было сразу схватить этого студента' - подумала, между делом, Вилетта. 'Но нет же, нужны доказательства. К тому же, если этот парень умеет управлять памятью... Во всяком случае, я не собираюсь умереть также бесславно, как и Джеремия' - вдруг, Ню заметила движение, между какими-то контейнерами.
  
  Щелкнув затвором, Вилетта уткнулась стволом пистолета в темное пространство прохода.
  
  Продолжая искать Лелуша, Ширли очень быстро скрылась из поля зрения военной. 'Чтоб тебя' - Ню мысленно обругала себя за невнимательность. 'Что ж, может там я смогу найти что-нибудь полезное' - подумала женщина и пошла вперед, в пугающую темноту контейнеров...
  
  ***
  
  - Ваше высочество, они уходят! - сказал один из генералов, зайдя на склад, в котором расположились Глостеры Корнелии и её личной гвардии - Гластонских Рыцарей. Машину Корнелии все же успели починить. Только вот вряд ли она понадобится ей сегодня...
  
  - Что!? Да как посмели... - Генерал-губернатор тут же вышла со склада и выхватила бинокль из рук какого-то офицера. Короткий взгляд вдаль позволял понять: ЯОФ уходят. - Задержите их!
  
  - Но ведь мы ещё не закончили развертывать Морской Орден...
  
  - Немедленно!
  
  - Есть, Ваше Высочество...
  
  ***
  
  Звуки стрельбы стали доносится до места погрузки бойцов ЯОФ в здоровые фуры, которые Демон достал специально для эвакуации людей.
  
  В этой Британии умели делать вместительные машины...
  
  Синдзи, услышав пальбу, начал подгонять всех.
  
  - В грузовик все, быстро-быстро! Другого транспорта отсюда не будет! Вы же не хотите быть здесь, когда Корнелия совсем озвереет?
  
  Бойцы ЯОФ стали грузится активнее. Черные Рыцари помогали грузить внутрь раненых. То и дело слышалось, как бойцы цедят сквозь зубы что-то вроде, мол, 'тяжелый же он', или 'осторожнее - осторожнее говорю', вперемешку со стонами и шипением раненых.
  
  А ведь если сравнивать количество раненых с убитыми, то раненых было до неприличия мало... Ни в какое сравнение не шло с тем, что было при Нарите. А всё Корнелия...
  
  Наконец, в кузов фуры залез последний солдат.
  
  - Это всё? - спросил Демон, внимательно осматривая, утрамбованный в грузовик, народ.
  
  - Да всё уже, всё! - ответил ему Тамаки. - Давайте уже поедем, а то Принцесса-то тут прямо.
  
  - Спокойно Тамаки, - сказал Демон, - сейчас поедешь. Эй, там, в кабине! - Синдзи громко постучал по борту машины. - Стартуйте!
  
  - А вы не поедете? - спросил один из Черных Рыцарей.
  
  - У меня другой рейс, парень. Встретимся на базе, - Демон скрылся в неизвестном направлении.
  
  Фуры спокойно покинули территорию складов. Проблему с оцеплением решил Лелуш. Так что нет ничего удивительного в том, что британский офицер с улыбкой на лице пропустил колону грузовиков и сделал потом вид, что ничего не видел.
  
  Его примеру последовали и остальные солдаты...
  
  ***
  
  - По машинам! Все по машинам, быстро!
  
  Начать операцию пришлось ещё до захода солнца. Сузаку тут же прыгнул в кабину своего Найтмара и запустил его.
  
  Мимо пронеслось ещё два Найтмара - кто-то оказался расторопнее Куруруги. Но ничего, ведь Ланселот уже срывается с места и мчится прямиком к позиции.
  
  Пилот белого Найтмара быстро вычленил взглядом свою точку для обстрела и замер на ней. 'Так, перепроверить все системы... Пулемет готов...' - оптика Ланселота тут же приблизила палубу корабля.
  
  Пальцы замерли на кнопке 'огонь'. Сузаку искал взглядом цель. Наконец, он вычленил фигуру бойца с автоматом, осторожно выглядывавшего из-за укрытия и периодически отстреливавшегося. Хотя непонятно, зачем он тратил без толку пули - вряд ли он бы попал в кого-нибудь. Да и Найтмарам автоматные пули особо не вредят.
  
  А вот уже кто-то с РПГ выстрелил...
  
  Граната устремилась прямиком в сторону штаба.
  
  Сузаку хотел, было, открыть огонь, но вдруг замер. 'Может не надо?' - подумал он. 'Зачем мне все это?' - сомнения стали одолевать парня.
  
  'Нет. Я не должен думать, я просто должен сделать это' - Куруруги снова начал целиться.
  
  И снова сомнения. Раньше он с таким не сталкивался. 'По окончании - ликвидация всех выживших' - вновь прозвучали в голове слова Дальтона. От слов, внутри холодело.
  
  А ведь когда-то, Сузаку знал генерала Катасе лично...
  
  - Чего ты замер!? - послышался, вдруг, по связи голос одного из солдат. - Стреляй уже!
  
  Одновременно с этим, на экране появилось лицо Сесиль. Сузаку посмотрел на лицо девушки.
  
  - Сузаку, - сказала она. Дальше, ничего говорить не надо было. Этого было достаточно. Куруруги понял все по глазам помощницы Ллойда. 'Ты знаешь, что делать' - говорил её взгляд. Пусть её и было грустно 'говорить' подобное, но все же Сузаку был солдатом. А они на войне. Сомнениям здесь места нет.
  
  - Есть, - коротко сказал Куруруги. Выстрел прогремел на выдох...
  
  Короткая очередь достала японца в военной форме. Микропули изрешетили его тело, выбивая из него брызги крови. Мертвый боец завалился на спину.
  
  Никто не знает, но в тот момент Сузаку закрыл глаза. А когда открыл, смотрел на мир уже немного по-другому.
  
  Впервые жизни, он убил того, кто слабее него. Просто 'ликвидировал'. Бой был не первым. Но с подобными обстоятельствами он сталкивался впервые.
  
  'Просто найди новую цель' - слышит Сузаку свой голос. Слышит и не может понять: а действительно ли это он сам подумал?
  
  Он не знает. Но подумал он почти сам.
  
  Черед внезапно прогремевших взрывов, заставила Сузаку отвести Ланселот в сторону и поднять щит. Взрывная волна разбилась об изумрудный ячеистый барьер на руке белого Найтмара. Куруруги почувствовал, как его заметно потрясло в кабине. От других пилотов доносились короткие вскрики.
  
  Краем глаза Сузаку отметил парочку, уничтоженных взрывом, Сазерлендов. Ланселот отнесло в сторону, когда столп огня выбил землю из-под ног.
  
  Куруруги опустил манипулятор и осмотрелся. Позиция была подорвана. Из отряда остался он и ещё два Найтмара. Пилоты уже вовсю бранились и пытались понять, что же произошло.
  
  Взорвалось не только здесь, но и на других позициях, отвечавших за прикрытие. Минутой позже, прогремела ещё пара взрывов. Вверх поднимались столпы воды. Похоже, что Морскому Ордену тоже не повезло...
  
  ЯОФ просто выдирал победу из рук британцев. До того люди хотели жить...
  
  А корабль уплывал все дальше и дальше...
  
  ***
  
  - Морской Орден пробрался на корабль! - сказал один из генералов.
  
  - Что?
  
  - Один из отрядов пробился сквозь редкие морские мины и теперь ведет штурм.
  
  Корнелия мрачно улыбнулась. 'Всё. Катасе наш. Но где же Зеро?' - Принцесса даже огляделась. Когда прогремели взрывы, она уже подумала, что Орден Черных Рыцарей, наконец, решил дать о себе знать. Но нет. Всё без толку.
  
  - Говорит сэр Уотсон, ведем захват судна, - доложился один из бойцов с корабля, - ЯОФ продолжают сопротивляться, но слабо. Стоп. Что за!?..
  
  - Сэр Уотсон? - Дальтон попытался вызвать офицера на связь. - Сэр Уотсон, ответьте. Сэр Уотсон, как слышите?
  
  Из рации донесся крик. Вдалеке завиднелась яркая вспышка фиолетового окраса...
  
  Взрывная волна дошла даже до сюда, взметая вверх клубы пыли. Корнелию едва не снесло с ног, но она все же устояла.
  
  - Что это было? - спросила она, недовольно глядя в сторону пропавшего корабля.
  
  - ...они взорвали жидкий Сакурадайт, по-видимому, - сказал молодой связист, заметно побледнев. И ведь не каждый день неподалеку от тебя взрывают Сакурадайт...
  
  ***
  
  Генерал Катасе мрачно смотрел в сторону яркой вспышки...
  
  Все дальше и дальше от него становилась эта война. С каждым мгновеньем, всё больше и больше отдалялся он от берегов родной земли, вместе со своими наиболее верными сторонниками. Пришлось пожертвовать частью солдат, чтобы обеспечить отступление. Генерал навсегда запомнил, как бойцы уходили на верную гибель, с улыбками на лице. На лицах их играли улыбки, а во взгляде была видна небывалая решимость и боевая ярость.
  
  'Ничего, - подумал Катасе, - я ещё вернусь сюда. Вернусь, чтобы продолжить свою борьбу. А пока... Зеро. Оставляю все на тебя'. Генерал ещё долго стоял у края небольшого корабля, пока берега Японии не стали совсем далекими.
  
  Скоро, он должен был прибыть в Китайскую Федерацию, где нашли прибежище немало его бывших коллег и товарищей.
  
  ***
  
  А тем временем, Корнелия, не менее мрачно, смотрела в сторону дымящихся обломков корабля ЯОФ.
  
  - Самоубийцы, - фыркнула Принцесса, - пусть будет так.
  
  - Ваше Высочество? - Гилфорд был тут как тут.
  
  - Жаль, что Зеро так и не пришел, - сказал Принцесса, - хотя чую, без него здесь не обошлось.
  
  - Похоже, он стал куда более осторожным...
  
  - Верно. Прикажи, чтобы организовали поисково-спасательные работы. Может кто-то выжил.
  
  - Будет сделано, Ваше Высочество, - Гилфорд поклонился и ушел.
  
  ***
  
  Тяжело раненная Вилетта беспомощно ползла к берегу.
  
  - Помогите... - только и выдавила она из себя, подползая к краю бетонной платформы. Веки медленно опустились и женщина закрыла глаза. Бесчувственное тело упало вниз, прямо на прохладный пляжный песок.
  
  Уж чего-чего, а растяжки в темном проходе женщина никак не ожидала...
  
  ***
  Отступление 7
  
  У Ширли внутри похолодело, когда откуда-то стали доноситься звуки боя. Грохот и стрельба заставили девушку оцепенеть от страха.
  
  'Спокойно, Ширли, спокойно...' - начала она говорить себе. Феннет решительно не могла понять, что же все-таки творится вокруг. Лелуш начал пропадать чаще и интенсивней прежнего. Военные интересуются простыми студентами. А ближайший друг и возлюбленный может оказаться террористом...
  
  Становилось страшно от одной мысли, что с Лелушем может что-то случиться. Сейчас, когда стали раздаваться звуки стрельбы, Ширли меньше всего была озабочена тем, что там думают всякие военные. Больше всего её беспокоило то, куда делся парень и все ли с ним в порядке.
  
  'Если здесь есть террористы, то надо найти Лелуша как можно скорее' - Лелуш, Лелуш, Лелуш... Ширли даже не задумывается над тем, как часто, порою, звучит это имя у неё в голове. Чаще собственного или чьего либо ещё. Без мыслей о нем, не проходило ни дня. Да что там дни, ни один час не проходил без того, чтобы девушка о нем подумала.
  
  А ведь когда-то давно, ей казалось, что Лелуш скучный и серый человек. До одного момента, случайно изменившего всё. Ширли до сих пор помнит тот день - небольшое ДТП. Водитель-британец ругавший одиннадцатого... И Лелуш проявивший свое пренебрежение всем этим, на фоне всеобщих насмешек над тем же одиннадцатым. Его безразличие заинтересовало студентку. И так, мало-помалу, она начала в него потихоньку влюбляться...
  
  Любовь - очень странное чувство... Даже сейчас, когда совсем рядом гремит бой, Ширли страшнее всего не за себя, а за одного черноволосого парня с аметистового цвета глазами.
  
  Шаг за шагом. Она ищет его. Стремится найти. Спасти. Смешно. И вместе с тем прекрасно. Девушка стремится спасти парня. Словно ангел, пытающийся помочь заблудшему демону...
  
  ***
  
  Она ещё не знала, что прямо за углом расположилось двое британских солдат, призванных следить за местностью. Как только Ширли пройдет мимо, они её заметят. А она заметит их.
  
  Шаг. Шаг. Они не слышат её тихих шагов. Шаг. Шаг. Словно кошка ступает мягкими лапами по земле.
  
  Шаг. Шаг. Это уже другие шаги. Они уже не такие мягкие - более тяжелые. Но они все такие же тихие. Бойцы внимательно следят за окружающей обстановкой. В их маски встроены датчики движения и приборы ночного видения. Целый микрокомпьютер постоянно принимает все новую и новую информацию окружающей среды, обрабатывает данные, чтобы дать солдату наиболее оптимальную оценку о местности. И все же они не знают, что сейчас, прямо над их головами зависла живая смерть. Лицо под капюшоном скрыто за красно-черной маской, а алые глаза не видны за стеклом визора. Это существо могло бы их убить, не раздумывая, как убило многих до того. Но судьба сегодня благосклонна к двум солдатам доблестной британской армии.
  
  Соскользнув с крыши склада, тень в черном плаще мягко приземлилась чуть в стороне. Шорох заставляет бойцов посмотреть в сторону звука, но тени там уже нет. Демон Тьмы успевает уйти в сторону, до того, как его засекут датчики движения в масках солдат.
  
  Пока часовые солдаты пытались всмотреться в темноту портового склада, тень в плаще ловко проскользнула прямо за их спины...
  
  Ширли вышла из-за угла. Пока один солдат ушел на разведку, второй остался стоять на стреме и начал уже разворачиваться...
  
  Когда он развернулся, то никого не заметил. Вокруг было также тихо и пусто.
  
  ***
  
  Ширли даже крикнуть не успела, как чья-то рука в черной перчатке зажала ей рот, в то время, как вторая рука ухватилась за талию. Кто-то резко потянул девушку в темный закоулок между очередными контейнерами, которых на этих складах было несчетное множество.
  
  Девушка даже испугаться толком не успела, как ощутила спиной холодный металл грузоконтейнера.
  
  Когда она увидела перед собой зловещего вида маску с Т-образным визором, ей действительно стало страшно. Неизвестный осторожно приложил палец к маске, мол, тихо.
  
  Вдруг, Ширли медленно начала узнавать человека в плаще. Она вспомнила его - именно он участвовал в освобождении заложников в Кавагучико. 'Значит, что и Черные Рыцари тоже тут' - поняла девушка. 'Лелуш... неужели ты и вправду работаешь с террористами?' - на душе стало немного тоскливо.
  
  Демон, меж тем, медленно убрал руку ото рта Ширли и взял её за рукав, потянув куда-то в сторону.
  
  Феннет, было, хотела сказать что-то, но вспомнила о жесте, сделанном Черным Рыцарем. Пришлось молча проследовать за своим бывшим спасителем. Пока девушка пыталась уследить за шедшим впереди террористом, ей вдруг пришло желание выцарапать себе глаза. Серьезно. До того силуэт Демона размазывался в темноте.
  
  Сколько времени они блуждали между этими закоулками на складе - неизвестно. Пару раз, они умудрились пройти мимо патруля, уйдя прямо из-под носа у невнимательных военных.
  
  В конце концов, Демон остановился. Ширли поняла, что он вывел её со склада, в принципе. Наемник развернулся к девушке.
  
  - С твоим другом всё в порядке, - сказал он.
  
  - Где он? - Ширли поняла, что можно уже не молчать.
  
  - У нас. Он свой.
  
  - В смысле, 'свой'? - не поняла девушка.
  
  - Он тоже Черный Рыцарь.
  
  - Лелуш? Так значит это правда...
  
  - Ширли Феннет, верно? - спросил Демон.
  
  - Да. Я вас помню. Вы были в Кавагучико.
  
  - Я тоже помню. Тебя и твоих друзей. Нина и Милли, если не ошибаюсь. Знаешь, Лелуш ведь не для того вас спас, чтобы вы снова попали в неприятности.
  
  - В смысле, 'спас'?
  
  - В Кавагучико. Именно он повел нас вперед, когда ЯОФ захватили заложников. Он беспокоился за тебя и других членов Студенческого Совета. Поэтому и спас вас.
  
  - Он повел вас? - удивилась Ширли.
  
  - Верно.
  
  - Но ведь...
  
  - Сохраняй спокойствие, девочка и не теряй головы, - сказал Демон. - Тогда сама всё узнаешь. Поговоришь, потом, с Лелушем. Я вывел тебя за оцепление, так что можешь спокойно вернуться домой. А мне надо к своим ещё идти. О том, что было на складе - не волнуйся. Корнелия уничтожила Японский Освободительный Фронт. Орден Черных Рыцарей в бою не участвовал. Про военную тоже не беспокойся - она больше тебя не побеспокоит.
  
  - А вы?
  
  - А у меня ещё дела есть. До встречи, - темный воин пафосно скрылся во мраке наступившей ночи.
  
  Ширли обеспокоенно посмотрела на другую сторону улицы. В металлической изгороди, отделявшей территорию портовых складов, была небольшая дыра. Вздохнув, девушка перелезла через неё и пошла вперед. Надо было возвращаться в Академию. Вопросов было много. Но возможно, что Лелуш сможет на них ответить.
  
  А ведь девушка и не знала, что весь её путь от складов до дому, её тайно сопровождал все тот же Демон...
  
  Отступление 8
  
  Где-то во временном промежутке между Наритой и операцией по захвату генерала Катасе
  
  
  Зеро прохаживался по коридорам базы ОЧР вместе с Демоном, выслушивая мнение последнего, относительно битвы при Нарите. На одном из складов, Синдзи вдруг остановился. Лелуш осмотрелся. Темно было - хоть глаз выколи.
  
  - При Нарите, на отряд Корнелии напали, - сказал друг Лелуша. - Отряд состоял из пяти человек.
  
  - Полковник Тодо и Шисейнкены, - кивнул Зеро. - Я знаю.
  
  - В бою, пилоты проявило незаурядное мастерство в управлении Найтмарам и порубили половину отряда. Вторую добили мы.
  
  Зеро промолчал.
  
  - В бою, они использовали необычные модели Найтмаров - модифицированные Бураи, также снаряженные уникальным видом оружия. Что-то вроде силовых мечей.
  
  Наконец, в помещении включили свет и тусклые складские лампы осветили ровный строй серых Найтмаров. Лелуш осмотрел машины и с удивлением признал в них Бураи.
  
  - Когда успел? - спросил он.
  
  - Спер под шумок, - загадочным тоном ответил Синдзи, усмехнувшись. - Ну, доволен?
  
  Зеро склонил голову набок. Ещё немного посмотрев на новых роботов, он засмеялся.
  
  - Само собой.
  
  - Можно, только, я один себе возьму? - спросил Демон.
  
  Лелуш подумал немного и ответил:
  
  - Да хоть все.
  
  - Хорошо. В таком случае, вот тот - пятый, - Синдзи указал на офицерский Бурай-Кай, которым управлял Тодо.
  
  - А что остальные?
  
  Демон пожал плечами.
  
  - Можно, в принципе, немного усовершенствовать, да и найти пилотов. Знаешь, а ведь если мы объединимся с Шисейнкен...
  
  - Было бы неплохо. Но об их местонахождению неизвестно даже Японскому Освободительному Фронту. У меня уже появилась идея.
  
  - М?
  
  - Помнишь, ты предложил создать личную гвардию для меня?
  
  - Конечно, помню.
  
  - Я решил внести небольшие поправки...
  
  - В таком случае, пошли, обговорим это.
  
  Ещё посмеиваясь, двое лидеров Ордена Черных Рыцарей пошли дальше, оставив строй серых Бураев нетронутыми...
  
  Вдруг, Зеро остановился, проходя мимо ещё одного помещения. Демон по инерции прошел ещё немного вперед, но тоже остановился и посмотрел на Лелуша.
  
  - Ты чего? - спросил Синдзи
  
  - Что это? - Зеро кивнул в сторону темного четырехметрового силуэта в темноте склада. Демон подошел и обратил свой взор в тоже направление, что и Лелуш.
  
  - А. Это тоже с Нариты. Просто где-то в лесу спасатели нашли одного пилота из Личного отряда Корнелии с небольшим сотрясением мозга и без своего Глостера...
  
  - Хм. Ладно. Пошли дальше.
  
  Больше никаких значимых происшествий в тот день не происходило...
  Часть 16 "Передышка"
  
  Несмотря на минувшую ночь, Сузаку все же смог придти на следующий день в Академию.
  
  Одиннадцатый встал перед входом в корпус заведения и просто завис...
  
  Это был тот момент, когда вроде бы и надо идти дальше, да вот ноги просто не хотят двигаться. Кажется, что можешь вечность простоять вот так, не думая и не двигаясь. И взгляд уперт в одну точку.
  
  Дышал он тихо и размеренно. Хотя утром на улице было прохладно, но военному было тепло и уютно прямо здесь - на пороге этой Академии. Впервые за долгое время, он смог расслабиться. Наверное, это из-за переутомления... или просто с утра процессы в мозгу 'виснут'.
  
  И все же, надо было идти дальше. Подавив внутри легкое недовольство, Сузаку сделал шаг вперед, открыл двери и зашел внутрь. Снова встал. Осмотрел пустой коридор. В груди мелькнула слабая дрожь. Куруруги понял, что может, наконец-то, успокоиться. Всё это время, с самой Нариты, его не покидало чувство странного беспокойства, тревоги, грызшей его изнутри. Несколько дней в постоянном напряжении и несколько мертвенно темных ночей. Здесь, всё это просто ушло прочь, сгинуло в туман. Пропало...
  
  Улыбка сама наползла на лицо японца. Всё...
  
  Куруруги пошел в сторону кабинета Студсовета. 'Война войной, - подумал он, - а отдых по расписанию'.
  
  В тот момент, его посетило странное ощущение того, что это уже всё было. Сузаку остановился и призадумался. В голове всплывали какие-то образы... Он перестал беспокоиться и улыбнулся ещё добрее. 'Всё будет нормально' - подумал он и пошел дальше. Это странное ощущение чужого присутствия стало уже как родным...
  
  ***
  
  Тем временем, в здании британского посольства, Генерал-губернатор Корнелия и Вице-губернатор Юфемия выслушивали доклад о прошедшей операции.
  
  - Честно сказать, мы удивлены, что Зеро не проявил себя в прошедшей облаве на остатки сил ЯОФ, - сказал Дальтон. - При Нарите, его целью была именно вы, Принцесса Корнелия. Но вас спас пилот Специального отдела. Мы посчитали, что он вновь попытается напасть на вас, под предлогом спасения Японского Освободительного Фронта. Однако же, данное предположение оказалось неверным.
  
  'Как же я тебя понимаю' - подумала Корнелия, глядя на своего рыцаря.
  
  - Быть может, струсил? - предположил Гилфорд.
  
  - Возможно, - сказал Дальтон. - Но Зеро производит впечатление довольно неглупого человека. Это была не трусость, а скорее подлый расчет. И все же, нам кажется, что его целью является именно Британская Королевская Семья, но не вся Британия. Месть, возможно.
  
  'Всё сложнее, чем вы думаете, мои верные Рыцари' - подумала вторая Принцесса Британии. Глаза её окрасила едва заметная красная кайма.
  
  - Месть? - тихо спросила Юфемия. Корнелия отвлеклась на сестру и кайма погасла. Видимо, девушка вспомнила про захват Кавагучико. Лицо её разом приняло ещё более опечаленный вид, чем было прежде.
  
  Старшая сестра тут же встала со своего трона и подошла к Юфемии, положив руку на плечо.
  
  - Ты должна быть осторожнее, Юфи, - сказала Корнелия, решив успокоить её. - Не поступай так же, как при захвате того отеля.
  
  Гилфорд подумал немного и сказал:
  
  - Может, приставить к неё рыцаря? - предложил Гилберт.
  
  - Рыцаря? - удивленно спросила Юфемия.
  
  - Если выделим рыцаря для защиты Принцессы Юфемии, она сможет создать собственный отряд во главе с ним. Как у Вице-губернатора, у Принцессы Юфемии есть на это право.
  
  Корнелия посмотрела на своего лучшего воина.
  
  - В таком случае, - сказала она, - надо уже искать подходящие кандидатуры на эту роль.
  
  Идея о том, чтобы выдать младшей сестре личного телохранителя пришлась Корнелии по нраву. Как старшая сестра, она, конечно, поклялась всегда и во чтобы то ни стало, защищать свою маленькую Юфемию. Но теперь, как Вторая Принцесса Британии, она не может быть с ней вечно. И хотя девушка питала некоторое недоверие ко всяким посторонним людям, но все же идею предложил её рыцарь. К тому же, это было логично. Пусть угроза исходила, по большей части, не от Зеро, но все же Корнелия ввязалась в такую интригу, что поневоле задумаешься о безопасности своих родных.
  
  ***
  
  Сузаку, Милли и Ривал спокойно сидели на диване и занимались какими-то своими делами. Карен устроилась за столом Студсовета и выполняла домашнее задание, ибо из-за работы в Ордене, пришлось выполнять его непосредственно перед уроками. Нина сидела за компьютером, а Синдзи прилег чуть рядом, спиной к окну и рисовал что-то на листе бумаги, параллельно слушая музыку. Под небыстрые и размеренные переборы струн гитары, он спокойно вырисовывал что-то карандашом. Движения его были плавными и быстрыми. Нина вдруг перестала стучать по клавиатуре и над чем-то задумалась.
  
  Синдзи тоже на время приостановился, видимо услышав сквозь наушники, как перестала работать его подруга. Но ненадолго. Спустя некоторое время, он вновь продолжил водить карандашом по шероховатой поверхности листа.
  
  Карен покосилась в сторону тайного террориста. В последнее время, при виде этого живого мертвеца, у неё мурашки бегали по коже. Раньше, она считала его просто странным. Но теперь, когда Кодзуки знает о его тайной личности, вид Синдзи стал пробирать её до дрожи. Без маски, он выглядел куда более страшно, чем в ней. Видимо, сказывалось знание того, что это существо успело убить уже свыше сотни людей, причем всё это своими руками. А при виде этого взгляда, появлялось ощущение, словно тебя полтора метра стали вонзили между ребрами.
  
  Нина осторожно отодвинулась от своего компьютера и посмотрела диванную троицу.
  
  - Слушайте... а... как думаете, можно ли встретиться с... с...
  
  Милли посмотрела на подругу.
  
  - С кем, Нина?
  
  - ...с Её Высочеством Юфемией, - тихо сказала Эйнштейн.
  
  Синдзи посмотрел в сторону ученой одним глазом.
  
  - Встреча с Её Высочеством Юфемией? - переспросил Куруруги, задумавшись.
  
  - Я... хотела бы поблагодарить её, - Нина залилась краской.
  
  Сузаку вопросительно посмотрел на Милли.
  
  - Она спасла Нину во время захвата отеля, - пояснила блондинка. - Она встала и представилась Юфемией. Так ведь?
  
  - Вот как... - сказал Сузаку.
  
  - Я тоже хочу встретиться! - оживившись, сказал Ривал.
  
  - Зачем? - непонимающе спросила Милли.
  
  - Как зачем? Она же Принцесса! Погостить бы у неё...
  
  - Ривал.
  
  - М? - Кардемонд обернулся в сторону Синдзи, приподнявшего один из наушников. На губах у японца играла легкая улыбка.
  
  - Вряд ли люди с такими мыслями, смогут с ней встретиться.
  
  - С какими 'такими'?
  
  - Грязными.
  
  - Ох... - Ривал приуныл и понурил голову.
  
  Нина покраснела ещё сильнее.
  
  - Синдзи сильно мрачен, - сказал Кардемонд. - Не правда ли, Милли?
  
  - То, что я позволила Лелушу вертеться рядом с собой, - блондинка заметила, как Ривал попытался улечься ей на колени и подставил другу под морду свернутые в трубку бумаги, - не значит, что и тебе можно.
  
  Куруруги лишь посмеялся. Синдзи усмехнулся в голос и снова принялся рисовать. В руку лег красный карандаш...
  
  Отчего-то, Кодзуки сразу стало страшно, при виде нового цвета в руках Демона.
  
  - Ах, как это чудесно, наверное, - сказала Милли. Карен тут же повернулась к президенту Совета.
  
  - Что?
  
  - Как я не посмотрю, ты все пожираешь его своим взглядом, - сказала Милли, кивнув в сторону Синдзи и посмеявшись.
  
  - Что!? - возмутилась полукровка и стала переводить взгляд с замершего Демона на Милли и обратно. - Вы что подумали!? Между нами ничего нет!
  
  - Ну да, ну да, конечно, - сказала внучка директора Академии. - Видно же, что ты в него влюбилась...
  
  - Вовсе нет!
  
  - А ты, Синдзи, как ты на это смотришь? - Милли обернулась к новичку в Студсовете.
  
  Икари промолчал. Улыбка слетела с его лица. Взгляд стал каким-то печальным.
  
  - Неважно, - сказал он, продолжая рисовать.
  
  - Вот как... знаешь, а ведь у меня к тебе вопрос.
  
  - ...
  
  - Допустим, мы бы хотели узнать... кто такая эта твоя 'Розетта Блек', м?
  
  Демон понял, что кончик карандаша обломался. Кусочек красного стерженька упал на черный пиджак студента.
  
  - Дай угадаю... Покровительница? Родственница, м? Подруга? Или, быть может, любовница, а? - Милли начала тихо хихикать над тем, что сама же и придумала. Она посмотрела на лицо Синдзи. - Ну, чего ты смотришь на меня?
  
  - Президент... вы бы не шутили так, - мрачно сказал Демон, смерив блондинку убийственным взглядом. - А то день плохо проведете.
  
  - Да что ты говоришь? - Милли, похоже, намека не поняла. - И что же будет, если я, допустим, скажу, что не боюсь твоей таинственной покровительницы? М? Ну признайся, что вас связывает?
  
  Синдзи конечно понимал, что Эшфорд просто посмеивается над ним и ей просто интересно, но...
  
  - Уберите этот пошлый подтекст из своего вопроса и возможно я вам отвечу.
  
  - А что тебе не нравится? - хитро прищурилась Милли.
  
  - Ваши мысли относительно Розы, - ответил Синдзи. - Шутите осторожнее. Я очень её уважаю, как вышестоящего. А расплата за всё, будет вполне себе реальной...
  
  Милли молча смотрела на парня. Никто не нашелся, что ответить. Демон немного подумал и все же попытался закончить рисунок. И лишь Сузаку задумчиво смотрел в пустоту.
  
  - Синдзи, - сказал он.
  
  - Что, Сузаку?
  
  - Знаешь, твой голос... он кажется мне знакомым.
  
  - Правда? - Демон поднял глаза на пожалованного британца.
  
  - Знаешь, когда мое дело закрыли... в тот день, я встретил одного человека. Этот человек попросил меня провести его по городу. По конец дня, поступила весьма необычная просьба. Ей захотелось сходить в гетто Синдзюко...
  
  - Ей? - как всегда спросила любознательная Милли.
  
  - Да... так вот. Там... там не было ничего, кроме разрухи и наскоро вырытых могил. Тем не менее, мы пришли туда, чтобы увидеть все это. Двое британских студентов пришли туда и попытались сфотографироваться с разрушенным памятником, помнится мне. Тогда, появился странный человек и достаточно жестко прогнал их. Мы не видели его лица. Он был одет в потертый и грязный кожаный плащ с прицепленным капюшоном. Он узнал нас обоих.
  
  - Хм? - Милли заинтересованно посмотрела на Сузаку. - Знакомый? Или же твоя подруга тоже была известным человеком?
  
  - Это была Принцесса Юфемия, - сказал Синдзи, приковав к себе внимание всех присутствовавших в помещении. - Она, видимо, только-только прибыла в Одиннадцатую Зону. Не так ли?
  
  Сузаку помолчал немного и ответил:
  
  - Верно. Значит, это был ты?
  
  - Верно. Это был я.
  
  Синдзи определенно что-то закрашивал. В конце концов, он опустил карандаши и посмотрел на рисунок. 'Вроде бы нормально' - подумал он, вставая.
  
  - Что ты там делал? - спросил Ривал.
  
  Проходя мимо стола, Демон оставил планшет с рисунком на нем.
  
  - Сторожил могилы, - ответил Синдзи, встав уже перед самыми дверями кабинета. После этого, он вышел прочь.
  
  Карен осторожно подвинула рисунок к себе, да так и обмерла. 'Моря крови, да?' - вспомнила она слова Демона. При виде алых морей, изображенных на рисунке, поневоле задумаешься, а что, собственно, творится в голове у этого парня?
  
  ***
  
  Лелуш зашел к Нанали в комнату. Та, по обыкновению своему, складывала бумажных журавликов.
  
  - Братик?
  
  - Да, Нанали, это я, - улыбнулся британец.
  
  - Ты сегодня рано, - довольно заметила сестра Черного Принца.
  
  - Знаю. Хотел спросить, все ли у тебя в порядке?
  
  Нанали задумалась и молча приподняла тоненькую ножку. Ну, как приподняла... получилось это у неё еле-еле. Да и дрожала она, при этом, заметно, норовя опуститься снова. Сердце Лелуша преисполнялось радостью, при виде выздоравливающей сестры.
  
  - Видишь, братик, я уже могу шевелить ими. Правда получается это очень сложно. Но я стараюсь!
  
  - Я знаю, Нанали. Я пришел, чтобы сказать, что надо будет съездить кое-куда.
  
  - М? Ты снова куда-то уезжаешь?
  
  - Ты не поняла, Нанали. Я хочу взять тебя с собой.
  
  - Куда? - удивленно спросила девочка.
  
  - В больницу, Нанали.
  
  - Больницу? А зачем?
  
  Лелуш только улыбнулся. И ведь не скажешь, сейчас, что этот человек без всяких чужеродных частиц в своей душе, являлся настоящим воплощением Дьявола...
  
  ***
  
  - Хех, вот так-то! - сказал Тамаки, махая открытой бутылкой чего-то крепкого. - Орден Черных Рыцарей: 'Провернуть операцию по спасению повстанцев? Можем, умеем, практикуем!'.
  
  - Честно сказать, я был удивлен, когда Зеро отказался вступать в бой, - сказал Есида. - Думал, что мы снова попытаемся захватить Корнелию.
  
  - Да они же только этого и ждали, поди-ка! - сказал Тамаки, пригубив бутылку. - Зеро-то всё предвидел и обдурил британцев! Ха! Увел весь Фронт у военных прямо из-под носа!
  
  - И все же очень странно, - сказал Оги, - что он ни слова не сказал о Корнелии. Помнится мне, при Нарите он был просто-таки одержим идеей пленить её. Но что же теперь? Он говорил обо всем с абсолютным равнодушием, словно мы сходили на прогулку. Да и помните, как Корнелия тогда сбежала, при Нарите?
  
  Карен, все это время сидевшая рядом и почитывавшая книжку (ТТХ Алого Лотоса), оторвалась от своего занятия и посмотрела на своего друга.
  
  - Знаете, - послышался чей-то мягкий баритон, - а ведь вопрос довольно интересный.
  
  Карен обернулась в сторону лестницы на второй этаж. Это был новичок в Ордене. Дитхард Рид - британец и знаменитый 'информатор' Ордена Черных Рыцарей. Именно он слил им данные о том, что военные готовили операцию по уничтожению ЯОФ. Причем дважды. Да и к тому же, он довольно энергично порывался вступить в их ряды. На его счастье, Зеро согласился принять Рида.
  
  - Что ты имеешь ввиду, британец? - недовольно спросил Тамаки.
  
  - Я хотел сказать, что тогда, при Нарите, Корнелия слишком легко смогла убежать. Это если верить вашим же словами, не так ли? - Дитхард вопросительно посмотрел в сторону Оги.
  
  - Продолжай, - заинтересованно сказал японец.
  
  - Мне показалось весьма странным то, что рассказывали ваши же Рыцари о побеге Корнелии. Начнем с начала: вы захватили Корнелию в плен.
  
  - Так.
  
  - Сразу же после этого, Зеро приказал привести Корнелию к себе, а вас... отодвинул на второй план, наказав следить за местностью.
  
  Один из членов Исполкома, что тогда участвовал в сопровождении Зеро, прочистил горло.
  
  - Он остался с Корнелией наедине...
  
  - Не совсем так, - вмешалась Карен. - С ними был Демон.
  
  Рид вздрогнул, при упоминании знаменитого Черного Палача.
  
  - Он ведь самое приближенное к Зеро лицо, в Ордене, не так ли? - спросил Рид.
  
  Члены Комитета переглянулись.
  
  - Ну да, - согласились они.
  
  - Итак, некоторое время он пробыл с ней наедине. Говорил. Но зачем, если можно было сразу забрать её с поля боя и спрятать куда подальше. О перспективах говорить не приходится. После этого явился белый Найтмар. Завязался непродолжительный бой, в ходе которого Демон приказал вам всем отступить и ввязался в... дуэль. Мне кажется подобное решение более, чем... несуразным. А также потеря всякого интереса к ситуации со стороны Зеро. Ведь он мог, используя данные ресурсы, уничтожить тот Найтмар раз и навсегда, оставив Корнелию у себя. У меня создается впечатление, что он намеренно отпустил Корнелию, и все это было спланировано. Поэтому, он более не проявляет к ней никакого интереса.
  
  Теперь всему Исполкому было над чем задуматься.
  
  ***
  
  
  - Эм. Что это? - спросил профессор Коу, глядя на тройку роботов в ангаре. Возле машин копошилась команда техников и инженеров Научного отдела Ордена.
  
  - Ваша новая работа, - ответил Демон. - Не бойтесь, я вам помогу.
  
  - И как вы собираетесь помочь? - спросил ученый.
  
  - А вот так, - Синдзи спокойно подошел к троице техников, снимавших броню с побитого Глостера. Икари задал парочку вопросов и удостоверился в том, что техники именно снимали кусок неподатливого металла. Когда рабочие отошли, Демон просто взял и отодрал лист брони голыми руками. Послышались удивленные возгласы со стороны работников Научного отдела. Демон недавно пополнил штат отдела - дело в том, что после чистки в Коде Р было мало людей, способных работать с техникой в плане 'сборки-разборки'. Тем не менее, они имелись. Более того, они стояли прямо здесь, перед Демоном. Икари решил продемонстрировать ученым, что с ним лучше не шутить, ввиду их, ещё ничем недоказанной, лояльности. Демонстрацией послужил лист высокотехнологичной и прочной брони, который Синдзи поочередно смял и развернул обратно.
  
  - Видели? - спросил Демон. Ученые согласно закивали. - Это чтобы вы не думали, что можно злоупотреблять моим доверием. А так, я всегда к вашим услугам.
  
  ***
  
  Джеремия Готвальд прогуливался близь какой-то рощицы и смотрел в сторону заката.
  
  Вскоре, к нему подошел Лелуш в костюме Зеро.
  
  - Здравствуйте, сэр Джеремия.
  
  Готвальд обернулся и спешно поклонился.
  
  - Ваше Высочество, я не ожидал вашего прибытия.
  
  - Спокойно, Джеремия, - усмехнулся Принц. - Я вижу, что ты в порядке.
  
  - Мое тело полностью исцелилось, благодаря вашему Целителю. Но душа все ещё в смятении. Я не уверен, что нужен вам.
  
  - Я вижу, Джеремия, что ты в сомнениях. И я тебя понимаю. Ты один из лучших воинов своего времени, но раз за разом, ты вынужден терпеть ужасные поражения и унижения. Прости, ведь я тоже виноват в том.
  
  - Нет нужды, Ваше Высочество, - сказал Готвальд, опустив глаза. - Во всем виноват только я.
  
  - Неважно. Теперь, ты оказался там, где будешь нужен. Так скажи же, ты сделал свой выбор? Ты готов быть моим рыцарем?
  
  Бывший военный снова посмотрел в сторону солнца, медленно заходившего за горизонт. Готвальд вдохнул поглубже и развернулся к Лелушу.
  
  - Ваше Высочество, коли вы того потребуете, я готов служить вам до самой смерти! - сказал он, отдавая честь. - Ваша воля - это всё для меня.
  
  - В таком случае, сэр Джеремия, я вас поздравляю с поступлением на должность своего рыцаря. Вы будете членом моей личной гвардии.
  
  Лицо Готвальда выражало решительность и уверенность в своем поступке. Он был готов отдать свою жизнь во имя сына Марианны.
  
  ***
  
  Оги смотрел в сторону морского горизонта. В голове крутились догадки, построенные Ридом. Если Зеро водился с особами королевской крови, то почему бы ему не быть тем же предателем, к примеру? А вдруг, это все хитрый план британцев, чтобы сгрести всех повстанцев в одну кучу (Орден-то влияние набирал) и прихлопнуть, как насекомых? Канаме был первым человеком, воззвавшим народ идти за Зеро. Он был предыдущий лидером нынешнего Исполкома. И все же, он как никто другой испытывает большие сомнения на счет этой странной фигуры в темном плаще.
  
  Но ведь руководство Фронта он спас? Как бы в подтверждение этому, на Оги смотрела бескрайняя морская синева. Казалось бы, что за глупость? Как синева может на тебя смотреть? Ведь это всего лишь море - оно неживое и глаз у нет. Но тем не менее, парню казалось, что эти воды смотрят на него и словно говорят: 'Смотри, твой Зеро все сделал правильно, не стоит сомневаться по его поводу'.
  
  И все равно, слишком много подозрений было на счет лидера. Хорошо ещё, что они не зашли дальше Исполкома. 'Чертов британец, - подумал Канаме, - что же ты себе позволяешь? И ведь всё достаточно логично, чтобы быть правдой. Но с другой стороны, никаких прямых подтверждений тому нет...'.
  
  Тут Оги посмотрел вниз и заметил что-то посреди груды хлама. Это 'что-то' оказалось человеком.
  
  - Эй, с вами всё в порядке!? - Канаме тут же бросился к незнакомой женщине, лежавшей посреди какого-то мусора, измазанная в собственной крови. Оги подбежал к раненой и взял её на руки. - Держитесь! Эй, вы слышите меня!?
  
  Канаме пытался хоть как-то растеребить смуглую женщину с длинными волосами цвета бирюзы. Похоже, что это была уроженка Южной Америки, не иначе. Одета она была достаточно хорошо... раньше.
  
  Женщина едва заметно зашевелилась и захрипела.
  
  - Спокойно! - сказал Оги.
  
  - Зеро... - слетело с её губ.
  
  - Что? - Канаме подумал, что ослышался.
  
  - Зеро... - повторила она.
  
  Парень недоуменно уставился на раненую. Та быстро затихла. Канаме тут же принялся щупать пульс. 'Жива' - отметил он про себя. Сначала, он хотел отнести её в ближайшую больницу. Но теперь, когда она упомянула Зеро, он понял, что этот человек может знать что-то важное. А значит, что и просто отпускать её нельзя.
  
  'Черт-черт-черт, что же мне делать?' - подумал бывший лидер повстанцев. 'Домой' - смекнул он, наконец. 'Надо отнести её домой' - Канаме осторожно вытащил британку из груды хлама и потащил прочь, то и дело оглядываясь по сторонам...
  
  ***
  
  Усмехнувшись своей вездесущности, Лелуш медленно подошел к студентке с рыжими волосами, что стояла на вокзале и дожидалась чего-то. Вокруг было очень пусто. Ширли просто не знала, куда ей идти. Лелуша она не заметила.
  
  - Привет, Ширли, - с долей грусти произнес опальный Принц.
  
  Феннет резко развернулась в его сторону и удивленно посмотрела на парня.
  
  - Лелуш?
  
  - Ты хотела поговорить.
  
  - Что? Да, я как бы... - речь девушка стала бессвязной.
  
  - Ширли. Успокойся.
  
  - Я... Лелуш. Ты ведь из Ордена Черных Рыцарей?
  
  Ламперуж ответил не сразу.
  
  - Да. Я являюсь одним из членов Ордена Черных Рыцарей.
  
  - Но зачем?
  
  - Что 'зачем'?
  
  - Зачем ты поступил в Орден Черных Рыцарей!? Они ведь террористы?
  
  - Скажу тебе, Ширли - скажу, как близкому человеку - я не поступал в Ордены Черных Рыцарей.
  
  - Но ведь...
  
  - Не перебивай меня, - голос парня был преисполнен вселенского спокойствия.
  
  - Хорошо.
  
  - Я не поступал в Орден Черных Рыцарей, Ширли. Я сам его создал.
  
  - Но ведь тогда, получается, что ты...
  
  - Верно. Я - Зеро. Лидер Ордена и самый разыскиваемый в мире человек. Ну, из известных...
  
  - Нет...
  
  - Да.
  
  - Но зачем!? Почему ты это делаешь!?
  
  - Почему? Да потому что я устал от этого мира, Ширли. Устал от того, что из года в год, вижу всё одно и то же. Более того, в этом мире живет моя сестра - Нанали.
  
  - Но причем здесь она?
  
  - Ты не поняла? Я делаю это, чтобы построить лучший мир для неё. Разрушив старый и порочный мир, я хочу построить новый, более лучший. Не идеальный, но такой... такой, чтобы в нем могла спокойно жить моя Нанали, - Лелуш вздохнул и посмотрел в сторону.
  
  - А она знает?
  
  - Шутишь? Нет, конечно. Думаешь, я бы сказал ей подобное?
  
  Ширли замолчала.
  
  - И все - ради неё? - спросила она.
  
  - Почти всё, - кивнул брюнет.
  
  - Почти?
  
  - Все сложнее, чем ты думаешь, Ширли. Прости, но я не могу сказать тебе всё.
  
  - Почему?
  
  - Я не хочу ввязывать в это своих друзей, - сказал Лелуш. - Тем более, тебя, Ширли. Вас не должна затронуть эта война.
  
  Двое студентов молча посмотрели вдаль. Вокзал был открытым, так что перед ним открывался достаточно красивый вид ночного пригорода. На небе воссияла полная луна.
  
  - Ширли.
  
  - Что?
  
  - Ты обещаешь, что будешь хранить мой секрет?
  
  - ...да.
  
  - Уверена?
  
  - А что мне ещё остается? Ты ведь мой... друг.
  
  - Знаешь. Я могу помочь.
  
  - В смысле?
  
  - Воспоминания. Я могу стереть их. И ты не будешь помнить о том, что я Зеро.
  
  - Лелуш?
  
  - Моя сила позволяет это, - сказал он, поворачиваясь к девушке лицом. - Так скажи же: у тебя есть выбор между тихой и спокойной жизнью без подобных знаний и между жизнью полной своих опасностей, ввиду обладания информацией о моей личности. Так что ты выбираешь?
  
  Ширли занервничала.
  
  - Но если у тебя есть такая возможность, то почему ты сразу не сделал этого? - спросила она.
  
  - ...потому что не хочу использовать это на дорогих мне людях.
  
  Девушка задумалась. Её одолевали сомнения.
  
  А С.С. устроилась где-то сверху и наблюдала за всем со стороны, по привычке страхуя своего контрактника. Параллельно этому, она ещё и размышляла над человеческими отношениями и такой вещью, как привязанность. Вставал вопрос о правильности решения Лелуша. Стоило ли ему раскрываться перед девушкой или же надо было без лишних слов стереть память? Возможно, что стоило выбрать второй вариант. Но Лелуш пошел вопреки доводам своей логики и решил просто объясниться. Пусть даже он её любит, но он поклялся сберечь своих близких от войны. И было бы правильно вытащить, таким образом, Ширли. 'И все же, почему?' - подумала Серая Ведьма. Ответ на вопрос так и остался неизвестен...
  
  ***
  
  Демон сидел в своей личной 'мастерской' (которая была расположена в непосредственной близости от общей) и усердно шаманил что-то со своим снаряжением. На столе были разложены каски и маски британских войск, а также некоторые другие образцы. Рядом валялись бронежилеты и другие защитные комплекты для обычного военнослужащего каких-нибудь сухопутных сил.
  
  Перед Синдзи лежала его маска. Точнее её переделанная версия. Если раньше его маска представляла собой просто кусок металлопластика, то теперь это была настоящая высокотехнологичная маска, со встроенным микрокомпьютером, системой фильтровки воздуха, датчиками движения, ПНВ и многим-многим другим. Но весь прикол состоял в том, что Демону это, как бы, было без надобности. Видно, делал он это чисто из интереса и чтобы посмеяться. Ну, а для чего здесь лежало ещё с несколько комплектов пехотного обмундирования и заготовок для масок, остается тайной...
  
  Послышался смешок. Чему смеялся Синдзи - непонятно. Тут, его взгляд перебрался на собранный (от балды) манипулятор. Если быть точнее, то он собран не до конца. В том месте, где у металлической клешни должен был быть пульт управления, имелась только голая схема.
  
  Демон, вдруг, над чем-то задумался. В голове появилась немного безумная мысль. Синдзи посмотрел на свою руку. Поочередно сжал и разжал кулак, после чего неспешно схватился за кусок заостренного железа и...
  
  На стол покапала струйка крови. Икари разжал хватку и поднес руку к схеме, начав капать на неё кровью. Мысли его были сконцентрированы на одном...
  
  Постепенно, кровь стала менять свой цвет с насыщенно-алого на бледно-розовый, становилась вязкой, словно сопли... Послышался механический скрежет и шипение гидравлики. На непроницаемом лице Демона отразилось некоторое усердие. Образовавшаяся из его крови субстанция начала отдавать синим свечением...
  
  Почувствовалось некое подобие чужого присутствия. Но не более, чем подобие. Схема оказалась полностью покрыта, слабо пульсировавшей, синей пленкой. Демон посмотрел на манипулятор. Одна мысль, и клешня сгибается в суставе. Конечность ощущается, словно живая...
  
  Контроль осуществлять достаточно трудно. Но Синдзи старается. И манипулятор двигается так, словно это настоящая рука, без всяких задержек выполняя каждую команду, отданную хозяином.
  
  Демон заинтересованно смотрел на это нечто. В голове появилась мысль о том, как освоить Найтмары...
  Отступление 9
  
  Милли устало рухнула на свою кровать. Вид у девушки был весьма потрепанный. Весь день состоял из сплошных бед и несчастий. Как под сглаз попала...
  
  Вспомнились слова Синдзи: 'Не шутите так, президент, а то день проведете плохо...'. 'И ведь, как знал, паршивец...' - подумала блондинка, издав протяжный стон. Когда она случайно оступилась, все ещё было нормально. Запнуться об порог - с кем не бывает? Лишь чуть не упав с лестницы, Эшфорд заподозрила неладное. В конце концов, стало ясно: у Милли 'черный день'. И ладно бы все обошлось простыми запинаниями и спотыканиями... так ещё с одеждой какая-то чертовщина творилась. То пуговица вылетит на груди... то бюстгальтер расстегнется под одеждой...
  
  Один раз, Милли даже в бассейн упала. Случайно. С бумагами важными. Главным апофеозом стал заход в душ... мужской. Каким образом Милли перепутала двери, остается тайной... учитывая, что они вообще в разных концах общежития находятся. И ещё многое-многое другое...
  
  Ясное дело, что президент Студсовета могла с честью выйти из любой ситуации. Но сегодня этих ситуаций было слишком много.
  
  Эшфорд приоткрыла глаза. Посмотрела на будильник, стоявший на тумбочке, рядом. Вздохнула. Раньше, таких трудностей не было... Милли вообще по жизни не обращала внимания, ни на какие трудности, просто идя напролом... ну, как напролом... не всегда, конечно.
  
  'Сейчас не время разлеживаться, Миллай' - подумала девушка и начала вставать. Спустя десять минут, она вновь пошла в сторону корпуса Академии, по делам Студсовета.
  
  - Эй, Милли, подожди! - послышался чей-то оклик. Эшфорд обернулась и увидела Ривала, бежавшего к ней. - Я с тобой!
  
  Эшфорд устало улыбнулась. 'Ну, хоть что-то не меняется...' - подумалось ей. Кардемонд подбежал и отдышался.
  
  - Фух, еле догнал, - сказал он, неспешно шагая рядом. - Я тебя весь день найти не могу!
  
  - Да, денек не задался... - сказала Милли, усмехнувшись.
  
  Ривал опустил голову и ненадолго задумался.
  
  - Слушай, Милли... - начал, было, он, но вдруг, сверху донесся странный звук. Кардемонд поднял голову вверх. - В сторону!
  
  Парень толкнул блондинку, и та припала к стенке школьного корпуса. Милли зашипела, упав пятой точкой на бетон дорожки. Послышался звук удара и короткий вскрик Ривала.
  
  Эшфорд потерла ушибленное место и посмотрела на друга.
  
  - Ривал, ты... - Милли осеклась, увидев Кардемонда, чуть ли не целовавшего землю и схватившегося за затылок. Рядом лежала земля перемешанная с осколками цветочного горшка. Кардемонд простонал, стоически терпя боль.
  
  - Блин, как больно-то... - сказал он.
  
  - Ривал! - Милли бросилась к товарищу на помощь. - Ривал, ты в порядке?
  
  - Нет, президент, мне сильно нехорошо, - сказал он, потирая голову.
  
  - Ривал! Ривал! - дважды воскликнула Милли имя друга, пощелкав у того пальцами перед глазами. - Посмотри: сколько пальцев ты видишь?
  
  - Я не вижу... - ответил Ривал, щуря глаза. Перед ним все плыло.
  
  - Ты встать можешь?
  
  - Не знаю, попробую...
  
  - Давай, тебе к врачу надо, - Милли начала помогать ему встать.
  
  Ривал начал потихоньку подниматься. Взгляд его был мутным. Тут он посмотрел Милли прямо в глаза. Та застыла на мгновение, глядя в его по-детски наивные и добрые серые глаза.
  
  - Президент?
  
  - Да?
  
  - Спасибо.
  
  Эшфорд удивилась.
  
  - За что? Это ведь ты меня спас.
  
  - За просто так... - через силу улыбнулся Ривал.
  
  Милли непонимающе посмотрела на друга. Но потом вдруг прикрыла глаза и рассмеялась вместе с ним.
  
  ***
  
  Молодая и красивая черноволосая женщина оперлась на перила крыши. На губах её заиграла легкая полуулыбка. Позади, стоял неизвестный мужчина, никак не меньше двух метров ростом, одетый в черную косуху и темные камуфляжные штаны. На ногах были одеты ботинки с высоким берцем. Колорита придавал монструозных размеров двуручный меч за спиной. Мужчина подпирал плечо дверь лестницы, из-за чего пытаться открыть её с той стороны, было бесполезно. Волосы у него были длинные и темные - заплетенные в конский хвост. Глаза были полностью белые...
  
  - Вы, сегодня, необычайно игривы, - послышался очень грубый утробный голос исполина.
  
  - Никому не стоит шутить над отдыхающим Демиургом, - усмехнулась Роза. - Мне было немного скучно, а я как раз была близко... Кстати. Почему ты все ещё носишь это на лице?
  
  - М? - Мужчина коснулся рукой Печати на своем левом глазу - он носил её с тех самых пор, как получил. Он был первым, на чьей душе Роза поставила свою Печать. Никто уже не помнит, сколько всего времени прошло с того дня. Только одному Демиургу было ведомо это...
  
  - Знаете, - сказал он, - ведь, сколько уже прошло лет, но вы продолжаете спрашивать меня.
  
  - А ты продолжаешь её носить на самом видном месте.
  
  - Потому что для меня это Ваш знак. Знак того, что вы коснулись меня, своей дланью - почтили меня. Для меня это важно. Ваше присутствие.
  
  - ...и вот уже вечность ты отвечаешь мне одно и то же, но разными словами.
  
  Темная Роза и её Первый Странник рассмеялись, после чего неспешно растворились во мраке вечерних теней...
  
  А там, внизу, Милли вела Ривала к медсестре. Кардемонд отшучивался, мол, все с ним в порядке. И лишь периодически, он с обеспокоенным взглядом пытался нащупать что-то во внутреннем кармане своего пиджака. И, видимо, каждый раз находя это 'что-то', он снова успокаивался и принимал самый беззаботный вид, какой только мог...
  Отступление 10
  
  Сесиль подошла к Ллойду с подносом в руках - попытка отвлечься от мрачных мыслей, посредством готовки. Как итог, сотрудники 'Камелота' были вынуждены попробовать на вкус новый кулинарный эксперимент главной помощницы Асплунда. Девушка опечаленно посмотрела на увлеченно работавшего над чем-то, Ллойда.
  
  - Ты сегодня чем-то сильно обеспокоена, - заметил он, не отрываясь от экрана компьютера.
  
  Круми ничего не сказала, уставившись взглядом в одну точку.
  
  - Знаете, меня, откровенно говоря, пугает поведение Сузаку, в последнее время, - сказала она.
  
  - М. Вот как?
  
  - Да. Он... так быстро меняется. Возможно, что ему не стоило идти в армию.
  
  - Это уже не наше дело, Сесиль. Он сам выбрал свой путь и это уже произошло.
  
  - Но ведь вы тоже это видите?
  
  - Да, Сесиль. Я это вижу. И я вижу, что помочь мы здесь не можем, -Асплунд поправил съехавшие очки. - Он либо выдержит это и станет сильнее, либо...
  
  - ...но порою, он и впрямь слишком быстро меняется в настроении. В последнем бою, я помню, с какой решимостью он вел огонь по кораблю ЯОФ, - да, Сесиль прекрасно помнила тот вечер. И помнила, как боль в глазах пилота, постепенно сменялась чем-то более страшным... пустотой. Холодной и всепожирающей пустотой, что была выедена в душе Куруруги болью. А ещё она помнила, как заглянула в его комнату. Хотя комнатой эту каморку назвать было нельзя - больше похоже на кладовку. Благо, что подростку хватило места разместиться. В бою он действовал, как и всякий солдат, с холодной решимостью и даже яростью. Но потом... весь боевой настрой куда-то пропал.
  
  Она все ещё помнит...
  
  Пожалованный британец сидел на своей койке, спрятав лицо в ладонях. Мрак царствовал в комнате. Мускулистый торс был оголен. Казалось, что он даже не дышал.
  
  - Сузаку? - спросила, тогда, Сесиль.
  
  Куруруги ничего не ответил. Лишь молча продолжал прятать лицо в руках.
  
  - Я ведь все правильно сделал? - спросил он лишь.
  
  Круми помолчала немного.
  
  - Да, - наконец прервала она тишину. - Сузаку, с тобой все в порядке?
  
  Куруруги медленно отнял руки от лица и устало посмотрел на девушку исподлобья. Ей тогда показалось, что, преисполненные пустоты, зеленые глаза отсвечивают синим... холодным синими цветом...
  
  - Вполне. Спасибо. А теперь, позвольте мне лечь спать.
  
  Когда Сесиль уходила, Сузаку продолжал буравить взглядом пустоту.
  
  - ...но потом я увидела, что скрывалось за этой решимостью.
  
  - М. Ты слишком много о нем беспокоишься, - сказал Ллойд. - Неужто нашла в нем замену кое-кому другому? - Асплунд посмотрел на помощницу и гадко улыбнулся.
  
  - Кому это? - усмехнулась Сесиль. - Понятия не имею, о чем вы.
  
  - Брось. Ты же понимаешь о чем я.
  
  - Да...
  
  - Кстати, посмотри, что я здесь решил сделать... - Ллойд развернул ноутбук так, чтобы Круми могла увидеть работу графа.
  
  - Стоп. Вы решили использовать это?
  
  - Ага...
  Часть 17 "Дождливый день"
  
  С мостика было видно, как медленно, но верно, разрушается построение вражеского флота. Звуки взрывов тонули в космическом вакууме. Между кораблями то и дело мелькали яркие алые вспышки.
  
  - Генерал Р... силы М... разбиты - они отступают.
  
  Часть кораблей осталась прикрывать отступление союзных сил. 'Умно' - мелькнуло в голове. Не зря говорят, что выходцы из этого народа являются лучшими воинами. Даже сейчас, понеся поражение, они не теряли чести и вполне себе достойно отбивались.
  
  - Гоните их прочь, - говорю я. - Этот мир является стратегически важным объектом для Республики.
  
  - Да, генерал...
  
  Мы медленно, но верно, теснили этих 'новых крестоносцев' к планете, под названием 'Малакор V'...
  
  ***
  
  Лелуш недовольно заворочался, чтобы вновь забыться сладким сном...
  
  ***
  
  Пустыня... уже несколько ночей эта тварь гонится за мной. Вокруг ни одной живой души. Только я, горы и оно.
  
  Сильно потертый АК в моих руках ничем не поможет - простые пули этого монстра не берут. Припасы на исходе. Проклятье - я не заметил, как быстро стемнело. Чертов кровосос наверняка уже вышел на охоту и идет следом за мной...
  
  Слышу едва заметный шорох. Разворачиваюсь и успеваю заметить, как красноглазая тварь, в одеяниях талиба, прыгает на меня...
  
  Успеваю лишь взмахнуть прикладом - автомат принимает удар на себя. Черт! В следующий момент, я споткнулся и полетел наземь. Песок уже успел остыть...
  
  Красноглазый уже очухался и пополз в мою сторону. Я пытаюсь отползти и встать, но меня хватают за ногу и тащат назад. В рывке встаю и бью эту мразь со всей силы. Яростный кровосос отшатнулся в сторону и завертел головой. Подхожу и бью ногой, прямо по ребрам. Снова бью по морде. В плечо вцепились чьи-то острые когти. На горло отпустилась рука противной твари. Я успел только опустить ладонь ему на лицо, когда он снова свалил меня. Он замахивается когтями для удара. Я же резким движением выхватываю нож и наношу режущий удар прямо по этим мерзким красным глазам...
  
  При звуке его крика, мне хочется зажать уши руками. Лишь бы не слушать. Когти стремительно летят по направлению к моему лицу. Я попытался остановить его движения, но лишь замедлил. Откинул голову назад, но чертовы когти все равно близятся ко мне...
  
  Нет. Не хочу!
  
  Чувствую, как они впиваются в кожу на лбу. Скребут прямо по лобной кости. Это больно. Это противно. Самое страшное, что когти медленно сползают вниз. Когда они коснулись моих глаз, и разодрали роговицу к чертовой матери, я не выдержал и закричал...
  
  Я ненавижу тебя, тварь! Слышишь? Я тебя ненавижу!
  
  Клянусь, что убью тебя... Боже, как же мне больно... мои глаза... Господи, как жжется. Особенной в правом глазу... черт, словно спичку внутрь засунули...
  
  Эти грязные кривые когти раздирают мне губы и задевают язык, стремятся залезть в рот. Я перестал кричать...
  
  ***
  
  На пол, британец упал вместе со своим одеялом, ибо успел в него завернуться, как в кокон. Вздрогнув, Лелуш тут же попытался из него выбраться и огляделся. С кровати донесся негромкий зевок.
  
  - М? Лелуш? Что ты делаешь? - С.С. ещё раз зевнула и протерла глаза.
  
  Парень молча смотрел в темное окно. Сегодня было облачно - на небе ни звездочки. Кромешная тьма...
  
  - Ничего, - сказал, наконец, Лелуш. - Я ничего не делаю.
  
  - Ладно... - было, привставшая Ведьма снова плюхнулась на кровать и заснула крепким сном.
  
  Опальный Принц устало потер глаза, да так и остался сидеть.
  
  Раньше, образы не были столь яркими. 'Остаточная память', как её можно было назвать в шутку, не переходила границ смутно припоминаемых снов и размытых воспоминаний. Сегодня было иначе. Словно Лелуш вернулся, ненадолго, в то время, когда Наемник ещё жил своей жизнью...
  
  Но это ещё можно было объяснить, в отличии от космической баталии, виденной перед последним сном. Что за странное чувство потусторонней силы, было тогда? Что за 'Малакор V'? Звездная война? Республика? Космические флоты?
  
  Оставалось слишком много вопросов. А Осколок Наемника говорит мало, в последнее время. Это даже лучше - раньше Лелуша это очень отвлекало, не давало нормально додумать ту или иную свою мысль. Да и просто напрягало. Видимо, он уже привык, возвращаясь в более привычное для себя русло...
  
  Голова Лелуша медленно наклонилась вниз. Взгляд у него был пустой... Послышалось характерное сопение. Веки медленно опустились на глаза и британец просто упал на пол... да так и пролежал до побудки.
  
  ***
  
  
  Демон сидел в специальном кресле для установления нейроконтакта. Кресло вытащили непосредственно из старых запасов бывшего Кода Р. А вот и они, собственно. Некоторые были весьма удивлены, когда увидели истинное лицо своего начальника, но, тем не менее, работу никто не отменял.
  
  - Так, вы уже все подготовили? - спросил Синдзи, поглядывая на своих 'ассистентов'. - Отлично. Начинаем первый эксперимент. Насчет три. Раз. Два. Три.
  
  Камеры начали вести записи. Специальное оборудование считывало всевозможные показание с приборов.
  
  Демон прикрыл глаза. Сначала ничего не происходило, но потом руки стали покрываться странной вязкой жидкостью. Субстанция синего цвета начинала потихоньку сочиться прямо из пор...
  
  К гибриду было прицеплено множество различных проводов и специальных приводов, с которыми он должен был, так или иначе, контактировать. Застывшие на месте ученые, заворожено наблюдали за протекавшим экспериментом, лишь изредка сверяясь с приборами.
  
  - Налаживается контакт, - сказал молодой британец за аппаратурой. - Есть контакт.
  
  - Вот так-так... - сказал высокий брюнет с короткой стрижкой. - Он может устанавливать нейроконтакт почти так же, как и та...
  
  - Не будем об этом, - прервал его подошедший Коу. - Мы уже поплатились за свои действия. И если мы отделались легким испугом и простой сменой стороны, то некоторые заплатили гораздо большую цену.
  
  Брюнет по фамилии Кейман лишь кивнул.
  
  - Испытуемый способен синхронизироваться со внешней аппаратурой, - снова произнес парень, следивший за показаниями приборов. - Есть ответная реакция - оборудование полностью поддерживает воздействие извне.
  
  - Значит, действуем по инструкции, - сказал Коу. - Попробуйте передать специальный информационный пакет.
  
  - Есть, - тут же сказал ещё один оператор и начал приготавливать 'пакет'. - Начинаем передачу.
  
  ***
  
  Перед глазами пробегают длинные стройные строчки многозначных кодов. Прямо матрица какая-то...
  
  В перспективе, мой мозг должен иметь вычислительные мощности на уровне какого-нибудь суперкомпьютера. В свое время, это помогало мне помогать в работе с МАГИ. Первоначально, моя голова ничем особенным не отличалась. Как человека, я был просто трудолюбивым и способным парнем. Как полудемон, я являлся обладателем хорошо развитого 'третьего глаза' и кое-каких других участков головного мозга. Потом начался процесс гибридизации с Евой. Тело стало совершенствоваться по данному ею образцу.
  
  Первая...
  
  Сейчас, я вспоминаю её и то, как мы вместе ходили в бой. Человек и машина. Я давал ей разум, а она мне силу. В конце концов, она получила свою волю и пробудилась душой. А я получил это тело. Мы попытались взять друг от друга все самое лучшее.
  
  Бардиил тоже послужил на славу. Чувствую себя настоящим пожирателем Ангелов. Я могу использовать его как специальный интерфейс, для подключения к различной аппаратуре. Возможно, что я смогу получить с этого немалую выгоду. Кто-то начал перекачку данных с компьютера в мой мозг. Перед глазами проносятся различные команды, в виде длинных кодов. Язык программирования воспринимается почти как родной.
  
  Странное ощущение. Не знаю, как описать, даже. Вряд ли человек может испытывать подобное. Чертежи, схемы, программные коды - все это я вижу в первозданном виде. И передать это невозможно. Всё принципиально по-другому. То, что я когда-то видел на экранах компьютеров, теперь, кажется мне таким... отдаленным. Пустым. Лишь здесь, я могу всей своей душой прочувствовать всю полноту и уникальность цифрового измерения.
  
  Но пора выходить... О, Великий Демиург, чувствую я, это будет больно...
  
  ***
  
  - Спасибо, Саеко-сан, - сказал Лелуш, пакуя вещи для своей сестры. - Сложите, пожалуйста, и это тоже.
  
  - Конечно, молодой господин, - горничная положила вещи в специальный чемодан. - Когда ждать возвращения вас и юной Нанали?
  
  Лелуш призадумался.
  
  - Мне все равно надо будет приходить на занятия. Но Нанали тоже буду проведывать. Думаю, что к следующей недели, моя сестра должна будет вернуться сюда в добром здравии.
  
  Саеко улыбнулась.
  
  - Вы думаете, она выздоровеет?
  
  Лелуш посмотрел в окно.
  
  - Да, Саеко-сан. Я так думаю. Потому что я в это верю.
  
  - Это было бы самое настоящее чудо, я думаю.
  
  Парень обернулся. Во взгляде была некоторая растерянность. 'Чудо' - какое странное, все же, слово, которому Лелуш, в последнее время, придавал очень несвойственное ему значение. Значение не чуда, как такового, но как некоего инструмента. И лишь сейчас, он понял, что по-настоящему значит это слово...
  
  - Да, Саеко. Чудо, - согласился Лелуш.
  
  ***
  
  - Оказать ему первую медицинскую помощь, быстро! - крикнул Коу.
  
  После отключения от сети, Синдзи стало крайне плохо. Парень стал бледнее прежнего и даже немного позеленел. Сосуды на лице вздулись. Из глаз и носа пошла кровь. Икари простонал что-то невнятное и сполз с кресла на пол.
  
  К нему тут же подбежала бригада медиков. Демон, ничуть не стесняясь, от души проблевался на пол, после чего просипел что-то мало вразумительное.
  
  - Что? - спросил один из молодых помощников.
  
  - По-моему, он хотел сказать, что ему хреново, - сказал старший врач, осторожно проводя осмотр. - М-да. Я никогда не лечил подобного рода мутантов, так что даже не могу сказать, насколько это странно...
  
  - Боже, да у него же глаза уже кровью затекли.
  
  - Эм... сэр, а блевотину на анализы брать? - спросил ещё кто-то.
  
  Коу вышел в центр помещения.
  
  - Черти вас дери, да поместите вы его уже в лазарет и не беспокойте!
  
  - Ладно-ладно! - ответил главный медик. Синдзи медленно встал. Бригада врачей тут же взяла его под руки и повела прочь.
  
  В голове у него вертелось...
  
  Если быть точнее, в голове у него почти ничего не было. Ну, не считая сплошной каши из мыслей, перемешанных с обрывками кодов. В итоге, он смог более-менее сплести все одну единую мысль: 'Бл*'.
  
  Великий русский язык...
  
  ***
  
  - Лелуш, ты уверен, что это подходящее место для Нанали? - спросил Сузаку, везя девочку в коляске к машине.
  
  - Не беспокойся, Сузаку, - ответил ему брюнет. - Я полностью уверен в благонадежности данного места. Пусть больница и расположена в гетто, но там вполне безопасно, даже после всего произошедшего.
  
  - Я вообще, раньше, не слышал ни о каких больницах в гетто. По крайней мере, нормальных и 'благонадежных'.
  
  - Ладно тебе, уже, вояка. Все будет в порядке.
  
  - Не сомневаюсь, - усмехнулся Куруруги. - А ты, Нанали, что думаешь по этому поводу?
  
  Девочка подрыгала ногами. Сузаку уже не удивлялся этому, ибо узкий круг лиц уже был посвящен в то, что Нанали проходит лечение.
  
  - Думаю, что если братик хочет свозить меня куда-то, то это обязательно должно быть хорошее место.
  
  Куруруги улыбнулся.
  
  - Ладно, буду ждать к следующей неделе. Ну, а ты Лелуш... пожалуй, я даже буду прощать тебе небольшие прогулы и опоздания...
  
  - Спасибо, Сузаку, но...
  
  - ...но только если, это из-за Нанали.
  
  Куруруги водрузил коляску в специально подготовленную машину.
  
  - Кхм. Ладно, спасибо, - Лелуш задумчиво почесал подбородок. - В таком случае, до встречи.
  
  - До встречи.
  
  Лелуш тоже сел в машину. За рулем сидел специально нанятый водитель. Водитель был, под Гиассом, разумеется. Ламперуж взял в руки телефон. Посмотрел на Нанали, устроившуюся сзади.
  
  Ещё немного поразмыслив, парень набрал номер Демона.
  
  Приложив телефон к уху, британец стал ожидать ответа. Послышались гудки...
  
  - Yes?.. - послышался протяжный стон Синдзи.
  
  - Это я, - Лелуш по привычке заговорил на японском.
  
  - Oh... you f*cking...
  
  Парень смутился и убрал трубку, прикрыв динамик рукой. Обернувшись в сторону Нанали, Лелуш убедился, что та ничего не услышала. По-большей части, Синдзи говорил на английском только в Академии и ругался он довольно редко. В остальных местах, он предпочитал родной японский язык. Хотя, порою, тому же британцу слух резала прямолинейность иномирца, не свойственная японцам, в принципе.
  
  - Все хорошо, братик?
  
  Полудемон перевел взгляд обратно на телефон.
  
  - Да, Нанали. Все в порядке...
  
  Лелуш сбавил громкость и снова приложил трубку к уху.
  
  - Shinji, it's you?
  
  - Yes...
  
  - Shinji, why you speak...
  
  - I f*cked up.
  
  - You what?
  
  - I. F*cked. Up.
  
  - What are you talking about?
  
  - Mothef*cker... Man, I feel like shit.
  
  - ...
  
  - What are you want from me?
  
  - Hah... you forget. My sister - Nanali.
  
  - Oh, holy shit... man, sorry. O.K. I can it... I can...
  
  - Shinji.
  
  - What?
  
  - Why you don't speak on Japanese?
  
  - Because I'm the Gangster...
  
  Лелуш закрыл лицо рукой. Английский язык он считал достаточно великими и даже красивым. И именно его Синдзи выбрал, чтобы показать свою раздолабайскую сторону и поругаться.
  
  - Auf Wiedersehen.
  
  - Wait, it was German...
  
  Лелуш отключился.
  
  - Заводи, - приказал парень водителю.
  
  - Будет сделано...
  
  ***
  
  - Oh, f*ck... - протянул Синдзи, развалившись на кушетке, в лазарете базы НУ. Чувствовал он себя на редкость хреново. Голова не то чтобы болела, но думать вообще не хотелось. Ничего не хотелось. До того было плохо. В мыслях - сплошная каша.
  
  Пилот с позывным 'Демон', устало встал с кровати и завис, в попытке сдержать рвотные позывы. Было страшно лишний раз перевести взгляд с одной точки на другую, не то, что двигаться. Даже самое малейшее движение вызывало неконтролируемый приступ тошноты.
  
  'Ладно... - подумал Син, - ладно, я тебя уделаю. Так и знай. Сейчас... надо вспомнить кое-что...'. В следующий момент, Икари чудом, никак не иначе, сложил ноги под себя и развел руки в стороны. Последовал глубокий вдох, а за ним и выдох. Прохладный воздух заполнял легкие.
  
  Синдзи прикрыл глаза. Голова его медленно опустилась на грудь. Вдох и выдох. Он стал прислушиваться к своему внутреннему миру...
  
  В конце концов, пилоту удалось успокоить бушевавшие внутри эмоции и привести баланс веществ в норму. Потянув внутрь обжигающе энергию из эфира, Демон почувствовал уже привычный обжигающий холодок. Наличием S2 двигателя гибрид похвастаться не мог. Но качал энергию он не хуже. Это было выявлено на базе Странников, при осмотре. Впоследствии серии интенсивных контактов с Евой, организм начал видоизменяться по образу и подобию биомеха. Процесс был запущен ещё при первых контактах, и простимулирован развитием демонического 'я'. Энергия, как оказалось, бралась прямиком из ядра Первой - видимо, между пилотом и машиной, по ходу дела, устанавливается специальный 'канал' связи, по которому передается энергия. Ввиду того, что Синдзи внезапно бросило в другой мир, а с Евой непонятно что случилось, контакт не то оборвался, не то что. Тот же Архимаг Розы мог только разводить руками: 'Может контакт есть, а может, нет'. В итоге, организм взялся за отращивание собственного ядра. Что не слишком понравилось Демону. Во-первых, это было не слишком приятно. Во-вторых, он становился уязвим, подобно Ангелам. Потому как ядро было подобно сердцу - это было сосредоточение всех жизненных сил и энергии. Следовательно, это было слабое место. В итоге, была проведена специальная операция. Все тот же Архимаг был довольно-таки заинтересован в столь интересном образце для исследований. 'Видишь ли парень, - сказал он, тогда, - твое тело уже тянет энергию для создания 'реактора'. И весь прикол состоит в том, собственно, что в таком виде, ты можешь получить не меньше' - в итоге, Демон и по сей день ходит с чем-то, вроде 'зачатка' ядра. По идее, в центре имеется некая 'дыра', которая тянет энергию к себе, как магнит. Но тянет она её именно оттуда, откуда тянули энергию Ангелы для своих 'двигателей'. Да, концентрация энергии становится меньше, но Демону не нужно много. Плюс, он обладает не менее плохим источником энергии, в виде Алого клинка. Но в нем энергия другая. Точнее, энергетика. И это уже совсем другая история.
  
  ***
  
  С.С. стояла на крыше больницы и с задумчивым видом смотрела вниз. На её удивление, персонал относился к зеленоволосой девушке достаточно благожелательно - видимо Демон, более известный здесь, как Серый Целитель, уже предупредил своих о прибытии помощницы.
  
  Вниз, к воротам, подъехал скромного вида автомобиль. Из машины тут же вышел Лелуш, который, немедленно, принялся вытаскивать Нанали.
  
  ***
  
  Лелуш прошел мимо поста охраны и мысленно усмехнулся - Демон лично набирал охрану - как минимум, один из них был кандидатом в рекруты Ордена. Прокатив коляску с сестрой дальше, Лелуш уже перевел взгляд на корпус здания. Выглядело вполне себе прилично. И это в гетто. Синдзи специально вытряс из бюджета Ордена кругленькую сумму, чтобы вложиться в больницу - итогом стала покупка нового дома под заведение.
  
  На пороге, парня встретила средних лет женщина, с короткими темными волосами.
  
  - Ах, вы, должно быть, Лелуш Ламперуж, верно? - спросила она.
  
  Нанали склонила голову набок.
  
  - Да. Именно так, уважаемая...
  
  - Оримура. Оримура Ясу - мое имя, молодой человек, - улыбнулась женщина. - Я здесь на должности администратора. Однако же, сидячая работа не для меня... А эта прекрасная юная леди, передо мной, должно быть и есть наша дорогая гостья?
  
  - Верно, - кивнул Лелуш, - это моя сестра - Нанали.
  
  - Очень приятно познакомиться, - приветливо улыбнулась девочка.
  
  - И мне тоже, - благожелательно отозвалась женщина. - Прошу вас, пройдемте - нечего здесь стоять.
  
  Лелуш ещё раз оглянулся. 'М-да' - подумал парень. Это место было-таки настоящим оазисом, посреди сплошных руин и развалин. С такими мыслями, лидер Ордена Черных Рыцарей зашел внутрь...
  
  С неба хлынул дождь.
  
  ***
  
  Фигуру в темном плаще, охранники на посту узнали незамедлительно. Бойцы поприветствовали основателя больницы и пропустили его внутрь.
  
  Демон быстрым шагом направился в сторону дверей. В больнице, его приветствовали все, но ответа не ожидал никто. Видя, что живая легенда гетто занята, никто не осмелился оторвать Серого Целителя от его дел.
  
  В конце концов, друзей Демон нашел у специально отведенных покоев, для Нанали. Вместе с ними была и Оримура - женщина, дававшая приют беженцам из Синдзюку в Саикаме. Человеком она была добрым и знающим дело в оказании медпомощи. Вот Демон и пристроил её у себя, после того, как Саикаму разнесли британцы.
  
  С громким сопением, промокший до нитки Целитель подошел к своим. Ясу тут же повернулась к нему и низко поклонилась.
  
  - Приветствую вас, Хира-сама.
  
  Демон поклонился в ответ.
  
  - Госпожа Оримура, - поприветствовал Синдзи в ответ. - Я вижу, что мои друзья уже прибыли.
  
  Лелуш кивнул. Нанали обернула голову.
  
  - Синдзи?
  
  - Привет, Нанали, - улыбнулся, под маской, Демон.
  
  - Что с твоим голосом?
  
  - Ох, точно, - Синдзи быстро снял маску и отбросил мокрый капюшон. Примечательно, что на пол тут же выплеснулось немалое количество воды.
  
  - Похоже, Синдзи-сан угодил под дождь, - сказала Нанали.
  
  - Есть такое...
  
  - Стихия всегда была коварным явлением, - произнес чей-то женский голос.
  
  - А, С.С.-сама, - доброжелательно произнесла Оримура. - Вам у нас понравилось?
  
  Серая Ведьма флегматично осмотрелась.
  
  - Пожалуй.
  
  - С.С.? - Нанали обернулась в сторону голоса.
  
  - Я тоже здесь, - сказала бессмертная.
  
  - А почему?
  
  - Скажем так, я буду помогать в твоем лечении.
  
  - Помогать? - девочка задумалась.
  
  Лелуш с укором посмотрел на С.С., которая своим присутствием достаточно озадачила его сестру.
  
  - Получается, С.С. тоже волшебница...
  
  Установилось длительное молчание. Вдруг, все услышали, как Синдзи тихо прыснул со смеху.
  
  - В чем дело? - недовольно спросила Ведьма.
  
  - Да так... ничего, - Демон решил умолчать о том, про что подумал. А подумал он про древний японский жанр аниме... махо-седзе. До Второго Удара ещё было популярно...
  
  ***
  
  Артур мирно посапывал в своей кроватке, когда члены Студсовета неспешно потянулись в свой кабинет. Милли четким шагом переступила порог и направилась к столу. За ней прошла полусонная (с виду) Карен. После неё, с задумчивым видом, зашел Сузаку. Ну, и завершил это мирное пришествие потянувшийся Ривал. А, стоп. Нина тихо прошмыгнула к своему компьютеру, прямо следом за Кардемондом. Кот даже носом не повел.
  
  Куруруги осторожно прошелся по кабинету и осмотрелся. Карен посмотрела на пожалованного британца и тут же вспомнила про Лелуша. А ведь Зеро дебютировал, именно спасая этого британского пса. Кодзуки вдруг поняла, что ситуация складывается довольно непростая. Ещё в Академии, она успела заметить, что этих двоих связывает крепкая дружба. Понимали они друг друга с полуслова, вечно помогали один другому и перекидывались характерными фразами. Притом, что Лелуш новый предводитель сопротивления в Одиннадцатом Секторе, а Сузаку пожалованный британец, сын бывшего премьер-министра Японии и служит в британской армии. По разные стороны...
  
  Лежавший на столе рисунок привлек внимание Сузаку, и он остановился. Осторожно пододвинув лист бумаги к себе он рассмотрел его повнимательнее. Рисунок Синдзи никто так никуда и не убрал.
  
  - Чего задумчивый такой, Сузаку? - спросил Ривал, подойдя сзади и хлопнув того по плечу. Взгляд его опустился на рисунок. - А. Ясно. Знаешь, меня, лично, на дрожь пробирает, когда вижу это.
  
  - Чья работа? - спросил Куруруги, не отрывая взгляд и не моргая.
  
  - Синдзи.
  
  Сузаку больше ничего не сказал. Только продолжил буравить нарисованный пейзаж пустыми глазами.
  
  Милли же подошла к Нине и глянула на экран через плечо.
  
  - Над чем работаешь?
  
  Эйнштейн повернула голову к подруге.
  
  - Да я все над тем же работаю...
  
  - Хм. Я, конечно, мало что понимаю во всем этом, - сказала Милли, - но с памятью у меня хорошо. Раньше показания были другие. Я смотрю, у тебя прогресс? - Блондинка улыбнулась.
  
  - А? Да, конечно! - глаза Нины загорелись энтузиазмом. - Ты же знаешь, что я работала над теорией своего отца?
  
  - М? Профессора Эйнштейна? Да, я немного знаю. Все же, наши семьи дружат уже не первый год.
  
  - Он работал над теорией деления ядра Урана-235. Мне достались, лишь, кое-какие наработки и... у меня нет материалов для опыта. И никогда не будет, наверное... Тем не менее, я продолжила работу. Знаешь, я считала, что никогда не смогу закончить этот эксперимент... Но мне помогли.
  
  - Надо же, и кто это был?
  
  - Ты не поверишь, Милли, но это... Синдзи.
  
  Ривал крякнул что-то маловразумительное. Карен удивленно хмыкнула. Сузаку особо не удивился - ему было все равно, поэтому он ограничился пожиманием плечами. Артур продолжал спать.
  
  - Синдзи? - переспросила Эшфорд.
  
  - Да! Я даже подумать не могла, что он может мне помочь. Его знания не слишком обширны, как мне кажется, но кое-что он знает. Не знаю как, но он может идеально просчитывать почти любую реакцию и предсказывать результат, проводить сверхсложные расчеты, строить довольно-таки непростые системы... Более того, он действительно интересуется этим.
  
  - Я думал, Нина боится одиннадцатых, - сказал Ривал и тут же осекся. - Ой, прости, Сузаку! Я вовсе не...
  
  - Все нормально, - сказал Куруруги, державший в руках рисунок с кроваво-красными морями. Спустя некоторое время, он положил листок на место, предварительно перевернув вниз лицом.
  
  Тут двери открылись. Все дружно повернули головы в сторону звука.
  
  - Ширли! Мы так рады тебя видеть! - Артур едва заметно вздрогнул и заворочался во сне, от восклицания президента. Милли тут же подошла к рыжей девушке и обняла её. - Ты где была? Все в порядке?
  
  - Да, привет, ребята, - улыбнулась Ширли. - Извините, что заставила вас побеспокоиться - просто меня родители срочно вызывали домой.
  
  - Ничего серьезного? - спросил Куруруги.
  
  - Нет-нет! - Тут же замахала руками Феннет. - Всё в полном порядке!
  
  - Наконец-то! - сказал Ривал. - Признаться честно, я уже заскучал по твоим недовольным замечанием!
  
  - Ты к чему это клонишь, Ривал? - Милли обернулась к парню и смерила его недобрым взглядом.
  
  - Ни к чему, ни к чему! - поднял руки в примирительном жесте студент. - Просто хотел сказать, что соскучился!
  
  - Вот и славненько, - блондинка обворожительно улыбнулась. - Проходи, Ширли, тут как раз есть пару дел для тебя! Ты ведь не сильно устала?
  
  - Нет, что вы, конечно я с радостью примусь за работу, - сказал Ширли и прошла к столу.
  
  - Вот, надо разобрать все по датам, - президент Совета достала две пачки каких-то важных бумаг. - И не спрашивайте меня, откуда все это взялось - сама понятия не имею!
  
  - Ладно-ладно! - Кардемон взял какую-то книжку и отвернулся, заняв позицию на диване.
  
  - Помочь? - поинтересовался пожалованный британец.
  
  - Давай, Сузаку, присаживайся, - Милли пододвинула стул для одиннадцатого и тот присел рядом, склонив голову над документами.
  
  В кабинете установилась тишина. И лишь один раз, Ширли подняла взгляд на, занимавшуюся своими делами, Карен. Миндалевые глаза были полны какой-то непонятной тревоги и подозрения...
  
  Когда Кодзуки показалось, что на неё кто-то смотрит, она внимательно осмотрелась. Феннет спокойно перебирала бумаги...
  
  ***
  
  - Когда начнете лечение? - спросил Лелуш, шедший за Синдзи. С.С. шла чуть в стороне.
  
  - С.С.? - спросил Демон, даже не оглядываясь.
  
  - Начинайте хоть сейчас, - сказала Серая Ведьма. - Мне все равно.
  
  - Отлично, - сказал Синдзи. Троица завернула за угол коридора. - С терапией С.С. придется повременить.
  
  - Почему? - спросил Лелуш.
  
  - У твоей сестры врожденный порок сердца. Я не устранил его, во время предыдущей нашей встречи. Тем не менее, я это сделаю перед... 'терапией'.
  
  - Понятно, - сдержанно кивнул Лелуш, мысленно радуясь за сестру. - А теперь весьма важный вопрос, относительно процесса возвращения памяти.
  
  - Достаточно сложный процесс, - сказала С.С. - За все свое время, я ни разу не пробовала сделать подобное, а посему ничего не гарантирую.
  
  - Тем не менее, ты очень хорошо мне напомнила, как неприятно бывает вариться живьем в металлической капсуле, когда в тебя палят с лучевой пушки, - сказал Синдзи.
  
  Установилось неловкое молчание.
  
  - Кстати, Синдзи...
  
  - Да?
  
  - Твоя маска. Ты её изменил.
  
  - Ага. Перекрасил. Это, во-первых. Я посчитал, что серый мне идет больше.
  
  - А во-вторых?
  
  - Во-вторых?.. Да так. По мелочам, чисто... Кстати, что с тем новеньким, как там его? Дитхард, да?
  
  - Британец? Все нормально. Он теперь тоже из Ордена Черных Рыцарей.
  
  - Отлично, - сказал Демон. - Похоже, он весьма способный человек. Да?
  
  - Верно. Я прочитал его досье. В свое время, он закончил Главный Университет Британской Империи. Обучался на Факультете Права, но отлично развит и в остальных отраслях. Туда не берут дураков. И уж тем более, дураки его не заканчивают. Возможно, что он даже в какой-то степени гений.
  
  - Хм. Вот, значит, как?
  
  - Да. Я уже успел поговорить с ним. Немного, правда. Он весьма фанатично предан Зеро. Возможно, что это выглядит подозрительно, но я все же не откажусь от подобного союзника.
  
  - Кем поставишь?
  
  - Разведка, информационная деятельность, связи с общественностью - все сферы, где он может принести максимум пользы. Он не прочь выслужиться перед начальством. Хотя на прошлой работе отличался характерным своеволием и свободолюбием. Но был все же был весьма умен. Он преисполнен энтузиазма. Я уже выдал ему работу по силам.
  
  - Какую же?
  
  - Численность наших людей сильно выросла, за последнее время. Старая методика управления начинает тянуть организацию ко дну...
  
  - Понятно.
  
  Эти двое не боялись открыто говорить о делах Ордена здесь. Демон лично убедился в безопасности данного места, а посему, и беспокоиться было почти не о чем. Ну, и на всякий случай, у Лелуша всегда был под рукой Гиасс.
  
  ***
  
  - Так, судя по чертежам, надо переделать манипуляторы под лапы...
  
  Британский инженер подошел к японскому технику со спины посмотрел через плечо на упомянутый чертеж. Кивнув самому себе, молодой мужчина с короткими русыми волосами пошел дальше. Вокруг суетилась команда по модификации привезенного Бурая. Каждый непременно был чем-то занят. Кто-то потел над сборкой деталей. Кто-то что-то прикручивал, кто-то что-то приваривал. Кто-то проводил диагностику систем. Кто-то возился с подозрительного вида баллонами... Ну, а кто-то сидел и внимательно изучал чертеж, перед тем, как приступить к работе. Семь раз отмерь и один раз отрежь...
  
  - Все идет по плану? - спросил инженер, подходя к техникам, работавшим с улучшением суставов серого Найтмара.
  
  Один нашел свободную минутку, чтобы обернуться и ответить:
  
  - Все просто отлично, - сказал загорелый британец. - Мы отлично поладили с новыми техниками и продолжаем придерживаться плана. Ну, и ещё кое-что придумали свое...
  
  - М? - инженер получил на руки новенький чертеж и осмотрел его. - Что ж. Пожалуй неплохо. Демон будет доволен...
  
  Техник лишь улыбнулся и продолжил работу над суставами меха.
  
  Работа шла полным ходом...
  
  ***
  
  Лелуш стоял у дверей палаты Нанали. С.С. была также рядом и читала какой-то журнал. Настолько ей было нечего делать. В безразличном взгляде Серой Ведьмы даже было видно некоторое недовольство.
  
  После того, как некоторые небольшие формальности были улажены, Демон приступил к лечению Нанали от порока сердца. Начал он не так давно, но Лелуш уже успел изнервничаться.
  
  - Скажи, Лелуш, - вдруг нарушила тишину Ведьма, - почему ты хочешь вернуть своей сестре зрение?
  
  - Что значит 'почему'? - не понял её Черный Принц. - По-моему понятно, что я хочу как лучше.
  
  - Но неужели ты готов показать ей, насколько жесток весь этот мир? Неужели хочешь, чтобы она увидела весь этот ужас и насилие, что окружает нас?
  
  Лелуш с удивлением посмотрел на Ведьму.
  
  - Ведь ты мог бы и подождать с этим. Разве тебе не кажется, что так, тебе будет проще о ней позаботиться?
  
  - Как 'так'? Пока она без глаз и без ног? Пока она абсолютно беспомощна?
  
  - Верно. Пока не может ничего сделать самостоятельно...
  
  У Лелуша дыхание перехватило. Во взгляде затаилась нечеловеческая злоба.
  
  - К чему этот вопрос? - спросил он.
  
  - Возможно к тому, чтобы ты задумался над правильностью своего поступка. Посмотри, что ты делаешь?
  
  Парень опустил голову.
  
  - Я не говорю, что ты не должен помогать своей сестре. Я лишь говорю, что может стоит повременить с некоторыми действиями, отложить их до лучших времен...
  
  Погрузившись в размышления, Лелуш не заметил, как Демон вышел из палаты.
  
  - Теперь её физическое здоровье не вызывает практически никаких претензий, - сказал Синдзи. Слова его доносились до полудемона, словно сквозь вату. До того парень углубился в свои мысли. - Стоит переждать день-два, чтобы она смогла восстановиться. Я лично прослежу за всем. Лелуш?
  
  Ламперуж потер подбородок и задумчиво хмыкнул.
  
  - ...ясно.
  
  ***
  
  В каком-то обширного вида зале на троне сидел некто, сильно похожий на маленького ребенка, с необычайно длинными белыми волосами.
  
  Мальчишка был одет в красивого вида белые одежды, взгляд же его выражал полное безразличие ко всему живому. Осторожно перешагивая ступеньки, к нему подошел ещё один неизвестный в темно-сером балахоне, чье лицо было скрыто капюшоном.
  
  - Извините за беспокойство, магистр, но у нас важное известие для вас... - сказал, судя по голосу, уже немолодой мужчина.
  
  - Докладывай, - именуемый магистром мальчишка подпер голову рукой.
  
  - Та, кого мы так долго искали, нашлась...
  
  Блондин вопросительно приподнял бровь. Тоска во взгляде сменилась огоньком вялого любопытства.
  
  - Продолжай.
  
  Отступление 11
  
  Страх вязким холодом расползался по телу...
  
  Сузаку окружала тьма. Кромешная тьма, в которой ничего не было видно. Если быть точнее, здесь вообще не было ничего, что могло бы быть видно.
  
  И здесь, в этой тьме, был только он и оно. Это нечто, что мучило его с самой Нариты. Куруруги просто сидел и ждал...
  
  Больше ему было нечего делать. Вся борьба проходила на уровне мыслей и чувств.
  
  И вот опять тишину резко прерывает этот страшный, неразборчивый, звук. Словно дикая смесь хора ревущих моторов и звука бензопилы. Пилот Ланселота уже видит, как по черной ткани кромешного мрака расползается ярко святящееся синее пятно. Больно бьет по глазам свет, исходящий от странного существа (в том, что оно живое, Сузаку убедился уже давно). Куруруги испуганно замирает и даже затаивает дыхание. На секунду, он даже прикрывает глаза, чтобы не видеть ужаса, что будет твориться дальше.
  
  От вязкой субстанции, в сторону одиннадцатого, потянулось несколько 'веток'. Сузаку не открывает глаза до последнего момента. Вдруг, 'ветки' резко остановились. Воздух вокруг парня содрогнулся и он удивленно открыл глаза...
  
  Пилот смотрел на замершую и абсолютно не шевелившуюся субстанцию. Вдруг, раздался страшный визг и тварь заверещала, словно её жгли заживо. Синее пятно начало содрогаться в каких-то жутких конвульсиях, размахивая ветвившимися краями в опасной близости от Сузаку. Военный рефлекторно попытался отскочить, но краешек чужеродного вещества все же успело задеть его за лицо и прицепиться намертво. Куруруги заорал, когда почувствовал, как существо присасывается к нему, словно в попытке поглотить его. Пятно стало сворачиваться в объемистый комок и шевелиться. Визг не стихал ни на секунду. Сузаку продолжал утопать в органической слизи. Боль была ужасной - ощущение было такое, словно что-то пытается сожрать не столько тело Куруруги, сколько его душу и личность, отрывая целые куски.
  
  Но через некоторое время, боль начала стихать и парень снова обрел ясность ума. Взгляд его сконцентрировался на образовавшемся 'мешке'... Со смачным хлюпаньем, оттуда вырвалась чья-то черная рука. Слизь воспламенилась и начала быстро скукоживаться. Существо оторвалось от Сузаку, отбросив его в сторону.
  
  Разбрасывая по сторонам ошметки странного вещества, из мешка вырвалась фигура, объятая языками пламени. От былых размеров синего 'пятна' почти ничего не осталось - лишь редкие ошметки были разбросаны по черному пространству окружающего мрака. Неизвестный в черном плаще припал на колено и Сузаку попытался разглядеть его. Лицо было скрыто за капюшоном, ноги были обуты в такие же черные армейские ботинки, с высоким берцем. На руках какие-то кожаные перчатки, с пришитыми бронеэлементами. В правой руке этот 'призрак' сжимал катану в ножнах вишневого цвета.
  
  Ошметки вещества зашевелились и поползли к фигуре. Черная материя плаща оказалась усеяна мелкими синими пятнами, которые, постепенно, срослись с плащом и бесследно пропали. Издав стон, неизвестный приподнял голову. Лица не было видно - вместо него под капюшоном была сплошная тьма.
  
  - Где я? - спросил неизвестный.
  
  Куруруги вздрогнул от его голоса, и тень медленно повернуло свою голову к нему. Во мраке капюшона сверкнуло два красных огонька.
  Часть 18 "Тишина мирных дней"
  
  Вздрогнув от трели телефонного звонка, Дитхард достал мобильник и посмотрел на номер. Рид сразу же напрягся и осторожно нажал на кнопку принятия вызова.
  
  - Слушаю вас, - сказал блондин.
  
  - Дитхард, - мурашки забежали по спине, при звуке этого голоса. - Ты уже успел обустроиться на новом месте?
  
  - Так точно, Зеро-сама, - Рид ещё не выбрал какую-то конкретную форму обращения к лидера ОЧР и потому воспользовался японской, хотя и знал, что Зеро британец. - Вы хотели что-то узнать?
  
  - Да, Дитхард. Реорганизация Ордена. Как она проходит?
  
  Рид достал из черной форменной куртки платок и быстро коснулся вспотевшего лба.
  
  - Всё идет по плану, но с небольшими изменениями, правда. Реорганизация оперативных групп завершена уже на 92%. Теперь вся информация между оперативниками распределена строго по уровням допуска, с первого по четырнадцатый...
  
  Зеро на том конце провода внимательно слушал доклад своего подчиненного.
  
  - Что с принятыми в Орден бойцами ЯОФ?
  
  - ЯОФ? Они более-менее успешно влились в рядовой состав Ордена. Хотя все же стоит опасаться внутреннего раскола между коренными 'рыцарями' и 'фронтовиками'. Чисто психологически, многие испытывают отчуждение к бойцам чужой группировки, ввиду другой деятельности, другой подготовки и даже формы. Тем не менее...
  
  - Что по поводу Тодо и его Шисейнкенов?
  
  - Мы до сих пор продолжаем искать, но никаких следов, пока ещё, не обнаружили. Замечу, что в сложившейся ситуации, это весьма мудрое решение.
  
  - Да. Тот же Тодо на одном из ведущих постов может помочь окончательно уравновесить и Черных Рыцарей и бывших членов ЯОФ.
  
  - Да. Чуть не забыл: пришло сообщение от ВС Индии.
  
  - Какое?
  
  - В скором времени должна прибыть Ракшата с командой разработчиков Алого Лотоса. Похоже, они весьма доверяют нам, раз доверили одного из своих ведущих ученых.
  
  - Да. Что ж, на этом всё?
  
  - Больше у меня нет сообщений для вас, командующий...
  
  - Отлично. Ах да, Дитхард...
  
  - Да?
  
  - Чуть не забыл... Никогда. Не смей. Под меня. Копать.
  
  Каждое слово отдавалось гулким эхом в мозгу. Рид застыл на месте.
  
  - Дитхард, ты меня слышишь?
  
  Британец отдалился от телефона, глубоко вдохнул и медленно выдохнул.
  
  - Да, командующий, - едва выговорил Рид. - Больше этого не повторится...
  
  - Вот и хорошо... в таком случае, конец связи.
  
  На том конце провода послышались длинные гудки. Дитхард дрожащей рукой убрал телефон во внутренний карман куртки. Тяжело сглотнув он посмотрел на подошедшую Иноэ. В глазах девушки читалось беспокойство и немой вопрос.
  
  - Всё в порядке, - сказал блондин и мрачно добавил про себя: 'Почти...'.
  
  ***
  
  Лелуш убрал телефон в карман любимой куртки и посмотрел на красивый закат. Находился он на крыше Академии Эшфорд. Карен стояла рядом, пребывая в слегка напряженным состоянии.
  
  - Карен, - позвал парень девушку, не оборачиваясь.
  
  - Да? - тут же встрепыхнулась она.
  
  - Спасибо, что сообщила мне.
  
  Кодзуки потупила взгляд.
  
  - Ну, я же ваша личная гвардия, теперь...
  
  - Просто спасибо.
  
  - А... хорошо.
  
  Лелуш с улыбкой отошел от перил крыши и одобрительно посмотрел на аловласую девушку.
  
  - Ты молодец.
  
  На этом, Лелуш пошел прочь.
  
  Слегка зарумянившаяся от такого, Карен тихо сказала:
  
  - Спасибо.
  
  ***
  
  На следующий день...
  
  Лелуш спокойно шел на занятия.
  
  - Знаешь, Лелуш, если будешь прогуливать, то останешься на второй год, - как бы между прочим заметил Сузаку, появившийся черт знает откуда и черт знает когда. Британский Принц просто проморгал тот момент, когда появился его друг.
  
  - М? - Лелуш обернулся и усмехнулся. - Привет, Сузаку. Забавно слышать это от тебя. Сам-то не боишься?
  
  - У меня-то работа, Лелуш, - усмехнулся Сузаку в ответ. - В последнее время, из-за активности Черных Рыцарей людей не хватает везде, где только можно.
  
  - Отмазался, - лениво подметил Лелуш.
  
  - Ещё как.
  
  Установилось недолгое молчание.
  
  - В последнее время, ты какой-то тихий, - сказал Лелуш, глядя на задумчивого парня.
  
  - Что?
  
  - Я говорю, что ты, в последнее время, необычайно тихий. Откуда эта печать скорби на твоем лице? Я запомнил тебя более веселым и разговорчивым.
  
  - А, понятно... Прости, просто в последнее время... все так странно. Мир стал таким изменчивым. Да и себя я некоторое время чувствовал... знаешь, как во сне. Как в очень плохом сне. Теперь мне полегчало. Но я все равно чувствую, что... что это оставило свой след, знаешь? Просто... Некоторые вещи... отношение к ним... оно меняется. Порою, я даже думаю про Черных Рыцарей, что...
  
  Куруруги потупил взгляд. Лелуш тоже смотрел куда-то себе под ноги. Со стороны это выглядело даже как-то забавно... Сколь похожи они казались. Даже походка была почти одна и та же. Походка, задумчивые взгляды, усталый вид...
  
  - Что 'что'? - спросил, наконец, Лелуш.
  
  - Просто... - Сузаку было не суждено договорить.
  
  - Лелуш! - в следующий момент, британец едва не оказался снесенным с ног, внезапно подбежавшим Кардемондом. Ривал был чем-то сильно возбужден и, похоже, заявился в Академию прямиком на мотоцикле, о чем свидетельствовал свисавший с шеи шлем с очками.
  
  Брюнет отшатнулся к стенке, чуть ли не падая с ног. Вдобавок ко всему, Ривал подступил ещё ближе и схватил друга за плечи.
  
  - Президент! - запыхаясь сказал он. - Президент сегодня будет на свадебной встрече! Ты знал!?
  
  - Ривал? - только и успел спросить Лелуш.
  
  - Ответь мне!
  
  - Да-да, конечно...
  
  - Когда!? - Ривал встряхнул Лелуша.
  
  - Сегодня, - полудемон поморщился от такой встряски.
  
  - Сегодня!? И ты мне не сказал!? - Ривал перехватил брюнета за грудки и подтянул к себе. - Почему мне никто ничего не говорит!? Почему!?
  
  Кардемон уткнулся головой Лелушу в грудь, продолжая того трясти.
  
  - Тише, Ривал, тише... - Лелуш перехватил руки друга и осторожно отстранился, хлопая того по плечу. - Просто не разревелся бы ты, узнав об этом?
  
  - Тебе смешно!?
  
  - Всё в порядке, - взял слово Сузаку. - Я тоже знал.
  
  Японец специально добавил доброжелательности в свой тон и, хотя Ривал продолжал истерить, он все же чуть остыл...
  
  - Почему вы говорите об этом так естественно? - имея самый несчастный вид, спросил Ривал.
  
  - Чтобы ты успокоился, возможно... - вступил в разговор новый собеседник.
  
  Троица друзей синхронно повернули головы в сторону подошедшего Синдзи.
  
  - Синдзи! Хоть ты помоги своему соседу! - сказал умоляющим тоном Ривал.
  
  - Что случилось-то?
  
  - У Милли свадебная встреча! Сегодня!!!
  
  Синдзи постоял, с минуту, посмотрел на Ривала, да и протянул:
  
  - И что?
  
  - Как что!? - воскликнул Ривал. - Я же!.. Я же!..
  
  - Ты же?..
  
  - Я...
  
  - Так... понятно, короче... - сказал Синдзи. - Хм. Слушай, отойдем, поговорим... Кстати, привет вам обоим, - Икари кивнул в сторону Лелуша и Сузаку.
  
  - И тебе привет, Синдзи, - улыбнулся Куруруги.
  
  - Угу, привет, - Лелуш ограничился вялым кивком.
  
  - Стоп, куда!? - завопил Ривал, когда японец потащил его куда-то в сторону.
  
  - Бить буду.
  
  - Чего!?
  
  - Да шучу я...
  
  В следующую секунду, два соседа по комнате скрылись за ближайшим углом.
  
  - А они не опоздают? - спросил Сузаку.
  
  - Может и опоздают... - сказал Лелуш, выдавая тихий смешок. - Может, пойдем уже на урок?
  
  - Давай.
  
  ***
  
  Тень в черном плаще смотрела куда-то сквозь Куруруги. Черный призрак сложил руки на меч в ножнах, уткнутый острием вниз, едва заметно покачиваясь взад-вперед.
  
  Сузаку смотрит на него и не может понять - что он здесь делает?
  
  - Больно, - произнесла, вдруг, тень.
  
  - Что?
  
  - Я говорю, больно, когда предают.
  
  Куруруги промолчал, выжидающе глядя на собеседника.
  
  - Когда все бросают. Все, на кого ты так надеялся. Особенно если это близкие. Ненавижу.
  
  - А ведь меня ты предал...
  
  Сузаку резко обернулся и удивленно застыл на месте.
  
  - Отец? - спросил он.
  
  И правда. Прямо сейчас, стоя чуть поодаль от подростка и призрака, на Сузаку смотрел его отец - Куруруги Гембу, бывший премьер-министр Японии. Он был таким же, каким Сузаку запомнил его ещё тогда - в детстве. В тот черный, для Японии, день...
  
  - Но ты же мертв! - сказал отцу сын.
  
  Гембу привычно нахмурился и смерил свое чадо суровым взглядом.
  
  - А ты не забыл, почему?
  
  Куруруги замер с раскрытым ртом.
  
  - ...когда предают родные, - тихо молвил безликий фантом в черном плаще, словно до этого он успел произнести длинный и проникновенный монолог.
  
  - Это ведь ты убил меня, тогда, Сузаку, - сказал Гембу, глядя в глаза сыну. Куруруги посмотрел на отца. Смотрел долго, пока понял, что не может выдержать этого тяжелого укоризненного взгляда. - Почему? Почему ты убил меня?
  
  - Потому, что хотел, как лучше!
  
  Гембу продолжал хмуриться.
  
  - Лучше? Для кого? Как? Япония пала. Из-за тебя. Не из-за меня. Не из-за ошибок командования. Из-за мелкого мальчишки и глупца. Из-за тебя, Сузаку. Всё, что у нас было, загубил ты...
  
  Сузаку зажал уши.
  
  - Прошу, не надо, - тихо сказал юноша с зелеными глазами.
  
  - Почему не надо? - спросил за его спиной безымянный призрак.
  
  - Потому что...
  
  - Ты виноват, Сузаку, - сказал Гембу. - Но вот в чем? Скажи мне.
  
  Подняв глаза на убитого им отца, Сузаку заметил в его взгляде ожидание. Этот взгляд... так смотрел Гембу на своего сына, когда он в чем-то провинился, в детстве. Укор в глазах вызывал желание просто взять и сжаться в маленький комок, спрятаться куда подальше. Потом шли разбирательства, почему именно Сузаку был неправ и как ему исправиться. Вот и сейчас, у Сузаку было чувство, что он сглупивший ребенок.
  
  - Я всё сделал неправильно, - сказал Куруруги.
  
  - Да. Ты всё сделал неправильно. Ты убил своего отца.
  
  - ...молодец, вообще, - снова послышалось за спиной.
  
  - Отец... - Сузаку опустил голову вниз. - Отец, прости меня. Пожалуйста, прости. Я... я все испортил. Я убил тебя. Это было не просто ужасно, но и губительно, в принципе. Даже так, я не должен был прибегать к подобному. Прости меня...
  
  - ...сдох бы ты, что ли, - сказало существо в капюшоне.
  
  - ...я и так пытался, - ответил видению Сузаку.
  
  Гембу продолжал смотреть с укором на сына...
  
  - Хреново пытался, - снова сказал призрак за спиной.
  
  ***
  
  - Куруруги, вы меня вообще слышите? - донесся до пожалованного британца вопрос. Сузаку словно током шибануло и он едва не соскочил со своего места.
  
  - Спим на уроках, значит? - поинтересовался преподаватель по философии.
  
  - Простите, мистер Шульц, - сказал Сузаку. - Обычно, со мной такое не происходит.
  
  - Что ж, нестрашно, - сказал немец. - На сей раз, ограничимся выговором, за занесением в личное дело. У меня и так половина класса спит. Не так ли?
  
  Последний вопрос был произнесен довольно громко. Достаточно для того, чтобы некоторые ученики пробудились ото сна и поняли, что филолог насквозь их видит.
  
  - Как я вижу, часть из вас все же предпочла вернуться в мир живых, - удовлетворенно заметил Шульц. - В таком случае, я бы хотел заметить, что мне надоело рассказывать вам откровеннейший бред, в попытках вас растормошить. Вернемся же к Дарвину. Хотя сей человек был, в большей степени, натуралистом, но его открытие и знаменитая фраза ('Выживает сильнейший) стала огромным вкладом в развитие философии...
  
  Сузаку незаметно огляделся и обратил внимание на Лелуша, внимательно слушавшего преподавателя. С тяжелым вздохом, он с грустью вспомнил о том, как друг спросил его, почему он так "притих" в последнее время...
  
  ***
  
  На перемене, Ширли вышла на всеми любимую крышу Академии, дабы полюбоваться видами. День, сегодня, выдался чудесный. Как и всегда, впрочем. Хотя не всегда девушка выходила на крышу, просто ради того, чтобы посмотреть на свой родной (а его можно было назвать таким) край. Глубоко вздохнув, Феннет прищурилась от слепившего ей глаза, солнца. Вдруг, сзади послышались шаги. Девушка тут же обернулась, тряхнув рыжей шевелюрой и увидела подошедшего Лелуша. Вид у того, был как всегда - немножко надменности во взгляд, плюс безразличие и готов образцовый британский аристократ. Ну, или зажравшийся сынок такового...
  
  - Ой, привет, Лелуш, - сказала, смутившись, Ширли. - Не ожидала тебя здесь увидеть.
  
  - Тебе тоже привет, Ширли, - улыбнулся Ламперуж, глядя куда-то за горизонт. - Как твои дела?
  
  - Дела? - рыжая несколько растерялась. - Вроде бы хорошо... Только последнее время, всё как в тумане.
  
  - Вот как?
  
  - Да. Знаешь, отчего-то в последние дни я помню как-то смутно и плохо... Словно я что-то забыла. Что-то очень важное...
  
  - Что?
  
  - Не знаю, - пожала плечами Ширли. - Просто я себя странно чувствую в последнее время. Словно... словно чего-то недостает. Не знаю...
  
  - Наверное, это из-за переутомления, Ширли. Вся эта история с Черными Рыцарями и Наритой...
  
  ***
  
  Смотрю на Ширли и думаю: 'Что же я делаю?'. Почему? Активировав Гиасс в своем глазу, я сказал ей:
  
  - Забудь про то, что я Зеро и про всю эту историю с военными, - звучит ровный и спокойный голос.
  
  - Чт... - девушка не успевает даже понять, что случилось. Глаза окрашивает красная кайма. Некоторое время она просто стоит и смотрит пустым взглядом в одну точку. Потом кайма гаснет. Она словно скидывает с себя оцепенение и удивленно оглядывается. - Лелуш? Что ты здесь делаешь?
  
  Я не смог. Не смог оставить её с этим знанием. Близкий мне человек не должен обладать пониманием подобного. Прости, Ширли, но тебе придется забыть обо всем этом. Ради твоего же спокойствия. Я изображаю легкое удивление. Как и всегда.
  
  - Я? Тебя искал. Ты внезапно пропала, Ширли. В Студсовете беспокоиться стали.
  
  Оглядываюсь.
  
  - Ты, наверное, хотела навестить родителей?
  
  Феннет сделала непонимающий взгляд и осмотрелась.
  
  - Да, наверное... не помню...
  
  Гиасс оставил её без памяти обо всей этой истории с военной. Иначе бы она сею минуту же начала задаваться вопросами. Когда я отдавал команду 'забыть', признаюсь, мне было немного тяжело.
  
  Частица Наемника слегка недоумевает. Я всё обсуждал с ним. Он был за то, чтобы не стирать Ширли память. Я почти с ним согласился. Лишь для того, чтобы в последний момент сделать всё по-своему. Почему? Да потому, что я так не делаю. Ширли не стоит знать о подобном. Она слишком добрый и хороший человек. Я не ввяжу её в подобное.
  
  Смотрю на темное небо за окном вокзала.
  
  - Уже поздно, Ширли, - говорю я ей. - Пошли в Академию.
  
  - Мм, - она прикрыла глаза. Массирует виски. Видимо пытается вспомнить. Бесполезно.
  
  - Пошли, - подхожу и осторожно беру её за руку.
  
  - А? Да, конечно, - ничего ещё не понимает. Я же мягко веду её за собой, не отпуская руки. А в руке тепло. Девушка увязывается за мной. Замечаю сумку на её плече.
  
  - Давай понесу, - сказал я, перехватывая сумку за ремень.
  
  - Ладно... - Ширли снова осматривает меня с ног до головы. Я закидываю сумку за плечо. Она затихает и постепенно к её щекам приливает румянец. Девушка смущенно отвела взгляд и попыталась незаметно выдернуть свою руку. Я не отпустил её. Ширли тут же успокоилась, видимо не желая привлекать к себе внимания. Через некоторая время, она уже прислонилась к моему плечу и так мы проделали весь оставшийся путь до Академии. В полной тишине. Мне было спокойно от того, что с одноклассницей не случилось ничего плохого. Потому что для меня, она не только одноклассница. И даже не только друг...
  
  Общую картину портило лишь ощущение чужого присутствия. С.С. все время маячила где-то на грани восприятия и лишь когда она убедилась, что всё в порядке, я таки перестал ощущать слежку за собой.
  
  Тоже мне, мамочка...
  
  ***
  
  
  Лелуш заметил, что Ширли несколько засмущалась его присутствия.
  
  - Не хочу отвлекать вас, ребята, но Лелуш... не мог бы ты оторваться от своей девушки?
  
  Парень с девушкой повернулись одновременно, дабы лицезреть Синдзи, привалившегося спиной к дверном косяку входа на крышу. Стоял он к ним боком.
  
  - Синдзи, что ты тут делаешь? - Недовольно спросил Лелуша, скрестив руки на грудь.
  
  - Я хотел сказать тебе, дорогой Лелуш, что сегодня будет тренировка, - Икари повернул голову так, чтобы стало видно слегка вздувшийся шрам на левой щеке. Демон довольно оскалился. - Также, скажу, что будет она не из легких...
  
  Лелуш лишь фыркнул. Ширли недоуменно переводила взгляд с одного одноклассника на другого.
  
  ***
  
  - Признаюсь честно, сэр Джеремия, я никак не ожидал встретить вас здесь, - сказал Коу, ведя Готвальда по коридорам базы. - Так странно, видеть британское лицо в верхах этого Ордена...
  
  - Скажу вам больше, - рыцарь был серьезен, как никогда. - Я сам удивлен не меньше вашего, профессор Коу. В том числе, я удивлен и вашим присутствием здесь. Что делать британским ученым среди повстанцев?
  
  - Ох, это довольно мрачная история, - через силу улыбнулся научник. - Вы ведь уже знакомы с сэром Демоном?
  
  - Сэр Демон? - удивился Джеремия и задумчиво посмотрел куда-то в сторону. - Да, конечно... Ведь это он меня спас.
  
  - Мы знаем. Тогда, после Нариты... - Коу покосился на хранившего спокойствие британца , - тогда вы вышли прямо на середину дороги, когда мы переезжали на новое место. Мы приостановились, не зная что сделать... Потом появился Демон. Он помог вам и... захватил нас в плен.
  
  - Так вы военнопленные? - удивился Джеремия.
  
  - Нет-нет... уже нет. Хочу заметить, что наши ряды сильно поредели. Наш новый начальник позаботился... Раньше мы работали под началом Его Высочества Кловиса, так что это честь для нас, работать теперь вместе с вами.
  
  - Кловис? Он руководил вами?
  
  - Мы называли себя 'Код Р' и проводили тайные исследования, интересовавшие Его Высочество... И это сыграло с нами в злую шутку, - Коу принял опечаленный вид. - Порою, мы переходили за рамки дозволенного. И мы за это дорого поплатились. Кловис не был нашим непосредственным руководителем. Хочу сказать, что наше непосредственное руководство вы отправили на Родину в путах...
  
  - Генерал Аспуриус? Похоже я, скоро, перестану удивляться...
  
  - И не говорите... Прошу сюда.
  
  - Что здесь?
  
  - Это наш ангар. Мы совсем недавно закончили работу, данную сэром Демоном...
  
  Коу провел Джеремию в обширное помещение, с грузовым лифтом и подвел его к синему четырехметровому силуэту...
  
  Взгляд Готвальда оказался прикован к неизвестной машине. Коу встал рядом и довольно осмотрел Найтмар.
  
  - Нравится? Мы делали его с непосредственным участием Демона. Собирали параллельно с его темным братом, которого вы можете заметить чуть левей...
  
  Джеремия таки удосужился взглянуть на соседний Найтмар, чей вид внушал не меньший трепет, чем первый.
  
  - Ваш - синий. Это модифицированный Сазерленд. По факту, мы разобрали одну версию и собрали совершенно другую. Мы использовали также захваченный Глостер. Мы пока не вмешивались в изменение расцветки и предпочли оставить её на ваш вкус.
  
  - Превосходно, - только и сказал Джеремия. - Просто превосходно.
  
  Вдруг, былой восторг пропал из его взгляда и сменился скептицизмом.
  
  - Однако же, с чего мне верить, что он вообще заработает?
  
  - Обижаете, сэр Джеремия, - улыбнулся Коу. - Наш отдел не жалел сил, собирая этих двоих и нам не лень было их протестировать. Не в бою, правда, но все же. Демон лично проверял каждую машину и участвовал в процессе. Я считал, что он просто бездушный киллер и убийца, но на самом деле это оказался очень добрый человек, с живым умом. Ну, добр он к своим...
  
  Готвальд снова посмотрел на Найтмар.
  
  - Машина, достойная рыцаря, - сказал Коу.
  
  - Соглашусь с вами, - довольно улыбнулся Джеремия. На самом деле, в душе ему было весьма приятно, что ему была доверена подобная машина. И не менее приятно будет опробовать её в бою... Лишь с некоторым сожалением, Готвальд вспомнил о своем любимом Сазерленде, что был уничтожен ещё в Синдзюку... Робот служил своему владельцу не первый год, и ни разу не давал сбоя. Каким, все-таки, странным образом, судьба свела Джеремию с Лелушем.
  
  - А кому предназначен второй Найтмар? - спросил, вдруг, Готвальд, кивая в сторону хищного силуэта темно-серого робота. С большим трудом, бывший военный мог различить в машине знаменитый японский Бурай. Вернее нечто, на Бурай отдалено походившее.
  
  - Ах, это... это для сэра Демона, - загадочно ответил Коу.
  
  Взгляд Готвальда упал на, подозрительного вида, объемные металлические баллоны, рядом с Найтмаром.
  
  ***
  
  - Так, снимаем рубашки, футболки и тому подобные, вместе с обувью, - сказал Синдзи, сам оставшись в одних штанах, вставая в центр импровизированного 'ринга'. Таки, 'спортзал' Лелуша был обставлен в воистину спартанских условиях. Суровые полудемоны потому и суровы...
  
  Стянув с себя белую футболку и разувшись, Лелуш начал осторожно подходить к Демону.
  
  Тот подманил его рукой.
  
  - Нападай...
  
  Лелуш мгновенно понял, что сейчас будет больно... Быстро рванув вперед, Ламперуж попробовал поднырнуть под противника и ударить того. Ударить-то, он ударил... только ощущения были такие, словно он дерево мутузит...
  
  У Синдзи рефлексы были быстрее, и он незамедлительно ударил Лелуша коленом в грудь. Причем почти не сдерживаясь. С выпученными глазами, британец сначала подпрыгнул вверх, а потом отошел назад. Из-за шока, он временно перестал ощущать боль. Хотя чувство тяжести не ушло...
  
  Внутренние органы почти что превратились в кровавую кашу, но уже начинали восстанавливаться. Лелуш снова пошел на сближение и попытался зайти с фланга, но наткнулся на довольно жесткий блок. Любые попытки пробиться сквозь, отзывались жуткой болью в руках. Словно кости Синдзи были сделаны из стали. Мучимый горячкой боя, Лелуш, как тактик, пытался воззвать к своему хладнокровию. Он стремился просчитать стратегию Демона, его технику, дабы найти изъян - брешь в обороне. Но всё было без толку. Во-первых, было трудно взять себя в руки, пока бьешься с таким монстром, как Синдзи, а во-вторых, его движения были просто... идеальные. Демон двигался словно машина. Точные и выверенные движения были залогом его успеха... и черт возьми, Лелуш не мог сломить логики этих, трижды клятых, движений. Демон просто перерос самого себя. Сначала он был человеком. Потом дорос до демона (хоть и наполовину, но все же). И даже то он перерос. В атаках полудемона всегда проскальзывало что-то животное - что-то от зверей, что во время сражений обращаются к своим низменным инстинктам и природной злобе. Синдзи же, в виде гибрида, был лишен подобного. Это был настоящий андроид - робот на органической основе. Лелуш же сейчас был именно зверем. Разум охватывала звериная злоба и ярость. Он далеко не был мастером. Против обычного солдата бы вышел нормально. Но вот если на него специально натаскают каких-нибудь коммандосов, то парню явно несдобровать.
  
  Удар в голень со стороны Лелуша - он надеялся, что Син отреагирует хоть как-то. Отреагировал, что удивительно - сделал шаг назад. Несколько ударов точно в 'солнышко' гибриду. Брюнет, что есть силы бьет Демона по морде и на том останавливаться не собирается - вошел в раж. В конце концов, Синдзи неуловимо быстрым движением хватает Лелуша сверху и снизу, после чего кидает на пол. За броском следует мощный пинок, отбрасывающий британца к стенке. Тот с грохотом впечатывается в неё и заваливается набок. Опираясь на правую руку, полудемон пытается встать, но тут внезапно подходит Демон и наступает ему на руку. Лелуш вскрикивает от боли.
  
  - Всё, что ты сейчас чувствуешь, - сказал Синдзи, - это просто хрень. Подумаешь, переломаны все кости...
  
  Лелуш выплюнул сгусток крови.
  
  - ...ну, и все внутренности в кашу. Зато подумай, что может быть страшнее?
  
  Демон надавил на руку британца ещё сильнее. Лелуш зарычал, пытаясь вырвать конечность из под чужой ноги.
  
  - Я к чему клоню... Меч. Попробуй его призвать...
  
  Опальный Принц, из-за боли, даже не удосужился спросить, что за бред нес Первый Легионер. Просто попытался выполнить то, что просили. Боль в руке была нестерпимая...
  
  Демон медленно увеличивал силу давления, всё больше и больше...
  
  Лелуш замер и прикрыл глаза, но Синдзи того не заметил.
  
  'Глубокий вдох и выдох...' - подумал британец, сквозь пелену боли. Постепенно, взор его очистился от тумана боли, разум стал ясен... Он чувствовал каждую клеточку своего избитого тела. Чувствовал, как болят треснувшие и перемолотые в муку кости. Чувствовал, как ноет кровавое месиво, ранее бывшее его органами. Чувствовал, как обжигает воздух легкие. Чувствовал он и свою руку...
  
  - Меч, говоришь... - едва нашел дыхание для слов, Лелуш. Чудом сжав руку в кулак он выпустил из руки короткое ломанное лезвие, темно-алого цвета и выдернул руку из-под чужой ступни. Синдзи чуть не упал. Лелуш резко вскочил и замахал новоприобретенным лезвием. Он двигался быстро и смертоносно, в тот момент. Словно настоящий убийца. Демон к такой прыти готов не был, а потому пропустил один из ударов. На груди японца остался глубокий порез. На краях раны заиграли искры пламени.
  
  Зрачки Лелуша вспыхнули золотым и сузились до двух маленьких точек. Доли секунды растянулись на вечность. Вот, Синдзи медленно падает на пол. А вот Лелуш - весь согнулся, словно пружина, готовится к атаке, выставив лезвие вперед, для решающего удара...
  
  И вновь, время начинает течь в привычном для нас русле. Молниеносная атака и... полудемона отшвыривает к стенке алой волной АТ-поля. Лелуш сегодня приноровился выбивать пыль из стен своего спортзала...
  
  Синдзи приподнял голову и посмотрел на Лелуша, припавшего к стенке. Лезвие, у того, втянулось обратно в руку.
  
  Тишина... Молчание оказалось прервано болезненным стоном со стороны Демона.
  
  - Фиг ли ты меня так отмутузил? - спросил Синдзи.
  
  - М? - Лелуш, было, прикрывший глаза, посмотрел на друга сквозь веки, сплюнул кровавую жижу и простонал в ответ:
  
  - Фиг ли ты меня так мутузил?
  
  Вновь тишина...
  
  - Кхех... - Демон усмехнулся, откинув голову назад, и засмеялся. Рана, словно нехотя, медленно заживала - сказывалась природа оружия. Плоть неприятно шевелилась и шелестела на краях мяса, пытаясь срастись.
  
  Лелуш продолжал сплевывать кровь и вдруг тоже засмеялся.
  
  - Блин, надо будет повторить, - сказал Синдзи.
  
  - Иди ты...
  
  - Только не говори, что у тебя другое мнение.
  
  - ...я полностью согласен с тобой.
  
  Так они и остались лежать на своих местах.
  
  - Синдзи? - вдруг подал голос Лелуш.
  
  - Да?
  
  - Что это было?
  
  - Ты о чем?
  
  - Я про лезвие в моей руке, - британский Принц задумчиво осмотрел свою конечность. - Что это за оружие?
  
  - Это Алый Клинок. Вернее, осколок от него.
  
  - Хм. Я полагал, что более в Легионе не осталось Алых Клинков. Один у тебя и один у Георгия...
  
  - Георгий распался на части, Лелуш. Все его Частицы, включая тебя, это словно битое стекло - осколки зеркала, отражение одного и того же. Когда Демиург собирала его по кускам, она внимательно исследовала не только его самого, но и его оружие. Клеймор, в том числе. Меч, как выяснилось, привязался к душе владельца. Внутренняя структура уже распадалась по частям. Но внешняя оболочка оказалась необычайно прочной. Кузнец, видно, потрудился на славу. И его можно было восстановить, ввиду того, что Георгий может в любой момент собраться воедино и взяться за оружие. Но у Розы были свои планы на этот счет. Меч ждала та же участь, что и его владельца. Поделенный на части, он теперь является достоянием Легиона. По крайней мере, некоторой его части... Мне было велено проверить, имеется ли у тебя Осколок Клинка и можешь ли ты его использовать.
  
  - И когда тебе это было велено?
  
  - Вчера.
  
  - Что ж, просто отлично, - выдохнул Лелуш и вдруг затих. - Подожди. Ты сказал, что Роза проверяла оружие Георгия и 'Клеймор в том числе'?
  
  - Угу.
  
  - То есть, у Георгия было что-то ещё? Что-то, помимо меча?
  
  - Он был чертов наемник и охотник на демонов. Конечно, у него было дофига всякого хлама. Вопрос в том, что было при нем, на момент смерти. И в том, что из этого может быть полезно Легиону хотя бы чуть-чуть.
  
  - Значит, это было что-то, что также не могли поделить между Легионерами.
  
  - Вряд ли они и меч хотели, изначально, делить. И вряд ли Осколков вышло столько же, сколько и Частиц...
  
  - Хочешь сказать, что я особенный?
  
  - Возможно, Лелуш, возможно...
  
  Два демона снова притихли.
  
  - Но ведь если меч поделили на части, не значит ли это, что сам Георгий остался без оружия?
  
  Синдзи задумался.
  
  - Вряд ли. Он теперь является чем-то большим, чем просто Странник между мирами или полудемон. Видимо, его меч может запросто собраться вновь, как и сам Георгий. Если ему вообще придется собираться. И вряд ли он от этого что-то теряет. Потому как с силой здесь действует замкнутый круг - от Георгия к Частице и от Частицы к Георгию. Понимаешь?
  
  - Вроде бы, - Лелуш уткнулся затылком в стену. - Выходит, что мы лишь преумножаем его силу?
  
  - Как-то так... черт, сейчас бы покурить, - сказал Демон.
  
  Лелуш удивленно приподнял бровь.
  
  - Ты ведь не куришь.
  
  - Нет. Но почему-то... почему-то, складывается впечатление, что я бы убил самого Бога, за самую дешевую сигарету этого мира. Всего одну затяжку...
  
  Лелуш усмехнулся.
  
  - Курение убивает.
  
  - Сказал полудемон гибриду.
  
  - Что поделать...
  Часть 19 "Танец с мечами"
  
  - В первый день Недели Искусства, мы проведем церемонию открытия Музея Искусств имени Кловиса, - сказал полноватый чиновник, сопровождавший Принцессы Юфемию.
  
  - Мы надеемся, что Принцесса Юфемия выберет лучшую картину из предоставленных здесь, -горделиво добавил второй аристократ.
  
  Следовавшая за искусствоведами Юфемия остановилась возле одной из картин, что показалась ей весьма красивой. Посмотрев немного на красиво изображенный фасад какого-то домика, она сказала:
  
  - Эта картина! Я бы хотела отметить её.
  
  Толстый аристократ, как истинный сноб, оглядел картину безразличным взглядом и выдал следующее:
  
  - По нашим данным, художник был на четверть одиннадцатым.
  
  Юфи же удивленно посмотрела на него.
  
  - Раз так, то вы и выставлять её не должны были? - недовольно спросила Принцесса.
  
  - Ну, должны же быть картины фасадов, - усмехнулся этот 'искусствовед'. Именно в кавычках, и никак иначе. Юфемия несколько огорчилась подобному отношению, к действительно красивой картине. - Прежде всего, - продолжил британец, - взгляните на эту картину, пожалуйста.
  
  Принцесса проследила за направлением его руки, и взгляд её остановился на изображении родного отца, что яростно поднимал кулак вверх, словно вдохновленный проповедник, рассказывая о чем-то. В один миг, для Юфемии всё вокруг словно потускнело. Сначала она думала, что может просто указать на понравившуюся её картину, но теперь поняла: здесь её никто и ничего не позволит. Даже сейчас, во время так называемой 'Недели Искусства', эти чиновники думают только о том, как бы угодить Императору, да потешить свой псевдопатриотизм.
  
  Юфемия почти не слушала своего соотечественника, придаваясь различным размышлениям о несправедливости мира сего. Мира, где тебя стремятся лишить права выбора...
  
  ***
  
  Иноэ тихо подошла к Оги, который как раз решил перекусить. Парень задумчиво смотрел на еду в контейнере и растроганно улыбался чему-то. Синеволосая девушка краем глаза зацепилась за 'тако' - сосиски порезанные в осьминогов. 'Похоже, в Оги-сана кто-то влюбился' - с легкой долей радости, подумала Иноуэ. На её лице промелькнула секундная улыбка, быстро скрывшаяся за маской невозмутимости. 'К сожалению, придется его отвлечь' - решила, все же, девушка.
  
  - Простите, - осторожно начала она, чем неслабо напугала парня.
  
  - А? Что? Я не... - Канаме тут же закрыл контейнер и резко развернулся в сторону подкравшегося товарища. Иноэ лишь едва заметно дернула веком.
  
  - У нас гости, - незамедлительно сказала она и Оги тут же присмирел, удивленно выдохнув воздух. - Их прислали сюда из Киото.
  
  Рыцарь повернулась и указала на... четырех странных людей в военной форме ЯОФ. Неизвестные держали прямую осанку, достойную истинных воинов, и синхронно поклонились Исполкому ОЧР.
  
  Оги моментально вскочил со своего места, узнав этих четверых.
  
  - Неужели! - удивленно выдавил он из себя. - Шисейнкен...
  
  Канаме спешно поклонился в ответ.
  
  - Скажу прямо, - начал самый старший из этой четверки, - нам нужна ваша сила.
  
  Удивленно выпучив глаза, Оги спросил:
  
  - О чем вы?
  
  - Полковник Тодо был схвачен, - лаконично ответил полноватый старик.
  
  ***
  
  
  - Понятно, - ответил Лелуш, по привычке смотревший в окно с лестничной площадки. Для переговоров с Орденом, он всегда выбирал именно это место, так как давно облюбовал его ввиду его тишины и безлюдности. Пару раз использовав Гиасс, Лелуш окончательно зачистил местность, дабы никто не мог ему помешать.
  
  - Соглашаемся, - сказал опальный Принц, в ответ на просьбу Шисейнкенов о помощи.
  
  - А нужно? - недоверчиво спросил Оги на том конце провода.
  
  - Мы - Орден Черных Рыцарей - борцы за справедливость, - вздохнул Лелуш. - Следовательно, с просьбой 'Мечи' обратились правильно. Передай им мою благодарность, за то, что пришли именно к нам. Для сбора отрядов использовать квадрат B13. Найтмары разобрать и привезти по 18-ым путям. Следить за всем будет Дитхард. Известить о сборе постоянных членов.
  
  Ламперуж отключился и посмотрел в окно. Сузаку опять стирал свою форму. Неизвестные вандалы в очередной раз выкинули расистский лозунг. Хотя... Такие ли и неизвестные?..
  
  Подумав немного, брюнет снова достал телефон и набрал ещё один номер. Послышались гудки.
  
  - Слушаю, - наконец ответила С.С. на том конце.
  
  - Привет, C.C. Как идут дела?
  
  - Всё хорошо, - после недолгого молчания ответила бессмертная. - Нанали в полном порядке.
  
  На заднем фоне послышались восторженные восклицания девочки. Черный Принц тепло улыбнулся.
  
  - Дай ей трубку, пожалуйста, - сказал Лелуш.
  
  - Поняла, - снова тишина. Звук передачи телефона.
  
  - Алло... Братик? Привет!
  
  - Привет, Нанали, - сказал умиленный Лелуш. - У тебя всё хорошо?
  
  - Конечно! - с уверенностью заявила маленькая Принцесса. - Знаешь, а здесь живут весьма добрые люди, братик, только странные немножко... некоторые. Но я ничуть не сомневаюсь, что они просто пытаются быть доброжелательным, потому и немного странные. Я провожу много времени с С.С. - она за мной присматривает. Хотя знаешь, один мальчик меня начал задирать...
  
  - Кто этот маленький негодяй? - наигранно спросил Лелуш.
  
  - Он японец и приходит сюда каждый день - не знаю, почему. Может навещает кого-нибудь...
  
  - Передай ему, что если не прекратит задирать, то придет твой старший брат и покажет, почему не стоит так делать.
  
  - Братик, только не злись - он же не со зла...
  
  - ... - Лелуш находился в крайней степени недоумения.
  
  - Ой, прости...
  
  - Ничего.
  
  - Кстати... так вы с С.С. поженитесь? - совершенно невинно спросила Нанали.
  
  У Лелуша перехватило дыхание.
  
  - ЧТО? Нанали, с чего ты взяла себе это в голову?
  
  В трубке послышалось хихиканье девочки. Снова пошли звуки отбирания телефона.
  
  - Всё хорошо, Лелуш, - снова услышал Ламперуж невозмутимый голос одной наглой Ведьмы. - Можешь не беспокоиться ни о чем - я присмотрю за твоей сестрой.
  
  - Твоя компания...
  
  - Пока, Лелуш, - быстро сказала С.С. обрывая связь.
  
  Полудемон недоуменно посмотрел на телефон в своей руке.
  
  'Ладно' - подумал он. 'Раз так, значит так...' - в контактах он нашел ещё один номер...
  
  ***
  
  
  Демон деловито обошел нестройный ряд своего будущего Личного отряда. Для ознакомления с бойцами, он выбрал одну из тайных баз Ордена, запрятанных глубоко в лесах Японии. И ведь не лень ему таскаться туда-сюда...
  
  Синдзи внимательно заглядывал в лицо каждому бойцу. Первых троих он уже знал, однако маску всё же не снял. Ещё трое были призваны прямиком из 'рядового' состава Ордена, как наиболее выдающиеся и перспективные солдаты.
  
  - Пожалуй, проведем перекличку, - сказал Демон. - Начнем. Кацуро Ичиго.
  
  - Здесь, - сделал шаг вперед, по-армейски стриженный боец, с обветренным лицом и шрамом на щеке. После этого, он быстро вернулся в строй.
  
  - Судзуки Арата.
  
  - Здесь, - откликнулся молодой парень с короткими темными волосами, делая шаг вперед. Синдзи посмотрел на синеглазого юношу, недавно обзаведшегося небольшим шрамом на левом глазу. Отчего-то, он напоминал Демону себя самого...
  
  - Муруками Хоши, - продолжил Синдзи, продолжая прохаживаться вдоль строя.
  
  - Здесь, - вышла из строя молодая девушка с серыми глазами и волосами собранными в пучок.
  
  - Куросаки Урю.
  
  - Здесь, - этого Синдзи знал ещё с Нариты - парень попал в его отряд. Демон ещё тогда присматривался к нему. Урю достаточно стойко перенёс горную мясорубку, продолжая быть весьма исполнительным, практически в любых условиях боя. От остальных отличался ярко-рыжими волосами и изумрудно-зелеными глазами. 'Ведьмаком у нас будешь...' - отсранённо подумал Демон. Плюс ко всему, Куросаки был самым младшим в группе, не считая следующего кандидата.
  
  - Эмия... Асама.
  
  - Здесь, - вышел из строя юноша с иссиня-черными волосами и карими глазами. Кого-то он напоминал Синдзи...
  
  - Исида... Синдзи, - Демон посмотрел на тезку. Возраст у того был около двадцати лет. Ничем особым не отличался - неприметная внешность и неброские манеры позволяли ему быстро затеряться в толпе... Но все же была одна особенность: жестокость. Жестокость и повышенный уровень агрессии, проявленные в битве при Нарите. Высокий уровень боевого дух и полная готовность исполнять любые приказы.
  
  - Здесь, - вышел из строя среднего роста парень и вернулся обратно.
  
  Демон ещё раз оглядел команду.
  
  - Что ж, как вы могли понять, я собрал вас здесь не просто так, - начал Синдзи. - В настоящий момент, в Ордене уже идет формирование элитных войск и отрядов специального назначения. Со мной вы уже знакомы - я Демон, также известный как 'Черный Палач' - правая рука Зеро и один из основателей нашего славного Ордена. Как второй человек, после Зеро, я решил собрать свой личный отряд, наподобие 'Рыцарей Чести'. Иными словами, спецподразделение, созданное для выполнения особо опасных, но необычайно важных заданий, подчиняющееся мне напрямую. Троим из вас довелось поработать со мной ещё до формирования Ордена, - кивок в сторону бывших партизан, - ещё одному пришлось пережить Нариту под моим непосредственным командованием. Остальные показали довольно неплохие результаты, служа в других подразделениях Ордена. Я лично высматривал кандидатов в свой отряд. Я взвешивал и оценивал каждое ваше движение. Я почти досконально изучил каждого из вас вдоль и поперек. Помимо вас, имелось ещё около 21-го кандидата в рекруты. И вот, что я вам скажу: вы ГРЯЗЬ на моих ботинках.
  
  Подобное откровение несколько смутило некоторых рекрутов. Довольно внезапно втоптав всех в грязь, Демон продолжил:
  
  - Вы мне не нравитесь, - авторитетно заявил Синдзи. - Ваши движения, ваши манеры... Всё это - сплошное дерьмо. Однако я взялся натренировать из вас - кусков отборнейшего гуано - профессиональный спецназ, способный выполнять задания экстра-класса. В любых условиях, в любое время, в любой точке мира. Я буду подвергать вас жесточайшим тренировкам и испытаниям. Посему, мать вашу, скажу сразу: кто хочет вернуться обратно - пусть сделает шаг вперед. Я не буду никого осуждать или попрекать в трусости. Нет. Наоборот, смелым шагом будет отказаться от всего прямо сейчас и не таить страха или нежелания здесь находиться. Однако знайте - обратно дороги не будет. Вы либо идете до конца по одной дороге, либо по другой. Итак, кто здесь считает, что он, или она, так или иначе не готов, или не готова, проходить службу в войсках специального назначения ОЧР?
  
  Демон смерил рекрутов суровым взглядом, что ощущался даже сквозь маску. Никто не посмел сделать ни одного лишнего движения. Понять, о чем думает солдат, можно было по одному лишь взгляду. Почти у каждого во взгляде была видна задумчивость. Только у кого-то она была смешана с безразличием, а у кого-то с примесью легкого страха и испуга... Некоторые заметно нервничали.
  
  - Я считаю до пяти, - сказал Синдзи. - Если никто не покинет строй до этого времени, то этот кто-то не покинет его уже никогда... Один.
  
  Тишина.
  
  - Два.
  
  Кто-то вздрогнул. Демон перевел взгляд, за маской, на рыжего Куросаки.
  
  - Три.
  
  Ещё кто-то дернулся.
  
  - Четыре.
  
  Тишина. Бойцы в строю уподобились каменным изваяниям.
  
  - Пять.
  
  Синдзи с некоторой долей удивления оглядел строй по-новому.
  
  - Что ж, вы меня удивили. Приятно удивили. Тем не менее - про грязь - не забывайте. Я. Не. Люблю. Грязь, - раздельно произнес Демон.
  
  Кто-то тяжело сглотнул.
  
  Тут у Демона зазвонил телефон. Синдзи тут же ответил.
  
  - Слушаю. Да - немного. Строю рекрутов. Ясно. Хм... Ясно. Конец связи.
  
  Нажав на сброс, Демон снова оглядел отряд.
  
  - Сегодня у нас первое задание, - сказал Синдзи. - Не маленькие уже - с таким вполне справитесь.
  
  Демон проследовал по ступенькам в нечто вроде казарм, являвших собой базу Ордена. Здесь была глушь, так что беспокоиться было не о чем. Сборы же проводились во 'дворе'.
  
  ***
  
  
  Корнелия задумчивым взглядом проводила грузившиеся в поезд Сазерленды - шла переброска британских сил к границам Одиннадцатого Сектора.
  
  - Сегодня день казни Киоширо Тодо, - сказал, стоявший чуть позади, Гилфорд.
  
  Корнелия Ли Британия лишь нахмурилась. Она ни на секунду не сомневалась, что Зеро обязательно объявится и всё испортит. В конце концов, это был её брат - Лелуш. Но что с ним делать, Корнелия решительно не знала. Он предложил ей союз, но даже прими она его, нельзя взять и открыто заявить об этом. Если всё так, как он говорит, то надо опасаться отца.
  
  - Относительно казни, - как бы между делом, протянула Корнелия. - Надо, чтобы...
  
  - Генерал-губернатор! - послышался звонкий голос младшей сестры. Корнелия тут же обернулась в сторону подбежавшей Юфемии. 'Ах да - я ведь её вызывала' - вспомнила девушка.
  
  - Извини, что так срочно, - сказала вторая Принцесса Британии. - Как музей?
  
  - Церемония начнется после полудня, - похоже, что это не сильно волновало Юфемию. - Прежде всего, NAC сообщает о волнениях в Ишикаве...
  
  - Скорее всего, за этим стоит Евросоюз, либо же Китайская Федерация, - спокойно сказала Корнелия. - Была подтверждена информация о 'Гуань Рью'. Тем не менее, это отличная возможность взять под контроль район Хокурику. Я оставляю с тобой Дэлтона. Смело полагайся на него во всем.
  
  Корнелия жестом подозвала к себе Гилфорда и её на руку легла небольшая зеленая папка.
  
  - Также... То, о чем мы недавно говорили, - Корнелия передала документ Юфемии и та с интересом раскрыла папку. - Выбери себе рыцаря из этого списка.
  
  Младшая Принцесса удивленно посмотрела на список предоставленных имен, с фотографиями и краткими досье.
  
  - Все они выдающиеся, как и их семьи, - сказал Корнелия. - Верные.
  
  'Я лично проверяла каждого из них' - мысленно добавила Генерал-губернатор. Судя по взгляду, что-то Юфемии не понравилось в этом списке, но она, как младшая, решила промолчать. Корнелия сделала вид, что ничего не заметила, ибо это обычное дело - когда младшим что-то не нравится. Может показаться, что ли Британия через чур сильно опекает свою сестру, но тем не менее, Корнелия была уверена, что оно того стоит.
  
  - Что ж, вице-губернатор, я вынуждена удалиться, - сказала Корнелия, проходя в сторону одного из составов. - Желаю вам приятно провести сегодня время.
  
  - Да, Генерал-губернатор, конечно... - тихо ответила Юфемия. Гилфорд покорно проследовал за своей Принцессой.
  
  Дэлтон вопросительно посмотрел на Юфемию.
  
  - Каковы будут указания? - спросил мужчина.
  
  Третья Принцесса Священной Британской Империи продолжала задумчиво смотреть вслед уходившей сестре. Сначала картина... Теперь - рыцарь. Что дальше?
  
  ***
  
  
  Сузаку мирно попивал чай на крыльце, вместе с Лелушем. Что-то в нем изменилось. Неуловимо. Почти незаметно, но всё же - изменилось. Что-то... Странное. Лелуш видел это. Чувствовал. Откуда эта сталь во взгляде? Когда его движения успели стать такими... Такими? Куруруги напоминал сжатую пружину. Ламперуж, в последнее время, часто видел подобное... Каждый день видел. Сейчас Сузаку очень напоминал.
  
  Чаепитие проходило в гнетущей тишине.
  
  - Всё в порядке? - спросил Лелуш.
  
  - М? - словно проснувшись, вздрогнул Сузаку. - А, да... Просто в последнее время поспать нормально не выходит.
  
  - Отчего так? - Ламперуж отпил из своей чашки.
  
  - Кошмары, - Сузаку тоже отпил чаю. Порою, Лелуш ловил на себе пронзительный взгляд его зеленых глаз. От этого взгляда мурашки бежали по коже, даже у того, кого любой был готов признать Дьяволом.
  
  - В чем дело? - спросил Ламперуж, словив на себе этот пристальный взгляд.
  
  - Ничего, - ответил пилот Найтмара, отворачиваясь. Что-то ему не нравилось в окружающей обстановке... Что-то заставляло бояться человека напротив. Сузаку сам не мог понять, что такое случилось с ним. Но теперь, в присутствии Лелуша, он словно нутром ощущал нечто странное... Некая аура, исходившая от опального Принца.
  
  В свою очередь, Лелуш, иногда, отваживался всмотреться другу в глаза и разглядеть в них нечто... чуждое. Что-то не от мира сего. Словно Сузаку теперь был тоже отмечен... чем-то. Некий холодок, ощущаемый в присутствии Куруруги, заставлял усомниться в том, что с ним и вправду всё в порядке.
  
  - Что тебе снится, Сузаку? - спросил, вдруг, Лелуш.
  
  - М? - Сузаку с удивлением уставился на своего одноклассника.
  
  - Что тебе сегодня снилось?
  
  Британский подданный задумался.
  
  - Я не знаю, Лелуш... - тихо сказал Сузаку. С несколько минут, оба друга молчали.
  
  Лелуш хотел уже что-то сказать, но его тут же прервал Сузаку, внезапно что-то вспомнивший.
  
  - Хотя знаешь...
  
  - ...что? - опасливо спросил Лелуш.
  
  - Знаешь, я вспомнил кое-что.
  
  Решительно отставив чашку в сторону, Лелуш откинулся на спинку своего кресла и сложил руки в замок, на манер Икари Гендо, выжидательно глядя на друга.
  
  - Помнишь, когда началась война с Британией и мы, с Нанали, перебирались в новое убежище?
  
  - Мы много раз это делали, - осторожно ответил Ламперуж. - И я не забуду ни одно из них.
  
  - ...помнишь, как проходили разоренные поселения, обходя стороной горы трупов и радовались лишь тому, что Нанали этого не видит?
  
  - Да, Сузаку. Я помню...
  
  - ...недавно мне приснился сон. Я стоял один посреди выжженных руин, посреди гор опаленных трупов...
  
  Куруруги словно впал в транс. Лелуш продолжал внимательно его слушать.
  
  - ...я стоял и не мог понять, как это могло произойти. Потом... Появился Зеро. Стоя на чужих телах, он смотрел на меня, а потом... Потом он просто обвел всё это рукой и сказал: 'Видишь? Вот к чему привел твой эгоизм и самомнение, Куруруги'.
  
  Сузаку замолчал. Лелуш снова вдохнул воздуха, чтобы сказать что-то, но опять был прерван.
  
  - Из-за моего бездействия, пришлось работать ему, - продолжил Сузаку. - Из-за этого, я его немного боюсь. Потому что мне кажется, что он...
  
  - Сузаку-кун!
  
  Двое друзей отвлеклись от беседы и посмотрели на молодую женщину с иссиня-черными волосами, одетую в военную форму оранжевого цвета. При её виде, Сузаку незамедлительно поднялся из кресла.
  
  - Ллойд вызывает! - слегка запыхавшись, воскликнула Сесиль.
  
  - Из армии? - cпокойно спросил Лелуш, окинув подбежавшую пристальным взглядом. Сесиль встретилась с ним взглядом и даже как-то смутилась. Интерес, читаемый в аметистовых глазах, хоть и был женщине весьма привычен, но все же было в этом взгляде нечто...
  
  - Да, по делу вызывают, - сказал Сузаку, через силу улыбнувшись. - Прости, Лелуш, но придется прерваться.
  
  - Это твой друг? - спросила, отдышавшись, Сесиль.
  
  Куруруги кивнул.
  
  - Простите, конечно, но я вынуждена забрать Сузаку-куна, - с виноватым выражением лица сказала Круми.
  
  Лелуш и Сузаку переглянулись. Ламперуж перевел взгляд обратно на офицершу.
  
  - Ничего страшного, - сказал британец, улыбнувшись. - Если таков его воинский долг, то не смею задерживать.
  
  Сын бывшего премьер-министра уже проследовал за главной помощницей Ллойда, когда услышал за спиной голос друга:
  
  - Сузаку...
  
  Юноша приостановился и обернулся, посмотрев на обеспокоенного Лелуша.
  
  - Прежде чем уйдешь, хочу сказать, - Взгляд Ламперужа мгновенно потяжелел. - Мне тоже снятся странные сны, Сузаку. И поверь: в нашем случае, они далеко не бессмысленные. Будь осторожен... там.
  
  Удивленно моргнув, уже через секунду Сузаку, с искренней улыбкой ответил:
  
  - Буду, Лелуш. Можешь на меня положиться.
  
  - В мире есть люди, которым ты дорог, - тихо сказал уже вслед уходящему парню, Лелуш.
  
  'А что же до меня... То у меня ещё есть сегодня дела'.
  
  ***
  
  
  Сегодня днем, в одном из портов причалил невзрачного вида корабль...
  
  С него, на берег, сошел молодой человек, лет 20-и на вид, с короткими светло-русыми волосами и серыми глазами. Одет он был в потертую кожаную куртку и серые джинсы. За спиной он нес небольшую сумку. Тут, к нему подошло несколько рослых одиннадцатых. Перекрыв ему дорогу, они спешно окружили его. Парень настороженно огляделся.
  
  - Добро пожаловать в Одиннадцатый Сектор, - сказал главарь этой шайки.
  
  - ... - юноша не сказал ни слова.
  
  Подойдя к парню и положив тому руку на плечо, одиннадцатый с довольным оскалом сказал:
  
  - Значит так, паря, введем тебя в курс дела: как приезжий, ты должен заплатить нам некоторую сумму денег. Сечешь тему?
  
  Парень, поразмыслив немного, кивнул.
  
  - Вот и хорошо, - сказал японец. - 1500 иен. Ровно.
  
  Снова тишина.
  
  - Ты оглох чтоль? - лениво поинтересовался одиннадцатый.
  
  - У меня нет таких денег, - сказал, наконец, парень.
  
  - О, так ты у нас долго соображаешь, да? А если мы поищем?
  
  - У меня. Нет. Таких. Денег, - раздельно повторил приезжий.
  
  - Слышь ты, турист, ты бы это, поосторожнее был бы со своим языком - отрежем ведь, за ненадобностью, - один из бандитов вынул складной нож.
  
  Взгляд серых глаз оказался прикован к зловеще поблескивавшему лезвию 'бабочки'. Некоторые довольно заулыбались, посчитав, что их жертва испугалась...
  
  Зря.
  
  - Давай быстрее, уже, - главарь взял парня за грудки. Точнее попытался, но оказался откинут в сторону. К парню тут же потянулись остальные вымогатели. Но они и сделать ничего толком не сумели. Кому-то незнакомец молниеносным движением переломал руку. Второй получил пальцами в глаза. Третий отошел со сломанным носом.
  
  Быстро раскидав толпу, 'беженец' хотел ретироваться, но тут ещё перехватил глава шайки.
  
  - Ты куда намылился, ублюдок? - спросил тот злобно. - Провести нас решил, да!? Хрен тебе!
  
  Японец схватил парня за руку и начал больно сжимать её. Другой он начал бить его по морде.
  
  - Никогда не смей нам перечить! - орал одиннадцатый, избивая парня. У того лицо уже было в кровь разбито, как вдруг, он перехватил руку бандита. Тот попытался вырваться, но не смог. Незнакомец из последних сил сжимал чужую руку в захвате и повернулся лицом к японцу, посмотрев тому прямо в глаза. Взгляд его, необычайно пронзительный и холодный, пробирал на дрожь.
  
  - Чт... что ты делаешь? - одиннадцатый заметил, как в глазу парня загорелся знак птицы, расправляющей крылья. Солнце медленно заходило за горизонт...
  
  Рэкетир понял, что не может оторвать взгляда от этой птицы... и почувствовал, как медленно ослабевают его руки...
  
  Те, из бандитов, что уже поднялись на ноги, нерешительно посматривали на сцепившихся людей. Главаря медленно покидали его силы...
  
  В конце концов, он уже еле стоял на ногах, руки безвольно тянулись вниз... В серых глазах парня читалась злоба. Он резко схватил противника за обе руки и сломал их в районе локтей. Главарь заорал дурным голосом.
  
  Остальные бандиты поняли, что творится что-то не то и побежали на выручку. Парень среагировал молниеносно, просто швырнув главаря в своих же приспешников. Несколько опешившие, от такого, вымогатели денег, приостановились, ловя босса. Но один из них быстро очухался и бросился с ножом на парня. Тот грациозно ушел в сторону, и чуть присел, резко выставив вперед руку. Бандит словно на арматуру напоролся. Силуэт незнакомца стал размытым - до того быстро он проводил расправу над рэкетиром. Свернув ему шею, парень забрал ножик и посмотрел в сторону остальных бандитов...
  
  В той части порта было на удивление безлюдно. Шайка рэкетиров частенько пользовалась этим, чтобы проводить там свои грязные делишки. Сегодня, это сыграло против них... Ну, а следы крови были абсолютно безразличны хозяевам порта - просто прикажут рабочим отмыть всё, а те и не пикнут даже, ибо им тоже подобное было весьма привычно...
  
  И парень и банда бесследно исчезли. Только вот парень, в отличии от шайки, был живой...
  
  ***
  
  
  На открытие Музея Искусств, как и ожидалось, собралось множество журналистов и репортеров, решивших запечатлеть церемонию открытия данного заведения.
  
  Юфемия заметно нервничала, при виде столь немалой публики. Церемония шла полным ходом. Тут журналисты начали задавать свои вопросы. Принцесса, честно говоря, их побаивалась. Надо сказать - не без причины. Это был вполне обоснованный страх незащищенного человека перед этакими хищниками. Хищник - это рабочая роль подобного рода людей. Журналистов не раз сравнивали с акулами, что лишь учуяв запах крови, несутся со всей скорости на место происшествия. И вот, наступило время первого вопроса. Слово взял один из молодых 'газетчиков'. Встав с места, он начал:
  
  - Мы слышали, что к строительству этого музея не были допущены компании одиннадцатых. Что вы можете сказать на этот счет?
  
  Вполне себе типичная манера поведения, для такого человека. Однако же, Юфемия решительно не знала, что сказать, будучи не готовая к подобным вопросам.
  
  - Ну... - во рту страшно пересохло. Каждое слово приходилось из себя выдавливать. Было страшно... - По поводу происшествия...
  
  Дэлтонн, стоявший по правую руку от Принцессы, с совершенно невозмутимым видом достал микрофон и произнес:
  
  - Мы продолжаем расследование. Однако, не будем более об этом, - с воистину солдатской выдержкой, Андреас убрал микрофон обратно. В душе, он пытался помочь Юфемии, как мог. Однако же, он был сильно ограничен своим постом и общей ситуацией.
  
  Молодой журналист, после несильного подзатыльника от коллеги, присел, виновато потирая темечко.
  
  - Идиот, - сказала ему девушка в женском деловом костюме. - Нет смысла расспрашивать Принцессу Юфемию о политике.
  
  Тут встал другой журналист. Уже более опытный.
  
  - Я Донован Кельман, из 'Интерстрейт', - представился он. - Есть слухи, что вы выбираете себе рыцаря...
  
  - А, да... рыцаря... я... ну...
  
  - Господа, - взял слово стоявший слева от Юфемии "искусствовед". - Пожалуйста, ограничьтесь вопросами о музее.
  
  Аристократ хотя и отличался скользким нравом, но девушку ему стало банально жалко. Юфемия лишь печально вздохнула, будучи полностью беспомощная в данной ситуации.
  
  ***
  
  
  Тем временем, где-то далеко внизу, под мостами, начинал развёртку своих сил Орден Черных Рыцарей. Рядом с мобильным штабом стояла здоровая фура, в которой проходила сборка Алого Лотоса. Тамаки переругивался со своими товарищами, относительно возникших проблем. Карен недовольно посматривала на друзей, сидя на крыше грузовой машины. Хотя она и не являлась создателем Найтмара, но как его пилот была весьма огорчена подобным отношением к своей машине. До того огорчена, что даже порывалась помочь горе-сборщикам, однако была остановлена своими же.
  
  Четверка Шисейнкенов держались особняком от всех и обсуждали свое нынешнее положение.
  
  - Хорош уже! - воскликнул Тамаки Рыцарям, возившимся с Лотосом. - Просто соберите эту хреновину!
  
  - Тамаки! - возмущенно воскликнула Кодзуки.
  
  - Что, сразу, Тамаки-то, а!? До начала операции всего-ничего!
  
  - Прошу поласковее с этим! - послышался никому незнакомый женский голос. Все тут повернули головы в сторону стройной индианки с длинными блондинистыми волосами и курительной трубкой в руках. Сопровождали её ещё два индуса. - Эта вещь сделана в разы изящнее вас самих.
  
  - А ты ещё кто такая!? - возмутился Тамаки.
  
  Карен мгновенно узнала женщину в белом лабораторном халате и быстро спустилась с крыши фуры по специально выставленным ящикам.
  
  - Тамаки, молчи! - девушка кулаком пригрозила Синъитиро. - Это создательница Алого Лотоса! Прошу прощения, Ракшата-сан, мы вовсе не хотели вам нагрубить, - Карен тут же приняла самый дружелюбный вид перед блондинкой.
  
  - Как мило, - сказала Ракшата Чаула, покуривая свою трубку. - Хм. Ты, должно быть, та самая Кодзуки Карен - пилот моего Лотоса.
  
  - Так точно, - Кодзуки подтвердительно кивнула. - И я бы хотела высказать вам свою благодарность, за создание столь чудесной машины.
  
  - Не стоит благодарностей, - отмахнулась индианка. - Лучше расскажи мне, как тебе пришлось мое творение?..
  
  - Эм... Что, простите?
  
  - Характеристика Найтмара. Поведение в бою, плюсы и минусы - я хочу в подробностях знать обо всем!
  
  - Ох, простите, но я несколько не готова к подобному...
  
  - И не надо, - сказал внезапно появившийся Зеро. - Ракшата Чаула, вы очень вовремя.
  
  - А? - Ракшата и двое её подчиненных повернулись к подошедшему лидеру ордена. - Так это ты Зеро? Рада знакомству. Весьма наслышана о тебе.
  
  - Как и я о тебе, Ракшата, - медленно подойдя к ученой, Лелуш протянул ей руку в когтистой перчатке. - Читал много статей в интернете, о твоем прошлом.
  
  Чаула не без опаски пожала черную 'лапу'. Во взгляде её читался немой вопрос.
  
  - Использование кибернетики в медицинских целях, - пояснил Зеро, прежде, чем ученая успела задать вопрос.
  
  - Не люблю говорить о прошлом, - усмехнулась Ракшата, разжимая рукопожатие. - Но прежде всего, вот.
  
  Чаула подняла связку стартовых модулей для Найтмаров. Модулей было ровно пять.
  
  - М?
  
  Меж тем, два индуса, сопровождавшие Чаулу, поставили на землю два специальных контейнера и раскрыли их. На всеобщее обозрение предстало шесть пилотских комбинезонов разного цвета.
  
  - Подарок от Киото, - улыбнулась Ракшата. - Чтобы не мерзли.
  
  Карен, вместе с подтянувшимися Шисейкенами, удивленно смотрела на костюмы. Подумав немного, пилоты стали разбирать комбинезоны и ушли переодеваться.
  
  Ракшата посмотрела на Зеро.
  
  - Хм...
  
  - В чем дело? - спросил Черный Принц.
  
  - Да так, ничего... Просто я думала, что здесь также будет присутствовать знаменитый Демон, что рубит Найтмары с плеча.
  
  - Ах, мой верный друг и товарищ... - понятливо протянул Зеро. - Он должен прибыть с минуты на минуту. Вы ведь не думали, что Палач пропустит подобное представление?
  
  Чаула вздрогнула.
  
  - Нет, конечно нет, но кто знает...
  
  - Знаете, думаю вы ему понравитесь, - загадочным тоном произнес Лелуш.
  
  - М? - Ракшата была сбита с толку. - С чего бы?
  
  - Как учёный...
  
  Тут из мобильного штаба вышла Кодзуки, запакованная в красный комбез, расписанный красивыми серебристыми узорами. Она немного повертелась в обновке и уставилась на ученую.
  
  - Вы точно уверены, что это повысит уровень синхронизации? - несколько смущенно поинтересовалась Карен. Тамаки, стоявший чуть позади, лишь удивленно выпучил глаза на самого младшего члена Исполкома.
  
  - Ничего подобного, - совершенно непринужденно заявила Чаула. В ответ на удивленный взгляд со стороны Кодзуки, она лишь с улыбкою на лице пояснила:
  
  - Повысит уровень выживаемости.
  
  Карен приподняла бровь.
  
  - Ну, ладно, - протянула она.
  
  - А, вот и Демон, - сказал Зеро, глядя на ещё одну подъезжающую фуру. Ракшата заинтересованно посмотрела на грузовик, остановившийся рядом с мобильным штабом Ордена и другой машиной. Громко визгнули шины. Мотор был немедленно заглушен, кузов раскрылся и оттуда выбежало пять темных силуэтов в броне британского образца. Шестой присоединился к ним из салона грузовика. Бойцы быстро построились возле машины и стали ждать. Тут, из салона вышел сам Демон. Тяжело опустившись на асфальт, он подошел к строю солдат и сурово оглядел всех присутствующих сквозь высокотехнологичный визор. Тут, все услышали топот тяжелого армейского ботинка и посмотрела в сторону кузова. Оттуда выгрузилось нечто, отдаленно напоминавшее рыцаря. Некоторым, форма неизвестного неприятно напоминала британские мундиры. Было в ней что-то неуловимо похожее... сине-белые цвета, плащ... Однако, как и все остальные, этот был закован в специальный защитный комплект. На голове также присутствовало нечто вроде шлема. Повертев головой из стороны в сторону, этот 'рыцарь' занял место поодаль от всех.
  
  - Черт, это же тот самый... - послышались чье-то шепотки, быстро сменившиеся шипением. Взгляд Синдзи упал на четверку Шисейнкенов, облаченных в специальные комбинезоны. Те уставились на него, словно кролики на удава.
  
  Тут, Демон издал некий звук... Звук, отдаленно походивший на тяжелое, сильно искаженное маской, сопение. Вдох... Выдох...
  
  - Я смотрю, у нас сегодня пополнение, господин командующий, - резанул по слуху ломаный механический голос.
  
  Никто не видел лица Лелуша, в тот момент... И слава богу. Иначе плакала бы маска невозмутимого Зеро.
  
  - Демон, - прочистив горло, поприветствовал Лелуш своего верного товарища. - Я рад твоему прибытию. Как я погляжу, ты и нашего нового друга захватил с собой?
  
  'Рыцарь' незамедлительно поклонился перед лидером Ордена. Ракшата заинтересованно смотрела на, так называемый, командный состав организации и думала, не ошиблась ли она местом? Может это маскарад какой-нибудь, а не террористическая группировка?..
  
  Демон заметил на себе её взгляд.
  
  - Ракшата Чаула, я полагаю? Очень рад знакомству, - продолжая тяжело сопеть, Черный Палач подошел к индианке и протянул руку, в знак приветствия. - Я ждал вашего прибытия.
  
  - Неужели? - недоверчиво спросила блондинка, отвечая на рукопожатие. - И с какой же целью вы меня ждали?
  
  - Я ждал вас, как инженер и техник, Ракшата. В настоящий момент, у нас уже имеется информация, способная заинтересовать вас. Как ученого.
  
  - И что же за информация?
  
  - Увидите.
  
  - Хм... Вы уже начинаете мне нравиться, - улыбнулась Ракшата.
  
  - Взаимно, - сказал Демон.
  
  - Демон, - подал голос Зеро.
  
  - Слушаю, - Синдзи обернулся к другу.
  
  - Что в грузовике?
  
  Демон посмотрел в сторону фуры.
  
  - Снаряжение для моего отряда и Найтмары. Кстати говоря... Бойцы? ВОЛЬ-НО!
  
  Солдаты в черном перестали стоять по стойке 'смирно' и более-менее расслабились. Однако дальше грузовика они не уходили.
  
  - Найтмары, говоришь? - спросил Лелуш.
  
  - Да. Спасибо нашим общим друзьям за это, - Синдзи посмотрел на Шисейнкенов и довольно протянул:
  
  - Четыре Священных Меча.
  
  - Мы уже встречались, под Наритой, - сказал Рёга Семба - старший из отряда. - Мы были весьма впечатлены вашей... Мощью.
  
  - Почту за честь, - сказал Демон, как бы, между прочим, погладив рукоять катаны, что висела на поясе. - Однако скажу, что и ваше мастерство в управлении Найтмарами достойно уважения. Схлестнуться в поединке с Личным отрядом Корнелии, вручную уничтожить половину из него, и, самое главное - выжить... Это не просто. Особенно на столь несовершенной машине, как Бурай. Кстати, относительно них, хочу сказать вам спасибо. Не каждый день найдешь Найтмар, способный на равных тягаться с Шестым поколением.
  
  - Почтем за честь, - сказал Семба, усмехнувшись. - Так вы поможете нам вызволить полковника Тодо?
  
  - Раз уж мы здесь, - Демон осмотрелся, - видимо, сегодня британская тюрьма не досчитается охраны и одного заключённого...
  
  Некоторые из Шисейнкенов предвкушающе улыбнулись. Зеро же лишь хмыкнул.
  
  ***
  
  
  Позже...
  
  Столичная тюрьма для особо опасных преступников.
  
  - Ещё подписывать? - возмутился Ллойд, глядя на ещё одну подсунутую бумажку.
  
  - Несмотря на то, что это приказ Её Высочества Корнелии, все формальности должны быть соблюдены, - спокойно произнес чиновник. - Всё-таки, смена палача - исключение из исключений.
  
  Сесиль подозрительно покосилась на, сидевшего рядом, Куруруги. У подростка было заметное напряжение. Сжав кулаки, он прикрыл глаза и вспомнил, как в детстве Тодо занимался его обучением и воспитанием, когда он ещё был сыном Куруруги Генбу. Внутри поднимался неприятный холодок. Ощущалось чужое присутствие...
  
  Все чувства и эмоции словно утопали в холоде поднявшейся, внутри, тьмы.
  
  Вдруг, башня, в которой расположились делегаты и чиновники, содрогнулась от взрыва. Куруруги открыл глаза и посмотрел туда.
  
  - Это ещё что? - удивленно спросил чиновник, глядя в окно. На фоне темного неба, было видно, как пламя взрыва поглощает одну из стен тюрьмы...
  
  - Похоже, бюрократия больше не актуальна, - Ллойд имел вид кота, дорвавшегося до стратегических запасов сметаны.
  
  Сузаку смотрел в сторону поднимавшегося дыма и чувствовал, как температура воздуха в легких опускается всё ниже и ниже.
  
  Время убивать...
  
  ***
  
  
  Молниеносная и хорошо слаженная атака Черных Рыцарей смяла оборону британцев, словно бумагу. Пока новые Гекки Шисейнкенов рубили гарнизон охраны в капусту, элитный отряд Синдзи занимались общим прикрытием, рассредоточившись по стенам 'крепости'.
  
  Сам Демон занимался тем, что вместе с Кодзуки, Джеремией и Лелушем организовали ещё один отряд, который должен проникнуть в тюремные помещения...
  
  ***
  
  
  Синдзи сидел в кабине своего Темного Апостола, как он назвал Найтмар, и, прикрыв глаза... Управлял роботом. Руки его лежали на ручках и были покрыты знакомого вида вязкой синей субстанцией...
  
  Система управления Найтмаром 'БАРДИИЛ' проходила свое боевое крещение. Это была настоящая технология 'полного погружения'. Именно в этом состояла идея Синдзи. Так он решил освоить местные технологии. Просто пройти мимо такой вещи, как Найтмар, бывший пилот Евангелиона не мог. Но и просто учиться пилотировать их, ему было неинтересно...
  
  Теперь же... Теперь он ощущал тело робота, как собственное. Это, конечно, не то, что Ева, когда тело почти полностью живое, но это было вполне своеобразно... Всё, всё в этой машине, вплоть до самой мельчайшей детали, Синдзи ощущал, словно себя самого. Одна мысль, и это тело повинуется, словно родное. Никаких задержек. Никаких проблем с синхронизацией. Он - в буквальном смысле - чувствовал свою машину от и до. Бардиил разливался по телу, словно кровь по венам...
  
  Теперь, Демон воспринимал мир сквозь призму систем Найтмара.
  
  Да, 'подарок' от Тодо и его Шисейнкенов оказался просто чудесным. Заключенный в Бурай-Кай потенциал был полностью раскрыт в Научном отделе ОЧР. Так что, ученые, в настоящее время, не зря ели свой хлеб.
  
  Джеремия (а это именно он был тем самым 'рыцарем' в доспехах) тоже остался доволен своим Найтмаром. Модифицированный с помощью запчастей Глостера, Сазерленд идеально ему подходил. Пришлось очень хорошо постараться, дабы чужие детали подошли Найтмару, как родные. Это, конечно, не мех из личной гвардии Корнелии, но потягаться на равных может. Особенно - если учитывать мастерство пилота. Рычаги управления лежали в руках, как влитые. Управление было достаточно простым, но, в то же время, было над чем подумать.
  
  В команде с Алым Лотосом и Сазерлендом Лелуша, такая четверка запросто сносила всё на своем пути, пока Шисейнкены и специальный отряд занимались отвлечением огня на себя.
  
  ***
  
  
  - Противник!
  
  В проходе появился крупный отряд Сазерлендов, который тут же натолкнулся на плотную завесу густого дыма. Пилоты тут же активировали тепловизоры. Часть Сазерлендов незамедлительно полегла, будучи скошенная очередью из пулемета. Из дыма вырвался силуэт Сазерленда Черных Рыцарей, с заметными модификациями. Бойцы охранного гарнизона тут же рассредоточились по укрытиям и открыли ответной огонь, однако пилот Рыцарей оказался не так прост и ловко ушел из-под огня. Вперед выступил крупных габаритов Найтмар, с красной расцветкой. На град пуль, он ответил стальной лапу и яркой алой вспышкой, в которой потонула стрельба. Далее, из-за его спины выглянул угловатый темный силуэт темно-серого Бурая. Тот с невиданной, для этого типа машин, ловкостью вскочил на броню красного Найтмара и пролетел над головой у всех, зайдя британцам в тыл. Грациозно приземлившись на землю, тот выпустил пару гарпунов, которыми Бурай перерубил сразу несколько Сазерлендов врага. Сквозь густой дым засияло пылавшее огнем, лезвие меча, которым Найтмар начал мастерски рубит охрану на части. Подоспевшее подкрепление не сильно помогло. Бойцы просто шли на 'мясо' для штурмовой группы. С одной стороны их прижимал Алый Лотос, со своей Проникающей Волной. С другой был этот чертов Бурай. И ещё Джеремия вырвался вперед, умудряясь расправляться со всеми в ближнем боя, при помощи пулемета.
  
  Бурай порубил несколько Найтмаров в капусту. Вражеский огонь практически не причинял ему вреда, если вообще задевал его. Когда к нему подобрались со спины, для ближнего боя, меч застрял в одном из Сазерлендов противника. Однако пилот отреагировал незамедлительно, развернувшись и выпустив из кончиков пальцев длинные когти. Несколько точных ударов превратили машину в хлам. За ним, туда же, последовал его боевой товарищ, чей Сазерленд оказался вывернут наизнанку. Забрав меч обратно, Бурай продолжил расчищать дорогу. Когда-то кто-то полез на него с тонфами наперевес и даже выбил меч (оружие по рукоять ушло в ближайшую стену), Бурай снова выпустил когти, однако противник уступать был не намерен, гневно мутузя противника за дерзость. Тут, решение было довольно неожиданнным...
  
  Вытащив откуда-то два пистолета-пулемета Ночной Полиции, Бурай начал пальбу. По идее, это оружие меньше всего подходило для противостояния Найтмарам. Однако, патрон, видимо, был заменен на более мощный. Приставив оба пистолета в упор к брюху Сазерленда, Бурай выпустил в него обойму. Ещё несколько Сазерлендов рассредоточились по укрытиям и попытались остановить противника, однако тот... просто проскочил по стене, словно в каком-то фильмы. Темный Найтмар оказался в самом центре вражеского построения и начал безжалостно выкашивать врагов. Тут же подоспели и Алый Лотос с модифицированным и темным Сазерлендом. Лотос самозабвенно превращал всех противников в металлическую кашу, а Сазерленды расстреливали охрану.
  
  Бурай встал в проходе и осмотрел последствия побоища.
  
  - Чисто, - раздалось по внутренней частоте штурмовой группы. Темный Сазерленд с ходу выдернул Пылающий Меч Бурая из стены и кинул его владельцу. Рукоять легла в раскрытую ладонь манипулятора, словно влитая. Элита Ордена продолжила свой путь.
  
  ***
  
  
  Надзиратель с автоматом открыл камеру Тодо и навел на него оружие.
  
  - У меня новый приказ, - довольно оскалился вооруженный британец. - Я убью тебя на месте. Последние пожелания?
  
  Киоширо, до сего момента спокойно медитировавший, приоткрыл глаза и посмотрел на охранника в упор.
  
  - Чего я могу желать? - спокойно спросил он. - Всё, за что я сражался, рухнуло. Мой господин мертв, следовательно, моя жизнь потеряла всякий смысл.
  
  - Тогда Я возьму эту жизнь! - раздался из динамиков голос Зеро. Надзиратель удивленно посмотрел по сторонам. Голос прозвучал под самым потолком коридора, и, вдруг, стена позади него рухнула, погребая британца под собой.
  
  Закрыв глаза от поднявшейся пыли, Тодо прислушался и услышал скрежет деталей Найтмара. Когда пыль рассеялась, он увидел четверку разномастных Найтмаров. В одном из них, он с некоторым удивлением узнал свой Бурай-Кай, оставленный под Наритой.
  
  - Зеро, - тут же узнал лидера Черных Рыцарей Тодо.
  
  - Киоширо Тодо, - произнес Зеро. - Единственный, кто одержал победу над Британией семь лет назад.
  
  - 'Чудо Ицукушимы'? - незамедлительно понял, о чем речь, военный. - Ты тоже возжелал этого чуда?
  
  - Вовсе не чудо, - возразил Зеро. - Победа была достигнута тактикой и грамотно собранными разведданными. Поэтому, ты мне нужен.
  
  Киоширо лишь исподлобья посмотрел на борца за справедливость. 'И этот туда же...' - что-то такое подумалось полковнику, далее, попытавшемуся возразить Черному Рыцарю, однако Лелуш, временами, был чертовски убедителен... Особенно, если речь была заготовлена заранее, как и различные рычаги для давления.
  
  ***
  
  
  - А теперь, Её Высочество Принцесса Юфемия выберет главного победителя, - сказал искусствовед и подошел к Юфемии с, прекрасного вида, белым цветком. - Победит та работа, возле которой будет положен этот цветок.
  
  Вот и наступил момент отмечать 'полюбившуюся' картину. Юфемия аккуратно приняла цветок и повернулась к нужной картине. Пройдя несколько шагов, Принцесса в нерешительности остановилась перед портретом родного отца. Ей очень не хотелось выбирать эту картину. Ей хотелось отметить ту, что ей понравилась, а не ту, что приказали...
  
  ***
  
  
  А веселье в тюрьме, меж тем, было в самом разгаре. Гекки грациозно разносили всё, что попадалось под руку. Охранники же были просто бессильны.
  
  ***
  
  
  В помещение наблюдательного поста залетела граната со слезоточивым газом. Находившиеся внутри британцы тут же закашлялись и попытались скрыться, но их тут же перестреляли ворвавшиеся бойцы, в черной экипировке. Сквозь завесу дыма хищно поблескивали красные линзы ПНВ нападавших.
  
  Не проронив ни слова, бойцы быстро рассредоточились по помещению, следя за обстановкой. Здесь было только трое. Ещё трое снаружи. Двое солдат подошли к пульту управления и замерли в нерешительности. Первый вопросительно посмотрел на второго, мол, 'Что теперь'?
  
  Второй лишь пожал плечами и кивнул на пульт. 'Не знаю - просто сделаем это'. Первый тоже пожал плечами. 'Ну, ладно...'. Достав нечто, вроде компакт-диска, боец вставил его в пульт. Второй тут же начал копаться в компьютере и, кажется, нашел то, что искал.
  
  Через некоторое время, между стенами крепости стали разноситься тяжелые гитарные рифы и адский вокал неизвестного исполнителя...
  
  В сочетании с грохотом артиллерии и бранью солдат, оборонявших комплекс, эффект создавался очень мрачный. Бойцы охраны были почти полностью деморализованы.
  
  ***
  
  
  В сопровождении двух Гекк, на территорию тюрьмы ворвался здоровенный грузовик с прицепленным трейлером, с Бураем на крыше. Найтмар занимал тем, что палил по сторонам из специального гранатомета и угрожающе водил стволом по сторонам.
  
  От резкого торможения, грузовик развернуло на 120 градусов, и выставленный вперед прицеп раскрылся, представляя публике ещё одного Гекку темного цвета, с мечом на поясе.
  
  К прицепу, уже неслись, на всей скорости, перегруппировавшиеся Шисейнкены и отряд Лелуша. Гекки красиво затормозили по сторонам от трейлера, прикрывая Найтмар, предназначенный их командиру, своими телами. Чуть рядом пристроился Темный Апостол Демона и Найтмар Джеремии. Сазерленд Лелуша затормозил прямо перед лицом у нового Гекки, предварительно развернувшись кабиной назад. Алый Лотос затормозил спиной к Зеро, таким образом защищая его. Люк темного Сазерленда раскрылся и оттуда вышел Тодо, что незамедлительно прыгнул в сторону подготовленного Найтмара и загрузился в кабину пилота.
  
  - Простите за неприятности, ребята, - уже по связи, сказал Тодо.
  
  - Да ничего страшного, полковник, - сказал Асахина - парень со шрамом на правом глазу.
  
  - Сущие пустяки, - добавил Сембу.
  
  - Поможем Зеро, - сказал Тодо, активируя Найтмар. - Уничтожим оставшиеся войска.
  
  - Есть! - синхронно ответили Шисейнкены.
  
  Вдруг, в сторону Черных Рыцарей полетел гарпун. Карен с легкостью отразила снаряд в прыжке, однако главная проблема состояла не в этом...
  
  К фургону двигался Найтмар белого цвета, с ВАРИС наперевес.
  
  'О, я как раз ждал тебя' - подумал Лелуш.
  
  - Эй, почему этот тип здесь? - возмутилась Карен.
  
  - Насекомое, - послышался хриплый голос Синдзи. Апостол отъехал в сторону, взмахнув Пылающим Мечом и встав в боевую стойку. Алый Лотос напоминал дикого зверя, приготовившегося к атаке. Остальные Найтмары также рассредоточились по местности. - Командующий, разрешите нашинковать эту тварь в капусту?
  
  Лелуш только улыбнулся в своем Сазерленде.
  
  - Следуйте моим командам, и мы уничтожим этот белый Найтмар, - сказал он.
  
  ***
  
  Юфемия в нерешительности замерла напротив портрета. Она стояла так уже достаточно долгое время. Ну, для такого момента, пара минут это уже много...
  
  - Выше Высочество, - шепнул ей искусствовед, - не изволите ли вы выбрать поскорее?
  
  - Я понимаю, - сказала Юфемия. 'Но...' - подумала она, собираясь с силами. Все же тяжело было отдавать пальму первенства столь незаслуженно...
  
  Из размышлений, Принцессу выдернул звук телефонного звонка. Один из гостей тихо ответил на вызов. Вслед за этим, зазвонил телефон у его соседа. Через несколько секунд, уже весь зал утопал в трелях телефонных звонков. К Дэлтону подошел какой-то молодой гвардеец и прошептал что-то на ухо. На грубом обветренном лице отобразилась удивление.
  
  - Сбежал? - переспросил военный.
  
  Через некоторое время, включился специальный экран, висевший на одной из стен зала. После недолгих настроек, он стал транслировать изображение с камер внутреннего слежения тюрьмы.
  
  И вот, уже все заворожено наблюдают за тем, как Найтмар белого цвета отчаянно пытается избежать смерти от рук террористов.
  
  - Бесполезно, - выдохнул кто-то. - Девять на одного - это даже не обсуждается.
  
  - Но этот белый Найтмар весьма силен, - попробовали ему возразить.
  
  - Воу, он уклонился!
  
  - А вот это было близко.
  
  - Его чуть не порубили!
  
  Юфемия с замиранием сердца смотрела на то, как Сузаку схлестнулся в неравном бою с превосходящими силами врага. Меньше всего, ей сейчас хотелось смерти этого забавного и весьма милого юноши. Если это случится, то до депрессии явно будет недалеко. Здесь никто не поддержит и никто не поможет...
  
  Девушка ещё толком не понимала, как нуждается в этом простом японском парне, Куруруги Сузаку.
  
  ***
  
  
  POV Куруруги Сузаку.
  
  Смело выдвинувшись навстречу врагам, я, первым делом, пальнул в их сторону из ВАРИС. Однако зеленый сгусток энергии просто пролетел мимо - вражеский Найтмар нового типа, запросто уклонился от моего выстрела. Пока я готовился к сближению с ним, сзади, ко мне попытался подобраться ещё один такой же Найтмар. Я насчитал всего пять таких. Пятый, по-видимому, командирский, отличался темным окрасом и другими мелкими деталями. Блокирую удар с тыла наручным щитом. Вражеский меч натыкается на зеленое сияние. Я незамедлительно попытался подстрелить назойливого противника из ВАРИС, но тот просто-напросто перепрыгнул через меня и быстро разорвал дистанцию!
  
  М-да, это будет тяжелая битва...
  
  Чувствую посторонний интерес. Что-то внутри меня... Неважно.
  
  Увязываюсь за одной из новых машин. Они очень быстрые. Ничуть не хуже моего Ланскелота. Меня начинает бесить эта манера юлить туда-сюда, по полю боя. Хотят вывести меня из себя. Пару раз, меня чуть не подстрелили, но я успевал уйти от пули в последний момент. Передо мной замаячил силуэт красного Найтмара. Достав из-за спины 'квантовый клинок', как я коротко называю Технологию Колебаний, я приготовился нанести удар, однако вражеский мех просто-напросто ускользнул от меня. Черт, мне это всё начинает не нравиться...
  
  Быстро перегруппировавшись для новой атаки, я осмотрелся.
  
  Давай парень, покажи мне, что умеешь.
  
  Внутри все холодеет, от звука этого голоса. Он словно взывает к тебе прямиком из глубин Ада. Прыгаю в сторону, ещё не засоренную противниками... Чтобы встретиться лицом к лицу с одним из вражеских 'мечников'. Дьявол, он ведь выехал прямо мне навстречу. Я даже приземлиться не успел! Стоило моей машине соприкоснуться с землей, как я незамедлительно откатился назад, поднимая ВАРИС. Жму на кнопку огня, однако шустрый пилот вражеского Найтмара успевает выбить пушки из моих рук. Ллойд будет недоволен, если она будет повреждена...
  
  Зеленый шар энергии пролетел прямо мимо хищной фигуры этой 'твари'. Черт-черт-черт. Нужно разорвать дистанцию. За секунду до прыжка, успеваю заметить ствол навесного орудия, нацеленного прямо мне в лицо. Фух, пронесло...
  
  Ты мертвец...
  
  Да. Я мертвец. Мне нечего тебе возразить. Я мертвец. Мертвец, с того самого момента, как вонзил кинжал в грудь родного отца. Я сделал это почти осознанно. Почти. Я испугался. В состоянии аффекта. Меня убил собственный страх. Как же это убого.
  
  Мои мысли словно перемешались с чужими. Я уже не могу понять, где я, а где это... Сплошная каша, вместо разума. У меня даже перед глазами всё просто мелькает. Как только я коснулся ногами земли, ко мне подлетел этот красный Найтмар. Лавирую в сторону. У него почти нет оружия. Только специальный нож в левой руке и странная серебристая лапа, с длинными острыми когтями. Мы уже встречались. Тогда, в ущелье. Я прибыл спасти Корнелию и наткнулся, видимо, на личный отряд Зеро. Этот Найтмар, как и его пилот, вполне себе удивили меня. Мы сражались совсем недолго - пара минут и всё. Однако, мы ничего не смогли сделать друг другу. Сейчас мы встретились вновь. В движениях, узнаю, чуть ли не себя самого. Машина ничуть не уступает моему Ланселоту, как и пилот. Лапа же способна блокировать удары моего меча. В бою с ним, я чувствую себя... равным. Я вовсе не испытываю какой-то злобы или ненависти к врагу. По крайней мере, к этому. Отчего-то, мне даже приятно биться с равным по силе противником.
  
  Однако это не отменяет того, что мы враги. Провожу новую атаку, но красный Найтмар ловко уклоняется от моих ударов и подныривает под меня, вытягивая вперед лапу. Черт, у него же там особое оружие! Я пытаюсь увернуться и вывернуться из сложившегося положения. По глазам больно бьет вспышка яркого алого цвета. Правую половину лица и плечо обжигает жуткая боль и часть кабины просто испаряется. Теперь я открыт. Апперкотом отбрасываю вражеский Найтмар от себя прочь. Сам откатываюсь в сторону.
  
  Господи, мое лицо... Как же болит! Оно жжется хуже кислоты! Я судорожно прижимаю ладонь к лицу. Глаз закрыл в страхе. На всю правую сторону от меня - кромешная тьма.
  
  Плевать на боль. Пока ты жив, ты можешь биться. Так что хватит ныть - вставай и дерись, мразь.
  
  Правый глаз до сих пор зажмурен. Смотрю лишь левым. Пробую пошевелить манипуляторами Найтмара. Всё ещё могу двигаться... Ладно. Коли так, буду сражаться, покуда не сдохну!
  
  Цепляюсь взглядом за ближайшего противника. Вперед! Бешено клокочет сердце в груди. Оно яростно бьется там, внутри, словно хочет вырваться наружу. Темный Найтмар, с рваным красным плащом за спиной, легко останавливает мой удар и сцепляется с Ланселотом.
  
  - Сузаку-кун, остановись! - доносится до меня, словно сквозь вату. Стоп. Что же это со мной творится? Что за странная злоба? Не могу понять. Кабина вражеского Найтмара открывается и я с удивлением смотрю на лицо полковника Тодо - моего бывшего наставника.
  
  Я ничего не говорю, лишь продолжаю удивленно смотреть на учителя. Я не пытаюсь расцепиться с ним или атаковать вновь. Тот, видимо ожидавший удара, тоже слегка удивился. По его лицу тяжело понять, о чем он думает и чего хочет. Надо хорошо его знать, чтобы понять, о чем думает Тодо-сан.
  
  - В чем дело, Сузаку-кун? - насмешливо спрашивает он меня. - Разве не за этим ты сюда пришел?
  
  Смотрю на него и понимаю - его известили о том, что я должен был быть палачом. Черт, как же я хотел, чтобы он этого не знал. Почему? Почему он спросил меня? Почему вообще заговорил? Мы ведь просто враги, мы не должны говорить! Как бы я не хотел, сейчас, говорить с ним. Даже мое молчание может что-нибудь, да означать! Я знаю, он меня, сейчас, укоряет. А я и слова ему сказать не могу. А что у меня есть? Кучка устаревших и заржавевших идеалов, от блеска которых осталась лишь былая слава? Желание умереть побыстрее, самым жестоким образом? Надо было использовать лестницы. Оступился бы и никто бы и слова не сказал.
  
  Только вот такому уроду, как я, за преступление, надо кровь проливать литрами, чтобы хоть немного смыть тот позор.
  
  - Мне нечего вам сказать, Тодо-сан, - решился я заговорить с ним. - Я не могу ни возразить, ни поспорить с вами. Я по жизни предатель.
  
  - И как же ты живешь? - наставник резко расцепляет захват. Несколько взмахов пылающим мечом и мы разрываем дистанцию.
  
  - Я просто живу, потому, что мне больше ничего не остается! - восклицаю я, рубя мечом воздух. Сейчас, я не могу понять хочу я его убить или не хочу. Здесь же стоит и вопрос могу или не могу? Ну, почему всё так сложно!?
  
  - Неужели, ты всё-таки стал мальчишкой, довольствующимся лишь настоящим?! - с укором и насмешкой, спросил он меня. Я гляжу на него исподлобья и тяжело вздыхаю. Слова, подобно воде, вытекают из моего горла, изливаются в воздух. Я нахожусь в состоянии на грани напряжения и расслабления. Некая золотая середина между двумя сторонами одной медали.
  
  - Я не засматриваюсь вперед. Моя цель - погибнуть в бою. Я не считаю себя ни святым, ни героем. Я - зло. Закутавшись в свет, выдавал я себя за человеческий идеал. Однако сам в себя не верил. Я более ни во что не верю. Мое существование бессмысленно. Моя дорога - дорога смерти. И буду я следовать ей, покуда не сгину. Или же не постигну сути своих страданий.
  
  Удивление на лице Тодо видно сильнее. Я сам не могу понять, что я сказал. Хотя нет. Могу. Да. Потому что, это я и есть. Таков я на деле. Мертвое тело в сверкающих латах. Меня сгубила глупость. Нежелание понять. Понять своего отца. Понять другого. Больше не хочу подобного. Никогда.
  
  В следующий миг, меня словно ведром холодной воды окатило. Резко разворачиваюсь в левую сторону и успеваю заметить угловатый силуэт модифицированного Бурая с цепным мечом наперевес. Я едва успел отбить его удар. На землю посыпались искры от скрещенных, в этом бою, клинков. На меня осыпался настоящий шквал ударов, которые я едва успевал отбивать. Руки уже болели от напряжения - до того я крепко вцепился в ручки управления. Скрипя зубами, начинаю отбиваться. Если все остальные бойцы, по большей части, были мне равными или были просто везучими, то вот здесь дело было совсем другое... Я словно схлестнулся в поединке с диким зверем. Разве что рычания не слышал. Удар. Удар. Ещё один удар. Я ощущаю нечто странное при виде его техники. Хотя какая это техника...
  
  Однако, не могу понять одной очень важной вещи: видел я это, или не видел? Это неприятное ощущение неопределенности. Когда я не могу понять самого себя и чего хочу. Ещё несколько ударов пробуждают во мне чувство дежавю, словно всё это уже было... Что же это за чертовщина!? Почему я ничего не могу понять!
  
  Тодо тоже ринулся в атаку. Быстро развернувшись, блокирую выпад. Отступаю назад. Напор вражеских атак чуть ли не сносит меня. Я достаю второй меч из-за спины и начинаю биться на два фронта. Я уже почти истощен и нахожусь на грани. Черт, надо избавиться хотя бы от одного...
  
  Найтмар полковника весьма удачно открылся для удара и я пнул его ногой в сторону, оставаясь один на один против Бурая. Тот яростно атакует меня, словно бешеный зверь. У меня два меча, но этого едва ли хватает, чтобы задержать его. Он теснит меня назад. В голове прозвенел тревожный колокольчик...
  
  Я не понял, что это было. Но я знаю лишь одно - это спасло мне жизнь. Я резко сменил позицию и начал уходить в сторону. Мне нельзя стоять на месте! Мне нельзя двигаться однообразно! Мне ничего здесь нельзя! Я ЗАГНАН В ЛОВУШКУ. Меня едва не изрешетили из пулемета. Это был модифицированный Сазерленд врага. Обычно, Черные Рыцари перекрашивали свои машины в черные цвета, однако этот был британского синего цвета. Хотя в некоторых местах мелькала броня фиолетового цвета, напоминавшая о Глостерах Личного отряда Её Высочества Корнелии.
  
  Бурай вырывается прямиком ко мне и ударом ноги отбрасывает в сторону. Ланселот катится назад... Прежде, чем я успел вывернуть машину из заноса, рядом просвистела пуля. Пробив внушительных размеров дырку в оставшейся части кабины, он пролетела куда-то дальше. Мой Найтмар тут же замельтешил по полю боя, как угорелый. Я словно цыпленок на раскаленной сковороде. Может, здесь и умру? Их девять. Я один. При всем своем потенциале и силе Ланселота, я вряд ли смогу выбраться. Хотя из девяти, двое не участвуют в битве, вообще. Темный Сазерленд даже не стреляет в мою сторону. Похоже, что это офицерский. Красный Найтмар замер чуть поодаль, словно не решаясь меня бить. Что бы это могло быть? Ведь мы почти равны. Однако остальные семь все такие же злые и способные. Да ещё и снайперы.
  
  Может, в меня, сейчас, угодит очередной бронебойный патрон, из специальной противонайтмарской винтовки и меня порвет на куски. Может, меня порубят на куски вражеские мечники. Может, меня просто взорвут, вместе с Ланселотом. Могут раздавить. Расстрелять. Что угодно. Сейчас я живой, а в следующий момент уже мертв.
  
  Мои силы на исходе... Чувствую, как внутри меня что-то меняется, в этот момент. Словно сдвинулось что-то очень большое и тяжелое. Как монумент или булыжник...
  
  Удар Бурая сносит Ланселоту голову. Меня раздирает жалость к машине. Я пригнулся, в тот момент. Удар мог прийтись по кабине, со мной. Резко встаю и атакую с двух мечей. Противник ловко отбивает все мои удары и ударом плеча толкает Ланселот в сторону. Тут слетаются остальные мечники. Всё вокруг погружается в полный хаос. Сердце готово сдохнуть раньше меня самого и обвиснуть мертвым грузом в моей грудной клетке. Я готов блевать собственными органами на разбитую приборную панель своей машины. Я уже не выдерживаю. Найтмары кружат вокруг меня.
  
  - Лейтенант Куруруги! - взывает ко мне Ллойд. Ллойд... - Воспользуйтесь суперускорением...
  
  Далее идет неразборчивое шипение. Едва ли успеваю что-либо разобрать. Найтмар устремляются в атаку...
  
  Дьявол, как же меня это достало...
  
  
  ***
  
  
  Ланселот замер, будучи полностью окруженный вражескими единицами. Гекки и Бурай угрожающе кружили вокруг него.
  
  ***
  
  
  - Зеро, Демон, что мне делать! - взывала Карен по рации. - Зеро, Демон! Пожалуйста, отдайте приказ!
  
  - Всем остановиться! - послышалось по рации.
  
  Карен была готова плакать о счастья, при звуке этого голоса.
  
  ***
  
  
  Для Лелуша, время на миг застыло. Увидеть Сузаку в кабине Ланселота, было для него полной неожиданностью. Как и для Карен. Сейчас, все его мысли были сконцентрированы на одном.
  
  'Демон, - подумал Ламперуж, - Демон, пожалуйста, если слышишь... прекрати. Всё, хватит'. Секунды растягивались на вечность.
  
  - Остановитесь, - еле слышно проговорили его уста. 'Синдзи, остановись' - снова воззвал к Демону, Лелуш, обессилено прикрыв глаза.
  
  ***
  
  Синдзи замер в своем Бурае. В голове раздался тихий шепот и мольба.
  
  Всё, хватит...
  
  Апостол встал, как вкопанный, перед, закружившимися в дьявольском танце, роботами.
  
  Хорошо...
  
  ***
  
  
  Сузаку прикрыл глаза. Вдруг, внутри проснулось нечто постороннее. Что-то стало подниматься из глубин его души. Какая-то темная ярость.
  
  Пилот глубоко вдохнул. Легкие охладили теплый уличный воздух. Воздух, с запахом гари и дыма. Воздух, с запахом смерти. Воздух, по которому разносились энергичные ритмы бешеной песни. Разум словно окутала темная дымка.
  
  Выдох. Легкие очищаются от грязи. Туман в голове рассеивается.
  
  Всё. Пора.
  
  Казалось бы, ослабивший хват, Куруруги сжал ручки с новой силой и открыл глаза. На миг, в глазах у него всё потемнело... Секундой после, всё окрасилось в кроваво-красные цвета. На зрачках, едва заметно поблескивали синие пятнышки.
  
  Смерть всем, кто захочет меня убить: Вам - смерть, а Мне - ярость.
  
  ***
  
  
  Ланселот внезапно сорвался со своего места, устремившись в сторону одного из Шисейнкенов. Четыре Святых Меча стартовали вместе с ними, совершенно не ожидая такого поворота событий.
  
  ***
  
  
  Хорошо умирают те, кому незачем умирать.
  
  ***
  
  
  С двумя мечами наперевес, чуть ли не разваливающийся белый Найтмар перебил атаку одного из Шисейнкенов. Резко развернувшись на 360 градусов, он отбил другие атаки. Заканчивая прокрутку, Ланселот захватил одного из ближайших мечников и впечатал его в своего же товарища, дабы потом развернуться лицом к оставшимся двоим противникам и вступить с ними в бой. Движения его стали быстрыми и яростными.
  
  Подоспевший Джеремия выпустил очередь из пулемета, в сторону Найтмара. Тот вовремя сгруппировался и прикрылся энергетическими щитами, не сбавляя темпа. Мечи быстро очухались и вновь устремились в атаку, всей толпой. Сузаку отбивал все атаки мечами.
  
  Демон в исступлении смотрел на бесновавшегося противника. Он не мог предположить подобного. Сузаку всегда создавал впечатление лицемера и паиньки. Но сегодняшняя его речь и теперешнее бешенство заставляли усомниться в психическом здоровье пилота.
  
  Удивление быстро сменилось азартом. 'Это будет весело' - подумал Синдзи, вскидывая меч наизготовку и подкатываясь вперед. Ланселот продолжал получать повреждения, однако и противников в долгу не оставлял. Готвальд, в тот момент, попытался сблизиться, дабы изрешетить противника вплотную, однако белый Найтмар по-звериному злобно выбил пушку у того из рук. Джеремия не растерялся - из манипуляторов Сазерленда выдвинулись его любимые тонфы и он обрушил на врага град ударов. Белая броня проминалась под грозным оружием ближнего боя, однако спесь с Сузаку сбить не вышло, тот продолжал махаться мечами. Джеремия занервничал. Нет, он не боялся. Просто эти мечи его напрягали. Подсмотрев момент, он тонфой перебил Ланселоту кисть и выбил клинок. Подоспевший Темный Апостол перехватил летевший меч в полете и передал его пасом бывшему британскому военному. Готвальд поймал оружие и объехал главную свалку по дуге, синхронизируясь с мечом. На его радость, новые системы меха восприняли квантовый меч на ура. Рыцарю было весьма приятно получить в руки подобное орудие.
  
  Бурай сменил на посту Джеремию и осыпал на Ланселота не менее яростный шквал ударов, чем белый Найтмар. Тот продолжал вертеться, как мог. В следующий миг, неосторожно подступивший Шисейнкен оказался перерублен в нескольких местах...
  
  ***
  
  
  - Тиба!
  
  Побитая Гекка быстро отступала в сторону, сильно дымя и разваливаясь на части...
  
  Один из Святых Мечей, потерявший самообладание, попытался отомстить вражескому бойцу, однако оказался перехвачен прямо в атаке и, по инерции, полетел прямиком в сторону машины.
  
  Нагиса Тиба, предчувствовав беду, в виде неудачно запущенного в неё Асахины, поспешила ретироваться. В отличии Ланселота, на Гекках катапульты стояли...
  
  ***
  
  
  Ракшата смотрела на экран остекленевшими глазами.
  
  ***
  
  
  И того, в бою осталось два Шисейнкена, Тодо, Демон и Джеремия. Карен и Лелуш были вне боя, нервно наблюдая за всем со стороны.
  
  Ланселот просто раскидывал всех бойцов, скрипя суставами от натуги. В конце концов, к нему ловко подобрался Демон.
  
  - Слабак, - прозвучал жутко скрипящий голос из динамиков Бурая. В следующий момент, Демон ловко завернул вражескому Найтмару манипуляторы и отрубил правую руку. В тот момент, Апостол проявил чудеса скорости и гибкости, проводя весьма сложную комбинацию по выворачиванию запястий. Притом, что один из манипуляторов был занят мечом...
  
  Но каким-то образом, за доли секунды до этого, Сузаку умудрился засадить противнику меч, прямо в грудь. Лезвие прошило Темного Апостола насквозь, пройдя мимо капсулы. В стороны брызнула вязкая синяя жидкость. Ударом отшвырнув от себя Ланселот, Бурай выронил цепной меч схватился обоими руками за рукоять вражеского клинка.
  
  В следующий момент, оружие взорвалось...
  
  Ланселот отъехал в сторону и замер напротив поднявшегося облака дыма, словно дикий зверь. Сузаку выжидающе смотрел на рассеивавшийся дым. Увиденное, почти его не удивило. Бурай был цел. Лишь сквозная дыра в корпусе напоминала о ранении, нанесенном Куруруги. Уголки губ пилота медленно поползли вверх, показывая хищный оскал.
  
  Бурай быстро сорвался с места и подхватил с земли свой меч и устремился к Ланселоту. Все это происходило за доли секунды. Несколько рубящих ударов ушли в воздух - Сузаку на одном страхе ушел от нескольких ударов. Потом, быстро сблизился.
  
  У некоторых, в тот момент, пронеслось в голове: 'Что за черт?'. Ведь у Ланселота отсутствовало две руки и всякое вооружение. Синдзи сделал резкий выпад.
  
  Сузаку прикрыл глаза... Энергетический щит 'Пылающее пламя' на одной из рук, оказался цел. Тем он и воспользовался. Удар пришелся прямо по лезвию вражеского клинка. Цепной меч вошел в белую броню Найтмара, по самую рукоять. Казалось бы, Ланселот должен был мирно сдохнуть, сейчас, однако...
  
  Вновь активировав щит, Куруруги использовал его, как оружие ближнего боя, снеся Бураю голову. После этого, он резко провел прямой удар, промяв броню на груди Темного Апостола.
  
  В следующий момент, Бурай сходу, одним движением, сломал Ланселоту неосторожно подставленную руку. Следующим его действием, было вытаскивание меча из металлической туши противника и удар ногой, выбивший из белого доспеха несколько важных деталей. Взяв Ланселот за воротник брони, Темный Апостол замер. Потом, он медленно приподнял Найтмар и бросил его в сторону.
  
  Было, собиравшийся добить врага, Демон остановился. В следующий момент, Найтмары Черных Рыцарей быстро покинули территорию тюрьмы, скрывшись за дымовой завесой. Черный спецназ Демона ушел так же тихо, как и пришел.
  
  ***
  
  Сузаку еле выполз из побитого Ланселота и привалился спиной к вымазанной, в копоти, броне. Тяжело дыша, он прикрывал половину лица рукой и смотрел в сторону быстро сворачивавшихся Черных Рыцарей, покуда те не скрылись в дыму завесы. Послышался нарастающий гул авиационного транспорта. Куруруги посмотрел наверх. На территорию тюрьмы быстро десантировались войска британцев.
  
  'Кавалерия' - подумал он. 'Как всегда, вовремя'.
  
  Откинув голову назад, Сузаку думал, как сейчас плачется его начальник, по разваливающемуся Ланселоту. Глаза медленно закрывались. Онемевшая рука упала вниз. Мир погрузился во тьму.
  
  Сегодня, победа почти за мной. Почти...
  
  ***
  
  
  Останки поврежденной Гекки вывезли на грузовике, использовавшимся для транспортировки Тодо. Черные Рыцари вернулись на исходную позицию, к мобильному штабу.
  
  Оги пошел открывать двери вернувшейся группе, однако был чуть ли не сметен с дороги Демоном и шедшими, вместе с ним, Шисейнкенами.
  
  - В сторону, быстро! - скомандовал Синдзи, таща, вместе с остальными израненного пилота. Тибе досталось крепче, чем казалось на первый взгляд. Девушка истекала кровью. Асахину занесли внутрь под руки.
  
  - Черт! - воскликнул Тамаки, при виде побитых Мечей. - Да как же вы так умудрились?!
  
  - Нет времени объяснять, освободить стол! - заорал Демон.
  
  Ракшата спешно покинула свой диван. Двое индусов по-быстрому начали забирать ценное оборудование - все остальное сбросил на пол Демон.
  
  - Эй, это довольно дорогие вещи... - возмутилась Чаула.
  
  - Жизнь - дороже, - достаточно сурово ответил Демон. - Кладем её сюда! Осторожно!
  
  Кашляющую Нагису уложили на стол. Та начала терять сознание.
  
  - Не закрывать глаза! - рявкнул Синдзи искаженным голосом. - Тамаки, Иноэ! Не видите, у нас раненные!? Бегом за медикаментами!!!
  
  Иноэ быстро метнулась в один из углов штаба. Тамаки, в нерешительности, помедлил немного, но потом быстро сориентировался и стал помогать девушке.
  
  - Дьявол... - Демон зажимал рану в животе полуживой Нагисы. Из кровавого месива торчал острый штырь.
  
  - Где она поймала эту хрень?! - вопросил Сугияма.
  
  - Черт знает, Кэнто, неважно это! Если мы сейчас её не спасем, то она умрет либо от кровопотери, либо от отравления... - чем может отравиться Тиба, Синдзи умолчал, но то и так было ясно, ибо под удар попал кишечник...
  
  Девушка подумала даже о том, чтобы попросить убить её, однако ничего не могла говорить - только обессилено хрипеть. Вдруг, кто-то взял её руку в свою. Нагиса посмотрела на подошедшего полковника. Это был он. Крепко сжимая её руку, он словно говорил: 'Не смей умирать'. Тиба держалась до последнего.
  
  Иноэ подошла и стала помогать Демону в оказании первой помощи. Тамаки стоял рядом и подавал нужные вещи из аптечки, периодически косясь на рану. Когда обычные средства себя исчерпали, Демон взялся за штырь.
  
  - Обезболивающее? - спросил он.
  
  - Подействует с минуты на минуту, - Нагису накачали морфием. Глаза у неё начали закатываться.
  
  - Держите её крепче, - проскрежетал Демон сквозь маску. Остальные Шисейнкены обеспокоенно посмотрели на него. Синдзи взялся за штырь. Действовать надо было быстро. 'Как пластырь' - подумал он. В следующий момент, Тиба сделала глаза на выкат. Вспышка дикой боли прокатилась по телу и она попыталась вырваться, однако товарищи крепко прижимали её к столу.
  
  Синдзи воткнул штырь в стол и положил руки на рану девушки. Пальцы окутал белый свет.
  
  - Спокойно, - говорил, - спокойно. Всё хорошо - ты жива.
  
  Нагиса почувствовала, как боль медленно стихает. Рана перестала ныть. Разум погрузился в сон.
  
  - Серый Целитель, - сказал Тодо, отпуская руку успокоившейся Тибы. Остальные Шисейнкены удивленно уставились на Демон, отошедшего в сторону и привалившегося к дверному косяку.
  
  - Всё верно, - сказал он. - Это я. Дьявольский выродок и сущий ужас для британской армии, и благословение с небес, для японских беженцев. Мое любимое слово - смерть. Тьма - мой дом. Я был рожден посреди разрухи и огня, в агонии разрушающегося мира. Смерть и боль - то, что я несу всю свою жизнь, но по чужой земле.
  
  Побитый Асахина, благополучно усаженный на диван, задумчиво посмотрел на Синдзи.
  
  - М-да, - издал он смешок, - в наших рядах служат сущие бесы. Только вот вопрос: нам радоваться или смотреть, не проданы ли наши души в Ад?
  
  - Думаю, оба варианта, мой покорёженный друг, - посмеялся, в ответ, Демон.
  
  На лицах некоторых Мечей наползла улыбка. Даже каменная маска на лице Тодо дала трещину и тот вымученно улыбнулся. Встав со своего места, он подошел к Синдзи. Тот начал неспешно вставать и полковник резким отрывистым движением подал ему руку. Подумав немного, Демон принял её и встал на ноги. Тодо тут же перехватил руку Демона 'по-братски', крепкая держа его.
  
  - Демон, - сказал он серьезным тоном. - Ты сильный воин и хороший человек. Ты спас нашего товарища. За это, моя тебе благодарность. Я согласен вступить в Орден Черных Рыцарей. Передай Зеро, что на меня и Шисейнкенов можно положиться. Мы будем сопровождать вас во всех ваших походах, куда бы судьба нас не завела.
  
  Синдзи ненадолго замолчал.
  
  - Это честь. Для нас, и для меня лично, Тодо-сан, - сказал он. - Спасибо вам.
  
  Два воина разошлись и синхронно поклонились друг другу. Когда со всеми этими почестями было закончено, установилась недлительная тишина.
  
  - Ребят, я конечно все понимаю, - снова взял слово Асахина. - Но может кто-нибудь уже поможет мне?
  
  ***
  
  
  Карен сидела в тени своего Найтмара, поджав под себя ноги. Она раздумывала над тем, что сегодня произошло. 'Сузаку, ну почему ты это сделал? Зачем ты пошел в армию? Зачем?' - всё же, Куруруги был ей хорошим товарищем, как и любой другой член Студсовета. Всё-таки, в таком тесном коллективе, все начинают воспринимать друг друга, чуть ли не как семью.
  
  Тут, к ней подошел Зеро. Кодзуки даже не посмотрела на него.
  
  - Почему ты здесь сидишь? - спросил он.
  
  - Просто, потому что захотела, - ответила она. - Почему всё так сложилось?
  
  - Возможно, потому что дело в самом Куруруги. В его сердце, Карен.
  
  - Я его почти убила, - Кодзуки была бледна. - Своего... Друга. Нашего друга.
  
  - По моему приказу. Я ежедневно несу на себе груз за сотни жизней. В каждом бою, тысячи погибают по моей вине. И это не только британские солдаты. И даже не только наши Черные Рыцари. Это также и каждый, случайно погибший на этой войне простой мирный житель. Каждый из этих людей чем-то отличался. Каждый хотел жить. Думал и дышал, как мы с тобой. Каждый из них чего-то желал в своей жизни. Это кровь, Карен. Вся пролитая нами кровь. И чтобы она не была напрасной... Мы будем проливать ещё больше крови.
  
  - Правильно ли это, Зеро?
  
  Зеро задумался.
  
  - Да, Карен. Правильно.
  
  Лелуш положил руку в черной перчатке на плечо девушки. Та опустила голову.
  
  ***
  
  
  Щелкнул ключ в замке. После нескольких поворотов механизма, дверь медленно открылась. Молодой европеец медленно прошел внутрь темной квартиры. Встав около порога, он начал пристально всматриваться в темноту и прислушиваться к чему-то. В какой-то комнате работал телевизор или нечто вроде того. Следовательно, были и те, кто его смотрел.
  
  - Мы тебя уже заждались.
  
  Услышав чужой голос, парень автоматически потянулся к рукояти пистолета, за поясом. Рука замерла в сантиметрах от вороненой стали. Он узнал голос. Пистолет был оставлен в покое.
  
  В темноте мелькнул красный огонек. Дверь за спиной парня закрылась. Включился свет. Парень прошел через коридор и встал в гостиной. На него смотрел молодой британец с длинными черными волосами до плеча. У мужчины в глазу горел знак Гиасса. На лице блуждала легкая улыбка. Взгляд его упал на защелку дверей. Та незамедлительно закрылась, словно сама собой. Мужчина довольно хмыкнул и погасил Гиасс.
  
  - Чего застыл? Проходи, - сказал британец. Парень молча сбросил сумку на пол и осмотрелся.
  
  - Где остальные? - подал, наконец, голос европеец.
  
  - А вон там, - сказал мужчина, приоткрывая дверь в одну из комнат. Парень зашел туда.
  
  - О, явился, не запылился, - сказал ему кто-то.
  
  - Мы уже думали, ты заблудился.
  
  Парень оглядел собравшихся в комнате людей. Губ его коснулась легкая улыбка. Взгляд потеплел.
  
  - Привет, - сказал он. Тут он перевел взгляд на телевизор. - Что это?
  
  - Новости, дорогой мой друг, - сказал его ровесник.
  
  - Про что?
  
  - Да вот... Про нашего клиента, как ни странно...
  
  Парень посмотрел на экран телевизора.
  
  - Сегодня, около девяти часов вечера, по местному времени, было совершено нападение на территорию тюрьмы, для террористов. Нападение было совершено экстремистской группировкой одиннадцатых, более известной, как 'Орден Черных Рыцарей'. Хорошо вооруженный отряд прорвал оборону объекта. Доблестные британские военные пали жертвами террористов, будучи не готовые к столь вероломному нападению. Напомним, что сегодня должна была быть проведения казнь полковника Киоширо Тодо - бывшего военного, а ныне опасного террориста. Однако, заключённый сбежал. От полного разрушения, тюрьму спас скандально известный Куруруги Сузаку - сын бывшего премьер-министра Японии, а также подозреваемый по делу убийства Его Высочества Кловиса. Ныне, он продолжает служить в войсках Британии, как пожалованный британец, в чине лейтенанта и пилота Найтмара. По заверениям британских военных, он является участником особой программы, по интеграции достойных подданных, в среду элитных войск и пилотов Найтмаров. Лейтенант Куруруги пилотирует некий новый тип Найтмер Фрейм, более известный, как 'Ланселот'...
  
  Европеец сложил руки на крест.
  
  - Что думаешь, Стас? - спросил его, кто-то.
  
  - Думаю, это будет весело, - ответил парень.
  
  Послышался чей-то смешок.
  
  - Мальчишки, - все обернулись в сторону томного женского голоса. На небольшом диванчике разлеглась молодая женщина с волнистыми черными, как смоль, волосами, одетая в черное платье. Глаза у неё были зеленые. В руке она держала дорогую сигарету.
  
  - В чем дело? - спросила она. - Неужто, мне уже и слово нельзя вставить? М?
  
  - Что ж, отряд в сборе, - сказал мужчина с длинными волосами. - В таком случае, можно начать первое собрание спецназа Ордена Гиасс. И первый вопрос, на повестке дня: Зеро.
  
  ***
  
  
  Корнелия устало закрыло лицо рукой. За окном слышался размеренный стук колес. Силы стягивались к границам Сектора. Принцесса же должна была ими руководить, как военачальник. Специальный эшелон располагал столь необходимым Корнелии рабочим кабинетом, в котором и расположилась девушка. Примечательно, что движение ощущалось едва заметно.
  
  Причиной столь убитого состояния являлась не столько дорога, сколько письмо на столе. Корнелия удрученно посмотрела на лист бумаги сквозь пальцы.
  
  'Лелуш. Как же я тебя ненавижу' - подумала она. Приход Гилфорда, с известием о том, что Тодо сбежал, она уже предсказала. Поэтому, Корнелии оставалось лишь искоса посмотреть на своего Рыцаря Чести.
  
  А ведь начиналось письмо, со строчек:
  
  Дорогая сестра...
  Часть 20 "Во тьме"
  
  ***
  
  
  - Почему он остался жив?! - возмутился кто-то из толпы.
  
  - Он одиннадцатый, вот они и пожалели его.
  
  - Черт, вот бы белый Найтмар остался цел, он бы им задал...
  
  - Но тот, который тёмный, был очень силен - не думаю, что он бы выстоял.
  
  - Но прикурить он им дал.
  
  - Да говорю я вам, бред это всё - нельзя выстоять против девятерых! Это все подстроили, чтобы ничего не заподозрили.
  
  - Он же чуть не умер!
  
  Юфемия обеспокоенно наблюдала за грызней репортеров. В голове промелькнула одна безумная, но очень хорошая идея. 'Выбрать рыцаря, значит...' - вспомнила она слова сестры. 'Что ж, тогда я выберу такого рыцаря, какого хочу сама, а не такого, какого хотят другие' - Юфемия посмотрела на экран, с побитым Сузаку возле Ланселота, мысленно решаясь на предстоящий поступок. Куда-то отступила её былая робость, и Принцесса преисполнилась небывалой воли и решимости. Подойдя к микрофону, она набрала побольше воздуха в легкие.
  
  - Дамы и господа! - привлекла девушка внимание, к себе. - Я готова ответить на заданный ранее вопрос! Вам интересно, кого я намерена избрать своим рыцарем? Так смотрите же на него - рыцарь прямо перед вами! Лейтенант Куруруги Сузаку, - Юфемия рукой указала на экран.
  
  По залу тут же прокатились удивленные вздохи, и поднялся такой гомон, что всё предыдущее казалось сущим пустяком. Юфемия пошла искать понравившуюся картину. Проигнорировав картину сына герцога, Принцесса подошла к творению художника-изгоя и положила цветок перед ним.
  
  ***
  
  
  С поля боя, Сузаку вытащили на носилках, да прямиком в лазарет. Прибывший на место, военный десант незамедлительно взял ситуацию в свои руки.
  
  Ллойд, чуть ли не со слезами на глазах наблюдал за тем, как Ланселот грузят в трейлер.
  
  - Осторожнее! Осторожнее, говорю! Вы его ещё сильнее поломаете! - орал ученый.
  
  - Ллойд-сан, - подошла к нему Сесиль. - Я думаю, вам стоит успокоиться и не отвлекать солдат своими криками.
  
  - Но посмотри, что они сделали с нашим Ланселотом!
  
  - Но мы же починим его? - спросила Сесиль.
  
  Граф замолчал.
  
  - Да, конечно, - выдохнул он, опуская голову. - Починим.
  
  - Вот, видите? Все не так уж плохо, - улыбнулась Сесиль. - Более того, вы же сами хотели его немного улучшить.
  
  Ученый застыл, как вкопанный, услышав заветное слово. Асплунд тут же воспрял духом. Мысленный взор его ослеп, от ярчайших перспектив.
  
  - Да! Точно! У меня, как раз, есть кое-какие идеи для модификаций! Пошли, Сесиль, у нас ещё полно работы!
  
  - Ллойд, - нахмурилась девушка.
  
  - А, что? - ученый наткнулся на укорительный взгляд, со стороны помощницы. - Ах, да, прости. Надо же навестить Сузаку-куна.
  
  - Вот теперь, я действительно вами довольна, - улыбнулась Круми.
  
  Асплунд лишь негромко фыркнул, от того, НАСКОЛЬКО довольна была девушка...
  
  ***
  
  И вновь этот кабинет. Вновь он видит эти стены. Лелуш сидел и раздумывал над тем, как странно судьба пошутила над ним и его другом, раскидав их по разные стороны баррикад, но при этом, так и норовя столкнуть их, вместе, лбами.
  
  Лидер Черных Рыцарей задумчиво постучал когтями по столу. Сузаку, в последнем бою, бился, словно загнанный зверь. Это было весьма странно для него. Куруруги, конечно, хороший пилот, однако подобная манера боя ему совершенно не соответствовала. В атаках он всегда был предельно сдержан и даже, в некоторой степени, грациозен. Однако тогда, его словно охватило какое-то безумие...
  
  ***
  
  
  Темнота. Холод. Ощущение внутренней пустоты. Чего-то не хватает...
  
  Вспышка! По глазам бьет яркий белый свет. На мгновение, я очнулся ото сна, чтобы увидеть обеспокоенные лица Сесиль и Ллойда... Хотя нет. У Ллойда, как всегда, на лице блуждала мерзкая ухмылка...
  
  Вновь всё погрузилось во тьму... Вижу вдалеке белый свет... Постепенно, он становится все ближе и ближе, разрастаясь по всему пространству и заполняя всё собой...
  
  Снова вспышка...
  
  Постепенно, перед глазами всё проясняется... Я вижу перед собой какую-то улицу... Что за черт? Тут самый высокий дом мне по плечо!
  
  Гр. Лицо перекосило от злобы. Не понимаю, что происходит. Всё вокруг застилает красная пелена. Боже мой, что случилось? Почему у меня так болит голова? Ах. Мой глаз... у меня же нет глаза, черт подери, КУДА ДЕЛСЯ МОЙ ГЛАЗ!?
  
  Грх. Руку вообще не чувствую. Все тело просто агонизирует. Однако внутри просыпается ярость невиданной силы. Смотрю вперед и вижу какую-то гуманоидную тварь, одного со мной роста. ГРРРР!!! УБИТЬ! УБИТЬ НАХРЕН!
  
  Я хочу уничтожить это существо, всеми силами и любыми средствами. Оно меня бесит! Я хочу его убить! Медленно встаю. Конечности словно затекли и не хотя двигаться, однако я преодолеваю эту слабость в теле. Я готов, чуть ли, не собственной кровью плеваться. Предвкушая скорую расправу над противником, сжимаю кулаки и бегу вперед...
  
  Вспышка. Прыжок. Уничтожить врага. Смерть... Смерть всем...
  
  Господи, что за голоса в моей голове!? Я не могу понять, что со мной происходит! Ярость охватывает мой разум! Последнее, что помню, это разорванный в клочья противник... разорванный мной... Смотрю на окровавленные руки, закованные в толстую фиолетовую броню.
  
  Все погружается во тьму... Ощущение полета и резкая посадка. Теперь я сижу на чем-то холодном. Темнота рассеивается и я вижу... того самого призрака в темном балахоне. Из-под темноты капюшона, вверх поднимались клубы дыма. Безликий фантом убирает сигарету и выпускает облачко дыма.
  
  - Неплохо показал себя в последнем бою, - сказал он. - Но все равно дерьмо. Редкостное.
  
  - Что это было? - спрашиваю я.
  
  Тишина. Призрак делает новую затяжку и выпускает очередной клубок дыма.
  
  - Я не знаю, - тихо ответил мне фантом.
  
  ***
  
  Усевшись в любимую позу лотоса, Ллойд начал изучать полученные данные из последнего боя. Просто поразительно, но Куруруги просто превзошел себя самого, минувшей ночью. Однако сильно беспокоило состояние самого Сузаку - сильные 'ожоги' по левой стороне лица и торса, сильное истощение, в том числе и нервное и это не считая разного рода синяков ушибов, являющихся рабочим элементом. Сейчас, пилот был без сознания. Хотя один раз он все же просыпался... Чтобы обвести присутствующих совершенно безразличным механическим взглядом. Однако и от того, у Сесиль на душе стало легче.
  
  Ещё раз посмотрев на имеющиеся данные, ученый грустно усмехнулся. И всё это было получено ценой полностью разваленного Ланселота. Ну, ничего... Ллойд ещё восстановит свое любимое детище. И оно будет в тысячи раз превосходить предыдущий образец!
  
  Теперь, с таким материалом, как Сузаку...
  
  Из размышлений, Ллойда вывел звук шагов. 'Странно' - подумал он. 'Все уже давно спят, если я не ошибаюсь' - ученый обернул голову в сторону вошедшего. И тут же расслабился. Это была лишь его верная помощница.
  
  - А, Сесиль, проходи, - по-доброму улыбнулся Ллойд. - Почему столь хмурое выражение лица?
  
  Вопрос был задан неспроста - у девушки был весьма обеспокоенный вид. В руках она держала папку каких-то бумаг.
  
  - Показания с медицинского обследования, - сказала Сесиль.
  
  - Есть поводы для беспокойства? - усмехнулся Ллойд.
  
  Девушка лишь молча положила перед ним результаты с обследования. Ученый со все той же ухмылкой, принял бумаги и стал внимательно их просматривать. Прочитав первые строчки, он немного поморщился - Асплунд никогда не любил медицину. Чем дальше он читал, тем быстрее стиралась с его лица неизменная ухмылка.
  
  С несколько минут ему понадобилось, чтобы осмыслить прочитанное.
  
  - Сесиль.
  
  - Да?
  
  - Засекретить всё, - строго приказал Ллойд.
  
  - Прошу прощения...
  
  - Быстро, - ученый с серьезным лицом посмотрел на свою помощницу. - Нельзя, чтобы кто-либо узнал об этом.
  
  - Будет сделано, - девушка спешно удалилась прочь, а Ллойд так и остался один, в окружении результатов с обследования и данными с последнего боя. Ученый задумчиво потеребил подбородок, после чего вновь посмотрел на экран компьютера. Постепенно, мозг начал проводить параллели между всеми имеющимися. Словно сложившаяся мозаика...
  
  Тут, в голове появилась новая идея. На лицо снова наползла улыбка.
  
  - Хм, да, это может принести пользу, несомненно, - подскочив со своего рабочего места, Ллойд в нерешительности начал метаться от одного угла трейлера, к другому.
  
  - Нет, не сюда, - говорил он. - Результаты - нужны новые результаты. Как же... да, точно...
  
  Тут он посмотрел на сильно покореженный корпус от Ланселота. 'Идеальной машине, - подумал довольный Асплунд, - нужен идеальный пилот. И то и другое, мы можем сделать сами'. Послышался тихий смех. Ученого просто распирало от счастья.
  
  - Эм, простите, могу ли я войти? - послышался чей-то низкий голос. Ллойд резко развернулся в сторону дверей трейлера.
  
  - А, да-да, конечно, входите, - сказал он, занервничав.
  
  - Простите, что отвлекаю, - произнес средних лет мужчина, в военной форме, опасливо покосившись на рабочее место ученого. - Однако у меня для вас важное сообщение.
  
  - М?
  
  - От Принцессы Юфемии.
  
  - Ааа, - Ллойд расплылся в довольной улыбке. - Чего изволит юная Принцесса? Чем обязаны такой чести?
  
  Офицер лишь тяжело вздохнул. Видимо, общаться с несносным графом ему было крайне неприятно. Он лишь достал планшетку с каким-то приказом, в письменном виде. Пойдя навстречу нерешительному военному, Асплунд принял документ в свои руки и осмотрел его. На лице его отобразилось удивление.
  
  - Рыцарем? Сузаку? - удивленно спросил он.
  
  Офицер лишь пожал плечами.
  
  ***
  
  Никого не беспокоивший и мирно сидевший под лестницей Демон, по-видимому, заснул. Хотя из-за маски и не поймешь, толком. Будить Палача Ордена никто не хотел, а посему Синдзи продолжал спокойно дрыхнуть в тени ступенек, сложив руки на катану.
  
  Карен беспокойно лежала на диване и периодически поглядывала в сторону первого из Черных Рыцарей. Ракшате выделили отдельные апартаменты. Остальные Рыцари занимались кто чем. Тамаки - за рулем. С ним ещё парочка. Дитхард, занимавшийся бумажной работой, лишь периодически проходил мимо и косился на спящего Демона.
  
  А меж тем, Синдзи видел сон...
  
  ***
  
  Лелуш резко раскрыл глаза и осмотрелся. Он заснул в своем кресле. Шлем лежал рядом. Он почувствовал, что вспотел. Сердце бешено колотилось в груди. Внутри появилось неприятное ощущение всё засасывающей, внутрь себя, пустоты...
  
  Парень попытался восстановить в памяти события из увиденного им сна. Прикрыв глаза, он начал массировать веки. Когда перед глазами снова встали картины из видения, он мгновенно застыл, и даже дышать не перестал.
  
  Целая планета умирала на его глазах... Космические корабли медленно затягивало в какую-то дыру, образовавшуюся под давлением, на поверхности планеты... Земная кора шла трещинами... Смерть теперь царствует здесь безраздельно... Словно тысячи голосов одновременно воскликнули что-то и... умолкли. И эта... бездна. Бездна на огромных и бескрайних просторах темного космоса. Бездна, в душе... В эту бездну ушли сотни и тысячи погибших людей...
  
  Еле вернув себе контроль над дыханием, Лелуш сжал голову в руках. Дышать до сих пор было трудно...
  
  ***
  
  Заметно вздрогнув, Демон пробудился ото сна и нервно огляделся, едва не ударившись головой об лестницу.
  
  - Демон-сама? - Синдзи повернулся к Карен, привставшей с дивана и обеспокоенно смотревшей на него.
  
  Икари вдруг понял, что уже как пару минут задержал дыхание. Обнаружив это, воин таки соизволил выдохнуть. Синдзи откинулся спиной к стене и успокоился.
  
  - Всё в порядке, Карен, - сказал он. - Всё в полном порядке...
  
  В весьма скором времени, Черным Рыцарям пришлось разделиться. Мобильный штаб продолжил путь. Найтмары отправились на починку, прямиком на специально подготовленную, для этого, базу Ордена. Вместе с научной группой Ракшаты, туда отправилась большая часть, задействованного в операции по освобождению полковника, состава Ордена. Та же Карен увязалась вслед за своим Лотосом.
  
  Мобильный штаб же, с остальным Исполкомом на борту, отправился дальше, по своему обычному маршруту.
  
  База представляла собой... очередной склад. Причем довольно большой, с большим количеством помещений под землей. На страже стояли вооруженные патрули Черных Рыцарей, взаимодействовавшие с оперативными группами внешнего наблюдения. Несколько грузовиков быстро заехали в темноту складских помещений, где из них начали выгружать всю имеющуюся технику.
  
  Синдзи вышел из машины и посмотрел на прибывших... техников и инженеров из его же Научного отдела. Вслед за ним вышел Зеро.
  
  - Твои планы работают отлично, - сказал Синдзи. - Люди прибыли сюда без лишних хвостов, со всем нужным оборудованием, в полном составе.
  
  - Многие пути были одолжены из архивов ЯОФ и Киото, - сказал Лелуш. - Но сознаюсь, кое-что я сам придумал и додумал.
  
  - Тщательно выверенный механизм сбоя не дает, - усмехнулся Синдзи.
  
  - Посмотрим.
  
  Ракшата со своими помощниками начала осматриваться. Технику провозили все дальше - вглубь склада. Кое-что увозилось в подвалы. Женщина задумчивым взглядом скользила по носившимся туда-сюда людям в белых халатах.
  
  Вышел, откуда-то, тот самый рыцарь в кевларовых латах. Черные спецназовцы выгрузились и по-быстрому куда-то смотались. Карен определенно была где-то рядом с Алым Лотосом. Медленно проплыли мимо, на грузоподъемной машине, останки Гекки...
  
  Чаула проводила обломки довольно мрачным взглядом. К ней подошел Синдзи.
  
  - Советую приготовиться, - сказал Икари.
  
  - К чему это? - спросил ученая.
  
  - К модификации.
  
  - М?
  
  - Простите, конечно, мне мои слова, однако... В своем нынешнем состоянии, эта Гекка представляет даже большую ценность, чем в целом.
  
  Ракшата заинтересованно посмотрела на Черного Палача, продолжая курить свою трубку.
  
  - Хм. А ведь верно...
  
  - Пожалуй, мы сможем извлечь из этого немалую пользу. Верно, Ракшата? - спросил Синдзи.
  
  Чаула задумалась и рассмеялась.
  
  - Верно, маленький чертенок, верно, - сказала она, заливаясь смехом. Маленьким, она назвала Синдзи за его рост - Икари хоть и был наголову выше своих сверстников, однако Чаула все же была на голову, как минимум, выше него. - Твой ход мыслей начинает мне нравится!
  
  Маска Демона стала скрывать добрую и довольную улыбку.
  
  - Сэр Демон, - к Синдзи подошел один из ученых.
  
  - Профессор Уорингтон, - поприветствовал британца парень. - С какими новостями?
  
  - Мы привезли, то, что вам было нужно, - улыбнулся ученый. В ответ на вопросительное молчание, он лишь показал рукой в сторону продолговатого цинкового ящика.
  
  В ответ на вопросительный взгляд Ракшаты, Демон лишь пояснил:
  
  - Заготовки.
  
  Синдзи прошел к цинку. За ним пошел Уорингтон и, заинтересованная содержимым цинка, Чаула. Демон подошел к металлическому контейнеру и открыл его.
  
  - И что это? - спросил Ракшата.
  
  - Это, дорогая Ракшата-сан, моя любовь к приколам и символизму, - сказал Синдзи.
  
  - Как вы и просили, - взял слово британец, - клинки были выплавлены из высокопрочного металла, с примесью Сакурадайта. Ваша доработка нашего проекта была проведена превосходно. Новый материал отличается высокой степенью прочности и проводимости. При этом, он легко поддается различным модернизациям. Мы продолжаем исследования в этой области.
  
  - Превосходно, - резюмировал Демон, закрывая цинк с несколькими заготовками для мечей.
  
  - Новые сплавы? - спросила Ракшата.
  
  - Да. Эти ребята, - кивок в сторону Уорингтона и ещё нескольких британцев, в белых халатах, - были учеными из одной довольно авантюрной компании людей. Код Р - служили самому Кловису и проводили весьма разнообразные исследования. Не обо всех, правда, мы упомянем...
  
  - Сэр Демон, - вновь взял слово британец, переставший улыбаться.
  
  - Да?
  
  Ученый молча вынул из-под халата папку с какими-то документами и протянул их Синдзи. Тот молча принял бумаги и начал читать. Ракшата смотрела ему через плечо. По ходу дела, на лице её начали отображаться различные степени удивления и недоумения.
  
  - Вы просили найти Найтмар, - сказал Уорингтон. - Мы нашли.
  
  Синдзи резко захлопнул папку.
  
  - Отлично. Передай своим, что вы отлично справились. Скоро будет небольшой отпуск.
  
  Уорингтон поклонился и ушел.
  
  Код Р навел справки и вычислил местонахождение недостроенной Гига-Крепости. 'Зигфрид', в настоящий момент, находился на одной из баз, неподалеку от Поселения. Пока его не прибрали к своим рукам британцы, надо было быстро вытащить машину. Терять такую плюшку, Синдзи был не намерен.
  
  Ракшата продолжала пребывать в недоумении.
  
  - Новый Найтмар? - спросила она.
  
  - Верно. Причем очень необычный. Поверьте, скоро у вас будет достаточно материала для исследований. Черт, где эти балбесы?
  
  - Прошу прощения, кто?
  
  - Гвардейцы, блин, - недовольно буркнул Синдзи. - Для них работа есть...
  
  ***
  
  А тем временем, в военном госпитале, где проходил лечение Сузаку...
  
  ***
  
  В глаза бьет яркий белый свет... Я ничего не вижу... Мне плохо. Ощущение, словно из меня что-то тянет силы.
  
  ***
  
  Прибор, следивший за состоянием Сузаку, вдруг резко и пронзительно запищал.
  
  - Состояние ухудшилось - пациент при смерти! - тут же завопил доктор.
  
  - Требуется первая помощь, немедленно!
  
  В палату тут же стянулась бригада медиков. Куруруги ненадолго приоткрыл глаза, но тут же ослеп от яркого света, бившего ему в лицо.
  
  - Дьявол, да что с ним не так!? - возмутился один из врачей, пытаясь вытащить пилота с того света. - Эй, не закрывай глаза, черт бы тебя подрал!
  
  Но веки японца медленно опускались вниз, прикрывая мутный взгляд зеленых глаз. Все попытки растормошить одиннадцатого, успехами не увенчались.
  
  - Да что же это такое!? Шесть кубиков адреналина, срочно!
  
  - Пациент активно шевелит глазными яблоками - он что-то видит.
  
  - Заснул, что ли!?
  
  - Не знаю...
  
  - Дефибриллятор сюда!
  
  ***
  
  На миг, я очнулся от этого странного виденья... И почти ничего не изменилось. Все тот же яркий белый свет бил мне в лицо... Не могу понять, мертв я или жив?
  
  Если я мертв, то зачем здесь этот яркий белый свет... да ещё на границе с тьмой. Хотя ладно - это не так уж и важно...
  
  Странно. Меньше всего, я ожидал что попаду, после смерти, туда, где светло...
  
  Мне с моими грехами, дорога заказана прямиком в Ад.
  
  Этот свет обманчив. Словно светильник для мух... Он манит к себе наивных и доверчивых букашек... манит и манит... пока не убивает. Они подлетают слишком быстро и просто сгорают, не выдерживая этого тепла. И все равно, они продолжают тянуться к этому свету. А свет продолжает их приманивать....
  
  Мне не хочется здесь оставаться. Этот свет... слишком яркий. Почему-то, мне больше по душе тьма. Вездесущий темный мрак... затеряться бы в нем, да чтобы никто не нашел...
  
  Почему мы так хотим умереть?
  
  Возможно, потому что мы понимаем, что нам нельзя жить. Или чтобы просто не жить. Не находишь это логичным?
  
  Пожалуй... Я тоже могу умереть. Однако не умираю.
  
  Почему?
  
  Потому что мое стремление жить не позволяет мне такого. В отличии от тебя, я не задаю этому стремлению вопросов. Потому что они мне не нужны, в принципе.
  
  В свете виден темный силуэт... Своего отца я узнаю из тысячи. Бывший премьер-министр Японии оборачивается ко мне и хмуро смотрит на меня. Как всегда... Почему ты не можешь просто бросить меня, раз уж на то пошло?
  
  - И это всё? - спросил он, оглядываясь по сторонам. - Всё, что ты смог сделать? Это всё, ради чего ты жил?
  
  Я молчу. Мне нечего ему сказать... Лишь опускаю голову вниз.
  
  - Все это время, так долго изворачивался и всё это... впустую? - мой отец поморщился. - Сын, теперь я могу с уверенностью сказать: ты тварь, а не человек. Столько всего пережить, чтобы... просто умереть.
  
  Осмелившись поднять на него взгляд, я сказал:
  
  - Мне просто следовало сделать это раньше.
  
  Его лицо словно вытесано из камня.
  
  - Ты мерзок.
  
  - Возможно.
  
  - Ты просто мерзок.
  
  Мне хочется сжать кулаки, однако я даже не понимаю, есть ли они у меня.
  
  - Можно мне просто сгинуть во тьме? - вопрошаю я его.
  
  Отец хотел ещё что-то сказать, но осекся, размышляя о чем-то.
  
  - Возможно, - отвечает он мне. - Но вот будешь ли ты хотеть этого потом?
  
  - Потом я уже ничего не буду хотеть - я умру.
  
  Отец продолжает на меня смотреть.
  
  - Лучше бы ты ушел отсюда.
  
  - Возможно...
  
  Кто кому сказал это - неизвестно.
  
  Я продолжал свой бой, против себя самого. Почему я не могу просто умереть? Что со мной не так? Я даже готов на то, что какой-нибудь там Сатана заберет мою душу, за самоубийство. Потому как у меня и так достаточно придурковатых поступков было в жизни.
  
  ***
  
  - С ним определенно что-то не то... - протянул врач, глядя на показания с приборов. - Резкий всплеск адреналина и... какого-то постороннего вещества. Гм. Не могу понять, что происходит...
  
  - Полагаю, теперь вам стоит передать это нам, - послышался сзади голос Ллойда Асплунда.
  
  Бригада медиков в недоумении уставились на вошедших людей, в оранжевой военной форме, с ученым во главе.
  
  - Что вы здесь делаете? - возмутился один из докторов.
  
  - Полагаю, мы пришли за своим пилотом, - усмехнулся Асплунд.
  
  - Уйдите - он сейчас при смерти!
  
  - Видимо вы не поняли, однако здесь вы не указ, - сказал Ллойд, предъявляя на обозрение врача идентификационную карту, с высшим кодом доступа.
  
  Доктор захлебнулся от возмущения.
  
  ***
  
  Ривал опасливо поглядывал из стороны в сторону, находясь в одном из коридоров Академии. За спиной у него была увесистого вида сумка. Кардемон заметно нервничал.
  
  - Может, встреча отменяется? - высказал он свои мысли вслух и тяжело вздохнул. - Эх, Синдзи, во что ты меня втянуть решил?
  
  Тут, кто-то дернул его за плечо. Парень перепугался до смерти и резко отскочил в сторону.
  
  - Кардемонд, ты чего тут забыл? - спросила его одна из одноклассниц. Ривал пробежался по девушке беглым взглядом и попытался вспомнить имя...
  
  - А, что? Да, со мной всё в порядке, прости... Анна, - Кардемон натянул на лицо фальшивую улыбку. - Просто жду тут кое-кого.
  
  - Ждешь? - девушка с фиолетово-черными волосами скептически осмотрела товарища. - Ну, ладно... небось опять провернуть что-нибудь собираешься?
  
  - Да не, ничего особенного, - посмеялся Кардемонд, осматриваясь. - Просто... Просто взялся помочь другу, вот и всё.
  
  Анна сложила руки накрест и усмехнулась.
  
  - Ну-ну. Ладно, помогай своему другу дальше... Кардемонд, - фыркнув, девушка прошла дальше.
  
  Когда коридор снова запустел, Ривал облегченно вздохнул и утер пот со лба.
  
  - Это было близко, - сказал он.
  
  - Действительно.
  
  - Кья! - парень подскочил, как ужаленный и развернулся лицом к стене.
  
  В 'стене' открылись двери лифта. На британца смотрел Синдзи.
  
  - Чуть контору не спалил, - издал смешок подросток.
  
  - Синдзи - плохой человек, - негодующе протянул Ривал.
  
  - Меньше слов - больше дела, - коротко заявил Синдзи и посторонился. - Заходи.
  
  Вздохнув, Кардемонд зашел в лифт. Створки закрылись, и двух студентов понесло вниз. Путь был проделан в тишине. Когда лифт остановился, двери вновь раскрылись и Синдзи повел Ривала за собой, по стерильно чистым коридорам подземного комплекса Академии. Британец удивленно осматривался, будучи даже не представлявший, что такое могло скрываться под родной Академией.
  
  - И все же, Синдзи, ты уверен, что мы правильно поступаем? - спросил Ривал.
  
  - Абсолютно, - лаконично ответил ему Демон. Чистые белые коридоры, постепенно сменились на темные и сырые туннели сточной канализации. Запашок был не из лучших. Ривал даже нос зажимал, пару раз. В конце концов, впереди вновь завиднелся, более-менее цивилизованного вида, коридор. Синдзи подошел к замаскированной двери и открыл её, пропуская британца вперед. Тот с осторожностью зашел внутрь. Икари и сам проследовал вперед, закрыв за собой дверь.
  
  - Воу, да у тебя здесь целая мастерская! - воскликнул Ривал, глядя на подземную 'квартирку'.
  
  - Директор Академии не так прост, как кажется на первый взгляд, - сказал Синдзи. - В конце концов, род Эшфордов был очень влиятельным - семья была верными подданными самой Императрицы. Так что небольшой бункер под Академией, для них было сущей фигней. В свое время. Проход дальше.
  
  Британец продолжал глазеть по сторонам. Когда он зашел в главный 'зал', он офигел окончательно.
  
  - Оууу, Синдзи, да тут же на целое состояние материалов и побрякушек! Ты сам это делаешь?
  
  - Вроде того.
  
  Икари подошел к рабочему столу, рядом с которым покоилось несколько мечей...
  
  - Ты принес то, что я просил?
  
  - А, да, - Ривал начал копаться в сумке. - Материалы, инструменты... и пособие...
  
  Британец достал странного вида книгу из сумки. Синдзи тут же взял её из рук Ривала и пролистал.
  
  - Угу. Ну, Ривал, приготовься.
  
  - М?
  
  - Будем учиться шить и мастерить...
  
  Синдзи достал из какого-то чемодана, красивого вида костюм, лилового цвета. Костюм этот, смутно напоминал Ривалу о чем-то...
  
  Когда Кардемонд понял, КОМУ может принадлежать подобного рода костюм, глаза его поползли на лоб.
  
  ***
  
  Доставленные Киото запчасти разбирались на ура, как горячие пирожки. Рабочие только и успевали носить детали от Найтмаров туда-сюда. Ракшата скооперировалась с учеными Черных Рыцарей и, будучи увлеченная своим делом, что-то живо обсуждала с инженерами. К разваленной, в хлам, Гекке ещё даже не подходили. Индианка то и дело подозрительно косилась в сторону зловещего силуэта демонского Апостола, с зиявшей дырой в груди.
  
  ***
  
  Включив что-то из классики, Синдзи принялся за работу, вместе с Ривалом. Тот все ещё пребывал в ступоре, после осознания, кому принадлежит (или будет принадлежать) костюм. Однако постепенно, он начинал отходить, поскольку Демону требовалась помощь. Словно ведомый изящными ритмами музыки, Икари чуть ли не летал по помещению, быстро разбирая сверкавшие на свету серебреные нити. Он ловко сплетал их в красивого вида сети, словно паук. Кардемонд лишь успевал кричать ему 'подожди', да пытаться угнаться за другом. Постепенно, парень вошел во вкус. Каким-то образом, смог он подстроиться под ритм звучавшей симфонии. Теперь, каждое его движение совершалось точно в такт музыке.
  
  Еле поспевавший за Синдзи Ривал начал энергично помогать ему, раскладывать инвентарь, словно подчинившись законам этого странного, но очень приятного места. Студент даже не заметил, как оказалась в его руке иголка с ниткой. Красиво вздымалась вверх лиловая ткань костюма. Нить прошивала материю и зацеплялась за цветастые волокна, словно чешуя.
  
  Здесь даже не было времени подумать. Да какой там думать, когда столько дел впереди! Вот она, работа - перед тобой! Только успевай иголку продевать, вовремя...
  
  ***
  
  Ракшата с задумчивым видом подошла к Темному Апостолу, глядя на огромную дыру в брюхе железного зверя. Отчего-то, рядом с этим Бураем, ей было не по себе. Машина... словно была живая и смотрела на неё красными линзами своих оптических сенсоров. Ощущение, словно сейчас Найтмар начнет двигаться и схватит тебя своей когтистой лапой...
  
  Внимательный взгляд ученой зацепился за что-то внутри сквозного ранения. Там что-то шевелилось. Чаула взяла свою курительную трубку и начала осторожно тыкать её в края 'раны'. Сначала ничего не происходило, однако послышался странного рода 'чавкающий' звук. Потом, по трубке, вниз стала стекать какая-то странная субстанция синего цвета. Индианка недоуменно посмотрела на вещество...
  
  ***
  
  Ритмы музыки, в мастерской Синдзи, стали отдавать какой-то тревогой. Лицо Ривала выражало высочайшую степень усердия. Он уже давно снял пиджак, а рукава рубашки были закатаны. Ему оставалось лишь поблагодарить небеса за то, что волосы он всегда укладывает с гелем, иначе бы ему пришлось ежесекундно сдувать их со вспотевшего лба.
  
  Движения его становились все более резкими и уверенными. Руки, правда, уже болели от постоянной работы - мышцы были под напряжением. Но два студента продолжали работать, будучи с головой уйдя в этот странный мир красивых симфоний и искусства работы.
  
  ***
  
  - Осторожнее! - воскликнул один из бывших ученых Кода Р, заметив Чаулу, чуть ли не принюхивающуюся к веществу из Бурая.
  
  - М? - Ракшата обернулась. Одновременно с этим, трубка чуть не вылетела у неё из рук, а субстанция на ней, взвизгнув, словно истеричка, взвилась вся из себя. От неожиданности, индианка выпустила трубку и отскочила в сторону. - Что это за чертовщина!?
  
  Субстанция, меж тем, отлепилась от трубки и каплей устремилась в сторону Найтмара. По ноге заползя на корпус машины, капля скрылась внутри дыры, из которой и была вытащена.
  
  Подоспевший ученый поспешил отвести Ракшату подальше от Темного Апостола.
  
  - Оно же живое! - воскликнул ученый.
  
  Чаула недоуменно посмотрела на ученого.
  
  - Что значит 'живое'?
  
  - То и значит, - ученый с заметным облегчением потер лоб рукой. - Это вещество является настоящим живым организмом. Демон использует его, для повышения боевых характеристик своей машины и улучшения синхронизации. Мы называем это 'Бардиил'. Специальная система для контактов с различного рода аппаратурой. Демон, пока, единственный, кто может использовать его.
  
  - Единственный? А можно поподробнее?
  
  - Он единственный, чей организм содержит подобного рода вещество, - на полном серьезе сказал ученый. - Мы недавно начали исследования его способностей. Мы также специально ждали вас, в надежде на помощь со стороны.
  
  Чаула стояла, как вкопанная.
  
  ***
  
  
  - И... что мы имеем? - выдохнув, Ривал уставился на кучу бумаг, разложенных на рабочем столе.
  
  - Это чертежи, - сказал Синдзи, присматриваясь к содержимому бумаг. - Видишь, эти узоры?
  
  - Вижу... это ведь не просто узоры, верно Синдзи?
  
  - Ты немного умнее, чем я думал.
  
  - Эй!
  
  - Это не просто узоры, Ривал... Это магия. Причем самая настоящая.
  
  - Магия? - Кардемонд находился в замешательстве.
  
  - Да.
  
  - То есть, всё, что мы здесь творили... несколько часов, то есть это... о... - Ривал упал на ближайший стул. - Ничего себе...
  
  - А ты, теперь, мой помощник будешь.
  
  - Чего?
  
  - Тебе несложно плести узоры. По крайней мере с посторонней помощью. Ничего страшного в этом нет - плетешь себе узор, а в нем заточена определенного рода сила. Знаешь, что мы сделали с этим костюмом?
  
  Ривал задумался.
  
  - Нет, - ответил он.
  
  - Сейчас объясню, - Синдзи взял костюм. Другой рукой, он взялся за нож. - Смотри.
  
  В следующий момент, Икари попытался распороть ткань ножом. Однако лезвие просто соскользнуло, не в силах пробить, прошитый в материю, узор.
  
  У Кардемонда челюсть отвисла от удивления.
  
  - Вскоре, ты будешь плести узоры сам, - сказал Синдзи, собирая чертежи в одну стопочку и прибирая их в сторону.
  
  Ривал задумчиво смотрел на своего соседа по комнате.
  
  - А ведь костюм, он...
  
  - Да. Ты правильно понял.
  
  Кардемонд возвел глаза к потолку.
  
  - На сегодня всё.
  
  - М?
  
  - Я говорю, на сегодня ты свободен. Можешь отдыхать.
  
  - А, ну ладно...
  
  ***
  
  Ученые задумчиво разглядывали 'квантовый' меч. Рядом стоял Сазерленд Джеремии и дожидался того момента, когда его попросят что-нибудь сделать.
  
  Техники опасливо копались в оружии. На каждом был комплект специальной защиты. Ракшата также наблюдала за работой местных рабочих, взяв у одного из своих подчиненных новую трубку, ибо старую теперь уже никто никогда не увидит.
  
  - Возьмите, пожалуйста, меч в руку, - попросил один из британцев. Сазерленд ожил и медленно подкатился к мечу. Взявшись за рукоять оружия, он поднял клинок над собой. Спустя некоторое время, оружие было активировано посредством одной команды и специально направленного потока из энергетического поля Найтмара. Структура меча перестроилась и лезвие приобрело малиновый цвет.
  
  - М-да, энергию потребляет эта штука прилично... - выдал один из мужчин на аппаратуре.
  
  ***
  
  Сузаку зашвырнуло обратно, во двор тюрьмы, из которой вызволили полковника Тодо.
  
  Недоуменно глядя по сторонам, одиннадцатый пытался понять, что он здесь делает, и почему вокруг ни души.
  
  Вдруг, откуда-то послышалось ужасающее рычание. Перепуганный Сузаку увидел, как из дыма вырывается тот самый темно-серый Бурай, с которым он дрался, будучи на грани сил. Только вот меча при нем не было. Однако Куруруги был без Найтмара, что уже ставило его в заведомо проигрышное положение. Сузаку с ужасом глядел на приближающуюся машину. Потом, в голове словно что-то щелкнуло и страх сменился яростью. Нет, он не позволит себя запугивать...
  
  Сжав зубы, Куруруги дал себе указ: биться до последнего. Пусть даже здесь бессмысленно сражаться.
  
  Сузаку чудом избежал удара Найтмара и начал пытаться уходить от него... безуспешно. После короткой игры в кошки-мышки, Бурай отшвырнул Куруруги ударом руки. Пилот, пролетев несколько метров над землей, растянулся на бетонной площадке. Найтмар, меж тем, развернулся и медленно покатился в сторону своей жертвы.
  
  Хрипя от боли, Сузаку начал пытаться встать с земли. Его трясло, при попытке подняться - Куруруги еле принял позу 'упор лежа', когда вовремя подоспевший Бурай впечатал его лицом в землю.
  
  - Всё, что ты можешь, это только страдать, - слышится этот странный голос, разносившийся эхом по воздуху. Сузаку продолжал пытаться встать, даже несмотря на то, что его прижимала к земле когтистая лапа Найтмара. - Ни на что большее, ты просто не способен. Мерзкое существо...
  
  Бурай удивленно посмотрел на Куруруги, начавшего подниматься, словно не обращавшего внимания на крепкую хватку робота. Меху пришлось прилагать все большие усилия, чтобы сдерживать несносного одиннадцатого.
  
  - Хватит мне нервы трепать, мразь, - недовольно сказала машина, поднимая Сузаку над землей. Тот закричал от боли, будучи подвешенный в воздухе, за собственную голову.
  
  - Отпусти меня! - заорал японец.
  
  - Вот ещё, - усмехнулся темный робот. - Зачем мне тебя отпускать?
  
  - Потому что... потому что я - это ты.
  
  Этот момент неловкого молчания.
  
  Со стороны Бурая послышалось рычание.
  
  - Да, - сказал он. - Я - это ты. Но это ничего не меняет!
  
  Найтмар со злобы, просто-напросто размазался Сузаку тонким слоем по всей площадке. На бетоне двора оставались длинные кровавые дорожки, после сеансов экзекуций. Побив Сузаку об землю там-сям, Бурай снова отправил его в полет... Хотя нет, это уже было больше похоже на запуск шара, для боулинга.
  
  Куруруги пролетел по земле вперед, оставляя длинный кровавый след за собой. При этом, он все ещё был жив. Снова пытаясь встать, Сузаку быстро встал на колено, глядя в сторону приближавшейся смерти.
  
  Здесь всё было странно. От и до. От совершенно пустого двора тюрьмы, пребывавшего в разрушенном состоянии, до этого Найтмара и неубиваемости Сузаку.
  
  - А теперь, позволь я тебя убью, - произнес Бурай, протягивая свои лапы в сторону японца.
  
  - Нет, - сказал Сузаку. Найтмар почему-то остановился.
  
  - Что?
  
  - Я сказал 'нет', - повторил Сузаку. - Я не позволю убить себя здесь. Тем более тебе.
  
  Куруруги поднял глаза на противника и взмахнул удар, словно бил кого-то наотмашь... В стороны посыпались искры. Послышался звук удара об металлическую поверхность. В тот момент, Сузаку прикрыл глаза... а когда открыл, увидел появившийся, словно из ниоткуда, Ланселот.
  
  Два Найтмара сцепились друг с другом в рукопашной схватке. Яростно мутузя друг друга, мехи откатывались все дальше и дальше. Хотя Бурай все ещё пытался подобраться к Сузаку.
  
  Медленно вставая на избитые ноги, Куруруги устремил свой взор в сторону Ланселота, что был повернут к нему спиной. Тело ужасно болело... Но Сузаку все же сделал шаг вперед. Медленно и нерешительно. Словно боясь сломать себе ногу. Потом ещё один. И ещё один. И уже наплевав на боль и забыв о ней, он побежал к двум роботам. Подобрав момент, он вскочил на белую броню Ланселота и забрался в раскрытую кабину, принимая бой.
  
  Броня проминалась под ударами чудовищной силы. В воздухе, то и дело, виднелись зеленые и золотисто-желтые всполохи света. В конце концов, Найтмары обменялись ударами, раскрывая друг другу кабины.
  
  Двое пилотов посмотрели друг другу в глаза. С лица вражеского пилота свалилась серая маска, с Т-образным визором и Сузаку, не веря своим очам, уставился на собственное отражение. Под маской скрывался ещё один он. Только более бледный, со вздувшимися сосудами на лице и алого цвета глазами. Темный Сузаку весело оскалился.
  
  - Что, не ожидал меня здесь увидеть, а? - измывался двойник над самим собой. - Небось, не думал, что сам можешь быть похуже?
  
  - Нет...
  
  - Да, дорогой мой друг, да, это так, - темный двойник залился смехом. - Мы с тобой две стороны одного и того же! А потому, ты не сможешь убежать от меня! Так, как не сможешь убежать от себя! Так прими же свою смерть от самого себя!
  
  Достав откуда-то пылающий меч, двойник на Бурае устремился в сторону Ланселота. Сузаку попытался блокировать его наручными щитами, однако тот быстро сломил его оборону и нанес удар прямиком по кабине...
  
  Всё вокруг погрузилось во тьму...
  
  Сначала, Сузаку даже ничего не чувствовал, из-за страшной опустошенности, коя заполонила его изнутри, после того удара. Потом, появилось ощущение полета... и резко удара об твердую поверхность.
  
  Вскрикнув, пилот нащупал шершавую поверхность улицы. Асфальт... Картинка в глазах медленно прояснилась. Сплюнув, и утерев кровь с губ, Сузаку медленно поднялся на ноги и осмотрелся...
  
  Пылающие развалины гетто Синдзюку, он узнал мгновенно. Повсюду валялись мертвые тела расстрелянных одиннадцатых, вперемешку с телами британских солдат. То тут, то там виднелась подбитая бронетехника и пылающие Сазерленды. Куруруги вертел головой во все стороны, словно пытаясь высмотреть что-то.
  
  - Куруруги Сузаку, - донесся до него до боли знакомый голос Зеро.
  
  Куруруги посмотрел вдаль и увидел темную фигуру лидера ОЧР, так похожую на шахматного черного короля.
  
  Сжав зубы, Сузаку стал ожидать приближения противника.
  
  ***
  
  Ллойд с задумчивым видом глядел на, лежавшего в коме, пилота. Сейчас, палата была полностью пустая, за исключением ученого и 'пациента'. Асплунд практически не беспокоился за главную деталь любимого своего детища. Ученый был полностью уверен, что Сузаку выкарабкается из этой смертельной ловушки, в которую он попал. Выкарабкается и станет только сильнее.
  
  Сейчас, этот парень стоил Асплунду целой роты превосходно обученных бойцов. Куруруги, может, и нельзя было назвать суперсолдатом, однако Ллойд бы определенно не пожелал променивать такой ценный образец, на что-то другое. Даже притом, что отчеты наглядно показывали, фактический запуск системы самоуничтожения телом японца, инженер искренне верил в то, что если он переживет такое, то Сузаку уже ничего не будет страшно. Ничего.
  
  На данный момент, о состоянии Сузаку ни знал никто, кроме команды 'Камелот' и медиков, ответственных за его лечение.
  
  - Давайте, лейтенант Куруруги, - сказал Ллойд спящему, - боритесь. Боритесь, как боролись в последнем своем бою - до полного истощения. Боритесь, чтобы стать ещё сильнее. Это вас только закалит.
  
  Ученый вздохнул.
  
  - А я, пожалуй, должен идти... - Ллойд развернулся и направился в сторону дверей, однако остановился около дверного проема и повернул голову в сторону Сузаку. Создавалось впечатление, что он может простоять так вечность.
  
  У Ллойда всегда складывались довольно странные взаимоотношения с окружающими. Ведя себя, как ребенок, он привлекал к себе одних и отталкивал других, но даже не обращал на это внимание. Или делал вид, что не обращает. Так, довольно странным образом, он мог найти путь к сердцу того или иного своего сотрудника. Единственным человеком, с которым Ллойд вел себя наиболее искренне, была Сесиль, которая прекрасно понимала Асплунда, независимо от обстоятельств. Ллойд общался с людьми, в довольно странной манере. И привязывался тоже... по странному.
  
  ***
  
  - Очень интересный вопрос, - сказал Зеро, швырнув Сузаку в ближайшую стенку. - Принес ли твой поступок, хоть какую-то пользу твоей стране?
  
  Куруруги, пролетев сквозь стену, оказался погребен под грудой камней. Резко вырвавшись из-под неё, Сузаку сделал шаг навстречу подошедшему дьяволу. Первый удар Зеро перехватил, а вторым, Куруруги разбил ему маску...
  
  Зеро оказался откинут в сторону. Сузаку не верящими глазами уставился на... Лелуша. Тот зажимал разбитый в кровь нос, морщась от боли. При виде лица Сузаку, британец перестал обращать внимание на боль и... рассмеялся во весь голос.
  
  - Нет, серьезно, а ты чего ожидал? - спросил, отсмеявшись, Темный Мессия. - Себя увидеть?
  
  Бессильно шевеля губами, одиннадцатый еле из себя слово выдавил. Постепенно, удивление на его лице сменилось злостью.
  
  - Да лучше бы я себя увидел! - завопил Сузаку. - Лучше бы под маской я был, чем ты!
  
  - Да неужели!?
  
  - Да лучше бы так! Зачем ты здесь!?
  
  - Чтобы исправить твои ошибки! - Лелуш обвинительно тыкнул указательным пальцем в Сузаку. - Это ты всё начал, Сузаку! Или ты не помнишь?
  
  - Я всё. Прекрасно. Помню.
  
  - Так чего ты так возмущаешься? Ты сам виноват в том, что убил своего отца! Ты сам должен был предвидеть, что Япония все равно не сдастся и будет искать обходные пути, стремясь вернуть свободу! Ты знал, что никто не будет ждать, пока ты - самовлюбленный эгоист и человеконенавистник - дойдешь до своей заветной мечты. 'Исправить всё изнутри' - звучит красиво, не все без толку! Мы уже говорили - британцы НИЧЕГО не захотят менять сами! Потому что их всё устраивает! Чиновники сыты, пока их кормят взятками. Полицейские спят спокойно, пока криминальные элементы не набрасываются на их семьи и знают свое место! Аристократы довольны, пока кто-то тешит их самолюбие, показывая собственную слабость! Неужели ты не видишь?..
  
  - Я ВИЖУ!
  
  - Так почему продолжаешь строить из себя слепца!?
  
  - Потому что я всё равно не знаю, что мне делать! - Куруруги упал на колени. - Что мне надо сделать такого, Лелуш, чтобы ты от меня отстал!? Чего мне для тебя сделать, а?
  
  
  - Хватит быть идиотом! Мне этого будет достаточно!
  
  Сузаку ошалело смотрел на Лелуша. Ламперуж тоже молчал. Пусть, Сузаку и понимал, что Лелуш этот фальшивый, но все же, для него эти слова многое значило. Даже если он услышал их в своем же подсознании...
  
  - Да... я понял... - опустил голову Сузаку.
  
  Лелуш перевел дыхание и утер кровь из носа.
  
  - Однако, это ничего не меняет... - произнес Ламперг. Сузаку поднял глаза и увидел несущегося к нему Лелуша. Куруруги резко подскочил на ноги. - ПОТОМУ ЧТО ТЫ ВСЕ РАВНО ЖЕЛАЕШЬ СЕБЯ УБИТЬ!
  
  И плащ его был, словно живой. Куруруги словно схватился с настоящим демоном, в бою. Однако по силе, он ему не уступал - воля тупо не позволяла слиться самому себе. Поэтому, Куруруги покрывал свое 'отражение' (коим он и считал Лелуша, на подсознательном уровне) не менее мощными ударами, чем его противник.
  
  И вот, Лелуш наносит очередной удар, и Сузаку проламывает новую стену, падая в темноту. Лидер Черных Рыцарей прыгнул прямо за ним...
  
  ***
  
  Пробив стену какого-то, смутно знакомого, сарая, Сузаку прорыл собой длинную борозду в сырой земле. Куруруги начал вставать. Голова у него уже кружилась, от всей этой свистопляски. Пошатываясь из стороны в сторону, пожалованный британец осмотрелся.
  
  - Нет... - тихо вымолвил он, узнавая старый дом, с потертыми белыми стенами. Это был его дом. Именно сюда заселили Лелуша и Нанали, когда они прибыли в Японию. - Быть не может...
  
  - Ещё как может... - тут, из темноты проломленной Сузаку дыры, вынырнул Лелуш и устремился к своему товарищу, ставшему заклятым врагом, на это видение. Высоко в небе, слышались раскаты грома. Хлынул сильный дождь. Сузаку продолжил бой, хотя и не хотел бить своего друга. Пусть даже, это всего лишь видение, он все равно пытался сдерживать себя.
  
  - В чем дело, Сузаку? - Поинтересовался Лелуша, впечатав Куруруги лицом в грязь. - Помнится, лет семь назад ты был не прочь меня поколотить. До того я тебе не понравился, да? О, я помню... и ты помнишь. Как избивал меня...
  
  Сузаку захлестнула волна ярости. Отлепив морду от промокшей земли, он сплюнул кровь.
  
  - Ты. Не Лелуш, - произнес он по слогам и резко вскочил на ноги, откинув Лелуша в сторону. Куруруги накинулся на своего двойника и начал бить. Бить в полную силу. Хотя всё равно, он чувствовал, что чего-то не мог.
  
  Периодически посмеиваясь, террорист сцепился с Сузаку. Двое сыновей своих Империй, проломили собой ещё одну стену и куда-то покатились по размякшей земле. В конце концов, они попали на кладбище, семейства Куруруги. То тут, то там виднелись надгробные плиты. Встав синхронно, эти двое продолжили битву. От величавых гранитных сооружений, оставалось лишь по груде камней. Снеся очередную плиту, Сузаку и Лелуш уставились друг на друга, глядя прямо в глаза. Куруруги смотрел на Ламперужа снизу вверх, а Ламперуж наоборот - сверху вниз.
  
  Тут, сверкнула молния. Вспышка, и Сузаку с Лелушем поменялись друг с другом местами - теперь Сузаку был одет в костюм Зеро и его лицо, теперь, выглядывало из разбитой маски. А Лелуш был одет в пилотский костюм Сузаку, только заметно потемневший. Секундой позже, сверкнула ещё одна вспышка, и метаморфоза завершилась - Лелуш был в костюме Зеро, а Сузаку в пилотском.
  
  И вновь посыпались удары. При свете вспышек, враги менялись местами. В конце концов, Сузаку понял, что избил самого себя до смерти...
  
  Куруруги упал на колени, весь истекая кровью. Лицо было полностью разбито. Сквозь затуманившееся зрение, увидел он, как подходят к нему множество других Сузаку. Всяких разных. В конце концов, даже Лелуш превратился в Сузаку. Появился здесь и тот, 'темный', Сузаку, в плаще Черного Палача и с катаной на боку. Все они смотрели на него... со злобой и презрением.
  
  - Где все началось, там всё и закончится, - сказали они в унисон и подошли к Сузаку вплотную, начав его души. Куруруги обессилено завалился на спину, и голова его упала прямо в грязную лужицу. Теперь его не просто душили - его топили. Сузаку смотрел на расплывчатые силуэты своих двойников и понимал, что уже ничего не может сделать. Он умирает. Глаза его медленно закатились...
  
  ***
  
  Молодой парнишка, лежавший на кровати в больничной палате, медленно разжал кулаки... Дышал он, с каждой секундой, все тише и тише...
  
  ***
  
  Смерть постепенно забирала Сузаку к себе. То, чего он так долго ждал... Слезы из его глаз, смешивались с грязной водой в луже. Поперек лица завиднелся ужасного вида шрам, сочившийся кровавым гноем. Шрам потянулся вниз, по всему телу японца, словно раскалывая того на две половину.
  
  Казалось, что хватка двойников начинает ослабевать. Однако чем больше она ослабевала, тем меньше сил оставалось у Сузаку. Вдруг, он заметил нависший над ним темный силуэт, в темном капюшоне. Блеск алых глаз было видно даже сквозь слой воды. На миг, к Куруруги даже вернулась некоторая толика здравомыслия.
  
  Силуэт начал что-то делать. Руки его потянулись в сторону отражений. Силуэты их как-то поблекли, и словно стали сливаться воедино... Сузаку уже не мог разобрать. Когда рука потянулась к его лицу, он уже ничего не видел... До того потемнело в глаза. Парень окончательно провалился в беспамятство.
  
  Всё. Он умер...
  
  ***
  
  Сузаку медленно открыл глаза...
  
  Зрение прояснилось лишь спустя некоторое время и он увидел... лица Ллойда и Сесиль. Прямо как при их первой встрече, в Синдзюку...
  
  У Ллойда на лице блуждала самодовольная ухмылка, а Сесиль... Сесиль была готова расплакаться от счастья.
  
  - С возвращением, в мир живых, лейтенант Куруруги, - сказал Ллойд.
  
  - И вам привет, Ллойд, - через силу усмехнулся Сузаку, после чего издал полный боли стон.
  
  - Ты живой, - облегченно вздохнула Круми.
  
  Куруруги откинул голову назад. Буравя потолок взглядом уставшего человека. Этот незнакомый потолок...
  
  Прикрыв глаза, он провалился в глубокий сон.
  
  ***
  
  Маленький мирок, в сознании Сузаку, начал медленно восстанавливаться после полученных ранений. Так, стали затягиваться длинные борозды в сырой земле резиденции Куруруги. Гетто Синдзюку и внутренний двор тюрьмы вовсе канули в вечность. Проломы в стенах медленно затягивались тьмой и сшивались, словно нитками. Разбитые вдребезги гранитные плиты и надгробья собирались воедино.
  
  На родовом кладбище Куруруги, появилась новая могила. Перед стоял призрак в черном плаще, с капюшоном. На надгробье, он прочитал: 'Куруруги Сузаку'. Со стороны призрака раздался смешок. Бряцая катаной на поясе, он снял капюшон и стало видно, что это... Сузаку. Только он как-то неуловимо изменился, стал отличаться от себя прежнего. Непонятно, чем. Может взглядом. Может выражением лица - на нем застыла немного печальная, немного ироничная, улыбка.
  
  - Вот и всё, - сказал он. Вдоль лица тянулся отвратительного вида шрам. - Всё кончилось.
  
  Тучи стали рассеиваться. Дождь перестал лить. Земли коснулись первые лучики солнца. Парень посмотрел на появившийся, в небе, просвет. Закинув катану на плечо, он пошел в сторону этого просвета.
  
  Сузаку умер. Да здравствует новый Сузаку.
  Часть 21 "Странный день"
  
  ***
  
  Прозвеневший звонок, известил всех учеников об окончании пар. Студенты начали расходиться, каждый по своим делам.
  
  - Эй, Лелуш! - услышал Лелуш голос Ривала. Шедший по коридору британец, обернулся на оклик и увидел бегущего к нему друга. Ламперуж остановился и стал ждать, когда Ривал его догонит.
  
  - В чем дело, Ривал? - спросил брюнет.
  
  - Лелуш, ты куда идешь, сейчас? - спросил Кардемонд.
  
  Опальный британский Принц несколько удивился вопросу. Потом подумал немного и ответил:
  
  - Мне сестру надо забрать из больницы... - улыбнулся Лелуш.
  
  - О! Её уже выписывают?! - с удивлением вопросил Ривал.
  
  - Она уже выздоровела, - Кардемонд встал, как вкопанный, глядя на друга.
  
  - Так, это ... это же... - Ривал, похоже, совсем дар речи потерял. Лелуш только посмеялся над ним негромко. - Надо же... надо же известить Совет!
  
  - Так, может, известишь? А я, пока, съезжу за ней.
  
  - Конечно! Сейчас - уже бегу! - Ривал незамедлительно скрылся в неизвестном направлении, явно не намереваясь заставлять друзей ждать.
  
  По-доброму улыбнувшись, Лелуш посмотрел убежавшему товарищу вслед, после чего развернулся и пошел дальше. Несмотря стягивавшиеся над городом тучи, день обещал быть чудесным.
  
  ***
  
  Стержень карандаша быстро скользил по шершавому белому листу. Хаотично разбросанные по всему листу полосы и линии. Они постепенно превращалис