Зыков Виталий: другие произведения.

3 - Под знаменем пророчества (главы 1 - 5)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 5.54*102  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Власть над Торном манит многих. Выходят из лесов Светлые и Тёмные эльфы, бороздят воздушные океаны флотилии Нолда, а некроманты Тлантоса взывают к Тьме... Наступает смутное время, и вот уже звенят клинки в подземных городах гномов, а демоны Бездны штурмуют города беззащитных смертных. В мире, где на ветру развивается знамя пророчества, никто не сможет остаться над схваткой! Купить электронную версию Купить на Лабиринте


Виталий Зыков

ДОРОГА ДОМОЙ

Под знаменем пророчества

Книга третья

   В романе использованы стихи Марины Цветаевой, Джакомо Леопарди, Александра Блока.

Пророчества

   ...Когда же проснутся ветры - предвестники бури, что изменит мир, то приумножатся ряды предателей дела отцов. Вспыхнут алым небеса, и вспомнит мир об Истинном цвете магии. Тогда же на вратах святилища Спящих будут сломаны последние печати...
   Последний фрагмент Фиорского пророчества (так называемые Списки Ужасов), расшифрованный по заказу Академии Общей Магии
  

Пролог

  
   В небольшом кабинете недалеко от узкого стрельчатого окна-бойницы за столом сидел молодой мужчина и что-то увлечённо писал на желтоватом листе грубой бумаги. Острый кончик металлического пера невесомо порхал, увязывая хитрые закорючки букв.
   - ...и осмотр места преступления показал, что... - человек на мгновение задумался, подбирая слова, и именно в этот момент на бумагу сорвалась жирная капля чернил. - А-аа-а, демон Бездны и тысяча мархузов!!!
   В ярости скомкав почти полностью исписанный лист, чиновник швырнул комок в урну у самой двери и, как всегда, попал. Вторя его крику, со двора донёсся истошный вопль недавно пойманного убийцы. Видно преступник всё ещё продолжал упорствовать, раз его рёв вырывался наружу из подвала в дальнем конце Дома Правосудия. И ведь следствие уже нашло достаточно улик, ни у кого не осталось никаких сомнений в виновности мерзавца, тому осталось только признаться, однако глупец продолжал городить прежний вздор об ошибке.
   Тихо скрипнула дверь, и в комнату ввалился щуплый паренёк, нагруженный толстенными папками с документами из архива.
   - Осторожней, сказал! Осторожней, деревня ты конопатая! - Из коридора донёсся визгливый с неприятным присвистом голос Серто Туармина. - Ты ещё господина старшего расследователя Ярига Дубоя побеспокой своей неуклюжестью!
   В конец перепуганный мальчишка из младших писцов с грохотом бухнул стопку старых дел на стол господина Дубоя, отчего последний досадливо поморщился и, раздражённо встав, прошёл к окну.
   - У-уу-у, бестолочь! - Донеслось из-за спины старшего расследователя, после чего раздался звук щедро отвешенного подзатыльника, торопливое бормотание, гневный окрик и удаляющийся топот грубых башмаков.
   - Совсем молодёжь распустилась! Уже несколько бумажек донести не могут, - провозгласил расследователь Туармин и уже более спокойно поинтересовался: - Яриг, неужели ты надеешься найти в этом старом хламе хоть что-то путное?! Да эти документы лежали в шкафу, из которого один путь - на свалку. Секты служителей Бездны не проявляли себя уже больше сотни лет, какие здесь могут быть связи?!
   Старший расследователь медленно повернулся к коллеге или даже, пожалуй, к тому, кого он мог назвать другом, и задумчиво потребовал:
   - Убери эту рухлядь с моего стола! Тебе этим заниматься, вот и забирай к себе.
   - Я-то заберу, но ты на вопрос не ответил. - Страдальчески закатив глаза, протянул Серто и в три приёма перетащил пыльные тома на стул напротив.
   Дубой вернулся на своё место и недовольно смахнул пыль с освободившегося стола.
   - Сто лет не тысяча, ещё остались живые свидетели тех событий, те, кто мог натаскать нынешних искателей знаний и заступничества по настоящему Тёмных сил. Наши с тобой предшественники не могли найти всех, выжечь под корень всю заразу ковенов, потому и будем искать похожие следы, - ледяной взгляд старшего расследователя до этого сверливший замершего коллегу, внезапно потеплел, и в уголках глаз появились весёлые морщинки. - Вернее, ты этим будешь заниматься... А я, я буду думать!
   В ответ расследователь Туармин досадливо тряхнул головой, от чего его спутанные чёрные волосы закрыли лицо, и пробурчал:
   - Ясно... Ну хоть этот душегуб заткнулся, видно Плато его всё же уговорил.
   Тоже заметив, что упорный обитатель Ночного Гамзара всё-таки перестал кричать, Яриг позволил себе почти открыто улыбнуться уголком рта.
   - Плато всех уговаривает, работа у него такая! - После чего с намёком добавил: - А у тебя работа попроще, без лишнего шума и почти без крови. Вот ты ей и занимайся!...
   Договорить Дубою не дали - дверь с треском распахнулась и в кабинет ворвался разгорячённый стражник.
   - Беда, господа расследователи. Говорят, в квартале Книгочеев Продавшиеся Тьме появились. Из дома одного разорившегося торговца такие крики раздаются, что... Сталбыть, соседи патрульным сообщили, а те...
   Старший расследователь, услышав о Продавшихся Тьме, мигом выскочил из-за стола и прикрикнул на замешкавшегося Серто:
   - Что расселся?! Придётся отложить всю эту бумажную волокиту на время.... А ты прикажи карету готовить, да насчёт десятка стражей распорядись. Живо!
   Командный рык Дубоя буквально вышвырнул стражника вон. Подскочив к стене, Яриг ткнул небольшим стержнем в узкую щель и тут же рывком дёрнул за появившуюся из ниоткуда ручку. С лязгом отворился потайной сейф, откуда были мигом извлечены жезл Огненных пчёл и два защитных амулета.
   - Держи и бегом за мной. Быть может сегодня успеем застать хоть кого-то из этих тварей! - В который раз за этот день рявкнул старший расследователь, сунув в руки Серто один из амулетов, и едва ли не силой вытолкнул своего менее расторопного коллегу в коридор...
   В карете два расследователя всё больше молчали, подготавливаясь к встрече с очередной гранью человеческого безумия.
   Вот уже больше сезона прошло, как утихли последние отголоски громкого дела о Запретной магии в самом центре Гамзара. Замолчали маги-наблюдатели, угомонились дипломаты - об убийстве герцога Орвуса, попросившего покровительства Совета Гильдий, начали забывать. Разве что продолжали кружиться слухи о возрождении очередного чёрного ковена, который вроде бы даже поддерживал мятежного зелодского герцога, но поначалу власти Джуги отнесли к этому как к бессмысленным сказкам. Мол, вечно что-то этим чародеям Нолда мерещится, да и по дипломатическим каналам ничего они не передавали, а значит, ничего такого и нет!
   Первые убитые появились аккурат четыре седмицы назад. Жутко изуродованные тела в глухих каморках заброшенных подвалов, кровавые рисунки вокруг, тушки зверски забитых животных, непонятные конструкции из металла, драгоценных камней и редких пород дерева - всё говорило о неизвестном доселе ритуале самых глубин Бездны. Вот только почему-то молчали сторожевые артефакты магов, растерянно разводили руками маститые специалисты по истории демонологии и некромантии из Джугского университета. Казалось, что это не магический ритуал, а просто дело рук богатого, влиятельного безумца, спятившего на почве Тёмных искусств, но Яриг что-то не верил в подобную ерунду. В происходящем просматривалась система, какой-то смысл, и не было здесь безумия, а одна лишь бесчеловечная, запредельно жестокая, демоническая логика. Одна беда, маги больше на каждый такой случай не выезжают. Говорят, вы, господин старший расследователь, не в сплетни городские о Продавшихся Тьме верьте, а опасного сумасшедшего ищите. Уж его-то и без волшбы найти можно!...
   - Никак приехали, задери меня мархуз! - Дрогнувшим голосом воскликнул Серто Туармин и подвигал коротким мечом в ножнах. Пока он собирался с духом, оттягивая момент неминуемой встречи если и не с монстром-убийцей или даже убийцами, так со следами их кровавого безумия, старший расследователь уже выскочил наружу.
   - Двое остаются у парадного входа, трое бегом за дом, а остальные со мной внутрь! - С мрачной решимостью скомандовал Яриг Дубой и махнул рукой Серто. - Шевелись быстрей.
   Квартал Книгочеев уже давно забыл о днях своей славы, когда здесь за честь считали селиться лучшие маги, собиратели дивностей и просто учёные люди. Времена меняются, и вот уже некогда престижный район стал частью вечно растущих городских трущоб, пусть даже и самой представительной частью!
   Дом, о котором доложили перепуганные соседи, смотрелся вполне пристойно, чувствовалась хозяйская рука. У входа дрожал огонёк в дешёвом светильнике, тихо скрипел флюгер на крыше. И никаких подозрительных следов! Всё тихо и пристойно: ни тебе криков, ни стонов, ни следов крови или даже просто взлома.
   - Ломайте дверь! - Распорядился Яриг Дубой, отступив в сторону и продолжая испытующе обшаривать взглядом мёртвые глазницы пустых окон.
   Оказалось достаточно десятка ударов, чтобы последняя преграда рухнула, впустив слуг Правосудия в нутро дома торговца. Стражники осторожно ступили внутрь, держа короткие мечи обнажёнными и укрываясь за небольшими прямоугольными щитами. Позади пышущих страхом и злостью солдат, вышагивал старший расследователь с жезлом наготове. Туармин держался рядом, едва ли не наседая на начальника, заставив того пару раз даже гневно цыкнуть на отчаянно трусящего Серто.
   В коридоре представители городской стражи замерли, и тут же до слуха донеслись отголоски заунывного речитатива.
   - Они здесь! - Торжествующе прошептал Яриг и ровным голосом приказал паре стражников проверить второй этаж, а остальным - осмотреть первый. Пусть голоса доносились откуда-то снизу, но прежде чем соваться в пасть к бездушным монстрам, следовало обезопасить тылы. Через несколько минут старшему расследователю доложили, что везде пусто, и тогда, сохраняя прежний порядок, они прошли на кухню, где один из стражей обнаружил люк. Короткая заминка, и вот уже служители порядка молча, один за другим, нырнули в пугающий темнотой провал. Один лишь Туармин мучительно прошипел услышанное ещё в детстве тролльское ругательство.
   Пока он спускался, продирающее до костей пение сменилось гневными криками, рёвом, а затем звуками рвоты. Милостью богов или демонов, но внизу царил полумрак, потому и не разглядел господин расследователь всех деталей царившего внизу ужаса. Запомнилось лишь мертвенно бледное лицо Ярига Дубоя, скрючившиеся по углам стражники, словно вознамерившиеся вывернуть себе наизнанку все внутренности, но не оставить и крошки от обеда, завтрака, а то и вчерашнего ужина, пришпиленный к стене коротким мечом неизвестный молодой парень и бьющийся в падучей на полу уродливый старик c красной татуировкой на правой кисти, изображающей фигурку человека на костре. А ещё всюду лежали мёртвые тела, и масляно блестела вокруг переродившаяся в нечто иное кровь... Увиденного Серто хватило, чтобы присоединиться к стражникам.
   - Что здесь происходит, хфургов слизняк?! - Старший расследователь с яростью пнул припадочного носком сапога под рёбра. - Молчишь?!! А как тебе это?!! - Дубой направил на ноги неизвестного жезл, и тонкая струя огня опалила пленника.
   С пугающей внезапностью, изламывающие всё тело кривляния прекратились, и безумец завыл. Его крик заметался под каменным сводом подвала, пробудив на окровавленных стенах искры огня.
   - Хочешь ещё, тварь?!! За что ты убил этих людей?! Что это за сумасшествие здесь творится?!! Зачем вообще всё это нужно?!! - Прорычал Яриг и снова прижёг убийцу огнём.
   Новый крик и сразу же срывающийся на хрип, почти разумный шёпот:
   - Путь, мы торим путь для Спящих. Их время грядёт, и жизнь будет наградой выбравшему их знамёна!
   Продавшийся Бездне старик закашлялся, а потом вдруг безумно рассмеялся.
   - Сначала мы учились ритуалу, боялись... а теперь, теперь для вас уже поздно, и первая вешка обозначила тропу Вестника Великих...
   Последнее слово далось ему с трудом, он точно проталкивал непослушные слова наружу, дико кривя рот и вращая глазами. Со стороны его помощника донёсся омерзительный сип, и в комнате стремительно похолодало.
   - Слава Вестнику Спя... - Вновь забился в судорогах старик, и в тот же миг в центре комнаты возникла белая тень гигантского черепа неизвестного монстра Бездны.
   Секунду призрак смотрел на старика, после чего дрогнул и исчез. Куда-то подевался холод, исчезли блики со стен, а убийца, слуга неведомых господ, вдруг начал стремительно, прямо на глазах, иссыхать, превращаясь в высохшую мумию. Один взгляд на пронзённого мечом парня, и видна та же картина стремительно старения. Вестник Хозяев забрал души обезумивших слуг и до дна испил их жизненные силы. Чудовищный ритуал, которому "учились" высохшие нелюди, на этот раз принёс результаты...
   ...Старший расследователь, гордящийся собственной выдержкой и хладнокровием, лишь через минуту отошёл от пережитого шока. Он валялся на залитом кровью полу, будто безвольный трус, пытаясь защититься руками от гостя из Бездны. Даже краткое появление призрака монстра оказалось тяжёлым испытанием для обычного человека. И только чувство долга и воля заставили подняться сначала на колени, а потом и встать в полный рост. Нелепо всхлипнув, Дубой достал из-за пазухи дрожащими руками короткий стальной пенал, обтянутый замшей. Слабое усилие, и с металлическим щелчком из футляра выскочил тонкий перламутровый стержень Искателя. Прежде в местах проведения этих богомерзких обрядов артефакт молчал, но теперь он изливался мертвенным светом Ярдиги.
   - О, тысяча хфурговых демонов!!! - Простонал Яриг, и артефакт выскочил из одеревеневших пальцев. Старший расследователь наклонился, пытаясь поднять уже начавший стремительно гаснуть инструмент поиска Запретной и не очень магии, как в глазах потемнело, навалилась слабость, и человека пару раз мотнуло из стороны в сторону.
   Но всё-таки Дубой выдержал и медленно разогнулся, лишь только нащупав и судорожно сжав Искатель в кулаке. По груди ударило нечто круглое, выскочившее из-под камзола, и Яриг свободной рукой нашарил странно холодный медальон. "Защитный амулет!" - всплыли слова в давшей внезапный сбой памяти. И, точно дожидаясь именно этого момента узнавания, магическая побрякушка, защищавшая носителя от гнева враждебных Стихий и тёмного колдовства, рассыпалась в горсть грязной пыли. А ведь глава городской Гильдии магов как-то хвалился, что эта штука понадёжней амулета Мирта будет!
   Не задумываясь, служитель Закона ссыпал жалкие остатки амулета в карман, и медленно обвёл подвал взглядом. Кровь и исковерканные трупы уже не так бросались в глаза, зато Дубоя заставили содрогнуться неподвижные тела стражников и Серто Туармина. Шаркая точно древний старик, старший расследователь несколько раз пнул каждого из стражей, но те даже не шевельнулись, точно мёртвые. Следовало бы, конечно, наклониться и проверить наверняка... вот только Яриг рисковал тогда упасть рядом с ними. Уже считая себя единственным уцелевшим, Дубой вонзил носок сапога под рёбра Серто, но тот вдруг застонал.
   - Вставай, хаффов сын! Вставай тебе говорят! Ну?!! - С яростью зашипел старший расследователь и даже смог каким-то неведомым чудом, на одной только злости, поставить подчинённого на ноги. Тот так и норовил упасть обратно, непонятно мычал и мотал головой, но Яриг его не только держал, но и заставлял шагать к лестнице наверх, под лучи животворящего Тасса, разгоняющего ненавистную Тьму.
   За ту вечность, которая ушла на путь к выходу, им так никто и не помог. Уже оказавшись на улице, попросту вывалившись через распахнутые двери и повалившись на грязную брусчатку мостовой, Яриг увидел подбегающих бойцов.
   - Господин Дубой, тут такая жуть навалилась... Мы к вам, а тут... из дома вдруг всамделишным Злом повеяло... А-аа-а, провались всё в Бездну!... В ногах слабость, сердце от страха заходится, а в глаза точно песка насыпали! - Затараторили бледные до синевы, с прыгающими губами, уже битые жизнью мужики, оттаскивая начальство к дому через дорогу.
   В руке Ярига точно по волшебству возникла фляжка с убористым самогоном, настоянным на травах, и вот уже по жилам хлынул жар гномьего огня, разгоняя холод и разжимая тиски смертного ужаса на сердце.
   - Надо внутрь... Там оста... - Начал было старший расследователь, но осёкся и замолчал, как только увидел глаза подчинённых. Они не пойдут, никакая сила не заставит их сунуться в рассадник хищного первородного Мрака.
   - Господин, надо подождать магов, господин. Это их дело... - Отвернувшись в сторону, пряча трусость, поселившуюся в глубине глаз, забормотал один из стражей.
   Рядом зашевелился, придя в сознание, Серто Туармин, а Дубой почему-то вспомнил, что он выронил где-то в подвале жезл.
   "Всё казённое имущество растерял!" - Со странным удовлетворением скривился Яриг, и вытянул из бокового кармана коробочку с гномьим порошком. Самогон обжёг всё нутро, на время изгнав слабость, теперь надо и мозги заставить поработать. Не могли маги-наблюдатели пропустить такое, просто не могли, а значит, совсем скоро ему понадобится свежая голова.
   Рука привычно захватила щепоть пыли, короткий вздох через одну ноздрю, и едкая смесь аж слезу выбила из глаз, а в голову точно кинжал на миг вонзился, но зато полегчало. Теперь другая ноздря, и можно хоть перед советом Гильдий выступать! Правда, если вставать не придётся.
   - О, никак гонит кто-то?! Точно. Господин старший расследователь, вот и подмога подоспела... - Немного заискивающе протянул самый говорливый из стражников, а второй выкрикнул:
   - Да их там несколько, а у первой кучер в цветах Гильдии магов!... Ну всё, теперь это уже их обязанность со всякой нежитью сражаться, вот пусть и займутся. Правильно, я грю, господин Дубой?!
   - Правильно, рядовой, правильно, - зло ощерился Яриг, но мысленно добавил:
   "Всё правильно, но только чует моё сердце, что скоро это всё станет и нашей обязанностью!"
  

* * *

  
   В висящую на стене мишень с изображением человека с неприятным звоном впивались метательные ножи. Глаза, горло, сердце... Ни один из клинков не отклонился от цели даже на полпальца! Тренирующийся воин не только знал куда надо бить, чтобы навсегда покончить врагом, но и умел это делать, демонстрируя виртуозное владение оружием. Воин, по настоящему опасный воин упражнялся в мастерстве, вот разве только ростом он не вышел... Карлик - уже не человек, но ещё не гном, так, очередной потешный уродец, которых так любят привечать короли. Правда, взгляд у него совсем не шутовской, но ведь мало кто по нынешним временам смотрит в глаза?!
   - Как же ты любишь все эти железяки! - Капризным тоном сообщил толстяк, внушающих уважение размеров. Истинный колосс! - А мне в этой дыре подземной уже надоело. Холодно здесь и скучно!
   Обладатель слащавого голоса и огромного брюха сыто потянулся на ложе и отпихнул ногой блюдо с ханьскими сладостями.
   - Парсан, потерпи! - Непререкаемым тоном потребовал карлик и, подойдя к мишени, принялся с усилием выдёргивать ножи. - Дворец уже готов, теперь осталось защиту закончить и...
   - Тогда-то мы переедем?! - Воскликнул пузан и даже привстал.
   - Нет!!! - Заорал коротышка и гневно сжал кулаки. - Нет!!! Ещё мы отстроим новое убежище, пророем пару ходов, и вот только тогда переедем. Ясно?! Или ты забыл кто из нас старше, Парсан Второй?!
   Толстяк немного заволновался и вновь сел.
   - Парсан, я всегда помню, что первый - ты! Но... я так устал от этой норы...
   Карлик оглядел шикарное убранство зала, единственным недостатком которого было отсутствие окон, и произнёс, остывая:
   - Извини, что-то я сегодня расклеился. Как эти сумасшедшие нолдцы сожгли Полот, так дела напрочь отказываются приходить в норму.
   - Что, так плохо? - сочувственно произнёс Парсан Второй, укладываясь обратно на постель.
   - Да нет... Связи мы восстановили, агентуре всех этих выскочек из Протектората по рукам надавали... Я ждал, что Нолд опять взбесится, но видно, они тогда именно на нас зуб точили, лишь повод искали, чтобы драконов натравить. Ур-рр-оды! Хфурговы выкидыши!!
   Два брата замолчали, после чего карлик не спеша подошёл к низкому стулу, сел и с наслаждением вытянул ноги.
   - Весь день на ногах, устал как не знаю кто... Этот сынок Сохога неплохо воюет, и мы уже восстановили все потери, но... Появились новые проблемы!
   - Проблемы?! - На заплывшем лице толстяка появилось неприязненное выражение. Он очень не любил всякого рода неприятности, он их попросту ненавидел.
   - Да, один из наших старых партнёров в Баронствах что-то заигрался. Решил, подлец, будто у нас теперь силёнки не те, и он может обворовывать старых друзей. Нас обворовывать! - Прорычал Парсан Первый и, вскочив, принялся мерить зал шагами.
   - Плохо. Ты ведь к нему теперь ребят отправишь? - Простодушно заметил толстяк и глуповато улыбнулся.
   - Уже отправил. Думаю, скоро он будет очень сожалеть о своей глупости. Он. Пытался. Обмануть. Нас! И пусть его участь будет другим наукой. - Зарычал от смеха карлик и воскликнул: - Великий Наместник Парсан Второй не терпит обид, верно?
   Толстяк согласно закивал и пару раз хлопнул в пухлые ладоши. Всё правильно, брат, всё правильно!
  

Часть первая

По ту сторону баррикад

   ...Нет народа или расы, лишённых игр. Наверное, такова странная особенность, некая глубинная потребность разума, заложенная в него Творцом: сочинять сложные или не очень правила или законы, следовать им, примеряя на себя чужие маски, бороться, рваться вперёд. Но эти трепыхания пусты и бессмысленны, как бессмысленна картина, лишённая души. Жизнь в её многоцветии неповторима и сложна, потому мало найдётся настоящих Игроков, каждым мигом своего существования выстраивающих цепочку победных ходов. На поле жизни множество фигур, и каждая из них - Игрок!...
   Из собрания изречений учёного, мага и дипломата, Лоцика з'Ергенда
  
   ...взбесились тогда драконы, сбросили седоков и обрушили с небес реки огня. Много героев погибло, много доблестных защитников не устояло перед нечестивой мощью чудовищ, но встал доблестный Горонил Могучий, натянул свой лук и...
   Отрывок из детской сказки, запрещённой к прочтению особым эдиктом Архимага Нолда от третьего дня шестой седмицы весны 1832 года, как порочащей честь союзников-драконов

Глава 1

   Пламя костра жадно пожирало сухие ветви, отдавая взамен приятное тепло. Ветер с океана приносил прохладу, которая так и норовила забраться под одежду, пробудить мелкую дрожь. Несмотря на усталость, Тёрн сноровисто натаскал охапку хвороста из рощицы, на границе которой путники разбили лагерь, и теперь увлечённо что-то готовил в котелке. Он даже прекратил стенать по поводу напрасной траты денег на покупку никчёмного раба: спрашивается, ну зачем командиру гоблин?! Правда, не стоило сомневаться, после отдыха он возобновит ворчание с новыми силами.
   Сам К'ирсан Кайфат, бывший капитан четвёртой роты Львов, бывший доверенный человек правителя Зелода, а теперь просто беглый преступник, сидел на небольшом брёвнышке спиной к костру и, полуприкрыв глаза, задумчиво кивал словам третьего спутника.
   В сгустившихся сумерках, его облик мог напугать впечатлительного человека, а кого-то и схватиться за оружие. Блестящие клыки в широкой пасти, светящиеся жёлтым глаза и тёмный, расплывчатый силуэт: ну чем не демон?! Разве вот только ростом подкачал... Как можно воспринимать серьёзно существо, чуть выше твоего бедра, да ещё с такими огромными круглыми ушами?!
   - ...старейшины и шаманы не поверили, что ты, Рырга, остановил новое нашествие Отродий. Даже сожжённая скала их не убедила. - В тихом голосе маленького гоблина звучала ничем неприкрытая горечь. - Хотя твой уход в земли тарков многое изменил. Пуас сказал, что зло выпущено в мир, и теперь от нас ничего не зависит. Следует думать о спасении народа...
   - И что надумали? - Прервал молчание К'ирсан Кайфат и поманил пальцем Руала. Зверёк опять кружил вокруг гоблина, пугая того до дрожи в коленях. Похоже, Прыгуна забавлял страх урга, ну а тот слишком хорошо знал кто такие лесные кайфаты.
   Уставившись на Ночного Прыгуна, запрыгнувшего к хозяину на колени, Гхол судорожно сглотнул и продолжил:
   - Был объявлен большой сбор, на котором Пуаса поддержали все шаманы, и мы стали готовиться к Великой войне. Из ургов плохие солдаты, но когда от тебя зависит выживание рода...
   - Да с кем вы воевать-то собрались?! - С непонятной злостью воскликнул К'ирсан и ударил кулаком по колену. - Со страшилкой из пророчеств?! Да вы с этими хфурговыми Отродьями ничего поделать не могли, а уж против...
   Гоблин, до этого демонстрировавший одну только готовность подчиняться любому слову хозяина, аж подскочил от возмущения:
   - Кроме Рырги, есть ещё и его слуги! Вот от них и следовало защититься!
   Бывший капитан Кайфат понимающе скривился и уточнил:
   - Как я понимаю, раз ты здесь, то затея этого вашего шамана не удалась? Хотя нет, если он просто захотел подгрести под себя побольше власти...
   Ург в ответ угрюмо шмыгнул носом и тихо забормотал:
   - Мы ушли в Пещеры. Это старое заброшенное селение почти у самого Леса, но и недалеко от побережья Большой воды. Это целый город из гротов и пещер, уходящий далеко под землю. Наш народ раньше жил там, но потом старейшины перессорились и все ушли наверх... А может и из Леса какое чудище повадилось кормиться в тех местах, кто сейчас упомнит?! Давно дело было!
   - Малыш, ты лучше не отвлекайся, а то до утра свою историю не расскажешь! - Предупредил молодого гоблина К'ирсан, и тот с готовностью кивнул.
   - Ну, в общем, ушли все урги в пещеры, и в степи остались лишь небольшие охотничьи отряды. Так продолжалось почти сезон, но ничего не происходило. Даже духи молчали, вот Пуас и решил отправить посольство к таркам. Ну, меня с ними и отправили... Что?! А, почему меня... А кого ещё потерять не жаль?! С нами всего один Говорящий с духами был, остальные либо просто охотники, либо ученики шаманов. - С болью воскликнул Гхол и опять всхлипнул. - Так я и попал на другой берег Костяной.
   - И?
   - А там шла война! Тарки сражались с гвонками, вот только в этот раз здоровякам туго пришлось. Их враги большую силу набрали. Много магии и злой волшбы, ещё больше умелых воинов. И война шла уже не за редкие безделушки, а за землю и пленников.
   - Тарки - это ведь тролли? Как тот, что в клетке сидел? - От костра подошёл Тёрн с двумя плошками ароматно пахнущего варева и, сунув одну из них К'ирсану, уселся рядом. - Чтобы такие чудища и проиграли каким-то дикарям-гвонкам? Брехня!
   - Я не вру! У кочевников появился великий вождь, он объявил войну не только таркам, но и человеческим племенам. - Закричал Гхол и гневно сжал кулаки.
   - Ну и дурак! Начал бы с одних, другими продолжил, а так проиграет! - Снисходительно бросил Согнар, зачерпнул кашу из тарелки и осторожно подул на ложку.
   - Случайно, вождя зовут не Теорн, сын великого Сохога? - Вдруг задумчиво спросил Кайфат, и Тёрн даже закашлялся от неожиданности.
   Вопрос нового хозяина сильно развеселил гоблина, и тот фыркнул:
   - Нет. Теперь его зовут Великий Теорн, сын Сохога! И он ходит под рукой Наместника Парсана Второго.
   К'ирсан кивнул каким-то своим мыслям, после чего сунул свою тарелку гоблину:
   - Ешь! Дальше можешь не рассказывать: и так всё ясно. Ваше посольство столкнулось с летучим отрядом гвонков, нападение всадников на тиррах, короткая схватка, твоё пленение. А дальше уже по накатанной колее: ошейник, рынок, покупатели. Ничего нового!... Наказывали?
   Последний вопрос был задан совсем иным тоном, в нём звучало искреннее и неподдельное сочувствие. Маленький гоблин, который с жадностью набросился на предложенную еду, оторвался от плошки и судорожно кивнул. Из горла у него непроизвольно вырвался тихий полурык-полустон.
   - Ладно, ты сейчас ешь и ложись спать, а завтра посмотрим, что можно с твоим ошейником сделать. - Со спокойной уверенностью в голосе приказал Кайфат и встал, разминая ноги. Задремавший было Руал тут же оказался на земле и обиженно запищал. На урга зверёк больше не обращал внимания.
   - Рырга, но ведь его может снять только шаман... - Попытался робко возразить Гхол, уцепившись рукой за ненавистную кожаную полосу на шее, но К'ирсан его резко оборвал.
   - Ничего, как-нибудь и без полубезумных колдунов справимся!... И запомни, я никогда не был и не собираюсь становиться никаким Рыргой! Меня зовут К'ирсан Кайфат и никак иначе, понятно?!
   Беглый капитан Львов холодно посмотрел на широко ухмыляющегося в темноте Тёрна и ушёл вслед за убежавшим Ночным Прыгуном. Поэтому только его старый друг и боевой товарищ услышал, как гоблин совсем тихо, но с нескрываемой радостью шепнул:
   - Да, Рырга!
  

* * *

   Но на следующее утро планы изменились. На скорую руку позавтракав, К'ирсан уселся в тени какого-то куста, а ургу приказал лечь рядом и положить голову к себе на колени. Требование Рырги ушастый коротышка выполнил безо всякого нытья, но вот только с отбивающими дробь зубами ничего поделать не мог.
   - Да не трясись ты! - Раздражённо рявкнул Кайфат на перепуганного раба и принялся ощупывать чёрную поверхность ошейника. - Ничего я пока не делаю!
   После пяти минут напряжённого молчания, ученик Шипящего досадливо вздохнул и, прикрыв глаза, принялся водить рукой над шеей молодого гоблина, изредка шевеля пальцами.
   - Колется! - Тихо пискнул Гхол и попытался повернуться.
   - Да спокойно лежи, разорви тебя демоны! - Сквозь зубы выругался К'ирсан. - Потерпишь!
   Испуганный ург вытянулся в струнку и словно даже окаменел, но к стуку зубов теперь добавилось и едва слышное поскуливание. На этот звук даже прибежал Руал и теперь топтался рядом, сочувственно сопя. Так продолжалось ещё минут пять, пока начинающий чародей не отдёрнул руку и не заревел:
   - Мархузова задница! Как всё сложно!!!
   На крик подошёл Тёрн и вопросительно уставился на друга.
   - Не получается! Десятки нитей Силы и все увязаны друг с другом. Только коснулся одной, как другая уже в сторону ушла. - С досадой К'ирсан потёр лицо ладонями и, словно опомнившись, бросил гоблину: - Вставай! Похоже тут работы не на один день!
   - Знаешь, я тут как-то слышал, что такую игрушку только сардуорский шаман снять может. - Тёрн по-простецки ухмыльнулся. - Ты бы не переживал так. Ведь не всё нам бывает по силам, что-то остаётся недоступным...
   - Но свой-то я ведь как-то снял! - Поморщился Кайфат и, раздражённо поджав губы, ударил кулаком в раскрытую ладонь. И в ту же секунду, уже злясь на собственную болтливость, покосился на улыбающегося Согнара.
   - Ага, значит, тот длинноухий всё-таки не сбрехнул... - Грубовато сказал бывший сержант и добродушно добавил: - Да ладно тебе, капитан, ну ведь интересно же. Ты весь из себя такой загадочный, всё молчишь, таишься, вот и приходится цепляться за каждый слух и обронённое слово... Сколько ты, кстати, свой-то снимал?
   - Больше года! - Прошипел в ответ Кайфат и ушёл к сложенным у погасшего костра вещам. За его спиной Согнар весело подмигнул поникшему гоблину, но затем, вспомнив сколько пришлось отдать за того денег, раздражённо сплюнул и прокричал:
   - Вот, а ты с этим за полчаса собрался разделаться...
   - Тихо! - Внезапно потребовал Кайфат и к чему-то прислушался. - Кали тебе в жёны, Тёрн, обоз идёт! Помогай вещи собирать!
   На недоумённый взгляд друга К'ирсан нахмурился, но снизошёл до объяснений:
   - Я саженей за сто отсюда сигнальную нить на дороге оставил, вот она сейчас и сработала... Заодно и проверил кое-какие предположения.
   Сержант Согнар внутренне содрогнулся, но не стал уточнять не могло ли, скажем, случиться так, что при проверке этих самых предположений, их всех разметало бы в клочки. С магами такое нередко случается! Солдат промолчал, сдержав рвущиеся наружу вопросы, и принялся выполнять просьбу-приказ старого товарища.
   Несмотря ни на что, Западный тракт ещё не умер окончательно. Изредка на нём появлялись одинокие коробейники, бывало, целыми семьями уныло брели в поисках счастья и лучшей доли сорвавшиеся с насиженных мест крестьяне, а иногда, какой-нибудь купец всё-таки решался рискнуть и шёл в Джугу или обратно по ставшей опасной, но всё ещё удобной дороге. Кому-то везло, и он так и не повстречался с бандитами, расплодившимися на опустевших землях, кому-то не очень, и безымянная могила становилась ему последним пристанищем. По всякому бывало!
   Дезертиры из зелодской армии разбили свой лагерь всего в десятке саженей от дороги, не особенно беспокоясь об опасных встречах. Да и К'ирсан тешил себя мыслью, что им всё же удастся прибиться к редкому в этих местах купеческому обозу, который важно не прозевать. Расчёт оправдался, вот только теперь надо уцелеть при встрече с охраной и как-то уговорить купца принять новых попутчиков.
   Тёрн и Кайфат сворачивали лагерь с привычной сноровкой битых жизнью ветеранов, не тратя время на бессмысленную суету и метания. Лишь Гхол растерянно застыл на одном месте, не обращая внимания даже на нарезающего круги возбуждённого Руала. Гоблин не знал, что ему делать и как быть. Никак не вписывался он в сложившийся дуэт двух вояк, да и робел сильно.
   - Что встал, бестолочь зелёная?! - Зарычал внезапно подскочивший к маленькому корду Тёрн и больно дёрнул его за ухо. - А деньги в тебя вложенные кто будет отрабатывать?!!
   Всё нутро сержанта, привыкшего третировать солдат, восставало против бездействия раба... Да и что скрывать, отомстить за растрату денег страшно хотелось!
   Наконец, из-за пологого склона холма, появилась пара верховых. Лошади их двигались неспешным шагом, приноравливаясь к скорости остального обоза. Кайфат, раздражённо шикнув на товарища, вышел на обочину дороги и приветственно поднял руку.
   Его появление заставило всадников ощутимо напрячься, и у них в руках мигом появились луки, снаряженные стрелами. Один из охранников прокричал назад предупреждение, и... всё, движение продолжалось.
   - Они нас что, только увидели? - Недоумённо поинтересовался Согнар. - Или не боятся ни богов, ни демонов, хфурговы дети?! Обоз стоит, один стрелок прикрывает второго, который и идёт на переговоры. А тут что? Вон уж головная повозка появилась!
   Согнар был возмущён до глубины души столь вопиющей безалаберностью охраны, на что Кайфат лишь демонстративно громко хмыкнул и развернулся в сторону рощицы.
   - А они нескольких бойцов пустили вперёд, те нас обошли по дуге и теперь готовы напасть из рощи. Да и в обозе воины остались, тоже ждут сигнала. Я прав? - Последний вопрос К'ирсан уже задал приблизившимся всадникам. Один, самый молодой, остановился саженях в пяти от подозрительных путников, а второй подъехал ближе и уставился на Кайфата, точно пытаясь взглядом проникнуть под самодельную маску на его лице. Короткий миг молчания и охранник заговорил, медленно роняя слова.
   - Верно, если вы вдруг попытаетесь учинить какой-нибудь подвох, то мигом пожалеете. Что-то много тут развелось любителей дорожных неожиданностей, надо бы сократить поголовье!
   Тёрн злобно скрипнул зубами и покосился на командира: наглецов надо учить, и если Кайфат скомандует атаку, то плевать на всех стрелков вместе взятых.
   - Ну, мы-то обычные путники. Идём в Крид, где может и нам улыбнётся удача, да сыщется работёнка по силам в какой-нибудь Конторе Наёмников... - Спокойно, не обращая внимания на чужой тон пояснил К'ирсан. - Правда, в последние дни надоело одиночество, вот мы и решили прибиться к вам... С хозяином поговорить можно?
   - С хозяином-то? Можно, отчего нельзя? - С непонятной интонацией протянул воин и, наклонившись вперёд, добавил: - Знаешь, что-то мне маска твоя не нравится. Снять не хочешь?
   - Думаю, лучше от этого не станет. - Со смешком сказал К'ирсан, но всё же стянул материю с лица.
   - Вот оно даже как..., - буркнул всадник и махнул рукой. - Ждите!
   Одно движение коленей, послушный конь развернулся назад и с места сорвался в галоп. Подозрительную троицу остался караулить лишь молодой лучник да неизвестные воины в роще.
   - Слышь, друг, ты бы дал рукам отдохнуть, а то стрела сорвётся, да попадёт в кого ненароком. - Удержаться от комментария оказалось не в силах сержанта Согнара, но добился он лишь появления на лице всадника мрачной решимости первым стрелять в самого говорливого...
   В обоз их всё-таки взяли. Юцик Ллир - владелец всех повозок и их содержимого, а также наниматель возниц, приказчиков и охранников, не возражал, если к каравану присоединятся ещё три попутчика. За определённую плату, разумеется! Купец всегда остаётся купцом, и даже в такой малости будет искать выгоду.
   Выказывал недовольство таким решением лишь старший охранник Нарим Гарк - тот самый всадник, разговаривавший с К'ирсаном. Он даже спорил о чём-то вполголоса с купцом, но тот лишь раздражённо отмахнулся, приказав выделить странникам место в одной из повозок. Впрочем, хмурый Нарим своё дело знал и к нежданным попутчикам приставил соглядатая. Им стала коротко стриженая девица в кольчуге, вооружённая халифатской саблей. К глубокому сожалению Тёрна, едущая рядом незнакомка напрочь игнорировала все попытки себя разговорить, лишь изредка, когда приставания сержанта становились совсем уж назойливыми, с предвкушением ласкала ладонью потёртую рукоять. И к вечеру первого дня Согнар с сожалением шепнул командиру:
   - Совсем эти кридцы спятили! Бабу уже к доброму клинку допускают!
   Вот только понимания у товарища Тёрн не нашёл: капитан о чём-то напряжённо размышлял.
   Днём позже из разговоров с возницей сержант выяснил, что обоз шёл аж от южного подножия Калассов, но по какой-то хозяйской надобности завернул в Нилфар, и теперь приходилось рисковать на заброшенном тракте. Дальнейший путь лежал через воинственный Крид до города Бербер в Союзе Городов, но беглецов это уже мало интересовало. К'ирсан Кайфат договорился с Ллиром на проезд только до кридского Фарана, где располагалась одна из пяти самых крупных Контор Найма.
   Если Согнар коротал дорогу болтовнёй со скучающим возницей и осторожными приставаниями к суровой воительнице, то К'ирсан тратил время с пользой - он с пугающей дотошностью выпытывал у всё ещё тушующегося Гхола подробности жизни гоблинов Запретных земель. Общались они на ургском, от чего молчаливая наёмница мигом всполошилась, и на первом же привале к Кайфату подошёл Нарим.
   - Не помешаю? - Грубовато поинтересовался старший охранник у обедающего К'ирсана и, не дожидаясь разрешения, присел на подножку повозки.
   - Если и да, то не слишком сильно! - Равнодушно сообщил бывший капитан Львов, после чего отставил в сторону миску с кашей, вытер губы тыльной стороной ладони и выжидательно уставился на Гарка.
   - Не люблю топтаться на месте, продираясь через гору пустых ритуалов, потому буду с тобой предельно честен. - Нарим задумчиво погладил подбородок и продолжил: - Мне не нравится ни твой хитрован-друг, ни зелёный раб, ни ты сам. Твои повадки матёрого убийцы и рожа распоследнего висельника просто кричат об опасности для каравана и груза, а я привык свою работу делать правильно, до конца... Правда, всё это можно бы и стерпеть, мало ли у кого как жизнь сложилась, и где вашу троицу мотали шторма судьбы. Я ж вроде не девочка, и замуж мне не надо. Но вот кое-что стерпеть уже никак нельзя!
   - Это что же? - К'ирсан с видимым интересом прервал Гарка.
   - Поганое колдовство! Согласно высочайшими законами Нолда, основным языком является торн и ничего более, а тут у нас регулярные беседы проходят, да всё на чужих и наверняка прочно забытых языках. А уж это один шаг до магии, и таким прямая дорога в загребущие лапы чародеев Братства Отрекшихся... Во избежание неприятностей в будущем.
   - Вот оно что, уважаемый Нарим. Знаешь, а я тебя даже в чём-то понимаю, вот только ты меня колдунами своими не пугай! - Кайфат свистнул Прыгуна и сунул ему под нос кусочек вяленого мяса. - Чист я по всем этим паршивым законам о чародействе, как слеза чист. А то, что нелюдскими языками развлекаюсь, так то страсть у меня такая. Бывают и хуже!
   Внезапно бывший капитан Львов зло оскалился и потребовал, уставившись немигающим взглядом в лицо Гарка:
   - Потому, Нарим, и вправду, заканчивай с этими церемониями и говори уж напрямик, как обещал, что тебе действительно надо?
   - Мне? Да всего ничего, самую малость. Я хочу, чтобы ваша троица покинула караван на границе с Кридом! - Злым шёпотом сказал старший охранник и крепко сжал левое запястье Кайфата. - Никто, ты слышишь?! Никто не должен связать вас с нами! И хочешь знать почему?
   - Попробуй рассказать. - Одним движением освободившись от захвата, презрительно процедил К'ирсан и добавил: - А уж мы подумаем: прислушаться к тебе или нет!
   Нариму страшно не понравился подобный тон. В глазах воина вспыхнуло раздражение, которое он с трудом, но подавил. Вот только почему? Чтобы опытный гордый боец, старший в обозе, уступил безвестному страннику... Это выходит за грани разумного. Хотя, и сам К'ирсан повёл себя неправильно. Ответил слишком зло, агрессивно, потеряв представление о реальности, точно он ухватил Бога за бороду и теперь ему уже всё можно. Он забыл кто он такой: вечный беглец с сожжёнными за спиной мостами. Не стоит перегибать палку и сеять ненависть, у него и так врагов хватает!
   - Ну что ж, ты действительно таков, как про тебя говорят. Холодный, высокомерный ублюдок, хранящий жизнь на кончике клинка, цепной Лев короля Зелода, вдруг порвавший гостей хозяина и теперь ищущий спасения у врага. Скажи мне, а каково это ощущать дыхание эльфийских убийц на затылке, а?! - С яростью шептал Гарк, а глаза его искали на лице собеседника следы замешательства, растерянности или даже испуга. Искали и не находили!
   От ответа К'ирсана повеяло смертельным, многообещающим холодом.
   - Тебе не кажется, что ты зарвался, солдат?! Мою голову жаждут получить столь многие, что блеск награды тебя ослепил... Смотри, не ошибись.
   Спокойствие в голосе Кайфата прозвучало опасней яростного крика и слепых угроз, и Нарим точно очнулся.
   - Прости, я немного погорячился! - Глухо буркнул Нарим, правда тут же зашептал вновь. - Но и меня пойми, я уже четыре года работаю у Юцика. Сынишка к его племяннице сватается, а тут...
   В разговоре повисла короткая пауза, когда Гарк принялся подбирать осторожные, правильные слова, а Кайфат упорно молчал.
   - Я ещё в Джуге встретил нескольких бойцов из моей бывшей роты, так они про тебя, капитан, много нарассказывали. Успел ты многих людей обидеть, запомнили тебя. - Всё-таки слова давались Нариму с трудом, он постоянно запинался. - Вот и получается, не в одних длинноухих дело... Ты-то что, может опять вывернешься, а с меня потом спросят. С меня, с Юцика или наших семей... Прошу, уйди, а?
   - А что, сам награду получить не хочешь? - Спокойно, без издёвки, поинтересовался К'ирсан и получил в ответ убийственно-ироничный взгляд.
   - Знаешь, уважаемый Ллир в Гамзаре снимает дом недалеко от порта. Так вот, совсем недавно, прошёл слух о том, что один пират жаждет заполучить голову одного капитана Львов, который убил в поединке его брата Мечника... Это если забыть про другие слухи о Запретной магии и прочих странностях беглого коронного преступника с изуродованным шрамами лицом! Я не хочу из-за паршивого золота положить здесь всех своих ребят. - Старший охранник решительно поднялся и пошёл прочь, но через пару шагов запнулся и замер. - Твои наниматели тебя продали, капитан. Я помню, что год назад этот пират имени убийцы ещё не знал!
   После этих слов охранник ушёл и больше с разговорами к К'ирсану не подходил. Но Кайфата теперь и не надо было ни в чём убеждать, решение он принял. Трое беглецов покинули караван за один дневной переход от границы с Кридом.
  

Глава 2

   Тишина необычна, тишина загадочна, тишина красива. Душа каждого разумного, будь то гном, эльф или человек, вечно мечется в поисках нового, ещё неизведанного и непознанного. Вокруг царит суета, непонятная беготня, валом накатываются проблемы, чувства разрывают сердце, а в уме поселяется ненужная сумятица. Одна за другой пересыпаются песчинки в часах, уменьшая отмеренный срок. Тает жизнь, уходит сила, и остаётся одна лишь досада на себя за то что не успел, опоздал, где-то замешкался, потерял темп, а может и просто не успел его набрать... Всяко бывает! И мало у кого хватает решимости остановиться, оглядеться по сторонам и позволить тишине окутать себя мягким облаком, впустить покой в душу.
   Сложно это и страшно, но если ты смог, пересилил себя, шагнул за грань, то тогда и познаешь всё многообразие глубин безмолвия. Правда, тогда же ты и поймёшь, что тишины нет!
   Олег лежал в каменном мешке, вырубленном в толще скал. Небольшая пещера с низким - в четверть сажени - сводом и неровным каменным ложем. Места только и хватало, чтобы лежать вытянувшись, точно жердь. Над самым изголовьем с потолка свисали несколько каменных шипов, грозящих рассечь голову при неосторожном движении. В ногах располагался узкий проход, через который старший ученик и попал в склеп, но теперь его закрывала тяжёлая плита. Камень, вокруг один камень... и тишина.
   Первые часы всегда кажутся самыми трудными, невозможно изматывающими, когда иррациональный ужас давящей тяжестью пригвождает тебя к ложу, а из самых глубин души норовит вырваться тоскливый вой загнанного зверя. Но стоит успокоить бурлящие чувства, очистить разум от сторонних мыслей, и такая пугающая поначалу тишина раскрывает свои тайны. Каменное безмолвие сменяется тяжеловесным рокотом Силы Земли. Слабые поскрипывания плит, отголоски звонкой капели в соседней пещере и ударов гномьей кирки, вгрызающейся в скалу... Энергия Земли льётся ровным, непрерывным потоком по навеки проложенному руслу, надо лишь подобрать ключ, который откроет врата к кладовым Силы одной из Стихий. И кому как не гномам знать, как стоит подступаться к секретам магии гор.
   И ведь Олег и подумать не мог, что его почти побег с Нолда к протянувшим руку дружбы гномам, приведёт к заключению в каменном склепе...
   Клан Сухарта или Стражи Восточного прохода сразу же показался старшему ученику весьма достойным уважения. В Тульк'имаре они действовали очень быстро, чётко, едва ли не привычно, точно давно привыкли прятать беглецов и спешно переправлять их в свои подгорные твердыни. Оказавшись на территории посольства гномов, Олег ожидал, что получит хоть какую-то передышку, но его тут же отвели к раздражительному одноглазому старику с бородой до пола. Дед, похоже, до этого мирно дремавший в кресле под клетчатым пледом, наорал на провожатого Олега, а затем и на него самого.
   - Ургские отродья, зашиби вас Отец гор!... - Всё-таки возраст перед молодостью имеет некоторые преимущества: остальные ругательства, выплеснутые на надоедливых пришельцев, оказались на редкость замысловатыми, пробуждая в сердцах одно лишь уважение.
   Наконец, немного успокоившись, старый гном выпроводил провожатого Олега за дверь, а самому ученику мага приказал сесть на низенький, но весьма основательный табурет.
   - Бестолочь!!! - Прищурив глаз и потыкав выхваченной откуда-то опасно поблёскивающей загогулиной прямо в рану, дед принялся сурово отчитывать человека. - Эх, молодёжь: ни ума, ни смекалки! Кто ж так подставляется?! Да у тебя ж только чудом кость не достали!... Пей!
   - Что это? - Опасливо косясь на склянку с непонятной жидкостью молочного цвета, в которой плавали тошнотворные коричневые комки слизи, поинтересовался Олег. Рана горела огнём и никак не реагировала на его собственные исцеляющие заклятия, но принимать жутковатые на вид лекарства (да и лекарства ли?!) он не собирался.
   Гном уже вновь склонившийся над ящиком, из которого он и достал пузырёк, медленно распрямился.
   - Ну точно, дурак! - С сожалением протянул старик и, внезапно навалился на человека всем телом, ловко зажал ему нос и влил в рот содержимое склянки. Растерявшийся Олег не успел даже дёрнуться, а потом стало не до того: в голове взорвался огненный шар, проснулся вулкан в желудке.
   - Теперь дыши, глубоко дыши! - Злорадно посоветовал дед и выудил из ящика ещё два пузырька. - Ты уж извини, но сейчас будет немного неприятно.
   Несмотря на разбегающиеся мысли, молодой адепт резко кивнул, и тут же замычал от пронзившей плечо боли: старик три раза полоснул по ране небольшим ножом.
   - Да ничего себе неприят..., - начал было возмущаться раненый, но видимо это лекарь и за боль не считал. Стоило ему выплеснуть на плечо человеку содержимое каждого из пузырьков, как тот мигом познакомился с подлинной пыткой...
   Лишь через десяток минут Олег осознал себя лежащим на полу с мокрым лицом, плечо стягивала тугая повязка, а из кресла рядом доносился размеренный голос местного любителя эликсиров.
   - ...Мерзкая это штука - вложенные заклятия. Вроде бы тебя простой стрелой Эльронда приласкали, ан нет, ещё одним сюрпризом одарили. Вгрызается он в кровь, да травит, травит организм... Понял, что я сказал, нет? Рана дня через два-три затянется, даже шрам будет незаметен, вот только колдовать тебе на то время не советую, совсем не советую...
   - А то, что будет? - Нашёл силы спросить адепт Земли.
   - Да сдохнешь, и вся недолга. Что тут рассусоливать-то? - По настоящему удивился гном и даже хлопнул себя по колену. Мол, ну какой кретин, такой простой вещи не понимает!
   - Спасибо дед, помог ты мне, слов нет! - Олега шатало, перед глазами плыло и двоилось, но он всё-таки поднялся на ноги и шагнул к выходу из комнаты. В дверях его уже ждал невозмутимый провожатый, а старый гном, похоже, вновь задремал!
   Затем его снова провели по узкому извилистому коридору в какую-то комнату, в которой стояло три здоровенных дорожных сундука. Один оказался открыт, и вот в него-то Олегу и предложили залезть.
   - Это ещё зачем?! - Подозрительно спросил Олег, а в памяти уже привычно всплыли слова заклинания "Пылевого облака". Демон, ему же колдовать нельзя или мархузов дед соврал?!
   - Тебе надо срочно покинуть территорию посольства, пока преследователи не успели организовать полноценную осаду здания. - Провожатый вытер красноватый нос рукавом коричневого кафтана и зло блеснул глазами. - Нам не хотелось бы устраивать здесь побоище, человек!
   Из-за спины гнома вышли двое его соплеменников в кожаных безрукавках и, бормоча ругательства, принялись двигать тяжеленные даже на вид сундуки.
   - Так, давай полезай. Времени совсем уже нет! - Вновь грубовато поторопили Олега и тот, мысленно махнув на всё рукой, полез внутрь. Крышка быстро захлопнулась, лязгнул замок, и адепт Земли понял, что его куда-то понесли. Хорошо хоть гномы догадались выстелить дно сундука мягкими одеялами, да откуда-то с боков тянуло свежим воздухом.
   Наружу Олега выпустили лишь спустя несколько часов, когда уже стемнело. Покинув опостылевший ящик, он оказался в окружении десятка бородачей, которые быстро разбивали лагерь на поляне со следами старых кострищ. Кто-то таскал сучья для костра, кто-то ставил палатки, невдалеке с косматых лошадок сгружали сундуки и здоровенные тюки...
   Не дав гостю с Нолда даже осмотреться, сурово молчащие подгорные воины тут же отвели его к командиру отряда - гному выдающейся наружности. Олег поначалу даже не понял, что же такого странного в этом кряжистом коротышке, освещённом пламенем костра. Прошло несколько неловких секунд под внимательным взглядом подгорного воителя, прежде чем старший ученик уразумел: у здешнего командира отсутствовала борода!
   - Значит так, человек. Меня ты совершенно не интересуешь! - С раздражением пророкотал странный гном. - Дан приказ доставить тебя к нашим во Внешнее кольцо, а значит, ты там и окажешься. Ясно?!
   - Но... - Несколько ошеломлённо начал Олег, но его грубо оборвали.
   - Я капрал Блаф и твоё дело исполнять мои приказы! Быстро и молча, наплевав на собственные соображения! Вопросы есть?!
   Вздохнув, Олег устало кивнул:
   - Есть!
   - А, мархузова твоя душонка! - Сплюнул Блаф и потребовал. - Ладно, выкладывай, что тебе непонятно... Но помни: терпение моё не беспредельно!
   Следующие полчаса Олег задавал вопросы злым, раздражённым голосом, всё-таки добившись от грубого капрала прямых и понятных ответов. Молодого адепта Земли везли к Восточному проходу Орлиной гряды, как раз куда он и стремился, но расслабляться не стоило - их преследовали. Как только отряд вышел за город, то на них напала местная банда, вот только немного переоценила свои силёнки - бойцов Блафа прикрывал второй десяток охраны посольства. Гномам, сопровождавшим Олега, даже не пришлось в бой вступать.
   По словам капрала, пленные в один голос твердили о неизвестных воинах, щедро оплативших нападение.
   - Значит, эти неизвестные теперь знают, что я покинул посольство? - Уточнил Олег, но тут лицо Блафа расплылось в усмешке.
   - Мы снарядили ещё два каравана, да и посольство на осадное положение перевели. Так что пусть твои недруги голову-то поломают!
   Олегу предстояло ещё пару дней провести в сундуке, вылезая лишь ночью, да и то, осторожничая. Дальше лес поредеет, и они избавятся от лишнего груза, забыв о маскировке и всё поставив на скорость. Старший ученик представил дальнейшую дорогу и содрогнулся...
   Он оказался прав, и путешествие можно было сравнить разве что с памятной погоней за Яриком, когда тот бешеным рыкачом метался по северу Гарташа, тщетно надеясь оторваться от преследователей. Пусть больше не было нападений, но легче от того не становилось. Сначала сумасшедшая тряска в тесном сундуке, затем, безумная скачка по степи и, наконец, пытка иссушающей жарой при переходе через пустыню. Сказать, что Олег прибыл к Стражам Восточного прохода измученным, это значит, просто посмеяться над мягкотелым человеком. Даже словно бы высеченные из камня гномы, попросту валились из сёдел. Люди из купеческого каравана, ожидавшего разрешения на проход через тоннель, пришли в неподдельный ужас, когда из пустыни вышел отряд полумёртвых бородачей. Уж больно тяжело представить трудности, способные так измотать двужильных подгорных воителей.
   Но всё позади, они справились. Воины капрала Блафа выполнили долг, а Олег... Олег оказался дома у своих неожиданных союзников. И получил совсем не то, что ожидал.
   Впрочем, вряд ли он мог связно объяснить что же именно он хотел добиться своим побегом в таинственную страну гномов. Свободы и независимости от обещаний? Глупо, и выглядит просто бессмысленным ребячеством. Ушёл из-под настойчивой опеки одних, уже изученных игроков чужими жизнями, и попал в мозолистые руки других, лишь затаившихся до поры. Или же эгоистичный, ясно видящий собственную цель Айрунг заразил его неуёмной жаждой могущества, новых знаний, страстью к рисковым авантюрам, когда закладываешь незримым властителям судеб саму жизнь ради призрачного шанса перестать быть безмозглой марионеткой?! Мархуз его знает! Да и к демонам все эти размышления: Олег оказался-таки во Внешнем кольце государства гномов Орлиной гряды и теперь следовало приноравливаться к разом забурлившей реке жизни.
   От входа в Восточный тоннель его провели по узкой путанной галерее куда-то вверх, к жилым пещерам. Он и два его сопровождающих прошмыгнули через широкий тракт, не менее оживлённый, чем дорога в любом крупном человеческом городе, и, проплутав по закоулкам пещерного города, вышли к системе узких келий, в одной из которых и поселили Олега.
   Впрочем, жильём старший ученик оказался доволен: маленькая прихожая, гостиная, спальня и даже персональный бассейн, подключённый к местному водопроводу. Неплохая квартирка, только вот окон не хватает, ну да магических шаров для освещения было в избытке. Наскоро перекусив выставленным в гостиной угощением и хорошенько отмокнув в бассейне, Олег завалился на по-гномьи добротную кровать. Усталость сделала своё дело, и желание проспать пару суток отодвинуло в сторону все проблемы молодого чародея... А на утро его разбудили.
   - Называй меня учитель Захим! - Потребовал второй увиденный Олегом гладко выбритый пожилой уже гном в мешковатых штанах и серой шерстяной кофте. На груди у него висел медальон с гербом в виде молота, оплетённого ядовитой лозой, и расправившим крылья орлом. - Нам с тобой придётся долго работать вместе.
   Именно тогда Олег вновь ощутил неприятное, омерзительное чувство потери свободы. Им вновь управляли, точно безмозглой марионеткой, загоняя в нужную кукловодам колею. Назвавшийся учителем гном принадлежал к малоизвестному за пределами подземных кланов сообществу Искусников - неутомимым исследователям тайн науки и магии, способных послужить на благо подгорных народов. Это учитель Захим объяснил новому подопечному парой коротких ёмких фраз, особо не вдаваясь в детали.
   - Жить ты будешь здесь, а для работы уровнем ниже уже освободили одну мастерскую. Если потом будут какие-то пожелания, то скажешь работникам, они помогут. - Захим говорил очень быстро, стремительно меняя тему беседы, явно сожалея о пустой трате драгоценного времени на никчёмную болтовню.
   Но к этому моменту Олег разогнал остатки сонливости и привёл мысли в порядок.
   - Погодите, уважаемый Захим! - Воскликнул старший ученик и с чувством взмахнул руками. - Я приехал сюда по приглашению Сухарта! У нас имеются некоторые договорённости, и, оказавшись здесь, я рассчитывал получить доступ к библиотекам...
   Пожилой гном укоризненно помотал головой и решительным жестом прервал возмущённую речь нового ученика.
   - Сколько же наивности осталось в людях?! Сухарт или как там его, всего лишь воин, исполняющий волю клана вне гор, и где он сейчас знают лишь Старейшины. Он предложил дружбу, его слово привело тебя сюда, а теперь настала пора исполнять предначертанное.
   Ошеломлённый, порядком растерявшийся Олег помассировал виски и беззвучно обругал себя за глупость. Идиот! Ну почему он показал Айрунгу свиток с пророчеством, но умолчал про подаренный Сухартом амулет-пропуск?! Захотелось иметь собственную тайну?! Пожалуйста, вот только теперь придётся оставаться один на один с сопутствующими каждому настоящему секрету проблемами.
   - И что же я должен буду делать? И как долго? - Немного оправившись, поинтересовался Олег у гнома. - Сухарт давал почитать кое-какие ваши пророчества...
   Вот этот вопрос Захиму понравился. Он задрал голову к потолку, выпятил живот и гулко расхохотался.
   - Наконец-то к сути подобрался! - Отсмеявшись, с трудом выдавил из себя учитель. - Будешь ты, человек Олег, учиться всякой волшбе, полезной как тебе самому, так и нам, гномам. Глядишь, что полезное и узнаешь! Ну а пророчества... Пророчества - это всего лишь голос из прошлого, и сказанное можно повернуть то так, то этак. Вот мы и постараемся расставить всё на правильные места.
   - Но вы так и не сказали... учитель... когда закончится моё затворничество? - С некоторым усилием поинтересовался Олег.
   - Затворничество?! Пусть разгневается Отец гор, если ты не наш гость до тех пор, пока сам не скажешь хватит! - С широкой усмешкой сообщил Захим и хлопнул ученика по плечу. - А теперь, полно тут рассиживаться. Пора и поработать!
   Именно с этих слов и началось необычное ученичество Олега у Искусников.
   Гномы, понёсшие чудовищные потери в Войны Падения, ушли на задворки политической арены мира. Их кланы расползлись по подгорным цитаделям Орлиной гряды, Калассов, Козьих гор, гор Трора и Порубежья, часть осела на поверхности, и во многих городах теперь можно найти гномьи слободы. Кое-кто весьма преуспел за тысячелетия, давая деньги в рост, а один потерявший родину клан даже подмял под себя почти все банки Торна. Но некоторые рода захирели или даже ушли в небытие. Уже прошло полтора тысячелетия, как из Козьих гор ушёл последний гном, в горах Трора осталось всего одно поселение...
   Кланы Орлиной гряды процветали. Контролируя все три прохода через горы и получая гигантские барыши в виде дорожных поборов, они проводили взвешенную и вдумчивую политику ограниченного вмешательства в дела остального мира. Не выходя из мрака подземелий, постепенно, шаг за шагом, с присущим только гномам упорством, они набирали мощь там, где другие равнодушно проходили мимо. Свойства металлов и камней, магия артефактов и амулетов, Силы Земли и Огня - подгорные жители упорно вгрызались в тайны, по крупицам выстраивая фундамент для будущего могущества.
   Слова о партнёрстве всегда будут всего лишь словами, и никто не доверит настоящие секреты даже союзнику. Ведь кто знает, кем он станет завтра?! Но и то, что Олег услышал, а где и додумал сам, ужасало и, одновременно, восхищало. Нолд, уже однажды столкнувшийся с коварством Перворождённых, мог найти много сюрпризов и у жителей подземных городов...
   Большая часть уроков Захима казалась поначалу мешаниной из ненужных философствований о природе Стихий. Ещё бы, ведь адепт Земли, прошедший слияние со Стихией в Академии Нолда уже не нуждается в прослушивании утомительных рассуждений о сути магии! Но что-то не позволяло Олегу взбунтоваться и уйти. Может гонор мага-практика, не привыкшего отступать перед трудностями?
   А потом... потом его затолкнули в узкую келью и посоветовали "слушать Стихию". И молодой адепт покорился, безропотно пытаясь обратиться к Земле без помощи затверженных формул и сотворённых опытными чародеями артефактов. День за днём, он спускался к самому основанию гор, чтобы на долгие часы отгородиться от мира стенами кельи и вслушиваться в магию гор.
   В обряде Слияния со Стихией младший ученик пытается раскрыться для потоков магии, подвластных воле Наставников, но здесь требовалось нечто иное. В какой-то момент, Олег ощутил нешуточный интерес, даже страсть, и незаметно для себя добился желаемого. Он словно сроднился с камнем, ощутил самую его суть, услышал дыхание земли, биение жизни, жар огненных глубин и стылое одиночество недоступных пещер, и устыдился прежних сомнений.
   Когда узкий лаз в его каменный склеп вновь открыли, то Олег, выбравшись наружу, с достоинством поклонился ожидающему учителю.
   - Я словно бы прошёл через перерождение! - Удивлённо воскликнул адепт Земли и осторожно провёл рукой по стене, испещрённой тысячами гномьих рун.
   - Ну, о чём-то подобном я говорил с самого начала. - Довольно усмехнулся Захим и добавил. - Ваши чародеи многое забыли и подменили старый обряд, собственными придумками. А вот мы многое помним, очень многое! Искусники почти сто лет искали точку, в которой сходятся сотни ручейков Силы из глубинных подземных разломов, куда передаётся напряжение материковых плит и доносится дыхание Торна... А потом ещё пятьдесят лет строили сюда тоннель так, чтобы возмущения не сбили точку фокуса. Думаешь, почему ход сюда такой извилистый?! Хорошо хоть от основного поселения недалеко! Так что гордись, для тебя ведь старались.
   Последняя фраза заставила Олега скептически ухмыльнуться.
   - Это вы, учитель, что-то совсем уж сказочное завернули! Я-то здесь причём?!
   Гном ничуть не обиделся на дерзость ученика и, плотнее запахнувшись в любимую кофту, покладисто проворчал:
   - Ну не для тебя, так уж точно ради человека. Нам-то все эти чудеса с энергиями Стихий недоступны, приходится амулетами обходиться... А Длинноухим здесь делать нечего: у них теперь своя дорога, а у нас - своя.
   Молодой адепт Земли вежливо кивал в такт словам гнома, особо не вслушиваясь, но вот странное словечко "теперь" в памяти отложилось. Получается, когда-то гномы шли рука об руку с эльфами?! Впрочем, ему пока не до странностей взаимоотношений народов Торна, со своими бы делами разобраться.
   В честь первого большого успеха ученика Захим предложил устроить выходной и отметить его экскурсией по пещерному городу, в котором Олег незаметно для себя жил уже много дней. Да и когда тут что-то замечать, если вся его жизнь свелась к утомительным лекциям, медитациям в холодном каменном склепе, блужданиям по пустынным коридорам и коротким часам сна в отведённом ему жилище.
   Впрочем, город его разочаровал. Пара центральных тоннелей-улиц, соединяющих пещеры-площади, боковые отростки-переходы к лавкам и жилищам гномов - ничего особенного, в чём-то даже похоже на человеческие поселения. Разве что постоянно бросались в глаза лестницы и подъёмники для переходов между уровнями, ну так в городах забытой уже Земли и не такое встречалось. Обычный городок с ни чем не примечательными жителями, которые посещают лавки, бани и трактиры, ремесленничают и торгуют, пьянствуют и дерутся. Последнее видно происходит так же часто, как и у людей, раз уж в трактире, в который Захим привёл ученика, оказалось двое крепких бородачей с дубинками наготове. Они грозно посматривали на посетителей в зале, выискивая признаки зарождающегося скандала.
   - А здесь неплохо! - Усевшись за столик почти в центре обеденного зала, объявил Олег. - Уютная такая атмосфера, да и вообще... - Ученик Захима пошевелил пальцами, изобразив нечто расплывчатое.
   Впрочем, он ничуть не кривил душой, заведение оказалось на редкость приличным. За столиками чинно сидели богато одетые представители подземного народа с дамами, в проходах сновали слуги, а на небольшой сцене сипел черноволосый гном с коротко остриженной бородкой и внушительным брюшком, переваливающимся через широкий пояс.
   Только услышав эти надрывные хрипы Захим, откинулся на спинку стула и застыл, аж прикрыв глаза от восторга, лишь изредка причмокивая губами. Посетители видимо разделяли чувства Искусника, потому как стоило певцу замолчать, и зал взорвался восторженными криками.
   - Что за песня? - Поинтересовался Олег, не понявший ни слова: гномьими диалектами он не владел.
   - Походная первой проходческой бригады. Как её слышу, так аж сердце замирает! Эх..., - гном махнул рукой и поискал взглядом слугу. - В такой день да после этой песни обязательно стоит выпить Каменные слёзы тройной перегонки...
   Олег, всё ещё возбуждённый после испытанного единения с Землёй, согласно кивнул. Ему точно не помешало бы принять что-нибудь позабористее, иначе он рисковал попросту перегореть от испытываемых ощущений. Но видно пресловутый Отец гор считал иначе, раз уж привёл их именно в этот трактир и в этот не самый лучший час.
   За три столика от них встал и направился к выходу один весьма пьяный гном, постоянно спотыкающийся и ругающий за то весь белый свет. Благополучно миновав сидящего Олега, пьяный бородач вдруг сделал шаг вправо и навалился грудью на столик, за которым трапезничал в одиночестве его неброско одетый соплеменник с примечательным крючковатым носом.
   - Ты чего это тут..., - глубокомысленно заявил выпивоха и оглушительно икнул прямо в лицо возмущённо багровеющему посетителю трактира.
   - Позвольте, уважаемый! - Презрительно процедил обладатель необычного носа и привстал из-за столика, как внезапно, со спины набросились ещё двое гномов, сидевших через столик от него.
   - Руки!! Руки ему держи, отрыжке Бездны!!! - Ревели нападавшие, пытаясь скрутить одинокого незнакомца, а лжепьяный с невнятным рыком тянул из сумки на поясе кандалы тонкой работы. Все остальные посетители трактира сидели в странном оцепенении, с болезненным любопытством наблюдая за схваткой. Вышибалы неловко мялись у входа, бросая взгляды на появившегося в зале хозяина, ожидая приказа действовать, но тот молчал.
   Олег, разом охвативший всю картину происходящего, ощущал такой же интерес, как и все остальные. Кто это, за что его так, что вообще происходит - так много вопросов! Но стоило ему посмотреть на обеспокоенное лицо учителя Захима, как в душе у него зародились червячки страха. Кажется, происходит что-то не то! Наверное, именно эта взволнованность и позволила адепту Земли среагировать столь быстро.
   Внезапно, с неожиданной ловкостью носатый гном раскидал нападавших. Одному врезал затылком в лицо и добавил локтем в грудь, о голову второго не глядя разбил бутылку и тут же, не останавливаясь, воткнул получившуюся "розочку" в лицо лжепьяницы. Впрочем, тот вовремя отшатнулся, но оборонявшийся бородач уже выиграл время. Он вскочил, опрокинув стул, походя пнул первого противника и стремительно склонился над стоящей рядом кожаной сумкой. Неестественно громко клацнул замок, резкое движение, и вот уже всклокоченный гном стоит в двух шагах от поднимающихся врагов, сжимая в руках странно шипящий круглый шар. Под углом к полу струился сизый дымок, а обладатель непонятного агрегата зло скалил зубы и что-то кричал.
   Но этого Олег уже не слышал, потому как метнулся к Наставнику, и выкрикнул на одном дыхании заклинание Гранитного щита. Несложное, медленно действующее колдовство, редко применяемое в скоротечном бою, но у него оно вышло само собой. Всё-таки после медитаций в склепе Земля для Олега давалась теперь намного легче. Каменный пол вокруг тут же вскипел тучей мелкой крошки, образовавшей защитный купол вокруг учителя и ученика, который мигом позже сотряс страшный удар близкого взрыва.
  

Глава 3

   Несмотря на всю сложность и многообразие мира, есть силы, которые из века в век, едва ли не со времён появления письменности, подчиняют себе всё и вся. Будь ты магом или демоном, великим воином или умелым купцом, аристократом или обычным селянином - если хочешь вписаться в общество, то преклони колени перед бездушной мощью безликих чиновников. Бюрократия - та отступившая в тень сила, чьё могущество и не снилось ни одному из отцов-основателей тайных обществ. Власть чинуш удивительно мистична, ведь это всегда власть очередной, необходимой именно сейчас бумаги и подписи на ней.
   Бюрократия вползает во все сферы жизни исподволь, совершенно незаметно, но с неудержимой стремительностью. И иногда оказывается, что судьба в очередной раз испытывает тебя на излом силой всего одной бумажки... или же её отсутствием.
   - Господин Йенг, я понимаю и разделяю вашу позицию. Всё действительно должно идти в соответствии с издавна заведённым порядком. Потрясения вредны для отлаженных механизмов, но вот только как быть нам?! - К'ирсан говорил тихо, с мягкой настойчивостью, уже битый час пытаясь убедить чиновника из Конторы Наёмников или, что более официально, Конторы Воинского найма, внести его и Тёрна в реестр солдат Крида.
   - Ничем не могу помочь. Вот вы говорите, что являетесь опытным командиром, капитаном лёгкой пехоты, по имени... - Распорядитель бумаг, так официально называлась должность писаря при Конторе, поправил очки в золочёной оправе и заглянул в свиток, лежащий на столе, - ...по имени К'ирсан Кайфат. Ну и как можно проверить эти слова?! Поймите, вы не в банду головорезов вступаете, где потом по делам судить будут, а в Кридские отряды! Это звучит! - Господин Йенг грозно потряс пухлым пальцем.
   - Ну а вступить в их доблестные ряды обычными рядовыми мы можем? - Кайфат позволил прорваться толике едкой желчи.
   Чиновник с деланным сожалением развёл руками.
   - Увы, но опять та же ситуация. Солдаты - гордость Крида, и мало одного желания встать под славные знамёна любого из отрядов. Нужна репутация особого рода! - Йенг закатил глаза и медленно, смакуя каждый слог, повторил: - Ре-пу-та-ция!
   Тёрн за спиной у К'ирсан едва слышно выругался, а пара вооружённых солдат у входа весело загоготала. Кайфат окончательно убедился, что всё происходящее всего лишь плохо сыгранный фарс. Все реплики уже давно написаны, и нерадивые статисты теперь отыгрывают роли.
   - Остаётся попросить прощения за беспокойство! - К'ирсан с холодной усмешкой кивнул и развернулся к выходу.
   - Капитан! - У самого выхода его остановил окрик Йенга. - Послушай добрый совет, не ходи в другие Конторы, там ты услышишь то же самое. Да и не место вам с сержантом в Криде! Чокнутые зелодские Львы слишком запали в душу ребятам, многие захотят поквитаться.
   - Месть?! А как же "Умирать за заказчика - наша работа", а? - Не оборачиваясь, с издёвкой процитировал Кайфат девиз Кридских наёмников.
   - А никак! Большинству плевать на капитана-дезертира, вот только есть и те, кто захочет быстренько отправить на встречу с богами убийцу их друзей-сослуживцев. Ни один командир не рискнёт принять в отряд такую проблему, ни один! - Впервые за весь разговор чиновник говорил без лживой игры, почти искренне. - Да ещё говорят, что Ранс собрался войной на Баронства, так что вас ещё лазутчиками посчитают. Просто послушай совета, капитан, уходи из этих мест...
   К'ирсан Кайфат покинул здание Конторы молча, задумчиво глядя под ноги, а вот Тёрн эмоций не скрывал. Оказавшись на улице, он тут же разразился потоком брани и со злостью пнул какой-то камешек. Гхол, ожидавший хозяина снаружи, смотрел на ярящегося сержанта с неприкрытым любопытством, даже чуть приоткрыв рот.
   - Успокойся. - Потребовал капитан, которому совсем не понравилось поведение сержанта. - Дезертиров нигде не любят, так что глупо было ожидать другой реакции. У Кридских отрядов за плечами многовековая история, которая учит не верить всяким проходимцам...
   - Да какого мархуза! - Обиженно вскрикнул Тёрн, но, натолкнувшись на бешеный взгляд друга, тут же замолк.
   - Мы дезертиры из стана врага, а значит, и веры нам нет! - Резко бросил Кайфат и, уже чуть спокойнее, добавил. - Да и чиновник из Конторы прав... Слишком длинный хвост из мстителей за нами тянется. Груз чужих грехов себе на горб никто взваливать не будет!
   За разговором беглецы и не заметили, как дошли до берега местной речушки. Присев на вросшее в землю бревно К'ирсан с удовольствием вытянул ноги. За спиной у него, шумно вздохнув, встал молодой ург с Руалом на плече. Гоблин и Прыгун всё-таки привыкли друг к другу, и теперь зверёк часто забирался к тому на руки.
   - Троллье отродье, что же делать-то тогда?! - Тёрн никак не желал успокаиваться и теперь нервно прохаживался у самой кромки воды. - Может, демон с этими кридскими выскочками и в какой-нибудь другой отряд вступим?! Прибьёмся к небольшой ватаге, назовёмся другими именами и...
   - И они прирежут нас в тот же час, когда наконец узнают, кто мы такие. Блеск награды слепит, да и большинство этих твоих ватаг обычные банды разбойников. Меня судьба грабителя с большой дороги не прельщает! - Отрешённо, погрузившись в какие-то размышления, протянул Кайфат.
   - Ну и что ты тогда предлагаешь?! - Едва ли не прорычал Тёрн.
   - Будем думать.
   На ответное хмыканье верного товарища К'ирсан не прореагировал. Опасно прищурившись, он смотрел на воду и тихо барабанил пальцами по рукояти меча.
   - Нам ведь что надо? Правильно, сбить всех этих мстителей со следа да денег заработать, чтобы на новую жизнь хватило! А потому может быть стоит забыть о солдатском ремесле и... - На этом капитан замолчал и, скрестив руки на груди и прикрыв глаза, принялся обкатывать какую-то мысль.
   - Что ж, ты командир, ты и думай. Только учти, в убийцы я не пойду! Не лежит у меня душа к ремеслу ночных охотников, не лежит и всё тут! - Наконец, Согнар понял, что его никто не слушает и раздражённо сплюнул. - О, Бездна!
   Пару минут товарищи сидели молча, но для неугомонного Тёрна это стократ страшней пытки. С удовольствием хлопнув себя по животу, он поинтересовался:
   - Слушай, похоже ужинать пора. Может стоит зелёного сгонять в ближайший трактир: пусть жратвы купит и выпивки. Ты как, не против?
   Удостоившись очередного мрачного взгляда, Согнар покладисто кивнул:
   - Понял. Сейчас пошлю!
   Он вытряхнул из кошелька несколько келатов и подозвал гоблина. Пара минут пространных объяснений, и Гхол со всех ног помчался вверх по улице. Ночной Прыгун растерянно пару раз обежал вокруг молчаливого хозяина, возмущённо пискнул и поскакал следом за ургом. Сержант же с удовольствием закинул руки за голову и повалился в траву. Возможность отдохнуть он никогда не пропускал!
   Не прошло и десятка минут блаженной тишины, как К'ирсан внезапно дёрнулся и оглянулся в сторону убежавшего гоблина.
   - Тысяча демонов, что там происходит?!
   - Где? - Согнар тут же вскочил на ноги и цапнул рукоять меча.
   Тут послышался цокот коготков по мостовой, и сержант увидел, что по дороге стремительно скачет Руал. Зверёк обеспокоено свистел и изредка даже пытался тявкать.
   - А где это зелёное недоразумение? - Непонимающе протянул Тёрн, но тут же замолчал. Капитан уставился на подбежавшего Прыгуна тяжёлым взглядом, после чего махнул рукой и скомандовал:
   - Веди!
   Руал серой тенью метнулся вперёд, и привычные к бегу солдаты затопали следом. Вскоре, четвероногий приятель К'ирсана уверенно завернул в какой-то проулок и замер около входа в обшарпанную, но ещё приличную на вид таверну. Изнутри доносились грубые крики и издевательский хохот.
   - Ого, тут, значит, наш ушастый! - Свирепо оскалился сержант, поворачиваясь к другу, но тот уже решительно шагнул к двери.
   Внутри царило веселье. Сегодня здесь гулял десяток наёмников из охраны караванов, празднуя возвращение из стран, что лежат по ту сторону Орлиной гряды. Все вернулись живыми, здоровыми и с прибытком, так почему бы не отметить первый день вне похода?! Крепко подвыпившие мужики жаждали развлечений, и они мигом нашли способ прогнать скуку. Ничем не примечательный вечер оказался скрашен появлением гоблина, набравшегося наглости не только войти в обеденный зал, но и попытаться что-то там пропищать трактирщику.
   Когда К'ирсан оказался на пороге заведения, то маленький ург стоял в углу, зажимая разбитый нос, а один из гуляк звенел в кулаке отнятыми монетами. Завсегдатаи, как с бедной половины трактира, так и с богатой, наблюдали за происходящим с нескрываемым любопытством. Ещё бы, бесплатное развлечение! Даже трактирщик с интересом поглядывал в сторону зеленокожего раба, столкнувшегося с резвящимися гостями. Видно и он считал, что не место проклятой нелюди среди приличного общества.
   - Врежь ему, Салем, а то больно много всякие хфурговы ублюдки позволять себе стали. Врежь! - Из-за стола наёмников раздавались дружные выкрики, радующихся забаве людей.
   - Кажется, кто-то здесь решил, что мою собственность можно портить безнаказанно?! - Голос К'ирсана, звенящий от смертельного льда, прокатился по залу и странным образом заставил смолкнуть все разговоры. Наёмники ещё некоторое время бесновались, но смолкли и они, поддавшись навалившейся вдруг тишине.
   - Господин! - Голос Гхола прозвучал неестественно звонко. Гоблин попытался зачем-то взмахнуть рукой, но из носа тут же полилась кровь, и он вновь прижал к лицу обрывок какой-то грязной тряпки.
   - Я задал вопрос! - Стальной, полыхающий злостью и нечеловеческой яростью взгляд Кайфата пробежал по лицам людей, заставляя их вжимать голову в плечи и отворачиваться. В обеденном зале повис прогорклый запах страха.
   Чуть позади товарища замер Тёрн, заложив большие пальцы рук за ремень на поясе. Он хорошо был знаком со способностью К'ирсана наводить ужас на людей и потому теперь с удовольствием ждал развязки.
   Натянувшееся струной напряжение лопнуло по вине Руала. Зверёк стрелой метнулся к гоблину, взлетел к нему на плечи и угрожающе зашипел, поглядывая на замерших людей. Это-то и стряхнуло непонятное наваждение, окутавшее наёмников.
   - Да чтоб мне в Бездне сдохнуть! И мы стерпим такое оскорбление от какого-то вонючего урода?! - Вояка, отнявший у урга монеты, злобно оскалился и вызывающе ссыпал добычу в собственный кошель. - Ребята, а ну давай, бей...
   Дальше события понеслись со скоростью лесного пожара. Кайфат сделал несколько стремительных шагов вперёд, поймал кисть крикливого охранника и, хитро её заломив, потянул вниз и в сторону. Ещё одно неуловимое движение, и противник упал на колени, раскрывшись для добивающего удара. К'ирсану хватило одного резкого движения локтем, чтобы любитель лёгких денег рухнул на пол со сломанной шеей. Не давая остальным опомниться, капитан выдернул меч и текучим, хищным движением прижал кончик клинка к горлу ближайшего наёмника.
   - Хо, да ты теряешь сноровку! - Тёрн присел на корточки и теперь возился около тела охранника. - Если лекаря вызвать, то этот негодяй может даже и выживет. Как думаешь, добить?
   К'ирсан издевательски изогнул правую бровь и поинтересовался у словно бы окаменевших солдат:
   - А вы что молчите, может и вправду стоит его добить? А?
   Подвыпивший вояка с нашивками капрала облизал пересохшие губы и медленно покачал головой, с испугом косясь на обнажённый клинок Кайфата. Дымчатую сталь гномов ни с чем не спутаешь, и такое оружие больше пристало Мечнику или даже Мастеру Меча. Сейчас десятнику было плевать на свой авторитет в отряде - он просто страшно хотел жить и не желал подыхать в грязной таверне из-за проклятого Светом гоблина. Остальные его бойцы тоже что-то не спешили ввязываться в драку с воином, от которого так и тянуло стылой сыростью Бездны.
   - Мы приносим извинения... за ущерб, который был невольно нанесён имуществу господина... - Капрал всё-таки справился с внезапной вспышкой страха и теперь пытался уладить дело миром. - Это была ошибка!
   - Правильно, ошибка. - Ласково подтвердил К'ирсан, и от звука его голоса у многих мурашки побежали по коже. - Надеюсь, последняя...
   Клинок спрятался в ножнах столь же быстро, как и появился. Смазанное движение, свист рассекаемого воздуха, и капитан уже развернулся к выходу. Хлюпающий носом Гхол рванул следом, точно боясь остаться в одиночестве, лишь Тёрн не спешил. Он с сожалением оглядел замерших посетителей трактира, подбросил в руке срезанный кошелёк раненного охранника и самым наипаскуднейшим образом ухмыльнулся.
   - Надо же, сегодня без крови обошлось. Вам неслыханно повезло, мужики!... Ах да, этому болвану, всё же вызовите лекаря поскорей, а то сдохнет ещё!
   На улице Согнар согнал усмешку с лица и, догнав товарища и его раба, обеспокоено посоветовал:
   - Думаю, стоит уйти из этого квартала побыстрей. Не хватало ещё со стражей столкнуться: думаю, им сильно не понравится, что кто-то позволяет себе мордовать до полусмерти добропорядочных горожан. Впрочем, и эти вояки ещё могут очухаться, да решить отомстить ...
   - Мне почему-то кажется, служителей закона больше возмутит наглый грабёж, который учинил один сержант. - Равнодушно буркнул К'ирсан, погружённый в какие-то свои мысли.
   - О, ну ты, капитан, и скажешь иногда. То боевой трофей и урок всякой пьяни. - С удовольствием встряхнув чужой кошелёк, ответил Тёрн и тут же поинтересовался: - Слушай, К'ирсан, ты сегодня действительно поразительно терпелив. Да ещё какой-то сезон назад сначала ты переломал бы все кости половине этого десятка, а уцелевшим вправил мозги в нужную тебе сторону. Теперь же, почти никто и не пострадал...
   Кайфат с интересом покосился на друга.
   - Ты настолько кровожаден?
   - Нет, просто любопытно вдруг стало. Думал, хорошо знаю своего капитана, а ты опять изменился.
   К'ирсан со свистом выдохнул сквозь сжатые зубы и вдруг ответил неожиданно правдиво:
   - Я устал от крови. Хотя нет, неправильно, я устал от той маски, за которой прячусь уже несколько лет. Холодный, бездушный зверь, способный запугать даже самого смелого охотника... Заманчивая и оттого очень опасная роль в спектакле богов! Это как идёшь по тропе жизни, идёшь, остановился, а ты уже не тот, что-то потерял, какую-то незаметную, но важную часть себя прежнего. Страшно и мерзко растворяться в звере!
   Согнар, услышавший такие рассуждения от хладнокровного воина, бывшего цепного убийцы на сворке у короля Зелода, содрогнулся.
   - Знаешь, Тёрн, разум - это та ступень, что возвышает человека, эльфа или гнома над животными. Он невообразимо ценен, но одного его мало. Лишённый барьеров морали, всего того лишнего груза, что стесняет нас, мешает жить, разум перерождается в нечто ограниченное и ненужное. Он становится опасным для нас самих, ломает тот внутренний стержень, на который нанизана душа. Бездушие же мерзко, оно хуже животного существования и требует немедленного искоренения.
   Капитан помолчал, задумавшись, но через минуту вновь заговорил.
   - На самом деле мне плевать на этих ничтожеств, ненавидящих любого, кто хоть чем-то отличается от них самих. И сложись всё чуть иначе, я положил бы их всех, не давая даже подняться из-за стола, но жестокость без смысла, без цели, ради удовлетворения одной только жажды всемогущества... Это омерзительно и глупо! Жёсткость необходима в нашей с тобой жизни как, впрочем, и жестокость, вот только последней злоупотреблять совсем не стоит.
   - Когда морализируют добрые, они вызывают отвращение... Когда морализируют злые, они вызывают страх. - Внезапно серьёзно произнёс Тёрн, а Кайфат с удивлением уставился на друга.
   - Тебе знакомо это изречение?!
   - Ну да, не совсем же я тёмный! И меня в детстве пичкали всякими древними мудростями. - Даже с некоторой обидой протянул Согнар. - Ренор Гельшар, "Измышления о природе морали". Как он мне не нравился!
   Дальше друзья шли уже молча, пока К'ирсан не завернул в сторону старой заросшей аллеи. Присев на бортик обветшалого фонтана, он подозвал потерянно молчащего гоблина и принялся ощупывать его разбитый нос.
   - Перелом, как и следовало ожидать. - Прикрыв для удобства глаза, прошептал капитан, а затем, чуть громче, потребовал у раба. - Потерпи. Сейчас будет немного больно!
   Нос урга неестественно громко хрустнул под пальцами Кайфата, и малыш громко застонал:
   - Страшно жжётся!
   - Потерпи пару минут. - Спокойно посоветовал его хозяин и сполоснул руки в позеленевшей воде из чаши фонтана. - Сейчас уже должно быть лучше...
   Гхол прислушался к ощущениям и неуверенно кивнул. У него остановилось кровотечение, начала стремительно спадать опухоль вокруг глаз.
   - Тёрн, с завтрашнего дня займись тренировками этого зелёного недоразумения. Если его всякая пьянь по морде будет бить, то так, глядишь, и помрёт раньше отмеренного срока! - Приказал К'ирсан и обжёг взглядом засопевшего было гоблина. Тот сник, попытался вжать голову в плечи.
   - И чему прикажешь его учить... И главное, когда?! - Застонал Согнар, мысленно помянув многих демонов Тьмы. - Тут не знаешь где завтра окажешься, что делать будешь, а ты ещё нелюдь всякую учить требуешь!... Погоди, или ты что-то дельное придумал?
   - Что придумал, то на потом отложим, а сейчас послушаем одного интересного господина. - С усмешкой произнёс К'ирсан и уставился куда-то в сторону входа в аллею. - Думаю, он нам явно желает сообщить нечто достойное внимания... Я прав, уважаемый?!
   Привыкший доверять Кайфату если не во всём, то во многом, Тёрн огляделся и, не обнаружив никого чужого, с сомнением осторожно поинтересовался:
   - Ты это к кому обращаешься, капитан?
   Вот только ответил ему совсем незнакомый голос.
   - Думаю, что речь идёт обо мне.
   В том месте, куда с иронией смотрел К'ирсан, дрогнул воздух и из возникшего марева появился человек. Светловолосый, с наглым, оценивающим прищуром глаз, так и пышущий силой и задором, он казался молодым аристократом, решившимся на прогулку по чужому, безлюдному кварталу в поисках приключений. Вот только вблизи становилось понятно, что это уже зрелый муж, сохранивший в душе огонь юности.
   Раздосадованный Тёрн выхватил меч и встал в стойку, но после приказа капитана тут же спрятал оружие в ножны. Стараясь сохранить лицо, сержант забормотал нечто неприличное о всяких колдунишках, которых нынче развелось, что грязи, и о мерзопакостных богопротивных амулетах, подходящих только злобным убийцам.
   Вторя ему вздохнул маленький ург. Гоблин, боготворивший К'ирсана и всё ещё считавший того если не Рыргой, то уж его родственником точно, всячески старался заслужить одобрение или даже похвалу господина. Даже в трактире, быть может всё обошлось мирно, без мордобоя, если бы он тогда не назвал цеплявшихся к нему пьяных вояк мархузовыми выкидышами. И ведь если бы не хозяин, то стычка в трактире могла окончиться совсем иначе! Вот и сейчас, на глазах гоблина аж слёзы навернулись: он, ученик шамана, проворонил скрытого невидимостью человека, не смог помочь Рырге. Как стыдно! К'ирсан, точно прочитав мысли корда, успокаивающе похлопал его по плечу.
   - Это всё-таки амулет, господин Тёрн. Из меня получился слишком посредственный маг, чтобы укрыться под Пологом Невидимости самостоятельно. - Разоблачённый неизвестный подошёл ближе и представился: - Беор, барон Орианг... Ну а с вами тремя я уже знаком, и пусть особенности встречи не покажутся вам оскорбительными.
   Способность этого Беора иронизировать над самим собой и незнакомцами, понравилась К'ирсану, и он поприветствовал барона кивком.
   - Как давно вы меня заметили? - Барон вёл себя непринуждённо, словно они старые приятели, один из которых внезапно раскусил шутку другого.
   - От самого трактира. Ваш полог, грасс Беор, полон изъянов, но и будь он идеален, разглядеть вас не сложно. Несмотря на все предосторожности, вы забыли укрыть разум в самых глубинных закромах души, и оттого заметны. - С учтивой улыбкой сообщил Кайфат. - Всё просто.
   - Ну, для кого-то просто, а для кого услышанное и за сказку сойдёт. Впрочем, непонимание и одиночество - удел всех идущих забытыми путями... Прежними путями! - За рассеянной улыбкой барона прятался стальной блеск клыков насторожившегося хищника. Демонстрируя мирные намерения, он намекал, что не так уж и бессилен. Мол, мир сложнее, чем кажется, и слабость в одном, сменяется силой в другом.
   - Верно. - Односложно ответил К'ирсан и замолчал, выдерживая паузу. В старой аллее сгустилось напряжение, грозящее взорваться смертельной схваткой. Тёрн сделал шаг в сторону, намереваясь перехватить Беора, пожелай тот сбежать, а гоблин замер рядом с Кайфатом, готовый выполнить любой приказ. Один лишь Руал непринуждённо гонял какую-то зверюшку в корнях деревьев. Угрозы жизни любимому хозяину он не ощущал, а потому нашёл развлечение на свой вкус.
   - Как я понимаю, нападки на урга устроили вы? - Внезапно спросил К'ирсан, прислушиваясь к чувствам барона Орианга, и тут же удовлетворённо усмехнулся. - Ну что ж, я прав, и вам придётся нам многое разъяснить...
   Напрягшийся было Беор после этих слов капитана ощутимо расслабился и даже поинтересовался:
   - Этот ваш зверёк случайно не из Запретных земель? Хоть и похож на своего собрата из ханьских джунглей, но ведь только похож... Впрочем, не так это и важно! Я прибыл в город больше седмицы назад для найма нового командира гарнизона в моём замке. Времена нынче неспокойные, а у прежнего капитана возникли некоторые неприятности...
   - Как я понимаю, речь идёт о смерти? - Насмешливо вздёрнув бровь уточнил Кайфат.
   - Ну разумеется, самая последняя, необратимая неприятность! Он погиб во время... - Барон немного замялся и беспомощно шевельнул пальцами, подбирая слова. - Скажем так, выяснения некоторых спорных вопросов с соседом... Так вот, будучи человеком разносторонним, я жаждал найти не просто опытного, честного вояку, но и единомышленника, способного понять мою страсть к знаниям...
   Так уж складывался этот разговор, но К'ирсан вновь прервал Беора, вставив замечание.
   - Назовём вещи своими именами: вам потребовался офицер, не чурающийся магии и готовый кое-где преступить установленные запреты. Или, иначе говоря, во главе своей маленькой армии вы захотели поставить не просто воина, но чародея!
   На столь прямолинейное, не скрытое замысловатыми экивоками, заявление, барон досадливо поморщился, но пояснил:
   - Прямо таки армии! Чуть больше роты латников, половина из которых - это молодые лоботрясы не прослужившие и года. Да и насчёт чародея, уважаемый К'ирсан Кайфат погорячился. Просто нужен человек, разбирающийся в некоторых забытых областях Искусства, и готовый не только помочь мне в изысканиях, но и применить кое-что на практике.
   Тёрн, замерший молчаливым призраком, покосился на друга и раздражённо сплюнул. Как же он не любил всю эту колдовскую кухню! Аккурат, со времён боя около Сестёр, когда их полк схлестнулся в том числе и с чародеями из Братства Отрекшихся.
   - Я вас понял, барон, но к сути разговора мы пока так и не приблизились! - Сторонний человек страшно удивился бы тону, с которым бывший капитан, дезертир, совсем даже не дворянин, разговаривает с аристократом.
   - Согласен, капитан... Надеюсь, вы не возражаете, если я буду вас так называть? - Барон Орианг теперь был предельно серьёзен, полностью сосредоточившись на разговоре, важном разговоре! - Знающие люди сообщили, что все подходящие кандидатуры либо уже имеют контракт, либо отсутствуют в городе... Моему разочарованию не было предела, когда вдруг назвали вас. Скрывающийся от зелодского правосудия капитан Львов, карающая длань Гелида I Ранса, герой войны, обвиняемый в убийстве эльфов и применении Запретной магии... Ну как пройти мимо такого искушения?!
   Последняя фраза даже гоблина заставила фыркнуть, чем тот привлёк внимание Беора. Окинув маленького урга задумчивым взглядом, барон вновь повернулся к К'ирсану.
   - И кого же я обнаружил? Не измождённого беглеца, а загадочного странника, приобрётшего корда в чёрном ошейнике... Это ведь ученик шамана, правильно?... Капитан оказался достойным претендентом! Осталось лишь проверить его на излом...
   - И как проверка? - Наконец не выдержал, поигрывающий желваками Согнар. Ему всё это очень не нравилось, заставляя выискивать в чужих словах подвох.
   - Впечатляет. - Не отрывая взгляда от отрешённого лица К'ирсана уронил барон и тут же, без паузы, выдал: - Я предлагаю вам место начальника гарнизона, двойной капитанский оклад с возможностью пользования моей лабораторией и библиотекой в любое время. Должность для вашего товарища подберёте сами, а гоблин будет поставлен на довольствие...
   Грасс Беор с каким-то нетерпением облизал губы и, не выдержав молчания Кайфата, потребовал:
   - Ну?! Ваш ответ, капитан?!
   К'ирсан подмигнул раздражённому Согнару и уже Беору с ироничной усмешкой ответил:
   - Думаю, мы примем ваше предложение, барон.

Глава 4

   Появление в жизни женщины маленького ребёнка всегда чревато как большой радостью, так и большими проблемами. Ответственность, которая ранее обходила даму стороной, вдруг наваливается на плечи тяжким грузом. Ты уже не свободна и не можешь идти вперёд без оглядки, преодолевая трудности и радуясь жизни. Долг перед крохой опутывает незримыми цепями, заставляя каждый шаг воспринимать как бой со всем миром. Кого-то эти цепи душат, и нерадивая мать бросает малыша на произвол судьбы, а кто-то продолжает трепыхаться, черпая силы в тёплом огоньке любви новорождённой души. Но как не ошибиться, как выбрать правильное будущее на развилке судьбы?
   Лакриста Регнар, оставившая после развода имя рода мужа, иногда с ужасом оглядывалась на свою сегодняшнюю жизнь. Кто она, зачем так безоглядно сунулась в это безумие интриг и круговорот придворных страстей? Надо ли было идти на такие жертвы? Правда, стоило взять на руки её малыша, её кроху Селерея, просто услышать его смех или жизнеутверждающее агуканье, как все сомнения отступали прочь. Надо было, ещё как надо! У её мальчика будет будущее, и когда он вырастет и окрепнет, то никто не сможет сделать его разменной картой в своих грязных играх за власть. Никто!
   - Дарена, сколько можно ждать?! - Раздражённо вскричала Лакриста, качая в руках хнычущего малыша. - Селерею опять надо пелёнки менять!
   В комнату вбежала запыхавшаяся женщина необъятных форм и с порога заголосила:
   - Госпожа! Лин Лакриста! Я во флигеле была, а эта бестолочь Вирва мне и словечка не передала... У-уу, гадина! - Погрозив кулаком себе за спину и посылая проклятия служанке-сопернице, Дарена тут же зачастила. - Давайте мальчика сюда, госпожа. Сейчас мы его искупаем, покормим и спать уложим. Правда, маленький?
   Малыш, уже привыкший к теплым, пахнущим молоком рукам кормилицы, прекратил плакать и теперь тянулся ручками к цветным лентам на лифе женщины.
   - Сразу видно, что мальчик растёт! - Добродушно пояснила Насте Дарена, но, увидев недовольную гримаску на лице госпожи, торопливо развернулась и исчезла в коридоре.
   - Дура. - Шепнула под нос Лакриста и рухнула в кресло.
   Бывшая супруга нолдского посла не пожелала сама кормить ребёнка, боясь испортить фигуру, а потому наняла кормилицу. Вот только что-то щемило у неё сердце каждый раз, когда она видела, как Селерей играл с Дареной. Ну да ничего, иного пути у неё всё равно нет. Пусть сегодня сын получит меньше материнского внимания и ласки, зато ни в чём не будет нуждаться завтра.
   Жила Лакриста Регнар в богатом пригороде Равеста, в получасе езды от дворца короля. Новый дом ей пожаловал Гелид Ранс, решившись открыто возвысить женщину, с которой делил постель и редкие свободные от забот часы отдыха. Теперь Насте принадлежало и небольшое поместье где-то на севере Зелода, доходы от которого позволяли забыть о многих суетных проблемах мира. Наконец-то женщина смогла почувствовать вкус свободы и дурманящий аромат власти. Любовница короля, уже полгода не выпускающая Его Величество из сетей своих чар, могла многое. Тонко чувствуя настроение государя она знала какими словами можно пробудить его интерес к чьей-то челобитной или, наоборот, заставить взбеситься при одном только виде просителя. Она могла многое, и день за днём приучала придворных к мысли о её всесилии. Пристроить сына в гвардию, устроить дочку в королевскую свиту... Вот и шли на поклон к ней аристократы, засылали гонцов, заискивали и просили. Примерно так же относятся к секретарю директора там, на Земле: в глаза лебезят, а за спиной именуют шлюхой. Мерзко и неприятно, но она знала на что шла! Вот только для сына оставалось мало времени, но ведь это скоро закончится, верно?!
   Тот день, когда она впервые танцевала с Его Величеством, просто перевернул её жизнь. Взгляд молодого, привлекательного мужчины, возмужавшего на жестокой и кровавой войне, манил и притягивал к себе, будоража уснувшие чувства. Разговор с всплывшим из небытия Ярославом лишь подтолкнул её тогда к решению бороться за будущее любыми средствами, а внешность Гелида I Ранса заставила надеяться, что выбранный путь станет хотя бы приятным. В чём-то её надежды оправдались, в чём-то ­- нет.
   Доля официальной любовницы короля не столь привлекательна, как кажется поначалу. Ведь настоящий властитель - это не только фигура короля, но и его свита. Гелид I Ранс окружил себя лишь преданными людьми, когда-то сделавшими ставку на молодого правителя и теперь получившими вознаграждение за преданность. Многие из них желали большего, мечтая увидеть по левую руку от Его Величества свою дочь, сестру, племянницу или даже внучку... Кому-то не нравилась сама личность Лакристы, как бывшей супруги посла злокозненного Нолда. Влиятельное, неизмеримо опасное государство Истинных магов воспринималось ветеранами недавней войны как на время затаившийся хищник, выискивающий признаки слабости. Потому присутствие вблизи от их обожаемого Ранса "нолдской девки" будило в них настоящую ненависть.
   - У, ведьма! Околдовала Его Величество, змеюка нолдская! - Лакриста часто слышала такой шепоток за спиной.
   Ей завидовали придворные дамы и ненавидели мужчины, но никто, никто пока не осмелился нанять убийц, подсыпать яда или купить проклятие у колдуна. Своё веское слово сказал Первый советник короля герцог Аларийский, очертив границы ненависти к чужеземке. Гелид I Ранс вечно занят делами государственной важности, и долг его ближайших сподвижников переложить на свои плечи навалившийся на Его Величество груз забот.
   Первый советник за какие-то полгода ухитрился укрепить всё ещё шатающийся трон Гелида, наладить жизнь в провинциях, подавить бунты черни и приглушить недовольство аристократии. Несмотря на все старания молодого Ранса, только воля и умения герцога шаг за шагом вытаскивали Зелод из бездны разрухи. Он стал для короля незаменимым учителем, к советам которого стоило прислушаться. И не было для Лукарта Аларийского проблем, которые он собирался пускать на самотёк. Особенно, если это касалось его государя. Вот только у советника оказались свои вопросы к Лакристе Регнар.
   - Девочка, меня слабо волнует твоя жизнь с льером Вензором. Не интересно мне в грязном белье копаться, совсем не интересно. И что вы с Его Величеством по ночам в постели делаете тоже спрашивать не буду. На то соглядатаи во дворце имеются, уж они красок в отчётах не жалеют! - Однорукий герцог перехватил однажды Лакристу в коридоре дворца, когда она возвращалась после совместного завтрака с королём, и, властно придерживая за руку, завёл в небольшую комнатку для приватной беседы. - Ты мне вот что скажи, девочка, почему ты с государственными преступниками общаться изволишь, да и вообще, откуда у тебя столь опасные знакомства, а?!
   - О чём вы, герцог?! - В первый миг Лакриста даже и не поняла сути вопроса. Какой-то преступник, опасные знакомства... Как всё это к ней-то относится?!
   - Я спрашиваю о капитане К'ирсане Кайфате, который внесён во все розыскные листы. Или скажешь, что ты не знакома с таким человеком?! - В голосе Первого советника зазвучала неприкрытая угроза, и Настя тогда по настоящему перепугалась.
   Олег, Ярик, Олеся и Наташа - четвёрка таких же как и она товарищей по несчастью остались где-то там, за зыбкой гранью полустёртых воспоминаний, словно бы никак к ней и не относясь. Собственные проблемы отодвинули прежние знакомства в сторону, заставив жить днём сегодняшним и завтрашним, но никак не вчерашним. Да, она виделась с Ярославом, да он спас ей и Мелисандре жизнь, но сделало ли это их ближе? Увидев страшно изменившегося соотечественника на королевском балу, Лакриста испытала мимолётное чувство необычайного родства, но тот миг прошёл, и они вновь стали чужими людьми. Их связывала лишь недостижимая Земля, а значит, друг о друге можно просто забыть. Что-то говорило Насте, что спасение от вампира, пришедшее на клинках Ярика и его бойцов, вряд ли относилось именно к ней. Случай свёл их вместе в одном городе и на одной улице, воля короля столкнула на балу, а больше, больше их ничто не объединяло! Даже краски на гобелене воспоминаний медленно тускнели... И тут такой опасный вопрос!
   Герцог истолковал тогда её молчание по-своему.
   - Ну, милая, не стоит так пугаться. Этот талантливый прохвост оказался настолько шустр, что проще перечислить всех тех, с кем он не сталкивался за время своей бурной карьеры. Представляешь, он даже с моим собственным сыном общался! - Грасс Лукарт пытался шутить, но только глаза его были пусты как сама Бездна. Герцог пришёл получить ответ на вопрос, и он его получит!
   И тогда Лакриста рассказала ему историю о нападении банды мятежников на дом халине Балтусаим, где она гостила, и как доблестные Львы разогнали толпу жаждущего крови отребья. Именно так приказала рассказывать историю нападения вампира опытная Мелисандра, именно так и никак иначе. Незачем передавать клинок правды в чужие руки, если хочешь увидеть своих внуков.
   Герцог ей поверил или сделал вид, что поверил, главное лишь то, что она получила возможность и дальше оставаться при короле. Вот только вся её тайная власть и влияние, никак не могли выйти за рамки дозволенного одноруким герцогом. И об этом он тоже сказал Лакристе во время того памятного разговора.
   - Девочка, скажу тебе прямо, не чинясь, ты можешь играть во все эти придворные игры с интригами, но упаси тебя боги сделать что-либо во вред Его Величеству или государству. Если я сочту, что ты заигралась, то сделаю тебе всего одно предупреждение, а потом... потом будет поздно исправлять ошибки. Сначала умрёт твой сын, а следом и ты. И никто, никто тебя не защитит. Девочка, ты меня поняла? - Грасс Лукарт говорил медленно, с расстановкой, только вот этот голос разбил в мелкое крошево последние осколки уверенности Лакристы.
   Она не любила вспоминать тот жутковатый, пугающий разговор. Лёгкая дорога королевской любовницы оказалась полна смертельных порогов, и теперь она трижды обдумывала каждый свой шаг. Слова герцога разом отделили её от настоящей, подлинной политики, оставив игрушечную возню с лизоблюдами, вечно ползающими у трона. Но и здесь женщина постоянно ощущала пытливый взгляд наблюдателя. А ну как ошибётся, заиграется или сотворит какое зло?! Но Лакриста пока не оступалась. Заменив Гелиду I Рансу законную королеву как в постели, так и во дворце, она мало требовала взамен, и, похоже, король это ценил.
   Отмахнувшись от не самых приятных размышлений, Настя присела за небольшой столик и взялась за разбор писем и газет - за седмицу их накопилось немало. Парочка приглашений на балы, четыре письма от почтенных держательниц модных в этом сезоне салонов, какие-то очередные прошения с невнятными намёками на грядущие выгоды - обычная ерунда, которую Лакриста порой даже не читала. Две равестские газеты женщина отложила в сторону, и осталось письмо: запечатанный конверт из тонкой, хорошо выделанной кожи с едва видимым рисунком крылатого дракона и переливающимся золотом оттиском печатей государственной курьерской службы Нолда. Имени отправителя не было!
   "О, Бездна!" - Женщина уронила конверт обратно и сжала пальцами виски. - "Ну почему сейчас?! Зачем?!"
   Настя уже не раз задумывалась, почему её так легко отпустили, позволили жить своей жизнью, оставили сына. Род мужа не должен был отступить без боя, если только... если только на них не надавил льер Бримс. Но почему Магистр Наказующих пошёл на это, почему позволил так легко ей уйти из тени всемогущего Нолда, которому до всего есть дело?! В жилах её сына течёт кровь двух миров, и он может стать великим магом, или его дети и внуки... не важно! Он ценен для помешанного на магии островного государства, но их отпустили. Почему?! Из-за заступничества Гелида I Ранса, её нового покровителя? Смешно.
   Лакриста ничего не смыслила в чародействе, но знала толк в политике. Слава Оррису, уж этому в Университете учили хорошо, да и будучи женой Вензора она о многом слышала. Даже не зная подлинной картины мира, ничего не ведая о секретных договорах и тайных союзах, Настя видела две силы, схлестнувшиеся в битве и замершие друг против друга. Нолд и Маллореан - вездесущий, суровый надзиратель Торна и древний, а от того ещё более опасный сосед людей. Эльфы вышли из своих лесов, поддержали Зелод в войне, и Нолд смирился. Гелид с молотом Зелода стоял между двумя титанами, каждый миг балансируя на краю Бездны: одна ошибка и никакой древний артефакт ему не поможет, Истинные маги умели помнить обиды... как, впрочем, и Светорождённые.
   Значит, её оставили в покое лишь на время, пока уляжется буря взаимных претензий и спадёт накал страстей. Пройдёт год, два или десять лет, но о ней вспомнят... Страшные мысли, неприятные, вот только на задворках сознания тлела догадка ещё более омерзительная. Весь её бунт против мужа, та победа, которой она гордится, стала ещё одним кирпичиком в планах Архимага и Магистра Бримса. Что, если она станет матерью королевского бастарда, и кровь обладателя молота Зелода и прямого потомка первого владельца этого наследия древних смешается с кровью иных миров... Неужели её исподволь используют как породистую самку, подкладывая то к одному самцу, то к другому?! От таких мыслей шумело в голове, и возникали предательские мысли о самоубийстве. Прочь, надо гнать прочь такие глупости, иначе можно и рехнуться!
   Тогда к чему это письмо? Лакриста тряхнула головой и, взяв костяной нож, ловко поддела печать на конверте. Хватит трястись от каждой тени, не одним мужикам опасность лицом к лицу встречать!
   Со слабой вспышкой печать исчезла, и лин Регнар достала почти невесомый листок бумаги, благоухающий дорогими ароматами. Взгляд запрыгал по почему-то расплывающимся строчкам, выхватывая слова. "Дорогая Настя! Думаем для тебя стало достаточным сюрпризом отсутствие всяких имён на конверте, а потому сразу представимся... Олисия и Талоя Луази! Ну как, уже догадалась? Нет?! А имена Олеся и Наташа тебе о чём-то говорят?..."
   - Тьма побери этих дур! - Со злостью простонала Лакриста и с облегчением откинулась на спинку кресла. Она тут успела перепугаться до смерти, а это две соотечественницы развлекаются!
   "...Муж наш, капитан Бернар Луази, не так давно сильно пострадал, защищая семью от злобных убийц. Лучшие лекари и маги сражались за его здоровье, и вот теперь силы к нему возвращаются. Травники советуют больше путешествовать, чаще менять обстановку, искать новых впечатлений, в общем - отдыхать. Так что, не будешь ли ты против, если мы заедем к тебе в гости к началу весны? Знаешь ли, хотелось бы побывать сначала в Скарте, а уже потом посетить столь возвысившуюся особу. Ведь говорят, ты вхожа во дворец молодого Ранса?..."
   - Стервы! Как завернули, а? Вхожа во дворец! - Желчно проговорила Лакриста и задумчиво куснула ноготь на пальце.
   Впрочем, она будет не против встретиться со своими потерявшимися соплеменницами. Это может быть интересно, да и первый советник, герцог Лукарт должен всё воспринять вполне благосклонно. Ведь желание встретиться вполне может стать не капризом двух женщин, а первым шагом к примирению со стороны Архимага. Это точно заинтересует герцога, вот только стоит подумать как ему это подать?
   Ещё раз перечитав письмо, пропуская поздравления с рождением сына и соболезнования по поводу развода, Лакриста задумчиво отчеркнула ногтем обратный адрес в конце листа. Ещё немного подумав, женщина отложила в сторону весточку из Нолда и позвонила в колокольчик.
   - Передай, пусть готовят карету, и сразу возвращайся: поможешь мне с платьем! - Потребовала от вбежавшей служанки Лакриста. Соглядатаи уже наверняка доложили советнику о письме с острова, так что стоило поспешить и развеять его страхи. Не хватало ещё, чтобы он Гелиду про неё что-нибудь этакое нашептал.
  

* * *

   Нолд для остального Торна всегда был страной жутковатых тайн и опасных загадок. Истинные маги с целями, непонятными прочим смертным, одновременно отталкивали и манили, множа легенды и сплетни, в которых истина теряется за нагромождениями домыслов. Всё, для чего разум не в состоянии подобрать достойного объяснения, тут же превращается в нечто невообразимое, едва ли не божественного происхождения. Дворец Закона в Семи Башнях, главный храм Орриса в Гаррасе, здание Университета Культур в Муаре - их называли драгоценными бриллиантами в короне Торна, волшебным наследием богоподобных предков.
   Но были пусть и менее красивые, но не менее известные диковины Нолда, прочно вросшие в фольклор моряков со всего света - Глаза Тюра. Высокие белокаменные башни, построенные в скалах на побережье, недремлющими стражами оберегали границы Нолда. На самом верхнем ярусе каждой из них неугасимыми маяками день и ночь полыхали огненно-белые косматые шары магии - смертоносные Глаза, нагоняющие леденящей жути на экипажи проходящих мимо судов.
   Надо сказать, что и в самом Нолде мало кто знал истинное предназначение Глаз Тюра. Бытовало мнение, что это просто очередное чародейское оружие, призванное топить вражеские суда на подходах к берегам. Грозное оружие, и только! Но они все ошибались.
   Айрунга не переставала восхищать гениальная задумка поистине Великого Мастера - мага Тюра. Прошло уже две тысячи лет, как он погиб от яда, а его творение продолжает жить. С годами сотни учёных привнесли множество улучшений в первоначальный проект, но основа осталась прежней. Именно Глазами Тюра Нолд следил за десятимильной полосой прибрежных вод и никто, ни один корабль-нарушитель не мог проскользнуть незамеченным. Нет, конечно же, в любой миг с башни могли сорваться десятки гигантских молний, разбив в щепы чужие суда, но прежде всего башни служили гигантскими следящими артефактами.
   После выздоровления льера Айрунга распределили в часть на западном побережье Нолда. Что поделаешь, но о небе и полётах на драконах ему посоветовали пока забыть. Ранения не прошли даром, и теперь лишь время должно было окончательно исцелить все раны. Услышав поначалу о месте будущей службы, Айрунг пришёл в ужас. Рота береговой охраны! Прочно забытый всеми гарнизон, в котором место проштрафившимся неудачникам и впавшим в опалу офицерам. Или может он действительно разочаровал Архимага и Магистра Наказующих?! Но как же тогда их старые, уже полузабытые договорённости?! Для молодого мага третьего ранга, переполненного честолюбивыми планами, отправка в эти забытые всеми богами места, казалась верхом несправедливости.
   Он ошибался. Нет, это действительно была охранная рота при одном из Глаз Тюра на побережье Суудского океана, вот только задачи перед частью стояли несколько более широкие, чем это рассказывалось остальным. Совсем рядом от их части располагался неприметный, скрытый в узком ущелье и защищённый магией, городок исследователей. Именно здесь жили чародеи, которые шаг за шагом вгрызались в тайны основ бытия, разрабатывая новые системы заклятий, драгоценные эликсиры и боевые артефакты. Маги из охранной роты призваны были учиться, совершенствоваться в прикладных аспектах Искусства, направленных на одно - на войну. Немногие избранные попадали сюда, чтобы стать ещё чуть более опасным оружием в ножнах Нолда, не привлекая к себе при том пристального внимания.
   Каждое утро, после короткой, трёхчасовой вахты в башне Глаза, где от мага требовалось следить за артефактом, ожидая сигнала тревоги, Айрунг направлялся по узкой тропинке в потайной город без названия. Пройдя через пару пропускных пунктов, где злые от безделья охранники, донельзя въедливо проверяли его на предмет всевозможных колдовских воздействий, маг попадал на окраину поселения и, обойдя дома по широкой дуге, выходил к небольшому полигону. Обычно, там его уже ждал Наставник Хикл, который следил за тем, как ученик осваивает боевые артефакты и крошит в пыль мишени новыми заклятиями.
   Странно и где-то даже неприятно вновь ощущать себя учеником. Ты, сам уже будучи Наставником, словно возвращаешься во времена учёбы в Академии! Ничего не скажешь, досадно, но ощущения меркнут перед чувством правильности всего происходящего. Когда-то давно он сетовал Олегу на слабость нынешнего поколения чародеев, на их неготовность к войне, и теперь видит, что властители Нолда озабочены той же проблемой.
   Но в этот раз наставника на полигоне не было. Там скучал холёный аристократ, задумчиво рассматривающий заготовленные к занятиям муляжи разнообразных существ. К Айрунгу он стоял спиной, опираясь на элегантную трость с хрустальным навершием. В столице новая мода?
   - Прошу прощения, вы кого-то ждёте? - Появлению гостя Айрунг удивился: всё-таки они не в том месте, где возможны случайные встречи.
   Услышав голос молодого чародея, гость не спеша повернулся, и Айрунг подчёркнуто уважительно склонил голову:
   - Мои приветствия Мастеру Дитриму!
   - А, не стоит разводить все эти пустые формальности! Только время зря потеряем, льер Айрунг! - лениво отмахнулся глава рода Чимир и, махнув рукой в сторону полигона, поинтересовался: - Вот, значит, чем занимается подрастающее поколение магов? Их заставляют дробить в щебень камни и, точно дрессированных зверей, натаскивают применять без раздумий пусть и новые, но всё же стандартные боевые формулы? И ведь подобной ерундой увлечён едва ли не наследник Архимага! Забавно, забавно...
   Айрунг, поначалу даже не вполне понял, о чём ведёт речь льер Дитрим. Будто сопливый мальчишка, он растерялся под пристальным вниманием столь влиятельного чародея. Маг, который уже многие годы бросал вызов Архимагу и Магистру Наказующих, вызывал по меньшей мере опасливое уважение. Вот только и оправился молодой колдун очень быстро: не привык он уступать опасности, да и стыдно робеть в мирной жизни, если на войне заглядывал в глаза смерти.
   - Простите, льер Дитрим, но боевой маг тем и отличается от простого гражданского, что не тратит время на обдумывание и выбор заклинания. Он мгновенно ориентируется, ставит защиту и наносит ответный удар! - Вежливо возразил маг третьего ранга и, заложив руки за спину, посмотрел гостю в глаза. - На войне не место для пустых теорий или нудных рассуждений. В битве надо сражаться!
   - Верно подмечено! - С нарочитым весельем воскликнул Дитрим и, внезапно развернувшись к здоровенному кубу из базальта, вросшему в песок в саженях двадцати-двадцати пяти от них, стремительно нарисовал в воздухе какой-то сложный знак. Короткая фраза-приказ, и над каменным блоком тут же вспыхнуло золотистое облако из которого пролился поток белого огня. Миг, и... цель взорвалась тучей чёрного песка. Волна обжигающе горячего воздуха обдала лица людей. - Знаешь ли, всегда любил все эти вспышки, взрывы, грохот... Осуждаешь?
   Айрунг неопределённо пожал плечами, недоумевая о причинах этой демонстрации. В носу свербело от набившейся пыли, и в душе молодого мага медленно нарастало раздражение влиятельным гостем. Что надо Дитриму?! К чему вся эта мишура?!
   - Всё-таки прошу меня простить, за эту выходку. - Мастер с деланным сожалением покачал головой и одним движением руки сотворил маленький вихрь, который в миг очистил одежду собеседников от налетевшего мусора. - Я всего лишь хотел продемонстрировать истинные возможности чародейства. Ты ведь правильно говоришь про наработанные комплексы заклятий, вот только получаются после таких тренировок не искусные воины, а средние бойцы. Нет, не спорю, Нолду потребны и крепкие вояки, способные расправиться с любым, даже самым лучшим "крохобором", но как быть с подлинной волшбой, с дыханием стихии, которое ведёт чародея, не ограничивая его рамками обычного арсенала заклятий?
   - Не всем же дано разжечь в себе огонь Истинной Силы... Мастер. - Вежливо протянул Айрунг и добавил: - Истинных магов мало, а ещё меньше тех, кто способен полностью раскрыть собственный Дар.
   - Вот именно, вот мы и подошли к главному, уважаемый льер, к главному! - Дитрим неуловимо фальшивил, словно политик на очередном выступлении. По коже молодого мага аж мурашки пробежали от вспыхнувшей неприязни. - Зачем столь перспективного мага упрятали в эту дыру?! Молодость духа проходит быстро, не успеешь оглянуться, как в толпе глупцов, цепляющихся за осколки прошлого, появится ещё один упёртый фанатик!
   У Айрунга вдруг пересохло в горле, и он с усилием сглотнул ставшую вдруг вязкой слюну.
   - Вы хотите мне что-то предложить, Мастер?
   - Стань моим учеником, Айрунг, и перед тобой откроется лестница, ведущая к вершинам могущества! - Льер Дитрим опёрся обеими руками о трость и чуть подался вперёд, в глазах полыхало холодное пламя уверенности.
   Молодой маг с чувством мысленно помянул глубины Бездны. И как теперь быть? Можно ли отказать такому человеку?! Да и стоит ли? Айрунг облизал губы и, осторожно подбирая слова, спросил:
   - Очень необычное и весьма лестное для меня предложение. Я могу лишь поблагодарить за столь высокую оценку моих способностей... Но, какова цена? Мастер, жизнь научила меня одному: чем ценнее подарок, тем выше плата... Что потребуется от меня?
   Бывший капитан морского охотника и так и не состоявшийся драконий всадник ожидал лести, возвышенных, а от того просто нелепых речей, но услышал холодное:
   - Преданности! Лично мне и навсегда!
   Айрунг ощутил, как от макушки до пят прокатилась волна жара, на лбу выступила испарина, и он откуда-то издалека услышал собственный голос:
   - Пусть простит меня Мастер, но моя преданность уже принадлежит другим! Я благодарен за это безумно щедрое предложение, но... изменив своему слову раз, как можно потом говорить о чести?
   - Значит, отказ... Жаль. Я бы назвал это решение, льер Айрунг, весьма опрометчивым и поспешным. Другого раза уже не будет! - Дитрим растянул губы в пугающе спокойной улыбке и, кивнув, не спеша направился в сторону моря, но сделав несколько шагов, он вдруг повернулся и предупредил: - Надеюсь, не надо напоминать, о необходимости сохранить наш разговор в тайне?...
   - Чтоб твою душу ветры Бездны в клочки изорвали, ублюдок! - Процедил ругательство Айрунг, когда фигура члена Совета Мастеров скрылась за рощицей. Ну он и влип! Заполучить в недруги Мастера!
   Следовало срочно написать письмо льеру Бримсу, ведь, похоже, намечается что-то очень нехорошее! Но прежде, прежде стоит немного поколдовать. Возможно, Айрунг и ошибается, но учинённый Мастером фейерверк уж больно походит на маскарад, попытку отвлечь внимание от чего-то иного, гораздо более важного. Заморочил голову взрывами, воздушными вихрями, и незаметно пристроил астрального соглядатая или ещё какую-нибудь гадость... Вот только не Айрунгу тягаться с Мастером! Поэтому остаётся один путь - провести ритуал, который потребует от него выложиться полностью, раскрыть магии саму душу, и тем самым уничтожить всё наведённое чародейство. Обряд Единения с Ветром подойдёт, правда, будет больно, одни демоны знают, как же будет больно!
  

Глава 5

   Каменные стены старых замков многое видели на своём веку, и если вдруг найдётся умелец, способный силой магии или иным каким способом открыть похороненные во тьме небытия тайны прошлого, то не вздрогнет ли мир? Сколь многое из забытого не должно восстать из пепла забвения?
   К'ирсан Кайфат многое отдал бы за то, чтобы ни одна живая душа не узнала, чем именно он занимался в южной башне замка барона Орианга. Нолд, взявший на себя обязанности жандарма всего Торна, обычные маги, да и властители всех рангов, весьма неодобрительно смотрели на чародеев-самоучек. Шаг в сторону, и вот ещё один колдун пропадает неизвестно куда. Кто-то сгниёт в застенках, кого-то сожгут в очищающем пламени костра, а кто-то затеряется на пугающем острове Истинных. Лишь единицы попадают в Гильдии или на службу правителю, единицы! Да и чем хороша участь этих горемык: оказаться в самом низу закостеневшей пирамиды власти магов или на короткой сворке у безжалостного хозяина?!
   Беглому капитану Львов следовало затаиться, спрятавшись от ищущих взоров врагов, не появляться на людях, не творить волшбу. Вот только долго ли он протянет, скрываясь по дремучим углам Торна? Рано или поздно, но его найдут, кто-то раньше, а кто-то позже. Глупо надеяться укрыться от Нолда даже среди разбойной вольницы Баронств, особенно человеку со столь примечательным лицом и опасно яркой историей, а в лесах или пусть даже в джунглях Сууда его выследят эльфы... Как быть?! И если в твоём багаже только умение убивать, да обрывки так и непонятой волшбы, то что выбрать?!
   Кайфату казалось, что он принял правильное решение. Хватит метаться перепуганным щенком, пора остановиться и перевести дух. У него мало времени, а значит надо потратить его с толком и подготовиться к неизбежной встрече с врагом. Следует многое обдумать, чтобы, согласно всем правилам стратегии и тактики, новое отступление прошло на подготовленные позиции. И чтобы будущая жизнь ничем не напоминала унылую участь нищего бродяги! Впрочем, по поводу последнего у К'ирсана уже имелись кое-какие соображения, но прежде следовало разобраться с магическими арсеналами.
   Новый наниматель оказался личностью на редкость разносторонне развитой и взглядов весьма прогрессивных. Особенно сильный интерес барон проявлял всякий раз, когда заходили разговоры о магии и её запретных областях. После первой же короткой беседы, полной намёков и недомолвок, капитан гарнизона замка с рабом и другом-сержантом получил в безраздельное пользование аж целую башню и множество столь необходимых для самостоятельных исследований материалов...
   - Хозяин! Можно я пока на лавке посижу? - Вновь заканючил Гхол, чем вызвал раздражение К'ирсана.
   - Стой тебе говорят! Чему тебя только учили эти ваши шаманы! - Рявкнул капитан и с ожесточением продолжил высекать искры старым огнивом. Сухой пучок душистых трав никак не желал разгораться.
   Всю прошедшую седмицу маг-самоучка потратил на поиски ответа на простой вопрос: можно ли исхитриться и колдовать незаметно для бдительного ока магов-наблюдателей. Не экспериментировать в Астрале, а именно колдовать, оперировать Силами в обычном мире?! В том, что его чары работают совсем по другим принципам и законам, отличным от практикуемых волшебниками Торна, К'ирсан знал давно, а потому приходилось до всего доходить самому.
   Оказалось, что наименьший след, этакую едва ощутимую дрожь эфирных струн магии вызывают слабые, хорошо сбалансированные заклинания, построенные по чётким канонам самой примитивной ритуальной магии. Значит, в ход идут свечи, всевозможные травы, разноцветные мелки и прочие ингредиенты из запасников сказочных чёрных колдунов, огонь же обязательно разжигается с помощью огнива. Вот только как быть, если ты им и пользовался-то пару раз?!
   - О, Бездна! Наконец-то! - с удовлетворением воскликнул Кайфат и принялся осторожно раздувать язычки пламени.
   Маленький гоблин тяжело вздохнул и расправил плечи, высоко задрав подбородок, как того требовал хозяин. Чёрный ошейник масляно поблёскивал в лучах, пробивающихся сквозь щели в ставнях. Гхол стоял в центре равностороннего треугольника, образованного тремя старыми бронзовыми зеркалами на подставках. Их мутная поверхность была хаотично и совершенно бессистемно испещрена разнообразными значками и символами, точно картина спятившего художника. Гоблин то и дело косил глазом в сторону и скептически кривился. Даже авторитет Рырги не мог уберечь от греха сомнения!
   Сам же К'ирсан подошёл к рабу и принялся водить над его головой самодельным факелом, осипшим от напряжения голосом произнося слова заклинания. Знаки Древнего алфавита, точно кирпичики укладывались в фундамент ритуала, вызывая знакомую пульсацию в источнике магии Кайфата и вырываясь в мир странно, незнакомо звучащими нотами. Для капитана происходящее в зале ничуть не походило на сценку из спектакля с дешёвыми декорациями. Изумрудное магическое свечение заклятых якорей-зеркал, гаснущая волна отката и извивающаяся змея смертельного чародейства на шее у гоблина... Как только в воздухе растаяли последние отголоски заклинания, тысячи клиньев вонзились в чёрный ошейник корда, и тугие удушающие кольца дрогнули, разжимаясь. Ещё миг, и свечение вокруг погасло.
   К'ирсан подошёл к рабу и внимательно осмотрел украшение на его шее.
   - Что ж, ещё несколько таких ритуалов и можно будет пытаться снять. Правда, будем делать перерывы, но всё же неплохо! Здесь главное не спешить, - удовлетворённо заметил капитан и уже другим тоном приказал: - Ладно, можешь здесь всё убрать. И осторожней с зеркалами, не потревожь знаки!
   Кайфат испытывал ни с чем не сравнимое удовлетворение творца, чья идея обрела плоть и задышала жизнью. Наверное, во всякой работе можно найти что-то особенно увлекательное, притягательное, но К'ирсан уже выбрал занятие, близкое его мятежной душе. Жаль только, что жизнь вечно ломает планы и устремления, а потому вечно приходится выкраивать лишние минуты, оглядываться назад и спешить, спешить, в надежде обогнать время. Вот только у капитана гарнизона есть заботы и помимо возни с чародейством. Не все дела можно свалить на Тёрна, слишком многое требует особого присмотра. Потому приходилось К'ирсану разрываться между магическими исследованиями и военными заботами, а ведь ещё и барон настоятельно требовал общения!
   Надо сказать, личность барона Орианга очень заинтересовала капитана. Так уж повелось, но аристократы всегда обожали чародейские игры, стараясь упрочнить и расширить собственную власть грозной силой волшбы. И пряный аромат запретного плода вечно манил многих, заставляя идти наперекор законам королевств и воле Объединённого протектората... Но грасс Беор выделялся из безликой толпы любителей, выучивших одно-два заклинания и возомнивших себя магами. Он действительно искал забытые формулы, изучал их со всем тщанием и, если удавалось разобраться с головоломным чародейством, подстраивал находки под себя. Он действительно кое-что знал и умел, а потому и его интерес к изысканиям К'ирсана был совсем не праздным. Некоторые осторожные беседы с бароном приносили капитану неподдельное удовольствие. Пусть хозяин замка во многом ошибался, но он давал ученику Шипящего возможность узнать чужой взгляд на очередную, не всегда понятную ему проблему. Это дорогого стоит!
   С самого первого дня службы у барона, капитан взял себе за правило ровно в полдень выходить во двор замка и заниматься с солдатами. Тёрн, отвечавший в роте К'ирсана за подготовку новобранцев, умело натаскивал местных вояк, справляясь и без участия командира, но слишком уж часто стерва Судьба устраивала Кайфату самые омерзительные каверзы. Потому и следовало гонять подчинённых, точно бесправных каторжан, заставляя выкладываться на тренировках полностью, без остатка. Изнеможение и боль - это именно та цена, которую стоит платить за выживание на войне.
   Капитан подошёл к плацу как раз, чтобы застать привычную картину - построенная в две шеренги рота, орущий сержант Тёрн и валяющийся на камнях солдат с окровавленным лицом.
   - ...хфургово вымя! Тебе что вчера было сказано, а?! Ещё раз учую запах браги - пеняй на себя! А ты что?!... Не слышу ответа, урод! - Надсаживаясь кричал Согнар, не обращая ни на что внимания. Избитый солдат что-то бубнил, но сержанта мало интересовали слова провинившегося. Кивнув паре его товарищей, он приказал: - Всыпьте этому дерьму мархуза десять плетей, а если будет орать, то набавляйте по одному удару за каждый крик!...
   Нарушителя уже тащили к специальным колодкам, когда сержант заметил К'ирсана. Старый товарищ резко выпрямился и чётким, отработанным движением отдал честь.
   - Капитан...
   - Вольно, сержант. Давай без лишних церемоний, - поморщившись потребовал Кайфат, ответно прижав кулак к груди. - Сегодня ещё много дел, а потому пусть сразу разбиваются на пары и начинают бой. Командуй, а я пока посмотрю.
   Пока Тёрн раздавал необходимые распоряжения, К'ирсан подхватил лежащий на земле тяжёлый деревянный меч и сделал пару пробных замахов. С некоторыми бойцами капитан иногда занимался лично, по настоящему вколачивая в них суровую науку побеждать. И если с сержантом солдаты ещё пытались иногда спорить, то перед Кайфатом они попросту трепетали, до ужаса страшась его гнева. Впрочем, К'ирсан уже свыкся с окружающим его ореолом страха, и иная реакция его бы по настоящему удивила...
   Обедал Кайфат вместе с бароном и управляющим замка Лиссом в Малом зале. Грасс Беор овдовел два года назад, сын его учился в Джугском университете, а потому единственным достойным дворянина обществом были его ближайшие сподвижники. Впрочем, барон не слишком уважал чистоту крови, предпочитая беседу с интересным человеком общению с аристократом.
   - Как думаете, капитан, король Зелода решится-таки нанести визит вежливости к нам в Баронства или нет? Не забыв, само собой, свой знаменитый Молот и грозную армию?
   С утра в замок вернулся из соседнего города управляющий и привёз почту и газеты, а потому за столом во всю обсуждались последние новости и свежие сплетни.
   - Знаете, господин барон, думаю у Его Величества и без новой войны дел хватает. Страна в руинах, и ещё не остыла кровь жертв междоусобицы. Сердце мятежа уничтожено, но впереди ещё долгая агония, - с непоколебимой уверенностью ответил К'ирсан и тут же презрительно фыркнул. - Гелид I Ранс окажется тупицей, если швырнёт измученную страну в горнило новой войны. Даже разбив армии Союза городов, он рискует остаться без трона. Взбунтуется чернь, пришлют убийц аристократы, припомнят всё хорошее союзники...
   Лисс задумчиво жевал, молчаливо кивая, подтверждая слова капитана, а вот грасс Беор азартно воскликнул:
   - Точно! Силёнок у него может и хватит, да кто ж ему сегодня позволит их показывать-то?! Советник, опять же, у короля толковый, предложит войну в следующем году начать, а там, глядишь, и какие другие проблемы найдутся!
   - Господин барон, а что, главы Союза готовятся к обороне? - Внезапно заинтересовался управляющий.
   - А, только мархуз знает к чему они там готовятся и о чём вообще думают. Ясно же было ещё год назад, что все эти высокие покровители бросят их, как только запахнет по настоящему жареным. - Сыто откинувшись на спинку стула, заявил грасс Беор и нравоучительно добавил: - Война - это хороший способ поправить дела, если ты над схваткой и добиваешь выживших... Ну, или громишь врага стремительным наскоком и малой кровью. И совсем уж хорошо, когда ты бьёшься чужими руками! Вот только нашим правителям пришло в голову, будто они способны выдержать многолетнюю, очень кровавую и затратную кампанию... Болваны! А сколько мы уже потеряли из-за проблем с торговлей?! Дороги просто обезлюдели!
   Слушая злые слова нанимателя, К'ирсан с усмешкой думал о торгашеской натуре здешних дворян. Может остальные и не такие, но барон Орианг давно забыл жажду крови воинственных предков, сменив клинок на перо и бумагу. Впрочем, Кайфат немного лукавил, Беор не забыл как правильно держать меч, да и кое-какие магические фокусы прятал в рукаве. Хозяин замка оставался нелёгким противником, непростым, но... уже и не кровожадным воином!
   После обеда барон поднялся в свой кабинет, а К'ирсан прошёл в библиотеку. Едва ли не впервые за всю жизнь на Торне, он мог столь много читать. И не только книги по магии, которых у хозяина замка оказалось немало. Исторические изыскания и записки путешественников, мемуары политиков и военачальников - привычных капитану книг, неудобных свитков или даже просто не подшитых листков оказалось до изумления много. К'ирсан их не читал - заглатывал, точно диковинное чудище. С каким сожалением он откладывал в сторону свитки с незамысловатыми стихами или философские трактаты, надеясь, что когда-нибудь придёт и их время. Пусть не завтра, но скоро, и, несомненно, в светлом будущем, которое обязательно наступит. А пока, пока он искал знания, способные помочь ему выжить. Кайфат готовился к новой войне.
  

* * *

  
   Время за книгой летит незаметно: казалось, ты только-только начал заочную беседу с автором, продираясь сквозь чащобу чужих рассуждений, возвращаясь назад или забегая вперёд, подмечая нечто новое и неожиданное или же кривя губы, найдя очевидную глупость, как в бойницу заглядывает ночная тьма. Пока К'ирсан работал, к нему пару раз прибегал недовольный Руал. Сердито сопя и цокая, он долго возился на коленях хозяина, требуя внимания, а затем быстро убегал, разобиженный. Вот и теперь, когда Кайфат уже ставил книгу, в бойнице мелькнул серый силуэт, и серебристой змейкой в библиотеку проскользнул Ночной Прыгун. Зверёк был настроен решительно, и собирался с боем отвоевать хозяина у пыльных фолиантов.
   - Всё, всё, малыш. Успокойся! - Засмеялся К'ирсан выставив перед собой руки. - На сегодня хватит. Ещё часок повозимся в... хм, лаборатории... а, потом проверим караулы. Не то, боюсь, как бы солдаты службу с отдыхом не спутали!
   По лестнице Кайфат шёл с четвероногим другом на руках, ласково гладя его по спинке и беззвучно посмеиваясь, когда холодный мокрый нос зверька счастливо толкал его в щеку. Ведь иногда так приятно ощутить, что ты ещё кому-то нужен и кто-то тебя любит просто так, несмотря ни на что!
   В небольшом замке было непривычно тихо, точно вся челядь вместе с хозяевами уже давно улеглась спать.
   - Похоже мы опять пропустили ужин. - Шепнул К'ирсан, и до него тут же докатились отголоски мыслей Прыгуна. Мол, если кто-то и пропустил, то уж точно не он. Поменьше сидеть среди бумаг и прочего мусора надо!
   Мягко ступая, капитан завернул в коридор, что вёл к покоям барона. Здесь очень удобно спуститься по лестнице на первый этаж, пройти мимо главного зала и выйти на кухню. Там же наверняка сидит и Тёрн: сержант тоже редко успевал к ужину...
   Тень у двери в спальню грасс Беора Кайфат заметил едва ли не быстрей Руала. Повинуясь мысленному приказу Прыгун стальной лентой метнулся вперёд, атакуя чужака, а в том, что это именно чужак, сомневаться не приходилось: слуга бы просто зажёг свет, а не таился во тьме.
   Не дожидаясь пока неизвестный его заметит, капитан одним движением нарисовал в воздухе несколько рун и толкнул их вперёд. Настала пора проверить одну из новых формул, уже давно заботливо составленных, но ещё не опробованных в деле. Связав несколько знаков, отвечающих за управление внешними энергиями, со знаками концентрации и внутренних Сил, К'ирсан сплёл оглушающее заклинание, которое должно было низвергнуть сознание цели на самое дно бездны беспамятства... И в тот же миг, точно дождь из жемчужин пролился на неизвестного недруга - именно так это выглядело в магическом зрении К'ирсана.
   "Как же я ненавижу эти хфурговы амулеты", - промелькнула свирепая мысль, и мгновенно пропала, когда сознание привычно укрылось за личиной зверя.
   Проснувшееся чувство опасности заставило уклониться вправо, пропуская брошенный врагом снаряд. Неизвестный противник успел среагировать на появление капитана, поднялся с колен и тут же метнул в нападающего нечто смертельно опасное: у К'ирсана даже мысли не возникло это отбить или - не дай Оррис, - поймать! Резко взмахнув рукой, он хлестнул врага плетью Нергала, но, как уже было однажды, изумрудный жгут энергии рассыпался роем искр, ударившись об охватившее неизвестного воина радужное свечение. В свете магических вспышек мелькнуло чёрное лезвие чужого меча, и сталь встретилась со сталью - Кайфат успел выхватить подарок короля Гелида.
   Где-то под ногами обиженно засвистел Руал, получивший в самый последний миг жёсткий приказ уйти в сторону. Капитан не желал, чтобы его верный друг вновь оказался ранен или убит. Только теперь с огромным удивлением бывший легионер Зелода понял насколько быстр и умел его противник. Защищённый амулетами, тот сейчас демонстрировал очень интересную технику работы клинком, когда им не рубят, а словно бы режут или колют - подлинное искусство ночного убийцы, привычного к схваткам в узких помещениях. Настоящий охотник на магов, который должен выдержать несколько чародейских атак, подойти на расстояние удара и закончить дело одним движением меча. При таком подходе к поединкам с колдунами, главное - надёжность амулетов и высокая скорость. И того, и другого у воина-тени было в избытке. Уж не Наказующий ли это?!
   Решив не затягивать схватку, К'ирсан взорвался серией ударов, и, воспользовавшись тем, что убийца на миг открылся, левой рукой уколол того в грудь заготовленным плетением. Шаг назад, и Кайфат с отстранённым интересом принялся наблюдать, как чужак упал на колени и выронил меч, а в магическом зрении на играющей радужными огнями ауре появилось чёрное пятно, из которого теперь выстреливали рассыпающиеся жгутики энергии. Неизвестный умирал, хорошо это понимая, он свирепо уставился на победителя и хрипло прорычал слово-ключ, спуская с цепи заготовленное заклинание.
   Это был взрыв, вспышка, всплеск Силы, разом выброшенной в цель. Смерть, мгновенная и неотвратимая! И не всякая защита могла спасти от неминуемой гибели: уж больно много Силы вложил в заклятие ощутивший дыхание Бездны воин, слишком близко стоял капитан... Но стоило К'ирсану ощутить первые отголоски удара, как он за какой-то миг, одним усилием воли сотворил простой каркас из силовых линий и нескольких знаков, по непонятному наитию напитал эфиром Астрала и выбросил это грубоватое плетение навстречу враждебной магии. Мигом возникшие из ниоткуда и видимые только в магическом зрении сотни голубых с зелёным отливом силовых лезвий рассекли поток смертельной энергии, на клочки изорвав оковы чар. Со стороны же неискушённого наблюдателя столкновение двух заклинаний выглядело, как хлынувший из ниоткуда поток огня, внезапно рассыпавшийся облаком безобидных искр.
   - ...и все демоны Бездны, хфурга им в глотку! - Хрипло заметил знакомый голос слева, когда капитан безбоязненно шагнул сквозь завесу гаснущих обрывков заклинания и склонился над завалившимся набок противником.
   - Мёртв! О Бездна, немного не рассчитал! - Со злостью выругался К'ирсан и добавил: - Вы не пострадали, барон?
   Грасс Беор проснулся от шума схватки, но не стал отсиживаться в спальне и выскочил в коридор. Совершенно голый и с длинным изогнутым кинжалом в руке смотрелся он потешно.
   - Да вроде нет... Хотя мархуз его знает! Кто это и как он здесь оказался, капитан?! - сначала спокойно, а потом уже не скрывая опасной холодной ярости, ответил барон Орианг. - Почему у дверей моей комнаты оказывается убийца?!
   - Простите, барон, но это вам лучше знать почему ночные охотники взяли ваш след. Моя же работа состоит лишь в том, чтобы сохранить жизнь нанимателю... Вам! - невозмутимо, с подчёркнутым уважением, но без подобострастия, сказал К'ирсан. - Вы бы вернулись в комнату, а то неизвестно сколько ещё товарищей этого неудачника проникло в замок.
   В полголоса помянув богов, грасс Беор резко развернулся и ушёл в покои. И словно дожидаясь ухода нанимателя, в конце коридора появились двое бегущих солдат, один из которых зажимал распоротый бок.
   - Капитан, в замок проникли лазутчики. Один ублюдок сидел в северной башне, пока я на него не наткнулся! - Тяжело дыша объявил сержант Тёрн и, отняв руку от залитого кровью бока, потряс кулаком. - Кровь мне пустил, гад! И ещё двоих стражников на стене прирезал... Каждого стилетом со спины под рёбра ткнул и всё!... А тут, видно...
   - Заткнись! Как рана затянется, вновь придётся с тобой заниматься, а то распустился совсем, - с раздражением сообщил Кайфат и прижал собственную руку к ране друга.
   - Хфургово семя! - Простонал Согнар, когда раздалось шипение, и из-под пальцев К'ирсана потянулись струйки вонючего дыма.
   - Потерпишь. Впредь будет наука! - Равнодушно бросил Кайфат и спросил: - Надеюсь, ты прочёсывание замка организовал?!
   - Да, поднял всех по тревоге и раздал приказы капралам, а сам двинул сюда...
   - Сержант, а почему вы сразу же не отправили сюда солдат или не пришли сами? - Потребовал ответа уже одетый барон, грозно нахмурившись. Ему не понравилось, что нанятый им человек озаботился защитой хозяина в последнюю очередь.
   - А вдруг это начало штурма? Вот я и объявил тревогу по всем правилам. Ну а там сразу же сюда с рядовым Флави побежал!... Лэр! - Немного напрягшись доложил сержант, покосившись на капитана, но тот возился с непонятными свёртками, лежащими у самой двери.
   - Они хотели чисто уйти, без шума и драки, что, впрочем, никаким открытием не является. - Вполголоса сообщил Кайфат и встряхнул ладони, которыми он долго водил над странной полусферой и лежащими рядом трубками. - Похоже, здесь сильное сонное зелье и некое приспособление, с помощью которого планировалось отраву закачать в комнату... А вот эта игрушка нужна, чтобы закончить дело наверняка. Забавная диковинка, неправда ли?
   В руках у капитана оказался замысловато украшенный обсидиановый нож, от которого ощутимо веяло угрозой.
   - Насколько я понимаю, это ритуальное оружие? - С неприятной жутковатой усмешкой обратился к нанимателю К'ирсан. - Чем же ваш недруг-сосед занимается, раз у него такие интересные посланники?
   - Он мой враг, а значит, готов пойти на самую мерзкую гнусность! - Почему-то побледнев, отрешённо буркнул грасс Беор и добавил: - Капитан, вы пока тут разберитесь, уберите этот мусор, а я немного отдохну... Не возражаете?
   Хлопнула дверь, а Кайфат задумчиво прищурился и произнёс:
   - Любопытно... Всё очень любопытно!
   Сержант в ответ лишь фыркнул и потёр неприятно зудящий бок. Согнар привычно взвалил все непонятности на плечи командира, предпочитая претворять в жизнь его решения. Стоящий же рядом солдат не проронил ни слова, вытянувшись в струнку и всячески пытаясь притвориться статуей.
   - В общем-то ладно, этого... - К'ирсан презрительно пнул тело врага, - к нам в башню со всеми вещами, может что и найдём интересного. Да и в вещах его стоит покопаться! Тёрн, распорядись, а я пока с солдатами все углы здесь проверю, а то может у нас ещё кто в гости зашёл.
   Уже отойдя в сторону, капитан обернулся и добавил:
   - Не забудьте и про второго лазутчика!
   Как только Кайфат скрылся за углом, Согнар вполголоса, но с неприкрытой яростью рявкнул на молчаливого солдата:
   - Что встал?! Бери мертвяка за ноги, я за руки - так и потащим!...
   В южной башне К'ирсан появился уже далеко за полночь: поиски вражеских лазутчиков затянулись, пришлось обшарить весь замок, но никого так и не нашли. Вернувшийся капитан не имел никакого желания лично возиться с телами убийц, вот только и отложить это он не мог.
   Помогал К'ирсану один лишь Гхол, а вот Согнар тихо сидел на скамейке рядом: сославшись на ранение, он нашёл-таки способ уйти от неприятного занятия. Всё ещё обиженный на хозяина Руал лежал около Тёрна и недовольно свистел, провожая взглядом мельтешащие по залу фигуры. Тишину в зале нарушал лишь шорох срезаемой с тел одежды, да редкие отрывистые команды Кайфата и визгливые ответы гоблина.
   - Никаких знаков, татуировок или прочих следов. Несколько свойственных их профессии шрамов и только! - С раздражением пожаловался другу капитан. - Ну и как тут понять откуда они родом?!... Впрочем, судя по чертам лица, наши неудачливые убийцы с Сардуора, да только этот нож и амулеты... Как-то всё непросто выходит!
   Говоря об амулетах, Кайфат кивнул в сторону лежащих небольших предметов разной формы, снятых с тел врагов.
   - А что не так? - Уточнил сержант, чем окончательно привёл капитана в мрачное расположение духа.
   - Наш наниматель лжёт! Это не простые убийцы, и послал их совсем не простой человек. - Задумчиво и немного невпопад сообщил К'ирсан. - В этих магических побрякушках реализованы принципы той магии, которая запрещена по всему Торну... Демоны, этого ещё не хватало!
  
   Вообще-то так говорил Фридрих Ницше (прим. автора)
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 5.54*102  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в темноту" М.Комарова "Со змеем на плече" И.Эльба, Т.Осинская "Маша и МЕДВЕДИ" В.Чернованова "Колдун моей мечты" М.Сакрытина "Слушаю и повинуюсь" С.Наумова, М.Дубинина "Академия-фантом" Т.Сотер "Факультет прикладной магии.Простые вещи" Д.Кузнецова "Кошачья гордость,волчья честь" Г.Гончарова "Полудемон.Месть принцессы" А.Одинцова "Любовь и мафия" С.Ушкова "Связанные одной смертью" М.Лазарева "Фрейлина специального назначения" А.Дорн "Институт моих кошмаров.Здесь водятся драконы" В.Южная "Мой враг,моя любимая" С.Бакшеев "Опасная улика" В.Макей "Ад во мне"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"