Паланик Чак: другие произведения.

Удушье

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 5.39*60  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "CHOKE", лучшая, на мой взгляд, книга Паланика.


   Чак Паланик
   Удушье
   Перевод -- А. Егоренков

Забитым. На все времена.

   Глава 1
   Если вы собираетесь читать это -- лучше не надо.
   После парочки страниц вам здесь быть не захочется. Так что забудьте. Уходите. Валите отсюда, пока целы.
   Спасайтесь.
   Там сейчас по ящику точно идет что-нибудь интересное. Или, раз уж у вас так навалом времени, пойдите в вечернюю школу. Выучитесь на врача. Станьте кем-нибудь. Пригласите себя поужинать. Покрасьте волосы.
   Жизнь-то проходит.
   То, что творится здесь, с самого начала выведет вас из себя. А дальше оно становится все хуже и хуже.
   Здесь вы найдете глупую историю про глупого маленького мальчика. Глупую правду жизни такого человека, с которым вам не захочется знакомиться. Представьте себе: малолетняя отморозь под вершок ростом, на голове сноп русых волос, зачесанных с пробором на одну сторону. Представьте: малолетний говняный сопляк улыбается со старых школьных фоток, обнажая отсутствующие местами молочные зубы и первый криво вылезающий взрослый. Представьте себе, он одет в дебильный свитер в желто-голубую полоску, праздничный свитер, который был его любимым. Даже в том возрасте, представьте, он уже грызет свои педерастические ногти. Его любимая обувь -- кеды. Любимая еда -- сраные корн-доги.
   Представьте себе, что этот малолетний сопляк едет, не пристегнувшись, после обеда, в украденном школьном автобусе, с мамочкой. Только возле их мотеля припаркована машина полиции, поэтому мамуля молча пролетает мимо на скорости шестьдесят-семьдесят миль в час.
   Здесь рассказ про глупого малолетнего проныру, который, это уж точно, был чуть ли не тупейшим мелким хамоватым плаксой и стукачом-ябедой из всех, живших на свете.
   Про малолетнего говнюка.
   Мамуля говорит:
   -- Надо поторопиться, -- и они въезжают на холм по узкой тропе, задние колеса у них виляют туда-сюда на льду. В свете фар снег кажется голубым, заполняет воздух у обочины дороги, идущей сквозь темный лес.
   Представьте себе, что все это -- его вина. Малолетнего недоноска.
   Мамуля останавливает автобус, чуть не доезжая до подножья скалистого утеса, и свет фар сияет, отражаясь от его белой грани, а она говорит:
   -- Вот досюда-то нам и надо, -- и слова испаряются в воздух белым облаком, которое наглядно демонстрирует глубину ее легких.
   Мамуля ставит парковочный тормоз и разрешает:
   - Можешь выйти, но куртку оставь в автобусе.
   Представьте себе, что этот глупый недомерок позволяет мамуле поставить себя во фронт перед школьным автобусом. Что этот подлый мелкий Бенедикт Арнольд стоит, молча глядя в сияние фар, и дает мамуле стянуть с себя через голову свой любимый свитер. Что этот трусливый малолетний нытик торчит молча полуголый под снегом, пока мотор автобуса тарахтит, и эхо отражается от скал, а мамуля исчезает где-то в ночи и холоде позади него. Фары слепят его, а шум мотора перекрывает все звуки деревьев, трущихся друг об друга на ветру. Воздух слишком морозный, чтобы вдыхать больше глотка за раз, поэтому эта малолетняя слизистая мембрана пытается дышать вдвое чаще.
   Он не убегает. Он вообще ничего не делает.
   Откуда-то позади слышен мамочкин голос:
   - Теперь, что бы ты ни творил, не вертись.
   Мамуля рассказывает ему, мол, когда-то давно, в Древней Греции, жила-была прекрасная девушка, дочь гончара.
   Как обычно, когда она выбирается из тюрьмы и приходит его забрать, малыш и мамуля каждую ночь проводят в очередном мотеле. Все их блюда -- это фаст-фуд, и каждый день, целыми днями, они за рулем. Сегодня за ланчем малыш пытался съесть свой корн-дог, а тот был еще очень горячий, и он заглотил почти весь, но тот застрял, и он не мог ни дышать, ни заговорить, пока мамуля обежала стол со своего места.
   Потом две руки обхватили его сзади, оторвали от пола, и мамуля зашептала:
   -- Дыши! Дыши, черт возьми!
   После этого малыш заплакал, а весь ресторан столпился вокруг.
   В этот миг казалось, что целому миру небезразлично то, что с ним случилось. Все люди вокруг обнимали его и гладили по голове. Все спрашивали, все ли с ним в порядке.
   Казалось, что этот миг мог бы тянуться вечно. Что стоит рисковать жизнью, чтобы заработать любовь. Что нужно подойти к самой черте смерти, чтобы получить хоть какое-то спасение.
   -- Хорошо. Вот, -- сказала мамуля, вытирая ему губы. -- Теперь я дала тебе жизнь.
   В следующий миг официантка опознала его по фотографии на старом пакете из-под молока, а потом мамуля везла гнусного малолетнего нытика обратно, в номер мотеля, на скорости семьдесят миль в час.
   На обратном пути они съехали с шоссе и купили баллон черной краски.
   Даже после такой беготни они добрались только в глубину ничто, в глубину ночи.
   Теперь этот глупый мальчик слышит, как мамуля гремит позади баллоном краски: когда она трясет его, камешек внутри бьется о разные концы, -- а мамуля рассказывает, что древнегреческая девушка была влюблена в юношу.
   -- Но тот юноша был из других краев и должен был туда вернуться.
   Доносится шипение, и маленький мальчик чует запах краски. Мотор автобуса меняет тон, глухо ухает, а потом тарахтит быстрее и громче, и автобус немного трясется, покачиваясь на покрышках.
   И в ту ночь, когда юноша и девушка в последний раз были вместе, рассказывает мамуля, девушка принесла с собой лампу и поставила ее так, чтобы тень возлюбленного падала на стену.
   Краска из баллона замолкает, потом шипит снова. Сначала короткое шипение, потом длинное.
   А мамуля говорит, что девушка обвела тень возлюбленного по контуру, чтобы у нее навсегда осталось свидетельство того, как он выглядел, документация этого текущего момента, последнего момента, в котором они будут вместе.
   Наш малолетний плакса продолжает молча смотреть, уткнувшись в сияние фар. Глаза у него слезятся, и закрыв их, он видит сияние огней в красном цвете, прямо сквозь веки, сквозь собственную плоть и кровь.
   А мамуля говорит, что на следующий день возлюбленный девушки ушел, но его тень по-прежнему была на месте.
   На секундочку малыш оглядывается назад, где мамочка обводит по контуру его глупую тень на грани утеса, только мальчик стоит так далеко, что его тень получается на голову выше матери. Его тощие ручонки кажутся широкими в обхвате. Его кряжистые ножки -- длинными и вытянутыми. Узенькие плечи -- широко расправленными.
   А мамуля говорит ему:
   -- Не смотри. Не шевели ни мышцей, иначе испортишь всю мою работу.
   И это придурковатое малолетнее трепло отворачивается смотреть на фары.
   Шипит баллон с краской, а мамуля говорит, что до греков никто не знал живописи. Вот так было изобретено рисование картин. Рассказывает историю о том, как отец девушки при помощи контура на стене воссоздал глиняный вариант юноши, и вот так изобрели скульптуру.
   На полном серьезе, мамуля сказала ему:
   -- Искусство никогда не приходит со счастьем.
   Вот так рождаются условности.
   И вот малыш стоит и дрожит в сиянии фар, пытаясь не шевелиться, а мамуля продолжает работу, рассказывая здоровенному силуэту, что когда-нибудь тот научит людей всему, чему она его научила. Когда-нибудь он станет врачом и будет спасать людей. Возвращать им счастье. Или даже что-то больше счастья -- покой.
   Его будут уважать.
   Когда-нибудь.
   И ведь даже после того, как Пасхальный Кролик оказался враньем. Даже после Санта-Клауса, Зубной Феи, святого Кристофера, ньютоновой физики и атомной модели Нильса Бора, этот глупый-преглупый малыш все еще верил мамочке.
   Когда-нибудь, когда станет большим, рассказывала мамуля силуэту, малыш вернется сюда и увидит, что как раз дорос до контура, который она запланировала для него в эту ночь.
   Голые руки малыша тряслись от холода.
   А мамуля сказала:
   -- Совладай с собой, черт возьми. Стой смирно, или все испортишь.
   И малыш пытался ощутить тепло, но какими бы яркими не были фары, они ни капли не грели.
   -- Мне нужно сделать четкий контур, -- поясняла мамуля. -- Будешь дрожать -- окажешься размытым.
   Только по прошествии многих лет, когда этот глупый малолетний бездельник закончил с отличием колледж, и зарабатывал себе горб, чтобы поступить на медицинский факультет Южно-Калифорнийского Университета, -- когда ему стукнуло двадцать четыре, и он был на втором курсе медфака, когда его мать положили в больницу, а его назначили опекуном, -- только тогда на эту безвольную малолетнюю тряпку снизошло озарение, что стать сильным, богатым и внушительным -- дело только половины жизненного пути.
   А сейчас уши малыша болят от холода. Он чувствует, что задыхается, и у него кружится голова. Узенькая грудь этого малолетнего стукача вся в мурашках гусиной кожи. Его соски торчат от холода маленькими красными прыщиками, а малолетний эякулянт говорит себе: "На самом деле я это заслужил".
   А мамуля просит:
   -- Постарайся хотя бы стоять ровно.
   Малыш отводит плечи назад, и представляет, что фары -- строй солдат на расстреле. Он заслуживает воспаление легких. Он заслуживает туберкулез.
   См. также: Гипотермия.
   См. также: Тифозная лихорадка.
   А мамочка говорит:
   -- Завтра с утра меня уже не будет рядом, и донимать тебя будет некому.
   Мотор автобуса крутится вхолостую, извергая длинный смерч синего дыма.
   А мамочка говорит:
   -- Поэтому стой ровно и не заставляй тебе всыпать.
   И ведь ступудово: это малолетнее отребье заслуживало того, чтобы ему всыпали. Он заслуживал все, что бы ни получил. Этот задуренный малолетний баран, который на полном серьезе считал, что будущее может стать лучше. Если просто достаточно поработать. Если достаточно много учиться. Бегать достаточно быстро. Все пойдет на лад, и жизнь к чему-то сложится.
   Налетает порыв ветра, и сухая снежная крупа сыплется с деревьев, вонзаясь каждой снежинкой ему в уши и щеки. Снег все тает между шнурков обуви.
   -- Увидишь, -- говорит мамуля. -- Это будет стоить того, чтобы чуть потерпеть.
   Это станет историей, которую он сможет рассказать собственному сыну. Когда-нибудь.
   Древняя девушка, рассказывает мамуля, больше ни разу не видела своего возлюбленного.
   А малыш настолько глуп, что может думать, будто какая-то картина, статуя или история могут как-нибудь заменить любимого человека.
   А мамуля говорит:
   -- У тебя еще столько впереди.
   Глотать трудно, но это ведь был глупый, ленивый, позорный маленький мальчик, который стоял и дрожал молча, щурясь на сияние и рычание, и который думал, что будущее окажется прямо светлым-разсветлым. Представьте человека, который взрослеет настолько идиотом, что даже не знает, что надежда -- просто очередная фаза, из которой рано или поздно вырастают. Который считает, будто можно создать что-то, -- что угодно, -- что продлится вечно.
   Кажется глупым даже припоминать эти вещи.
   Так что повторюсь: если вы собрались читать это -- не надо.
   Здесь не про кого-то храброго, доброго и преданного. Не про того, в кого вам захочется влюбиться.
   Просто чтоб вы знали: читаете вы полную и безжалостную исповедь человека с зависимостью. Ведь почти во всех программах реабилитации из двенадцати шагов, на четвертом шаге нужно составить опись собственной жизни. Каждый уродский, говеный момент своей жизни нужно взять и записать в блокнот. Полный перечень преступлений. Таким образом, каждый грех окажется у вас точно на кончике пера. А потом надо все их загладить. Это касается алкоголиков, злостных наркоманов и обжор в той же мере, в какой и сексуально озабоченных.
   Таким образом, можно в любое желаемое время вернуться назад и пересмотреть все худшее в своей жизни.
   Потому что, говорят, кто забывает прошлое, тот обречен повторять его.
   Так что если вы это читаете, скажу честно: вас ничего из этого не касается.
   Тот глупый маленький мальчик, та холодная ночь, -- все оно со временем станет лишь новым идиотским дерьмом, о котором можно думать во время секса, чтобы не спустить заряд раньше времени. Это если вы парень.
   Мамочка говорит нашему слабенькому малолетнему дристуну:
   -- Подержись еще немножечко, просто будь чуть упорнее, и все будет хорошо.
   Ха!
   Мамуля, которая говорила:
   -- Когда нибудь это будет стоить всех наших усилий, я обещаю.
   И наш малолетний обсос, наш глупый-преглупый маленький сосунок, который стоял все то время на месте и трясся полуголый под снегом, и в самом деле веря, что кто-то способен даже пообещать нечто настолько невероятное.
   Так что если вы считаете, что оно пойдет вам на пользу...
   Если вы считаете, что вам вообще что-нибудь пойдет на пользу...
   Считайте, пожалуйста, что это ваше последнее предупреждение.
  
   Глава 2
  
   Уже успело стемнеть, и начался дождь, пока я добрался до церкви, а Нико тут как тут, ждет, пока откроют боковую дверь, от холода обхватив бока руками.
   -- Потаскай это для меня с собой, -- говорит она, вручая мне пригоршню шелка.
   -- Всего пару часиков, -- просит она. -- У меня нету карманов.
   Она одета в куртку из какой-то искусственной рыжей замши с воротом ярко-рыжего меха. Из-под той торчит подол платья в цветочек. Колготок на ней нет. Она взбирается по сходням ко двери церкви, осторожно переставляя развернутые в стороны ноги в туфлях на черной шпильке.
   То, что она дала мне -- теплое и сырое.
   Это ее трусики. А она улыбается.
   За стеклянными дверьми женщина, которая елозит туда-сюда шваброй. Нико стучится в стекло, потом показывает на свои наручные часы. Женщина окунает швабру в ведро. Поднимает ее и выжимает тряпку. Прислоняет швабру ручкой к двери и выуживает из халата связку ключей. Открывая дверь, женщина кричит через стекло.
   -- Ваши сегодня в комнате 234, -- объявляет женщина. -- В классе воскресной школы.
   Сейчас на стоянке куда больше народу. Люди взбираются по сходням, говорят "привет", а я заталкиваю трусики Нико в карман. Позади меня люди вприпрыжку пролетают несколько ступеней, чтобы поймать дверь, пока та не захлопнулась. Хотите верьте, хотите нет, но все здесь вам знакомы.
   Эти люди -- легенды. О каждом из этих мужчин и женщин вы слушали истории на протяжении многих лет.
   В 1950-х ведущий производитель вакуумных пылесосов попробовал немного усовершенствовать дизайн. Они добавили крутящийся пропеллер из острых как бритва лезвий, установленный в шланге на глубине в несколько дюймов. Напор воздуха раскручивает лезвия, а те порубят любую пылинку, нитку или шерстинку домашнего питомца, которая могла бы застрять в шланге.
   По крайней мере, так гласил проект.
   А случилось то, что куча этих мужчин прискакала в неотложку с изувеченными членами.
   По крайней мере, так гласит миф.
   Старая городская легенда, про вечеринку с сюрпризом для хорошенькой домохозяйки: как все ее друзья и родственники спрятались в одной комнате, а когда ворвались и заорали "С днем рожденья!", то обнаружили ее вытянувшейся на диване, а семейная собака слизывала арахисовое масло у нее между ног...
   Ну, это точно правда.
   Легендарная женщина, которая отсасывала у парней за рулем, и раз один парень потерял управление машиной и ударил по тормозам так резко, что она откусила ему половину, -- я их знаю.
   Эти мужчины и женщины -- все здесь.
   Эти люди -- причина того, что в каждой неотложке есть дрель с алмазным сверлом. Чтобы просверлить толстое донышко бутылки из-под шампанского или содовой. Чтобы освободить всасывание.
   Эти люди толпами вваливаются среди ночи, рассказывая, что споткнулись и упали на кабачок, лампочку, куклу Барби, бильярдные шары, сопротивляющегося хомячка.
   См. также: Бильярдный кий.
   См. также: Плюшевая зверушка.
   Они поскальзывались в душе и падали, прямо дуплом, на скользкий тюбик шампуня. На них вечно нападают неизвестные личности, вооруженные свечками, мячами для бейсбола, сваренными вкрутую яйцами, фонариками и отвертками, которые теперь нужно извлечь. Здесь ребята, которые застревают в сливном отверстии горячей ванны.
   На полпути вглубь по коридору к двери комнаты 234 Нико тянет меня к стене. Ждет, пока мимо нас пройдет несколько человек, и говорит:
   -- Я знаю, куда можно зайти.
   Все остальные идут в класс воскресной школы в пастельных тонах, а Нико улыбается им вслед. Она крутит пальцем у виска, в международном знаке для обозначения психов, и говорит:
   -- Несчастные.
   Тянет меня в другую сторону, к табличке, гласящей "Женский".
   Среди народа в комнате 234 есть самозванный районный сотрудник охраны здоровья, который звонит и опрашивает четырнадцатилетних девочек на тему наличия у них влагалища.
   Здесь есть девушка-массовик, у которой было вздутие живота, и там нашли фунт спермы. Ее зовут Лу-Энн.
   Здесь парень из кинотеатра, продевавший член сквозь дно коробки попкорна, -- зовите его Стив, -- и по вечерам его повинная жопа сидит у заляпанного краской стола, втиснувшись в детский пластмассовый школьный стульчик.
   Все это люди, которых вы считали большим приколом. Вперед, ржите, пока не надорвете к чертям свой чертов живот.
   Это сексуально озабоченные.
   Все это люди, которых вы считали городскими байками, -- ну, вот они, всамделишные. С самыми настоящими именами и лицами. Работами и семьями. Учеными степенями и полицейскими досье.
   В женском туалете Нико прижимает меня к холодной плитке стены и усаживается мне на пояс, пытаясь извлечь из штанов. Другой рукой Нико обнимает мой затылок и тянет мое лицо, открытый рот, навстречу своему. Ее язык борется с моим, она разогревает мне головку поршня большим пальцем руки. Сталкивает джинсы с моих бедер. Усевшись, приподнимает подол платья, прикрыв глаза и чуть отклонив назад голову, плотно пристраивает свой лобок к моему и бормочет что-то сбоку мне в шею.
   Говорю:
   -- Боже, как ты прекрасна, -- потому что несколько последующих минут такое позволительно.
   А Нико подается назад, смотрит на меня и спрашивает:
   -- Это еще что значит?
   А я в ответ:
   -- Не знаю, -- говорю. -- Да ничего вроде, -- говорю. -- Забудь.
   Плитка пахнет дезинфекцией и шероховато трет мне зад. Стены поднимаются кверху, к потолку из звукоизолирующей плитки и отдушинам, покрытым пылью и грязью. Характерный запах крови от ржавой железной коробки для использованных салфеток.
   -- Свою справку об освобождении, -- вспоминаю. Щелкаю пальцами. -- Принесла?
   Нико чуть поднимает бедра, потом роняет их, подтягивается и усаживается. Голова ее по-прежнему откинута назад, глаза все еще закрыты, -- она роется в корсаже платья, выуживает сложенный из голубой бумаги квадратик и бросает мне его на грудь.
   Говорю:
   -- Умница, -- и отцепляю авторучку от кармана рубашки.
   Нико поднимает бедра чуть выше с каждым разом, потом крепко усаживается. Немного трется взад и вперед. Пристроив по руке на каждое бедро, подталкивается вверх, после падает вниз.
   -- "Вокруг света", -- прошу. -- "Вокруг света", Нико.
   Она приоткрывает глаза где-то наполовину и смотрит на меня сверху, а я болтаю в воздухе авторучкой, как помешивают чашку кофе. Даже через одежду на моей спине отпечатывается узор канавок между плиткой.
   -- Давай, "вокруг света", -- прошу. -- Сделай это мне, крошка.
   И Нико закрывает глаза, задирая юбку у талии обеими руками. Пристраивает весь вес на мои бедра и переносит одну ногу мне через живот. Потом переносит вторую, оставаясь сидеть на мне, но уже лицом к моим ногам.
   -- Хорошо, -- говорю, разворачивая голубой листок бумаги. Разглаживаю его на ее выгнутой дугой спине и вписываю свое имя внизу, в графе, гласящей "поручитель". Сквозь платье прощупывается широкий ремешок ее лифчика: резинка с пятью или шестью проволочными крючками. Прощупываются ее ребра под толстым слоем мышц.
   Прямо в этот миг, вглубь по коридору, в комнате 234, сидит девушка кузена вашего лучшего друга, та девчонка, которая чуть не до смерти долбила себя на ручке коробки передач в "Форте Пинто" после того, как поела "шпанской мушки". Ее зовут Мэнди.
   Там парень, который раз пробрался в клинику в белом халате и сдавал экзамен по тазобедренной области.
   Там парень, который вечно валяется голым на покрывалах в номере отеля с утренним стояком, и ждет, когда войдет горничная.
   Все эти известные по слухам знакомые знакомых знакомых знакомых... все они здесь.
   Мужчина, искалеченный автоматической электродоилкой, -- его зовут Говард.
   Девушка, висевшая в душевой на штанге для занавески, полумертвая от аутоэротического удушения, -- это Пола, и она сексоголичка.
   Поздоровайтесь с Полой.
   Давайте сюда любителей тереться в метро. Давайте любителей распахивать плащи.
   Мужчина, который устанавливает камеры под ободком унитаза в женских туалетах.
   Парень, который щекочет хозяйство об откидные листы депозитных графиков в автоматических справочных.
   Все любители подглядывать. Нимфоманки. Грязные старикашки. Туалетные партизаны. Кулачные бойцы.
   Все те сексуальные страшилища и страшилки, о которых вас предупреждала мамочка. Все те ужасные поучительные истории.
   Все мы здесь. Живем и бедствуем.
   Это двенадцатишаговый мир сексуальной зависимости. Сексуально-озабоченного поведения. Вечером каждого дня недели они встречаются в задней комнате какой-нибудь церкви. В разных конференц-залах общественных центров. Каждую ночь, в каждом городе. Есть даже виртуальные собрания в Интернете.
   Моего лучшего друга, Дэнни, я встретил на собрании сексоголиков. Дэнни дошел до того, что ему приходилось мастурбировать раз по пятнадцать на день, чтобы хоть остановиться. Кроме того, у него уже еле сжимались пальцы, и он переживал, что с ним может приключиться от вазелина за такой долгий срок.
   Он пытался перейти на какую-нибудь мазь, но все, сделанное для смягчения кожи, работало будто бы строго наоборот.
   Дэнни и все эти мужчины с женщинами, которых вы считаете такими жуткими, смешными или жалкими людьми, -- все они здесь ослабляют пояса. Сюда мы все приходим открыться.
   Сюда приходят на время трехчасовой отлучки проститутки и сексуальные преступники из тюрем минимально строгого режима, -- и они сидят рука об руку с любительницами групповух и мужиками, берущими в рот по магазинам эротической литературы. Шлюха здесь объединяется с клиентом. Растлитель предстает перед растленным.
   Нико подтягивает гладкий белый зад почти к основанию моего поршня, потом срывается вниз. Вверх -- и вниз. Катается, туго обхватив меня внутренностями по всей длине. Выстреливая вверх, потом швыряя себя вниз. Мышцы ее рук, которыми она отталкивается от моих бедер, все набухают. Бедра у меня немеют и белеют в ее руках.
   -- Теперь, когда мы друг друга знаем, -- говорю. -- Нико? Что скажешь, нравлюсь я тебе?
   Она оборачивается и смотрит на меня через плечо:
   -- Когда будешь врачом, ты сможешь выписывать любые рецепты, так?
   Это если я когда-нибудь решу вернуться к учебе. Не стоит недооценивать то, как медицинская степень может помочь уложить кого-нибудь в койку. Поднимаю руки, пристраивая каждую ладонь поверх натянутой гладкой кожи на боках ее бедер. Вроде как, чтобы помогать ей подтягиваться, -- а она пропускает прохладные мягкие пальцы сквозь мои.
   Туго напялившись на мой поршень, не оглядываясь, сообщает:
   -- Друзья поспорили со мной на деньги, что ты уже давно женат.
   Держу ее гладкую белую задницу в руках.
   -- Сколько денег? -- спрашиваю.
   Объясняю Нико, что ее друзья могут оказаться правы.
   Ведь, по правде, любой сын, воспитанный матерью-одиночкой, в каком-то смысле родился женатым. Я не уверен, но похоже, пока мама твоя не умрет, любая другая женщина в твоей жизни может стать только сторонней любовницей.
   В современном мифе про Эдипа -- именно мать убивает отца и забирает сына.
   И никак не выйдет развестись с матерью.
   Или убить ее.
   А Нико спрашивает:
   -- Что еще значит -- любая другая женщина? Боже, это сколько же их? -- говорит. -- Рада, что мы с резинкой.
   На предмет полного списка сексуальных партнеров мне пришлось бы свериться с четвертым шагом. Заглянуть в блокнот с полной моральной описью. С полной и беспощадной историей моей зависимости.
   Это если я когда-нибудь решу вернуться, чтобы завершить тот чертов шаг.
   Для людей, которые торчат в комнате 234, работа по двенадцати шагам на собраниях сексоголиков -- есть ценный важный инструмент в понимании и излечении от... ну, вы поняли.
   А для меня -- это потряснейший практический семинар. Тут подсказки. Технические тонкости. Стратегии, позволяющие трахнуться так, как и не мечталось. Ведь эти зависимые, когда рассказывают свои истории, -- они же, черт возьми, великолепны. Плюс тут девочки-заключенные, выпущенные из тюрем на три часа сексоманской терапии общения.
   Нико в том числе.
   Вечера по средам означают Нико. Вечера пятницы значат Таня. По воскресеньям -- Лиза. Лиза потеет желтым от никотина. Ее талию можно почти обхватить руками, когда пресс у нее каменеет в кашле. Таня вечно протаскивает какую-нибудь резиновую игрушку для секса: обычно самотык или нитку резиновых бус. Вроде сексуального эквивалента сюрприза в коробке с сухарями.
   Есть старый принцип, мол, красота -- радость навеки: а вот по моему личному опыту даже самая раскрасивая красавица -- радость только на три часа, это предел. Потом ведь она захочет рассказать обо всех своих травмах детства. Один из приятных моментов во встречах с девчонкой из тюрьмы -- кайф от мысли, что смотришь на часы, и знаешь: через полчаса она уже будет за решеткой.
   Та же история про Золушку, только в полночь она снова превращается в преступницу.
   Я не говорю, что не люблю этих женщин. Я люблю их так же, как вы любите фото на развороте журнала, видео где трахаются, веб-сайт для взрослых, -- и, конечно, для сексоголика такое может показаться полным вагоном любви. Опять же, не скажу, что меня любит Нико.
   Это не столько роман, сколько случай. Рассаживаешь двадцать сексоголиков вокруг стола вечер за вечером -- и не надо удивляться.
   Плюс тут продают лечебные пособия для сексоголиков, где куча способов затащить кого-то в койку, о которых вы и понятия не имеете. Ну конечно, на самом деле оно должно помочь осознать, что ты подсел на секс. Все передается в списках вопросов типа -- "если делаете что-то из нижеприведенного, вы можете оказаться сексоголиком". Среди этих полезных подсказок есть такие:
   "Вы подрезаете подкладку купального халата, чтобы были заметны ваши гениталии?"
   "Вы оставляете расстегнутой ширинку или блузку, и притворяетесь, что ведете переговоры в телефонной будке, стоя в распахнутой одежде без нижнего белья?"
   "Вы бегаете без лифчика или атлетической подвязки в целях привлечения сексуальных партнеров?"
   Мой ответ на все вышеперечисленное -- "Ну что же, теперь -- да!"
   Плюс то, что здесь быть извращенцем -- не твоя вина. Сексуально-озабоченное поведение не заключается в постоянном желании, чтобы тебе отсосали член. Это болезнь. Это физическая зависимость, которая только и ждет персонального кодового номера от "Справочника статистической диагностики" и включения стоимости лечения в медицинскую страховку.
   Речь о том, что даже Билл Вильсон, основатель "Анонимных алкоголиков" не смог перебороть в себе похотливую обезьяну, и всю свою трезвую жизнь провел, обманывая жену и исполнившись чувством вины.
   Речь о том, что сексоманы приобретают зависимость от химических веществ, которые вырабатываются телом при постоянном занятии сексом. Оргазмы наполняют тело эндорфинами, которые оказывают обезболивающее и транквилизирующее действие. На самом деле сексоманы сидят на эндорфинах, а не на сексе. У сексоманов снижен естественный уровень оксидазы моноамина. В действительности сексоманы жаждут пептида фенилэтиламина, прилив которого может вызвать страсть, опасность, риск и страх.
   Для сексомана собственные сиськи, собственный член, собственный язык, клитор или дупло -- это героиновый укол, который всегда под рукой, всегда готов к применению. Мы с Нико любим друг друга так же, как любой наркет -- свою дозу.
   Нико крепко подается назад и трет мой поршень о переднюю стенку своего нутра, работая над собой двумя влажными пальцами.
   Спрашиваю:
   -- А что если войдет та уборщица?
   А Нико вертит меня в себе туда-сюда и отзывается:
   -- О да. Это был бы такой кайф.
   А я вот даже представить себе боюсь, какой большой блестящий отпечаток задницы мы натерли на полированной воском плитке. Ряд раковин, вон, покосился. Лампы дневного света мерцают, и в отражении на хромированных поверхностях патрубков под каждой из раковин можно разглядеть глотку Нико в виде длинной прямой трубы; голова у нее откинута, глаза закрыты, ее дыхание пыхтит о поверхность пола. Грудь обтянута материей с рисунком цветочков. Язык свисает набок. Сок, который из нее проступает, обжигающе горяч.
   Чтобы не кончить, я спрашиваю:
   -- А предкам своим ты что про нас рассказывала?
   А Нико отвечает:
   -- Они хотят с тобой познакомиться.
   Придумываю, что бы такое помощнее сказать дальше, но на самом деле это не важно. Здесь можно рассказывать о чем угодно. Про клизмы, про оргии, про животных, признаться в любом непотребстве, -- и никогда никого не удивишь.
   В комнате 234 все сравнивают боевые похождения. Каждый начинает по очереди. Это первая часть собрания, регистрационная.
   После этого они прочтут чтения, всяческие там молитвы, обсудят тему на вечер. Каждый работает над одним из двенадцати шагов. Первый шаг -- признать себя бессильным. Да, у тебя зависимость, и тебе не остановиться. Первый шаг значит рассказать свою историю, все худшие моменты. Самые низменные низости.
   Беда с сексом такая же, как и с любой другой зависимостью. Ты постоянно реабилитируешься. Потом постоянно скатываешься. Снова занимаешься этим. Пока не найдешь вещь, за которую можно бороться, никогда не начнешь бороться против чего-то. Все люди, которые заявляют, мол, они хотят жить свободной жизнью, без сексуальной озабоченности, я хочу сказать -- да плюньте на такое. Я хочу сказать -- да что вообще может быть лучше секса?
   Наверняка ведь даже самый паршивый минет лучше, чем, скажем, нюхать самую лучшую из роз, ...там, смотреть самый прекрасный закат. Слушать смех детей.
   Уверен, никогда ведь не увижу стих, способный сравниться по прелести с горячо бьющим, жопосводящим, кишкораздирающим оргазмом.
   Рисование картин, сочинение опер, -- это же все вещи, которыми занимаются, пока не найдут, куда кинуть очередную палку.
   В ту минуту, когда наткнетесь на что-нибудь получше секса, позвоните мне. Вызовите на место находки.
   Никто среди людей, сидящих в комнате 234, не Ромео, не Казанова и не Дон Жуан. Здесь нет Мата Хари и Саломей. Здесь люди, которым вы ежедневно пожимаете руки. Не уроды и не красавцы. Рядом с этими легендами вы стоите в кабине лифта. Они подают вам кофе. Эти мифологические существа пробивают вам билетики. Выдают деньги по чеку. Кладут на ваш язык облатку причастия.
   В помещении женского туалета, внутри Нико, я закидываю руки за голову.
   Дальше, не знаю сколько времени, для меня нет проблем в целом мире. Ни матери. Ни медицинских счетов. Ни дерьмовой работенки в музее. Ни лучшего друга-дрочилы. Ничего.
   Ничего не чувствую.
   Чтобы все продлилось дольше, чтобы не кончить, я рассказываю цветастой заднице Нико, как она прекрасна, как она мила и как нужна мне. Ее волосы и кожа. Чтобы все продлилось дольше. Потому что это единственный момент, когда мне можно сказать такое. Потому что в тот миг, когда все кончится, мы возненавидим друг друга. В тот миг, когда мы обнаружим себя замерзшими и потными на полу сортира, в миг, когда мы оба кончим, смотреть нам больше друг на друга не захочется.
   Единственные, которого мы возненавидим больше друг друга -- это мы сами.
   Вот единственные несколько минут, когда я могу побыть человеком.
   Только в эти минуты мне не одиноко.
   И, продолжая скакать на мне вверх-вниз, Нико спрашивает:
   -- Так когда мне идти знакомиться с твоей мамой?
   И:
   -- Никогда, -- отвечаю я. -- То есть, это невозможно.
   А Нико, всем своим телом сжимающая меня и выдавливающая меня кипящими влажными внутренностями, спрашивает:
   -- Она в тюряге, или в дурке, или что?
   Да-да, почти всю жизнь проторчала.
   Спросите парня про его маму во время секса -- и большой взрыв можно задержать навсегда.
   Нико спрашивает:
   -- Так она что, уже умерла?
   А я отвечаю:
   -- Вроде того.
  
   Глава 3
  
   Теперь уже, когда иду навещать маму, я даже не прикидываюсь собой.
   Черт, я даже не прикидываюсь, будто близко с собой знаком.
   Уже нет.
   У моей мамы, похоже, единственное занятие на этот момент -- терять вес. То, что от нее осталось, настолько худое, что она кажется куклой. Каким-то спецэффектом. У нее уже просто не хватает желтой кожи, чтобы в нее поместился живой человек. Ее тонкие кукольные ручки шарят по одеялу, постоянно подбирая кусочки пуха. Сморщенная голова вот-вот развалится у питьевой соломинки во рту. Когда я приходил в роли себя, в роли ее сына, Виктора Манчини, ни один из этих визитов не длился дольше десяти минут: потом она звонила, вызывала медсестру, и говорила мне, что, мол, очень устала.
   Потом, в одну из недель, мама решила, что я какой-то назначенный судом государственный защитник, представлявший ее интересы пару раз -- Фред Гастингс. Ее лицо распахивается навстречу, едва меня заметив, потом она укладывается назад, на кучу подушек, и слегка качает головой со словами:
   -- О, Фред, -- говорит. -- Мои отпечатки были по всем тем коробкам краски для волос. Вышло дело о создании угрозы по небрежности, его открыли и закрыли, но все равно -- получилась потрясающая социально-политическая акция.
   Отвечаю ей, что на магазинных камерах безопасности все выглядело по-другому.
   Плюс там было обвинение в похищении ребенка. Тоже в записи на видеоленте.
   А она смеется, в самом деле смеется, и говорит:
   -- Фред, и ты был таким дурачком, что пытался меня спаси.
   В таком духе она болтает полчаса, в основном про это происшествие с перепутанной краской для волос. Потом просит меня принести газету из зала.
   В коридоре возле ее комнаты стоит какая-то врач, женщина в белом халате с планшеткой в руках. Длинные черные волосы у нее скручены на затылке в нечто, напоминающее по форме маленький черный мозг. Она без косметики, поэтому лицо ее смотрится как нормальная кожа. Из нагрудного кармана торчит черная оправа сложенных очков.
   Не ей ли назначена миссис Манчини, спрашиваю.
   Женщина-врач заглядывает в планшетку. Раскрывает очки, напяливает их и снова смотрит, все время повторяя:
   -- Миссис Манчини, миссис Манчини, миссис Манчини...
   Рукой непрерывно выщелкивает и отщелкивает шариковую ручку.
   Спрашиваю:
   -- Почему она все время теряет вес?
   Кожа вдоль просветов прически, кожа над и под ушами докторши так чиста и бела, как должна выглядеть и кожа в других ее просветах. Если бы женщины знали, как воспринимаются их уши: этот упругий край из плоти, маленький оттененный капюшончик сверху, все эти гладкие линии, спиралью влекущие в тугие темные внутренности, -- да, пожалуй, большая часть женщин ходила бы со спущенными волосами.
   -- Миссис Манчини, -- объясняет мне эта. -- Нужна трубка для питания. Она чувствует голод, но забыла, что означает это чувство. Следовательно, не ест.
   Спрашиваю:
   -- Ну, а сколько такая трубка будет стоить?
   Медсестра зовет по коридору:
   -- Пэйж?
   Женщина-врач разглядывает меня, одетого в бриджи и камзол, в напудренный парик и башмаки с пряжками, спрашивает:
   -- И кто же вы такой?
   Сестра зовет:
   -- Мисс Маршалл?
   Про мою работу тут слишком долго рассказывать.
   -- Я вроде как представитель трудового народа ранней колониальной Америки.
   -- Какой еще? -- спрашивает она.
   -- Ирландский наемный слуга.
   Она смотрит на меня молча, покачивая головой. Потом опускает взгляд на диаграмму.
   -- Либо мы поставим ей в желудок трубку, -- говорит врач. -- Либо она умрет с голоду.
   Заглядываю в темные тайны, сокрытые во внутренностях ее уха, и спрашиваю -- может, лучше рассмотрим еще какие-нибудь варианты?
   Вдали по коридору стоит медсестра, и кричит, уперев кулаки в бока:
   -- Мисс Маршалл!
   А врач вздрагивает. Поднимает указательный палец, чтобы я замолчал, и просит:
   -- Послушайте, -- говорит. -- Мне срочно нужно идти, завершать обход. Давайте продолжим разговор в ваш следующий визит.
   Потом оборачивается и проходит десять из двенадцати шагов к тому месту, где ждет медсестра, и произносит:
   -- Сестра Гилмэн, -- говорит она, ее голос звучит с напором и слова врезаются друг в друга. -- Вы могли бы проявить малейшее уважение к моей персоне и назвать меня доктор Маршалл, -- говорит. -- Особенно в присутствии посетителя, -- говорит. -- Особенно если вы собрались орать через весь коридор. Это минимум вежливости, сестра Гилмэн, но я считаю, что его заслуживаю, и мне кажется, что если вы сами начнете вести себя как профессионал, то обнаружите, что и другие вокруг совершенно точно проявят куда больше желания сотрудничать...
   К тому времени, как я приношу газету из зала, мама уже спит. Ее жуткие желтые руки скрещены на груди, пластиковый больничный браслет заварен на запястье.
  
   Глава 4
  
   В тот миг, когда Дэнни наклоняется, с него падает парик, приземляясь в грязь и лошадиный навоз, а почти две сотни японских туристов хихикают и толпятся спереди, чтобы заснять на видеопленку его бритую голову.
   Говорю:
   -- Извини, -- и лезу поднимать парик. Он уже не особо белый, к тому же воняет, -- ведь около тысячи собак и цыплят отливает на этом месте каждый день.
   Когда он нагнулся -- галстук свесился ему на лицо, мешая смотреть.
   -- Братан, -- просит Дэнни. -- Скажи мне, что там творится?
   Вот он я, трудовой народ ранней колониальной Америки.
   Вот дурацкое дерьмо, которое мы делаем за деньги.
   С краю городской площади за нами наблюдает Его Высочество Лорд Чарли, губернатор колонии, торчит со скрещенными руками и ногами, расставив их почти на десять футов. Доярки таскают туда-сюда ведра с молоком. Башмачники стучат молотками по башмакам. Кузнец все время колотит вдали по одной и той же железяке, прикидываясь, как и все здесь, что не смотрит на Дэнни, который стоит раком посреди городской площади, которого снова запирают в колодки.
   -- Поймали, когда я жевал жвачку, братан, -- сообщает Дэнни моим ногам.
   В согнутом положении у него текут сопли, и он начинает хлюпать носом.
   -- Сто пудов, -- говорит он, шмыгая носом. -- Его Высочество на этот раз настучит городскому совету.
   Верхняя деревянная половина колодок поворачивается, смыкаясь вокруг его шеи, и я осторожно пристраиваю ее на место, стараясь не прищемить кожу. Говорю:
   -- Извини, братан, тут будет прохладненько.
   Потом цепляю висячий замок. Потом выуживаю кусок тряпья из камзольного кармана.
   Прозрачная маленькая капля болтается на кончике носа Дэнни, поэтому я прикладываю к нему тряпку и командую:
   -- Дуй, братан.
   Дэнни выдувает длинную упрямую соплю, шлепок которой я чувствую сквозь тряпье.
   Тряпка немного дрянная и уже попользованная, но стоит мне предложить ему милый чистенький носовой платок -- и я буду следующим в очереди на дисциплинарные меры. Здесь бессчетное число вещей, за которые могут натянуть.
   На его затылке кто-то вывел фломастером надпись "Съешь меня", ярко-красного цвета, поэтому я вытряхиваю говеный паричок и пытаюсь прикрыть им написанное, правда, парик весь напитался мерзкой коричневой воды, которая струйками сбегает по бритым бокам головы и капает с кончика носа.
   -- Меня сто пудов отправят в изгнание, -- говорит он, шмыгая носом.
   Замерзая и начиная дрожать, Дэнни сообщает:
   -- Братан, там дует... Кажется, у меня сзади рубашка вылезла из бриджей.
   Да, он прав, -- а туристы снимают щель его задницы со всех ракурсов. Губернатор колонии таращится на это, а туристы не прекращают съемку, пока я не хватаю обеими руками пояс Дэнни и не подтягиваю его вверх.
   Дэнни рассказывает:
   -- Хорошая сторона того, что я торчу в колодках -- я здесь набрал уже три недели воздержания, -- говорит. -- Тут я по крайней мере не могу каждые полчаса бегать в уборную чтобы, ну, погонять.
   А я советую:
   -- Осторожнее со своими реабилитациями, братан. Взорвешься еще.
   Беру его левую руку и закрепляю ее на месте, потом правую. Этим летом Дэнни столько времени проторчал в колодках, что у него на запястьях и шее остались белые кольца, на тех местах, которых никогда не достигал солнечный свет.
   -- В понедельник, -- рассказывает Дэнни. -- Я забыл снять часы.
   Парик снова соскальзывает, мокро шлепаясь в грязь. Галстук, намокший от соплей и дерьма, хлопает по лицу. Японцы хихикают, как будто мы здесь разыгрываем какую-то сценку.
   Губернатор колонии продолжает пялиться на меня и Дэнни на предмет наших исторических несоответствий, чтобы добиться в городском совете изгнания нас в дикие пустоши: выпереть за городские ворота, чтобы дикари расстреляли стрелами и устроили резню нашим безработным жопам.
   -- Во вторник, -- сообщает Дэнни моим башмакам. -- Его Высочество заметил, что у меня на губах крем от обветривания.
   С каждым разом, когда я поднимаю дебильный парик, он становится все тяжелее. На этот раз вытряхиваю его об отворот башмака, прежде чем прикрыть слова "Съешь меня".
   -- Сегодня утром, -- рассказывает Дэнни, шмыгая носом. Сплевывает какую-то коричневую дрянь, натекшую ему в рот. -- Перед завтраком, послушница Лэндсон засекла меня, когда я курил сигарету у молитвенного дома. А потом, когда я тут торчал, какой-то мелкий засранный четвероклассник стащил мой парик и написал мне на голове это дерьмо.
   Вытираю сопливой тряпкой большую часть грязи у его рта и глаз.
   Несколько черно-белых цыплят, -- цыплят без глаз или на одной ноге, -- деформированные цыплята притащились поклевать блестящие пряжки моих башмаков. Кузнец продолжает колотить по железу: два быстрых и три медленных удара, снова и снова, -- становится ясно, что это ритм-секция из старой песни группы Radiohead, которая его прет. Понятное дело, крышу ему рвет от экстази.
   Миниатюрная доярка, которую зовут, насколько помню, Урсула, ловит мой взгляд, и я болтаю у себя перед мотней кулаком, подаю ей универсальный знак языка жестов, "поработать рукой". Вспыхнув под своей накрахмаленной белой шляпой, Урсула вытаскивает белую деликатесную ручку из кармана передника и показывает мне средний палец. Потом идет весь день дрочить какой-то везучей корове. Такое, -- плюс то, что мне известно: она разрешала королевскому коменданту себя полапать, потому что раз он дал мне понюхать пальцы.
   Даже отсюда, даже сквозь запах лошадиного дерьма, можно учуять, как от нее дымкой стелется аромат плана.
   Они доят коров, сбивают масло, -- сто пудов, доярки умеют великолепно работать рукой.
   -- Послушница Лэндсон сука, -- утешаю Дэнни. -- Парень-прислужник рассказывал, что подцепил от нее герпес жгучего типа.
   Да-да, с девяти до пяти она янки-голубая-кровь, но каждому за глаза известно, что в Спрингбурге, где она ходила в школу, вся футбольная команда знала ее под кличкой Ламприния Из Душевой.
   На этот раз дрянной парик держится на месте. Губернатор колонии посылает нам сердитый взгляд и уходит в Таможенный дом. Туристы кочуют вдаль, в поисках новых кадров для съемки. Начинается дождь.
   -- Все нормально, братан, -- говорит Дэнни. -- Не обязательно тебе торчать тут со мной.
   Это, ясное дело, просто очередной говеный денек восемнадцатого века.
   Если наденешь сережку -- отправишься в тюрьму. Если покрасишь волосы. Сделаешь пирсинг носа. Надушишься дезодорантом. Отправляешься прямиком в тюрьму. Не пересекая клетку "Старт". Ни хрена не получая ассигнаций.
   Его Высочество Губернатор ставит Дэнни раком как минимум дважды в неделю: за жевательный табак, запах одеколона, бритую голову.
   "Никто в 1730-х не носил бородку эспаньолкой", -- читает Его Губернаторство лекцию Дэнни.
   А Дэнни огрызается ему:
   -- А может, как раз настоящие крутые колонисты носили.
   И для Дэнни это значит -- обратно в колодки.
   Наш общий прикол в том, что мы с Дэнни совместно страдаем зависимостью еще с 1734-го. Вот как далеко забрались. С тех пор, как встретились на собрании сексоголиков. Дэнни показал мне объявление в частной колонке, и мы оба пошли на одно и то же собеседование по работе.
   Из простого любопытства я поинтересовался на собеседовании: деревенскую шлюху уже наняли?
   Городской совет молча меня разглядывает. Комитет по найму: даже там, где их никто не видит, все шесть старичков не снимают фуфельные колониальные парики. Пишут все -- перьями, от птичек, макая в чернила. Тот, что посередине, губернатор колонии, вздыхает. Задирает голову, чтобы взглянуть на меня сквозь пенсне.
   -- В Колонии Дансборо, -- объявляет он. -- Нет деревенской шлюхи.
   Тогда я спрашиваю:
   -- А как насчет деревенского дурачка?
   Губернатор мотает головой -- "нет".
   -- Вора?
   "Нет".
   -- Палача?
   "Естественно нет".
   Вот основная беда с музеями живой истории. Вечно они выбрасывают все самое лучшее. Вроде тифа. И опиума. И алых меток. Позорного столба. Сожжения ведьм.
   -- Предупреждаем вас, -- говорит губернатор. -- Что любой аспект вашего поведения и внешнего вида должен соответствовать официально принятому у нас историческому периоду.
   Должность моя оказалась -- быть каким-то ирландским наемным слугой. За шесть долларов в час это потрясающе реалистично.
   В первую неделю моего пребывания здесь, одну девчонку повязали за то, что она мычала песню группы Erasure, когда сбивала масло. Вроде как, да, группа Erasure была в истории, но недостаточно давно. Даже за такую древность, как Beach Boys, можно нарваться на неприятности. Они вроде как даже не считают свои дебильные пудреные парики, бриджи и башмаки с пряжками стилем ретро.
   Этот Его Высочество запрещает татуировки. Колечки для носа на время работы должны оставаться в личном шкафу. Нельзя жевать жвачку. Нельзя насвистывать никакие песни битлов.
   -- Любое нарушение персонажа, -- говорит он. -- И вас накажут.
   Накажут?
   -- Вас отпустят на все четыре стороны, -- говорит он. -- Или вы можете провести два часа в колодках.
   В колодках?
   -- На деревенской площади.
   Он имеет в виду рабские забавы. Садизм. Ролевые игры в публичное унижение. А сам губернатор заставит человека напялить чулки со стрелкой под тугие шерстяные бриджи без нижнего белья, и назовет это аутентичным. Это тип, который будет ставить женщин в колодки раком за какие-то там лакированные ногти. Либо так, либо будешь уволен без выходного пособия, вообще без ничего. И плохой отзыв с бывшего места работы туда же. И, ясное дело, никому не захочется иметь в резюме запись, мол, был говеным свечкарем.
   В роли двадцатипятилетних парней восемнадцатого века, выбор у нас был весьма невелик. Пехотинец. Подмастерье. Могильщик. Бондарь, кто бы это ни был. Дегтярь, кто бы это ни был. Трубочист. Фермер. В тот миг, когда они сказали "зазывала", Дэнни объявляет:
   -- Ага. Ладно. Я могу. Нет, серьезно, я полжизни завывал.
   Его Высочество смотрит на Дэнни и спрашивает:
   -- Эти очки, что на вас -- вам нужны?
   -- Только чтобы смотреть, -- отвечает Дэнни.
   На работу я согласился просто потому, что есть вещи и похуже, чем работать с лучшим другом.
   С кем-то вроде лучшего друга.
   Кроме того, представлялось, что тут будет прикольней: развеселая работенка с кучей ребят из драматических клубов и театральных кружков. А не эта свора каторжников в отключке. И пуританских лицемеров.
   Если бы только Старший Городской Совет Ваш знал, что госпожа Плэйн, швея, сидит на игле. Мельник мелет порошок из мефедринчика. Трактирщик сплавляет кислоту автобусам скучающих тинэйджеров, которых притаскивают сюда на школьные экскурсии. Эти детишки сидят и наблюдают, крепко воткнувши, как госпожа Хэллоуэй чешет шерсть и сучит из нее пряжу, читая им в это время лекцию о разведении овец и прожевывая лепешку гашиша. Все эти люди: гончар на метадоне, стеклодув на перкодане, и серебряных дел мастер, глотающий викодин, -- здесь они нашли свою нишу. Помощник конюха, который прячет наушники под треуголкой, подключившись к Особому радио и дергаясь под собственный персональный рейв: все это толпа торчков-хиппарей, торгующих вразнос аграрным дерьмишком, -- хотя ладно, это мое личное мнение.
   Даже у фермера Рэлдона есть персональный участок отборной травы, скрытый за кукурузой, бобами на столбах, и прочими сорняками. Только он зовет ее "пенька".
   Единственный настоящий прикол с Колонией Дансборо -- она, возможно, очень даже аутентична, только в нехорошую сторону. Все это сборище психов и неудачников, которые укрылись здесь, потому что им такого не удавалось в настоящем мире, на настоящих работах, -- не из-за этого ли мы покинули в свое время Англию? Чтобы основать собственную альтернативную реальность. Разве пилигримы не были большей частью отморозками своего времени? Стопудово, вместо того, чтобы только верить во что-то кроме Господней любви, несчастные людишки, с которыми я работаю, ищут спасения в зависимостях.
   Или в маленьких игрушках во власть и унижение. Гляньте на Его Высочество Лорда Чарли за кружевной занавеской -- ни дать ни взять провалившийся театрал. Но здесь же он закон, здесь он наблюдает за каждым, кто поставлен раком, гоняя поршень рукой в белой перчатке. Ясное дело, на уроках истории такому не учат, но в колониальные времена человек, оставленный на ночь в колодках, был не более чем законной добычей для любого, кто пожелает его отодрать. Мужчина или женщина, кто бы ни стоял раком, никак не мог видеть, кто его пялит, и это как раз была настоящая причина, по которой никому бы не захотелось в итоге оказаться здесь, если нет друга или родственника, который будет все время торчать рядом с тобой. Чтобы тебя защитить. Чтобы, в буквальном смысле, прикрыть тебе задницу.
   -- Братан, -- зовет Дэнни. -- У меня снова штаны.
   Ну, а я опять их подтягиваю.
   От дождя рубашка Дэнни облепляет его худую спину, так что проступают лопатки и позвонки, -- они даже белее, чем неотбеленная хлопчатая ткань. Грязь скапливается у краев деревянных колодок и затекает внутрь. Даже при надетой шляпе, камзол у меня промокает, и от сырости мое хозяйство, запутавшееся в мотне шерстяных бриджей, начинает чесаться. Даже хромые цыплята покудахтали вдаль в поисках сухого местечка.
   -- Братан, -- говорит Дэнни, шмыгая носом. -- На полном серьезе, незачем тебе тут оставаться.
   Насколько помню из физической диагностики, бледность Дэнни может значить опухоль печени.
   См. также: Лейкемия.
   См. также: Отек легких.
   Начинает лить сильнее, от туч так темно, что в домах люди разжигают лампы. Дым спускается на нас из печных труб. Туристы все соберутся в таверне, будут лакать австралийский эль из оловянных кружек, сделанных в Индонезии. В мастерской резьбы по дереву краснодеревщик сядет нюхать клей из бумажного пакетика в компании кузнеца и повивальной девки, а та будет болтать насчет основания группы, которую они мечтают собрать, но никогда не соберут.
   Мы все в ловушке. Тут всегда 1734-й. Каждый из нас, все мы застряли в одной временной капсуле, точно как в тех телепередачах, где все те же люди торчат в одиночку на каком-нибудь пустынном островке тридцать сезонов, и никогда не стареют и не выбираются. Просто носят больше косметики. В каком-то диковатом отношении, такие шоу даже чересчур аутентичны.
   В каком-то диковатом отношении, могу себе представить, как проторчу здесь весь остаток жизни. Очень удобно: мы с Дэнни ноем про одно и то же дерьмо веками. Реабилитируемся веками. Ясное дело, я просто стою охраняю, но если уж вам нужен истинно аутентичный подход -- то мне лучше видеть Дэнни в колодках, чем позволить ему уйти в изгнание и бросить меня здесь.
   Я не столько хороший друг, сколько врач, которому хочется еженедельно поправлять тебе спину.
   Или наркодилер, который продает тебе героин.
   "Паразит" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Парик Дэнни снова шлепается на землю. Слова "Съешь меня" кровоточат красным под струями дождя, стекают розовым по замерзшим синеющим ушам, затекают розоватыми струйками в глаза и на щеки, капают розовыми каплями в грязь.
   Слышен только шум дождя, вода барабанит по лужам, по соломенным крышам, по нам, -- размывает все.
   Я не столько хороший друг, сколько спаситель, которому хочется, чтобы ты вечно на него молился.
   Дэнни снова чихает, длинная сопля желтоватой бечевкой вылетает из его носа и приземляется на лежащий в грязи парик, и он просит:
   -- Братан, не надо снова надевать мне на голову это дрянное тряпье, ладно?
   И шмыгает носом. Потом кашляет, и очки падают с его лица в грязищу.
   Насморк означает краснуху.
   См. также: Коклюш.
   См. также: Воспаление легких.
   Его очки напоминают мне о докторе Маршалл, и я рассказываю, что в моей жизни появилась новая девчонка, настоящий доктор, и, на полном серьезе, ее стоит потискать.
   А Дэнни спрашивает:
   -- Ты что, так и застрял в процессе четвертого шага? Помочь тебе припомнить всякую всячину, чтобы записать в блокнот?
   Полную и безжалостную историю моей сексуальной зависимости. Ах да, это самое. Каждый уродский, говеный момент.
   И я отвечаю:
   -- Все потихоньку продвигается, братан. Даже реабилитация.
   Я не столько хороший друг, сколько родитель, которому на полном серьезе никогда не хочется, чтобы ты вырос.
   И, глядя в землю, Дэнни учит:
   -- Во всем полезно припомнить свой первый раз, -- говорит. -- Когда я в первый раз подрочил, помню, решил, что изобрел это дело. Смотрел на руку, вымазанную этой гадостью, и думал -- "На этом я разбогатею".
   Первый раз во всем. Незавершенный перечень моих преступлений. Очередная незавершенность в жизни из незавершенностей.
   И, продолжая смотреть в землю, не видя ничего на свете, кроме грязи, Дэнни зовет:
   -- Братан, ты еще тут?
   А я снова прикладываю к его носу тряпку и командую:
   -- Дуй.
  
   Глава 5
  
   Какой бы там подсветкой не пользовался фотограф, она была резковата и оставляла дрянные тени на кирпичной стене позади них. На обычной крашенной стене чьего-то подвала. Обезьяна смотрелась усталой и местами облезла от чесотки. Парень был в паршивой форме, бледный, со складками жира посередине, -- но, тем не менее, таким вот он стоял: спокойный и нагнувшийся, упирающийся руками в колени, с дряблым висячим брюхом, стоял, повернув лицо в камеру, глядя через плечо и улыбаясь чему-то вдали.
   "Потрясный" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Маленький мальчик сначала полюбил в порнографии вовсе не сексуальную часть. Не какие-нибудь картинки с красивыми людьми, которые драли друг друга, откинув головы и скорчив фуфельные оргазменные гримасы. Сначала нет. Все эти картинки он понаходил в Интернете еще тогда, когда даже понятия не имел, что такое секс. Интернет у них был в каждой библиотеке. И в каждой школе такое водилось.
   Как тот факт, что можно ездить из города в город, и везде найдется католическая церковь, и везде служится одна и та же месса: в какие бы приемные края ни отправляли малыша -- он мог везде разыскать Интернет. Сказать по правде, если бы Христос смеялся на кресте, или гнал на римлян; если бы он делал хоть что-то, кроме как терпел, малышу бы куда больше понравилась церковь.
   Сложилось так, что его любимый веб-сайт был совсем даже не сексуальным, по крайней мере не для него. Возьмите, зайдите туда: и там обнаружится около дюжины фоток того самого увальня, наряженного Тарзаном, с плюгавым орангутангом, выученным заталкивать что-то вроде жареных каштанов парню в задницу.
   Набедренная повязка парня с леопардовым рисунком отброшена набок, резинка пояса тонет в пузатой талии.
   Обезьяна сидит рядом, готовя очередной каштан.
   В этом нет ничего сексуального. Хотя счетчик показывал, что больше полумиллиона людей заходили на это посмотреть.
   "Паломничество" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Обезьяна с каштанами относилась к тем вещам, которые малышу было не понять, но он в чем-то восхищался парнем. Малыш был глуп, но он знал, что это в каком-то смысле гораздо выше его. Честно сказать, люди в подавляющем большинстве вообще не решатся раздеться при обезьяне. Их замучат сомнения: как у них смотрится жопа, не слишком ли она красная, не отвисает ли. У большинства людей ни за что не найдется сил даже нагнуться перед обезьяной, -- а уж тем более, перед обезьяной, лампами и фотоаппаратом, -- и даже если бы пришлось, сначала они сделали бы хренову кучу приседаний, сходили бы в солярий и подстриглись. А потом часами торчали бы раком перед зеркалом в поисках лучшего ракурса.
   Опять же, даже пускай это всего лишь каштаны, придется ведь еще держать кое-что расслабленным.
   Одна только мысль о пробах для обезьян наводила ужас: вероятность быть отвергнутым одной обезьяной за другой. Ясное дело, человеку-то можно заплатить достаточно денег, и он будет пихать в тебя что угодно, или же делать снимки. Но обезьяна-то. Обезьяна же вроде как честная.
   Надежда одна -- приобрести того же орангутанга, если он, конечно, не окажется излишне переборчивым. Либо так, либо будет исключительно хорошо натаскан.
   Речь о том, что быть красивым и сексуальным -- казалось ничто по сравнению с этим.
   Речь о том, что в мире, где все из кожи вон лезут, чтобы казаться как можно красивее, этот парень таковым не был. И обезьяна не была. И то, чем они занимались -- не было.
   Речь о том, что маленького мальчика в порнографии подцепила не сексуальная часть.
   Это была непоколебимость. Смелость. Полное отсутствие стыда. Спокойствие и неподдельная честность. Заведомая способность взять да и стать там, и сказать целому свету: "Да-да, вот так я решил провести свободный денек. Постоять здесь в позе с обезьяной, которая толкает каштаны мне в жопу".
   И плевать мне, как я выгляжу. Или что вы подумаете.
   Ну так миритесь с этим.
   Он опускал весь мир, опуская себя.
   И даже если парню не капли не нравилось там торчать, способность улыбаться, прикидываться таким в процессе, -- это заслуживало даже большего восхищения.
   Точно так же, как съемки порнофильма требуют присутствия определенного числа людей, которые стоят здесь же, за кадром, жуют бутерброды, вяжут, смотрят на часы, пока другие голыми занимаются сексом на расстоянии в каких-то несколько футов...
   Для глупого маленького мальчика это стало просветлением. Быть в этом мире настолько спокойным и непоколебимым -- казалось Нирваной.
   "Свобода" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Именно такой гордостью и уверенностью в себе маленький мальчик хотел обладать. Когда-нибудь.
   Если бы на картинках с обезьяной был он сам, то каждый день он мог бы смотреть на них и думать: "Если я смог сделать такое, то смогу что угодно". И неважно, с чем еще придется столкнуться, -- если ты мог улыбаться и смеяться, пока обезьяна пялила тебя каштанами в промозглом бетонном подвале, а кто-то делал снимки, -- да любая другая ситуация была бы как два пальца.
   Даже ад.
   Больше и больше в голове глупого малыша назревала такая мысль...
   Что если на тебя посмотрит достаточно людей, то больше тебе уже не нужно будет ничье внимание.
   Что тебя достаточно когда-нибудь схватить, разоблачить и выставить напоказ, и тебе никогда уже не скрыться. Не будет разницы между твоей общественной и личной жизнью.
   Что если ты достаточно приобретешь, достаточно многого добьешься, то тебе никогда уже больше не захочется иметь или делать что-то еще.
   Что если ты будешь достаточно есть и спать, то больше тебе хотеться не будет.
   Что если тебя полюбит достаточно много людей, то ты перестанешь нуждаться в любви.
   Что ты способен когда-нибудь стать достаточно умным.
   Что когда-нибудь у тебя может быть достаточно секса.
   Все это стало целями маленького мальчика. Иллюзиями, которые останутся с ним на всю жизнь. Все эти обещания он разглядел в улыбке толстяка.
   Ну и после того, всякий раз, когда ему становилось страшно, грустно или одиноко; в каждую ночь, когда он просыпался в панике в очередном приемном доме, его сердце колотилось, а постель была сырой; в любой день, когда он отправлялся в школу в новых краях; всякий раз, когда мамуля возвращалась забрать его, в любом промозглом номере мотеля; в каждой взятой напрокат машине, -- мальчик вспоминал все ту же дюжину фоток нагнувшегося толстяка. Обезьяну с каштанами. И малолетнего говнюка такое сразу же успокаивало. Оно показывало ему, насколько храбрым, сильным и счастливым способен стать человек.
   И что пытка будет пыткой, а унижение -- унижением, только если ты сам решишь страдать.
   "Спаситель" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   И вот ведь смешно: как только кто-то спасает тебя, первое, что хочется сделать -- спасти других. Всех людей. Каждого.
   Малыш никогда не узнал имя этого человека. Но никогда не забывал ту улыбку.
   "Герой" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
  
   Глава 6
  
   В следующий раз, когда прихожу навестить маму, я по-прежнему Фред Гастингс, ее государственный защитник, и всю дорогу она мне поддакивает. Пока не сообщаю ей, что до сих пор не женат, а она говорит, мол, это позор. Потом включает телевизор, какую-то мыльную оперу, ну, знаете, где настоящие люди прикидываются фуфельными, с надуманными проблемами, а настоящие люди наблюдают за ними, чтобы забыть свои настоящие проблемы.
   В следующий визит я по-прежнему Фред, но уже женатый и с тремя детьми. Это уже лучше, но трое детей... многовато. Людям следует ограничиваться двумя, замечает она.
   В следующий визит у меня уже двое.
   С каждым визитом ее под одеялом остается все меньше и меньше.
   С другой стороны, все меньше и меньше Виктора Манчини сидит на стуле у ее кровати.
   На следующий день я снова я, и проходит всего несколько минут до момента, когда мама звонит и вызывает медсестру, чтобы та провела меня обратно в холл. Мы сидим молча, потом я беру куртку, а она зовет:
   -- Виктор?
   Говорит:
   -- Должна тебе кое-что сказать.
   Скатывает из пуха катышек между двух пальцев, скручивает его, делая меньше и туже, потом наконец, поднимает на меня взгляд и спрашивает:
   -- Помнишь Фреда Гастингса?
   Да уж помню.
   У него сейчас уже жена и двое замечательных детей. Так приятно, говорит она, увидеть, как жизнь работает на хорошего человека.
   -- Посоветовала ему купить землю, -- говорит мама. -- Новой они уже нынче не производят.
   Спрашиваю ее, кто такие эти "они", -- а она еще раз жмет кнопку вызова медсестры.
   На выходе обнаруживаю доктора Маршалл, которая ждет в коридоре. Она стоит тут же, прямо у двери моей мамы, пролистывая записи на планшетке, и поднимает на меня взгляд: глаза уже спрятаны за толстыми стеклами очков. Рука быстро выщелкивает и отщелкивает авторучку.
   -- Мистер Манчини? -- спрашивает. Складывает очки, кладет их в нагрудный карман халата и сообщает. -- Нам обязательно нужно обсудить случай вашей матери.
   Трубку для желудка.
   -- Вас интересовали другие варианты, -- говорит она.
   Из двери медпункта дальше по коридору за нами наблюдают три сотрудницы, склонив головы друг к другу. Одна, по имени Дина, зовет:
   -- Покатать вас двоих в колясочке?
   А доктор Маршалл отзывается:
   -- Займитесь, пожалуйста, своим делом.
   Мне она шепчет:
   -- На всяческих мелких операциях персонал начинает вести себя так, словно они еще в медучилище.
   Эту Дину я имел.
   См. также: Клер из Ар-Эн.
   См. также: Перл из Си-Эн-Эй.
   Волшебство секса -- обладание без обузы владения. Сколько женщин домой не води -- со складским местом никогда проблем не возникает.
   Доктору Маршалл, ее ушам и нервным рукам, сообщаю:
   -- Не хотелось бы, чтобы ее кормили насильно.
   Сестры продолжают наблюдать за нами, доктор Маршал берет меня под руку и уводит от них со словами:
   -- Я общалась с вашей матерью. Какая женщина! Эти ее политические акции. Все эти демонстрации. Вы ее, наверное, очень любите.
   А я отвечаю:
   -- Ну, не сказал бы, что прям так уж.
   Мы останавливаемся, а доктор Маршалл что-то шепчет так, что мне приходится придвинуться поближе, чтобы расслышать. Слишком поближе. Медсестры продолжают наблюдать. А она выдыхает мне в грудь:
   -- Что если бы нам удалось полностью вернуть разум вашей матери?
   Выщелкивая и отщелкивая ручку, продолжает:
   -- Что если бы нам удалось сделать ее умной, сильной, энергичной женщиной, какой она была в свое время?
   Мою мать, такой, какой она была в свое время?
   -- Это может оказаться возможным, -- замечает доктор Маршалл.
   И, даже не думая, как такое прозвучит, я говорю:
   -- Боже упаси.
   Потом прибавляю как можно быстрей, что затея, пожалуй, не так уж и хороша.
   А вглубь по коридору медсестры хохочут, зажав рты руками. И даже с такого расстояния можно разобрать слова Дины:
   -- Это послужит ему отличным уроком.
   В мой следующий визит я по-прежнему Фред Гастингс, и мои двое детей приносят из школы сплошные пятерки с плюсом. На этой неделе миссис Гастингс красит нашу столовую в зеленый.
   -- Голубой лучше, -- возражает мама. -- Если речь идет о комнате, в которой ты собираешься держать пищу.
   После этого столовая становится голубой. Мы живем на Восточной Сосновой улице. Мы католики. Деньги храним в Городском первом федеральном. Ездим на "Крайслере".
   Все по велению моей мамы.
   В следующую неделю я начинаю все записывать, все подробности, чтобы от этой недели до следующей не позабыть, кто я да что я. "Гастингсы во все праздники ездят отдыхать на озеро Робсон", пишу. Мы ловим рыбу на блесну. Болеем за "Пэккерсов". Никогда не едим устриц. Покупаем участок. Каждую субботу я первым делом сажусь в зале и штудирую записи, пока медсестра идет посмотреть, не спит ли мама.
   Стоит мне войти в комнату и представиться Фредом Гастингсом -- она тычет пультом в телевизор и выключает его.
   Самшит вокруг дома ничего, учит она, но вот бирючина -- лучше.
   А я все записываю.
   Люди высшего сорта пьют только скотч, говорит она. Водосток прочищайте в октябре, а потом в ноябре повторно, говорит. Оберните воздушный фильтр в машине в туалетную бумагу, чтобы прослужил дольше. Вечнозеленые подрезайте только после первых заморозков. На растопку лучше всего идет зола.
   Записываю все. Составляю опись того, что от нее осталось: пятна, морщины, ее набухшая или пустая кожа, чешуйки и сыпь, -- и пишу себе напоминания.
   Ежедневно: носи крем от солнца.
   Крась седину.
   Не сходи с ума.
   Ешь меньше жирного и сладкого.
   Побольше качай пресс.
   Не начинай забывать всякую всячину.
   Подрезай волосы в ушах.
   Принимай кальций.
   Увлажняй кожу. Ежедневно.
   Заморозь время на одном месте навеки.
   Не старей, черт тебя дери.
   Она спрашивает:
   -- Ничего не слышно от моего сына, Виктора? Помнишь его?
   Прекращаю писать. У меня болит сердце, но я уже забыл, к чему бы это.
   Виктор, рассказывает мама, никогда ее не навещает, а если и приходит -- то не слушает. Виктор вечно занят, рассеян и на все ему плевать. Он вылетел из медицинского, и делает из своей жизни полнейший хаос.
   Она подбирает пух с одеяла.
   -- У него какая-то работа с минимальной зарплатой, экскурсоводом, или что-то такое, -- рассказывает. Она вздыхает, и ее жуткие желтые руки нашаривают пульт от телевизора.
   Спрашиваю: разве Виктор за ней не присматривал? Разве нет у него права жить собственной жизнью? Говорю: а может быть, Виктор так занят, потому что каждый вечер он куда-то идет и в буквальном смысле убивает себя, чтобы оплатить счета за ее постоянный уход. Это минимум три штуки баксов каждый месяц, на минутку. Может, как раз поэтому Виктор бросил учебу. Говорю -- просто возьмем и предположим: может быть, Виктор, черт его дери, делает все, что в его силах.
   Говорю -- может, Виктор делает больше, чем кажется некоторым.
   А мама улыбается и отвечает:
   -- Ах, Фред, ты все тот же защитник безнадежно виновных.
   Мама включает телевизор, а на экране прекрасная женщина в сверкающем вечернем платье бьет другую прекрасную молодую женщину бутылкой по голове. Бутылка даже не примяла ей волосы, но женщина теряет память.
   Может быть, Виктор разбирается с собственными проблемами, говорю.
   Первая прекрасная женщина перепрограммирует женщину с амнезией на мнение, что та -- робот-убийца, который должен выполнять распоряжения прекрасной женщины. Робот-убийца с такой охотой принимает свое новое обличье, что даже интересно становится: может, она просто разыгрывает потерю памяти, а так вообще -- всегда искала удобный повод мочить людей направо-налево.
   Разговоры с мамой, злость и негодование будто сливаются по стоку, пока мы сидим и это наблюдаем.
   Мама в свое время подавала на стол омлеты с налипшими черными хлопьями покрытия со сковородки. Она готовила в алюминиевых кастрюлях, а лимонад мы пили из алюминиевых кружек, мусоля их гладкие холодные ободки. Подмышки мы душили дезодорантом на основе солей алюминия. Сто пудов, были тысячи путей, по которым мы пришли бы к этой же точке.
   В рекламном перерыве мама просит назвать ей хоть один хороший факт из личной жизни Виктора. Как он развлекается? Кем видит себя в следующий год? В следующий месяц? В следующую неделю?
   Пока что понятия не имею.
   -- И какого же черта ты хочешь сказать, -- спрашивает она. -- Мол, Виктор каждый вечер себя убивает?
  
   Глава 7
  
   Как только официант уходит, я подцепляю на вилку половину филейного бифштекса и целиком пихаю ее себе в рот, а Дэнни просит:
   -- Братан, -- говорит. -- Не надо здесь.
   Вокруг нас едят люди в броских шмотках. Со свечами и хрусталем. С полным набором вилочек специального назначения. Никто ничего не подозревает.
   Мои губы трещат, пытаясь сомкнуться вокруг ломтя бифштекса, мясо соленое и сочное от жира с молотым перцем. Язык мой отдергивается, чтобы освободить больше места, и рот наполняется слюной. Горячий сок и слюни пачкают мне подбородок.
   Люди, которые заявляют, что говядина тебя убьет, не разбираются в этом и наполовину.
   Дэнни быстро осматривается и говорит, цедит сквозь зубы:
   -- Ты жадничаешь, друг мой, -- трясет головой и продолжает. -- Братан, нельзя же обманом заставлять людей, чтобы тебя любили.
   Около нас сидит женатая пара с обручальными кольцами и седыми волосами, они едят не поднимая глаз, каждый опустил голову, читают программку одной и той же пьесы или концерта. Когда у женщины заканчивается вино, она тянется за бутылкой и наполняет собственный бокал. Ему не наливает. На ее муже часы с массивным золотым браслетом.
   Дэнни наблюдает, как я разглядываю пожилую пару и грозится:
   -- Я скажу им, клянусь.
   Он высматривает официантов, которые могли бы нас узнать. Пялится на меня, выставив нижние зубы.
   Кусок бифштекса так велик, что я не могу свести челюсти. У меня раздулись щеки. Губы туго вытягиваются, чтобы сомкнуться, и мне приходится дышать носом, пока я пытаюсь жевать.
   Официанты тут в черных пиджаках, каждый с красивым полотенцем, перекинутым через руку. Живая скрипка. Серебро и фарфор. Мы обычно не делаем такого в подобных заведениях, но список ресторанов у нас заканчивается. В городе ровно столько-то мест, где можно поесть, и не больше, -- а это уж точно такой трюк, который нельзя повторить в одном заведении дважды.
   Отпиваю чуток вина.
   За другим соседним столиком молодая пара принимает пищу, держась за руки.
   Быть может, сегодня вечером это окажутся они.
   За другим столиком, глядя в пустое пространство, ест мужчина в костюме.
   Быть может, сегодня вечером героем станет он.
   Отпиваю еще вина и пытаюсь проглотить, но бифштекса слишком много. Он застряет, уперевшись мне в стенку глотки. Я перестаю дышать.
   В следующий миг мои ноги так резко выпрямляются, что стул летит из-под меня вверх тормашками. Руки цепляются за глотку. Стою, таращась на разрисованный потолок, закатываю глаза. Подбородок мой выпячивается далеко вперед.
   Дэнни лезет с вилкой через столик, чтобы стащить у меня брокколи, и заявляет:
   -- Братан, ты сильно переигрываешь.
   Быть может, это окажется восемнадцатилетний помощник официанта, или парень в вельветовых брюках и водолазке, но один из этих людей будет оберегать меня всю свою жизнь как зеницу ока.
   Люди уже привстали на сиденьях стульев.
   Быть может, женщина в платье с корсажем и длинными рукавами.
   Быть может, длинношеий мужчина в очках с тонкой оправой.
   В этом месяце я получил три именинные открытки, а ведь еще даже не пятнадцатое число. В прошлом месяце было четыре. В позапрошлом -- шесть именинных открыток. Большую часть этих людей я не помню. Благослови их Господи, -- но вот они меня не забудут никогда.
   Из-за того, что не дышу, у меня на шее набухают вены. Лицо краснеет и наливается жаром. Пот струится по лбу. От пота мокнет рубашка на спине. Крепко обхватываю себя за глотку обеими руками, -- универсальный знак языка жестов, "кто-то задыхается насмерть". Я до сих пор получаю именинные открытки от людей, которые даже не говорят по-английски.
   Первые несколько секунд все обычно высматривают, кто же сделает шаг вперед и станет героем.
   Дэнни лезет, чтобы стащить вторую половину моего бифштекса.
   По-прежнему крепко обхватив руками глотку, тянусь и пинаю его в ногу.
   Дергаю галстук.
   Рву верхнюю пуговицу воротничка.
   А Дэнни отзывается:
   -- Эй, братан, больно же.
   Помощник официанта отшатывается обратно. Ему героизма не хочется.
   Скрипач и стюард ресторана идут голова к голове, несутся в мою сторону.
   По другую сторону, через толпу проталкивается женщина в коротком черном платьице. Спешит мне на помощь.
   По другую сторону, мужчина сдирает с себя вечерний пиджак и кидается вперед. Откуда-то еще доносится крик женщины.
   Такое никогда не занимает много времени. Все приключение длится одну-две минуты, это предел. И очень хорошо, потому что именно на столько я могу задержать дыхание с набитым ртом.
   Мой первый выбор -- пожилой мужчина с массивными золотыми часами, как человек, который сэкономит нам день, взяв на себя счет за наш ужин. Мой личный выбор -- та, в коротком черном платьице, по той причине, что у нее красивые буфера.
   Даже если приходится самим платить за наши порции: я считаю, чтобы делать деньги -- нужно деньги вкладывать, так?
   Сгребая ложкой жратву в грызло, Дэнни замечает:
   -- Ты все это творишь по полной инфантильности.
   Тянусь и снова его пинаю.
   Я творю все это, чтобы вернуть в жизни людей дух приключения.
   Я творю все это, чтобы создавать героев. Дать людям испытание сил.
   Яблоко от яблони.
   Я творю все это, чтобы делать деньги.
   Кто-то спасет тебе жизнь -- и после будет любить тебя вечно. Есть такой старый китайский обычай, что если кто-то спасает тебе жизнь -- то он в ответе за тебя навеки. Ты будто становишься его ребенком. Весь остаток жизни эти люди будут писать мне. Каждый год слать мне юбилейные поздравления. Именинные открытки. Даже тоскливо от мысли, что у стольких людей возникает одна и та же идея. Они звонят по телефону. Узнать, все ли у тебя в порядке. Глянуть, не нужно ли тебя подбодрить. Или подогнать деньжат.
   Но я же не трачу деньги на девочек по вызову. Содержать маму в Центре по уходу Сент-Энтони стоит под три штуки ежемесячно. Эти добрые самаритяне помогают выжить мне. А я ей. Все просто.
   Притворяясь слабым, ты обретаешь власть. И, напротив, ты даешь людям почувствовать себя очень сильными. Ты спасаешь людей, давая им спасти тебя.
   Все, что придется делать -- быть хилым и признательным. Так оставайся в роли опущенного.
   Человеку в самом деле нужен кто-то, выше кого он может себя ощутить. Так оставайся в роли униженного.
   Человеку нужен кто-то, кому можно послать чек в Рождество. Так оставайся в роли нищего.
   "Милосердие" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Ты -- свидетельство их смелости. Ты свидетельство их героического поступка. Их наглядный успех. Я творю все это, потому что каждому хочется спасти человеческую жизнь на глазах у сотни других людей.
   Острым кончиком ножа Дэнни делает на скатерти наброски: зарисовывает архитектуру помещения, карнизы и отделку, ломаные линии фронтонов над каждым проходом, -- все это, продолжая жевать. Подносит ко рту край тарелки и продолжает ложкой грести жратву вовнутрь.
   Чтобы провести трахеотомию, нащупываешь впадинку немного ниже адамова яблока, но чуть выше перстневидного хряща. Делаешь столовым ножом полудюймовый горизонтальный разрез, потом сжимаешь края и вводишь внутрь палец, чтобы открыть его. Вставляешь "трахейную" трубку: лучше всего -- питьевую соломинку или половинку авторучки.
   Пускай мне не стать великим доктором, который спасает сотни пациентов -- зато так я становлюсь великим пациентом, который создает сотни потенциальных докторов.
   Вон, быстро приближается мужчина в смокинге, огибая подворачивающихся зевак, бежит со столовым ножом и шариковой ручкой.
   Подавившись, ты становишься легендой о них самих, которую эти люди будут лелеять и пересказывать до самой смерти. Они будут считать, что дали тебе жизнь. Ты можешь оказаться единственным достойным поступком, единственным воспоминанием на смертном одре, которое оправдывает все их существование.
   Так будь активной жертвой, будь великим неудачником.
   Человек готов через обруч прыгать, ему только дай почувствовать себя богом.
   Это мученичество Святого Меня.
   Дэнни счищает все с моей тарелки на свою и продолжает вилкой пихать жратву в грызло.
   Прибежал стюард ресторана. Эта в коротком черном платьице предстала передо мной. Мужчина в массивных золотых часах.
   В следующий миг чьи-то руки вынырнут сзади и замкнутся вокруг меня. Кто-то незнакомый крепко заключит меня в объятия, замком из двух рук упершись мне под грудную клетку, и выдохнет в мое ухо:
   -- Все нормально.
   Выдохнет в твое ухо:
   -- С тобой все будет хорошо.
   Пара рук обхватит тебя, может даже оторвет от земли, и незнакомец зашепчет:
   -- Дыши! Дыши, черт возьми!
   Кто-то хлопнет тебя по спине, как врач хлопает новорожденного, и ты выпустишь в воздух полный рот жеваного бифштекса. В следующую секунду вы оба рухнете на пол. Будешь хлюпать носом, а кто-то в это время -- рассказывать тебе, что все хорошо. Ты жив. Тебя спасли. Ты почти умер. Они прижимают твою голову к груди и укачивают тебя со словами:
   -- Отойдите, все. Освободите тут место. Представление кончилось.
   И ты уже их ребенок. Ты принадлежишь им.
   Они прикладывают к твоим губам стакан воды и говорят:
   -- Успокойся уже. Тише. Все кончено.
   Тише так тише.
   Пройдут годы, а этот человек будет все звонить и писать. Ты будешь получать открытки и, возможно, чеки.
   Кем бы он ни был, этот человек будет любить тебя.
   Кем бы ни был человек, он будет очень гордиться. Даже если о твоих настоящих предках такого не скажешь. Этот человек будет гордиться тобой, потому что ты дал ему очень большую гордость за самого себя.
   Отхлебываешь воды и кашляешь, чтобы герой мог салфеткой вытереть тебе подбородок.
   Делай что угодно, чтобы скрепить эти узы. Это усыновление. Не забудь подкинуть побольше деталей. Вымажь их шмотки соплями, чтобы они могли посмеяться и простить тебя. Хватайся и цепляйся руками. Поплачь как следует, чтобы они могли протереть тебе глаза.
   Плакать нормально, пока удается делать это притворно.
   Главное -- не надо ни в чем отказывать. Все это станет чьей-то лучшей жизненной историей.
   Самое важное: если тебе не хочется заполучить мерзкий трахейный шрам -- лучше начни дышать до того, как кто-то доберется до тебя со столовым ножом, с перочинным ножиком, с разрезным для бумаги.
   Еще одна мелочь, о которой нужно помнить: когда выхаркнешь полный рот жеваной мрази, затычку из мертвечины и слюней, нужно целиться строго в Дэнни. Ему жопу прикрывают папочки-мамочки, дедушки-бабушки и тетушки-дядюшки-братики, которые вытащат его из любого западла. Поэтому Дэнни меня никогда не понять.
   Остальные люди, все остальные в ресторане, иногда толпятся вокруг и аплодируют. Люди от облегчения начинают реветь. Люди выплескиваются из дверей кухни. Через пару минут все будут пересказывать друг другу эту историю. Все будут заказывать выпивку для героя. Глаза у каждого будут блестеть от слез.
   Все они подойдут пожать герою руку.
   Они подойдут похлопать героя по спине.
   Это куда в большей мере их день рождения, чем твой, но пройдут годы, а человек будет присылать тебе именинные открытки в каждое нынешнее число этого месяца. Он станет новым членом твоей собственной очень-очень большой семьи.
   А Дэнни молча помотает головой и попросит меню десертов.
   Вот зачем я творю все это. Лезу во все эти неприятности. Чтобы продемонстрировать людям хоть одного незнакомца-храбреца. Чтобы спасти хоть одного человека от скуки. Это не просто ради денег. Это не просто ради обожания.
   Но ни то ни другое не повредит.
   Это очень легко. Это выглядит не особо красиво, -- по крайней мере на поверхности, -- но ты все равно в выигрыше. Главное, позволь себе казаться сломленным и униженным. Главное, всю свою жизнь продолжай повторять людям: "Простите. Простите. Простите. Простите. Простите..."
  
   Глава 8
  
   Ева следует за мной по коридору с набитыми жареной индейкой карманами. Ее туфли забиты жеваным бифштексом по-солсберски. Ее лицо -- напудренный скомканный бархатный клубок кожи, -- десятки морщин, которые все сбегают в рот; и она катится за мной со словами:
   -- Ты. Не смей от меня убегать.
   Ее руки сотканы из узловатых вен, ими она крутит колеса. Сгорбленная, в коляске, беременная здоровенной раздутой селезенкой, она следует за мной со словами:
   -- Ты сделал мне больно.
   Говорит:
   -- Не смей отрицать это.
   Одетая в слюнявчик цвета еды, она продолжает:
   -- Ты сделал мне больно, и я расскажу мамочке.
   Здесь, где содержат мою маму, ей приходится носить браслет. Это не браслет с украшениями, -- это такая толстая пластиковая полоска, заваренная вокруг запястья, чтобы ее никогда нельзя было снять. Ее не разрежешь. Не расплавишь пополам сигаретой. Люди уже перепробовали все эти способы, чтобы высвободиться.
   Если на тебе браслет, то каждый раз, когда проходишь по коридору - ты слышишь, как защелкиваются замки. Какая-то магнитная лента, или что-то такое, запечатанное в пластик, посылает сигнал. Останавливает двери лифта, чтобы те не открывались и не пускали тебя внутрь. Закрывает почти каждую дверь, стоит подойти к ней ближе, чем на четыре фута. Нельзя покинуть этаж, за которым ты закреплен. Нельзя выйти на улицу. Можно сходить в сад, в зал или в часовню, но больше -- никуда на свете.
   Если же вы как-то проскочите через двери выхода -- браслет, ясное дело, включит тревогу.
   Такие дела в Сент-Энтони. Тряпье, шторы, кровати, -- почти все огнеупорное. И все грязеотталкивающее. Можно натворить что угодно где угодно, тут запросто все уберут. Такое заведение называется центр по уходу. Не очень-то приятно рассказывать вам об этом обо всем. Портить сюрприз, в смысле. Вы все это увидите сами очень даже скоро. Если сильно заживетесь на свете.
   Или возьмете да свихнетесь вне очереди.
   Моя мама, Ева, даже вы лично -- в итоге каждый получает по браслету.
   Здесь вовсе не так называемый "гадюшник". При входе вас не встречает запах мочи. Не за три же штуки ежемесячно. В прошлом веке здесь был женский монастырь, и монашки насадили прекрасный сад из старых роз: прекрасный, обнесенный стенами, и полностью защищенный от побега.
   Видеокамеры безопасности наблюдают за тобой с каждого ракурса.
   В тот миг, когда входишь в парадную дверь, начинается пугающая медленная миграция местных обитателей, смыкающих вокруг тебя кольцо. Каждая коляска, все люди с костылями и палочками, -- только завидев посетителя, все ползет навстречу.
   Высокая миссис Новак с пристальным взглядом -- "раздевалка".
   Женщина в соседней с маминой комнате -- "хомячиха".
   Эти самые раздевалки стаскивают с себя одежду в любой подходящий момент. Таких ребят медсестры одевают в то, что смотрится как комбинация из штанов и рубашки, но на самом деле является комбинезоном. Рубашка вшита в пояс штанов. Пуговицы на рубашке и ширинка -- фуфельные. Единственный путь наружу или внутрь -- длиннющая змейка на спине. Старики здесь -- с ограниченным полем движений, поэтому раздевалка, даже та, которую называют "агрессивная раздевалка", заключена трижды. В свои шмотки, в свой браслет и в свой центр по уходу.
   "Хомячиха" -- это та, кто жует еду, а потом забывает, что делать дальше. Они забывают как глотать. Вместо этого сплевывают каждую прожеванную порцию в карман одежды. Или в сумочку. Выглядит это совсем не так мило, как звучит.
   Миссис Новак -- мамина соседка по комнате. А хомячиха -- Ева.
   В Сент-Энтони первый этаж отведен под людей, которые забывают имена, носятся голыми и набивают карманы жеваной жратвой, но, с другой стороны, они очень даже без серьезных расстройств. Также здесь немного молодых с паленым наркотой и затуманенным общими травмами головы мозгом. Все они могут ходить и говорить, даже если это просто каша из слов, постоянный словесный поток, с виду без всякой закономерности.
   -- Фига народа дороге маленькая закатом пела веревку пурпура вуалью нету, -- вот так они говорят.
   Второй этаж для лежачих пациентов. На третий этаж люди отправляются умирать.
   Мама пока на первом этаже, но никто не остается там навечно.
   Ева попала сюда так: бывает, люди приводят состарившихся родителей в людное место и спокойно бросают их там без документов. Таких вот Ирм или Дороти, которые сами понятия не имеют, кто они есть. Люди считают, что муниципалитет, или правительство штата, или кто бы там ни был, их подберет. Вроде того, как правительство убирает мусор.
   Такое же происходит, когда вы оставляете старую машину в придорожной канаве, сняв номера и заводское клеймо, чтобы городским властям пришлось ее куда-нибудь отбуксировать.
   Кроме шуток, это называется "сдать бабулю на свалку", и администрации Сент-Энтони приходится держать определенное количество сданных на свалку бабуль, паленых на экстази детишек с улицы и суицидальных бомжих. Только здесь их не называют бомжихами, а уличных девочек не зовут синявками. Я так думаю -- кто-то притормозил на машине, потом взял да выставил Еву за дверцу, и никогда не проронил ни слезинки. Вроде того, как люди обходятся с домашними питомцами, которых не могут содержать.
   Ева все еще тащится за мной хвостиком; я добираюсь в комнату мамы, а ее там нет. Вместо мамули в пустой кровати большая мокрая утка в пропитанном мочой матрасе. Сейчас время душа, как мне кажется. Медсестра везет вас по коридору в большую выложенную плиткой комнату, где вашу персону можно вымыть из шланга.
   Здесь, в Сент-Энтони, каждый вечер по пятницам крутят фильм "Игра в пижамах", и каждую пятницу одни и те же пациенты приходят посмотреть его впервые в жизни.
   Тут есть бинго, кружки, живой уголок.
   Тут есть доктор Пэйж Маршалл. Где бы она там ни пропадала.
   Тут есть огнеупорные фартуки, укрывающие от шеи до лодыжек, чтобы нельзя было поджечь себя в процессе курения. Тут есть плакаты Нормана Рокуэлла. Дважды в неделю приходит парикмахер и делает вам прическу. Это за дополнительную плату. Недержание тоже за дополнительную плату. Химчистка за дополнительную плату. Мониторинг анализов мочи за дополнительную плату. Трубки для желудка.
   Тут есть ежедневные уроки по теме, как шнуровать ботинок, как застегивать застежку, защелкивать защелку. Завязывать завязку. Кто-то продемонстрирует "липучку". Кто-то научит пользоваться "молнией". Каждое утро вам сообщают, как вас зовут. Друзей, которые знают друг друга шестьдесят лет, знакомят заново. Каждое утро.
   Здесь врачи, адвокаты, магнаты индустрии, которые изо дня в день уже не в состоянии справиться с "молнией". Речь не столько про обучение, сколько про технику безопасности. С тем же успехом можно пытаться покрасить горящий дом.
   Здесь, в Сент-Энтони, вторник значит бифштекс по-солсберски. Среда значит курица с грибами. Четверг -- это спагетти. Пятница -- печеная рыба. Суббота -- мясо в кукурузной муке. Воскресенье -- жареная индейка.
   Тут есть головоломки-"паззлы" из тысячи кусочков, чтобы вы могли заниматься ими, пока истекает срок вашей жизни. Здесь повсюду нет ни одного матраса, на котором не успело бы умереть под дюжину людей.
   Ева вкатила кресло в дверной проем маминой комнаты и сидит там, на вид бледная и усохшая, словно мумия, которую кто-то взял да распеленал, а потом причесал ей редкие спутанные волосы. Ее скомканная синеватая голова беспрерывно кружит, медленно выписывая небольшие плотные боксерские вензеля.
   -- Не подходи ко мне, -- произносит Ева каждый раз, стоит мне на нее глянуть. -- Доктор Маршалл тебе не даст меня обижать, -- говорит.
   Молча сижу на краю маминой постели и жду, пока вернется медсестра.
   У мамы часы такого типа, где каждый час обозначается криком определенной птицы. В записи. Час дня -- американский дрозд. Шесть часов -- северная иволга.
   Полдень -- домашний зяблик.
   Черноголовая синица значит восемь часов. Белогрудый поползень значит одиннадцать.
   Ну, вы поняли.
   Беда в том, что ассоциация каждой птички со своим временем суток сбивает с толку. Начинаешь не смотреть на часы, а слушать птиц. Каждый раз, когда слышишь сладкую трель белошеего воробья, думаешь: "Уже что, десять часов?"
   Ева немного вкатывается в мамину комнату.
   -- Ты сделал мне больно, -- заявляет она мне. -- А я ни разу не говорила мамочке.
   Эти мне старики. Эти мне человеческие развалины.
   Уже прошло полчаса с хохлатой синицы, а мне нужно успеть поймать автобус и быть на работе ко времени, когда пропоет синяя сойка.
   Ева считает, что я ее старший братец, который пихал ее когда-то, век тому назад. Соседка мамы по комнате, миссис Новак, со здоровенными жуткими висячими грудями и ушами, считает, что я ее ублюдочный партнер по бизнесу, который кинул ее на патентованный волокноотделитель, или пишущую ручку, или что-то такое.
   Здесь я для всех женщин олицетворяю все на свете.
   -- Ты сделал мне больно, -- повторяет Ева, подкатываясь чуть ближе. -- А я не забывала об этом ни на минутку.
   В каждый мой визит навстречу по коридору прется какая-то старая кошелка с дикими бровями, она зовет меня Эйхманн. Другая женщина с прозрачной пластиковой трубкой ссанины, выгибающейся из-под халата, обвиняет меня в краже своей собаки и требует ее назад. Каждый раз, когда я прохожу мимо еще одной старухи, которая сидит в инвалидке, зарывшись в кучу розовых свитеров, она шипит на меня.
   -- Я видела тебя, -- объявляет она, пялясь на меня мутным глазом. -- В ночь пожара -- я видела тебя с ними!
   Ситуация безвыигрышная. Каждый мужчина, проходивший когда-либо через жизнь Евы, скорее всего, был в некоем воплощении ее старшим братом. Известно ей это или нет, но всю жизнь она провела, ожидая и надеясь, что каждый мужчина станет ее пихать. Серьезно, даже под мумифицированной морщинистой кожей она остается восьмилетней девочкой. Застрявшей. Один в один Колония Дансборо с погорелым цирковым персоналом, -- все в Сент-Энтони так же увязли в прошлом.
   Я не исключение, и не думайте, что вы сами далеко ушли.
   Один в один Дэнни, застрявший в колодках: точно так же Ева задержана в своем развитии.
   -- Ты, -- произносит Ева, тыча в меня дрожащим пальцем. -- Ты поранил мою ву-ву.
   Эти мне встрявшие старики.
   -- О, ты сказал, что это просто такая игра, -- рассказывает она и запрокидывает голову. Ее голос затягивает песню. -- Это была просто наша секретная игра, но потом ты вставил в меня большую мужскую штуку, -- ее костлявый резной пальчик тычет в воздух у моей промежности.
   На полном серьезе, уже сама мысль вызывает у моей большой мужской штуки сильное желание с криками вылететь из комнаты.
   Беда в том, что повсюду в Сент-Энтони такие дела. Еще одна древняя куча костей считает, что я занял у нее пятьсот долларов. Другая старая кошелка зовет меня дьяволом.
   -- И ты сделал мне больно, -- талдычит Ева.
   Очень сложно прийти сюда и не напитаться вины за каждое преступление в истории человечества. Хочется орать в каждую беззубую рожу. "Да, я похитил того ребенка Линдбергов".
   Фигня с "Титаником" -- это я сделал.
   То дело с убийством Кеннеди, ах да, и это моя работа.
   Большая задрока со Второй Мировой, хитрожопая выдумка с ядерной бомбой, так вот, знаете что? Это все моих рук дело.
   Микробик СПИДа? Прошу прощения. Снова я.
   Верный способ справиться со случаем вроде Евы -- перенаправить ее внимание. Отвлечь ее, упомянув завтрак, или погоду, или какие у нее красивые волосы. У нее запас внимания -- едва на один раз часам тикнуть, можно столкнуть ее на более приятную тему.
   Разумно предположить, что именно так мужчины справлялись со враждебностью Евы всю ее жизнь. Берешь и отвлекаешь. Ловишь момент. Избегаешь конфронтаций. Сматываешься.
   Очень похоже на то, как мы проводим наши жизни: смотрим телевизор. Курим дрянь. Глотаем колеса. Перенаправляем собственное внимание. Дрочим. Отвергаем все на свете.
   Все ее тело склонено вперед, прямой пальчик дрожит в воздухе, тыкая в меня.
   Мать твою так.
   Сейчас она очень даже подходит на роль миссис Смерть.
   -- Да-да, Ева, -- говорю. -- Я драл тебя, -- а сам зеваю. -- Угу. Только была возможность -- сразу тыкал его в тебя и спускал заряд.
   Такое называется "психодрама". Но вы можете звать это проще: новый способ сдать бабулю на свалку.
   Скрученный пальчик вянет, и она усаживается обратно, между ручек своей инвалидки.
   -- Так ты наконец признаешь это, -- произносит она.
   -- Ну да, -- говорю. -- Ты, сестренка, девка просто прелесть.
   Ее взгляд утыкается в пустое пятно на линолеумном полу, и она прододжает:
   -- После всех этих лет -- он признает это.
   Такое называется ролевая терапия, хоть Ева и не в курсе, что все не на самом деле.
   Ее голова по-прежнему выписывает легкие вензеля, но взгляд она переводит обратно на меня.
   -- И тебе не стыдно? -- спрашивает.
   Ну, думаю, раз уж Иисус мог умереть за мои грехи, то, полагаю, и я могу вобрать в себя немного за других людей. Каждому из нас выпадают шансы стать козлом отпущения. Взять на себя вину.
   Мученичество Святого Меня.
   Грехи каждого человека в истории камнем ложатся мне на плечи.
   -- Ева, -- говорю. -- Крошка, солнышко, сестричка моя, любовь моей жизни, ну конечно мне стыдно. Я был свиньей, -- продолжаю, глядя на часы. -- Ты была такой горячей штучкой, что я слетел с тормозов.
   Как будто мне охота копаться в этом говне. Ева молча пялит на меня гипертиреозные моргала, потом большая слеза выплескивается из одного ее глаза и прорезает пудру на сморщенной щеке.
   Закатываю глаза к потолку и продолжаю:
   -- Ну ладно, я поранил твою ву-ву, но это было восемьдесят чертовых лет назад, так что оставь все позади. Двигай свою жизнь дальше.
   Потом поднимаются ее жуткие руки, тощие и жилистые, как корни дерева или старая морковь, и прикрывают лицо.
   -- О, Колин, -- мычит она по ту сторону. -- О, Колин.
   Отнимает руки от лица, которое все залито слезами.
   -- О, Колин, -- шепчет она. -- Я прощаю тебя.
   И ее лицо свешивается на грудь, дергаясь от коротких вздохов и всхлипов, а жуткие руки тянут вверх край слюнявчика, чтобы протереть глаза.
   Сидим молча. Боже, мне бы жвачку какую-нибудь. На часах у меня двенадцать двадцать пять.
   Она вытирает глаза, хлюпает носом и ненадолго поднимает взгляд.
   -- Колин, -- спрашивает. -- А ты еще любишь меня?
   Эти мне чертовы старики. Господи-б...
   Да, кстати, если вы не знали -- я не чудовище.
   Прямо как в какой-то проклятой книге, заявляю на полном серьезе:
   -- Да-да, Ева, -- говорю. -- Да-да, сто пудов, думаю, что возможно пожалуй все еще тебя люблю.
   Теперь Ева начинает хныкать, свесив лицо в руки, трясется всем телом.
   -- Я так рада, -- сообщает она, слезы падают прямо вниз, серая грязь с кончика носа капает точно ей в руки.
   Повторяет:
   -- Я так рада, -- и продолжает реветь, и чувствуется запах жеваного бифштекса по-солсберски, захомяченного в туфлю, и жеваной курицы с грибами из кармана ее халата. Такое -- а медсестра, будь она проклята, в жизни не соблаговолит притащить мою маму с водных процедур, а мне к часу нужно вернуться на работу в восемнадцатый век.
   Довольно трудно припомнить собственное прошлое, чтобы провести четвертый шаг. Теперь оно перемешано с прошлым посторонних людей. Кто я на сегодня из адвокатов-поверенных -- уже не помню. Разглядываю ногти. Спрашиваю Еву:
   -- Доктор Маршалл здесь, как ты думаешь? -- спрашиваю. -- Не знаешь, она не замужем?
   Правду обо мне: кто на самом деле я, мой отец, и все остальное, -- если мама ее и знает, значит, она слишком сдурела от чувства вины, чтобы рассказать.
   Спрашиваю Еву:
   -- Может, пойдешь поплачешь где-нибудь в другом месте?
   А потом уже поздно. Поет синяя сойка.
   А Ева эта до сих пор не заткнулась, ревет и трясется, прикрыв слюнявчиком рожу; пластиковый браслет дрожит на ее запястье, она талдычит
   -- Я прощаю тебя, Колин. Я прощаю тебя. Я прощаю тебя. О, Колин, я прощаю...
  
   Глава 9
  
   Однажды днем, когда глупый маленький мальчик и его приемная мать были в магазине, они услышали объявление. На дворе стояло лето, и они скупались перед школой: в том году он шел в пятый класс. В том году нужно было носить полосатые рубашки, чтобы быть одетым по форме. Это было многие годы назад. То была только его первая приемная мать.
   Полоски сверху вниз, объяснял он ей, когда они услышали это.
   Это объявление.
   -- Внимание, доктор Поль Уэрд, -- сказал всем голос. -- Пожалуйста, подойдите к своей жене в отдел косметики магазина "Вулворт".
   То был первый раз, когда мамуля вернулась забрать его.
   -- Доктор Уэрд, пожалуйста, подойдите к своей жене в отдел косметики магазина "Вулворт".
   Это был тайный сигнал.
   Поэтому малыш соврал и заявил, что ему нужно сходить поискать туалет, а вместо этого пошел в магазин "Вулворт", и там, за открыванием коробок с краской для волос, застал мамулю. На ней был большой желтый парик, который делал ее лицо на вид слишком маленьким и вонял сигаретами. Она открывала ногтями каждый коробок и вынимала оттуда темно-коричневый пузырек краски. Потом открывала другой коробок и вынимала еще один пузырек. Клала первый пузырек во вторую коробку и ставила ее на полку обратно. Открывала новый коробок.
   -- Хорошенькая, -- заметила мамуля, глядя на картинку женщины, улыбающуюся с коробки. Заменила пузырек внутри на другой. Все пузырьки -- из одинакового темно-коричневого стекла.
   Открывая следующую коробку, спросила:
   -- Как ты считаешь, она хорошенькая?
   А малыш был таким глупым, что переспросил:
   -- Кто?
   -- Сам знаешь, кто, -- ответила мамуля. -- Она еще и молоденькая. Только что видела, как вы двое смотрели шмотки. Ты держал ее за руку, так что не ври.
   А малыш был таким глупым, что даже не знал, что можно взять и убежать. Он даже не пытался поразмыслить о вполне конкретных пунктах ее условного заключения, или об ордере на арест, или за что последние три месяца она провела за решеткой.
   И, подсовывая пузырьки для блондинок в коробки для рыжих, а пузырьки для брюнеток в коробки для блондинок, мамуля спросила:
   -- Так она тебе нравится?
   -- Ты про миссис Дженкинс? -- переспросил наш мальчик.
   Даже не стараясь хорошо позакрывать коробки, мамуля ставила их обратно на полку немного неаккуратно, чуть торопливо, и повторила:
   -- Она тебе нравится?
   И, как будто оно было к месту, наш малолетний слизняк ответил:
   -- Она же просто приемная мама.
   И, не глядя на малыша, продолжая разглядывать улыбающуюся женщину на коробке в своих руках, мамуля сказала:
   -- Я спросила -- нравится ли она тебе.
   Мимо них по проходу протарахтела магазинная тележка, и белокурая леди потянулась, взяв с полки коробок с изображением блондинки, но с пузырьком какой-то другой краски внутри. Эта леди положила коробку в тележку и удалилась.
   -- Она считает себя блондинкой, -- заметила мамуля. -- Нам нужно всего лишь чуток перепутать людям их шаблонные представления о собственной личности.
   Мамуля называла такое -- "Терроризм сферы красоты".
   Маленький мальчик смотрел леди вслед, пока она не удалилась слишком далеко, и помочь уже было нельзя.
   -- У тебя уже есть я, -- сказала мамуля. -- Так как ты там называешь эту приемную?
   "Миссис Дженкинс".
   -- И нравится она тебе?
   А маленький мальчик прикинулся, что раздумывает, и сказал:
   -- Нет?
   -- Ты ее любишь?
   -- Нет.
   -- Ты ее ненавидишь?
   И наш бесхребетный малолетний червяк сказал:
   -- Да?
   А мамуля отметила:
   -- Ты все уяснил правильно, -- наклонилась, чтобы заглянуть ему в глаза, и спросила:
   -- И как же ты ненавидишь миссис Дженкинс?
   А малолетняя соска сказал:
   -- Очень и очень?
   -- И очень и очень и очень, -- ответила мамуля. Протянула ему руку и сказала:
   -- Нам надо поторопиться. Нужно еще поймать поезд.
   А потом, проводя его через проходы, буксируя его за безвольную ручонку навстречу дневному свету за стеклянными дверьми, мамуля говорила:
   -- Ты мой. Мой. Отныне и навсегда, и не смей забывать об этом.
   И, протаскивая его сквозь двери, она сказала:
   -- Да, просто на тот случай, если полиция, или кто-нибудь еще, потом начнет тебя расспрашивать, я расскажу тебе про все мерзкие, грязные вещи, которые эта так называемая приемная мать делала с тобой всякий раз, когда заполучала тебя наедине.
  
   Глава 10
  
   Там, где я сейчас живу, в мамином старом доме, я сортирую мамины бумаги: табеля из колледжа, ее дела, заявления, объяснительные. Судебные протоколы. Ее дневник, все еще под замком. Всю ее жизнь.
   В следующую неделю я мистер Беннинг, который защищал ее по скромному обвинению в похищении ребенка после инцидента со школьным автобусом. Спустя еще неделю, я государственный защитник Томас Уэлтон, который провел ей сделку по признанию вины и скинул срок до шести месяцев, после того, как ее обвинили в издевательстве над животными зоопарка. Следом за ним, я поверенный "Американских гражданских свобод", который ходил с ней на разборки по поводу обвинение в злоумышленном нанесении ущерба, корнями уходящее в возмутительное поведение на балете.
   Это противоположно понятию "дежа вю". Такое называется "жемэ вю". Когда раз за разом встречаешь все тех же людей или посещаешь все те же места, но каждый раз всегда первый. Каждый встречный всегда чужой. Ничего знакомого вокруг.
   -- Как поживает Виктор? -- спрашивает меня мама в следующий визит.
   Кто бы я там ни был. Каким бы государственным защитником не оказался ныне.
   "Какой еще Виктор?", -- хочется спросить.
   -- Вам неохота будет слушать, -- говорю. Это разобьет вам сердце. Спрашиваю. -- Каким был Виктор, когда был маленьким? Чего он хотел от мира? Была ли какая-то крупная цель, о которой он мечтал?
   В этот миг жизнь представляется мне так, словно я играю в мыльной опере, которую смотрят герои мыльной оперы, которую тоже смотрят герои мыльной оперы, которую где-то вдалеке смотрят настоящие люди. Каждый раз, когда прихожу в гости, я осматриваю коридоры на предмет нового случая переговорить с нашей доктором, с ее маленьким черным мозгом, скрученным из волос, с ее ушами и очками.
   С доктором Пэйж Маршалл, с ее планшеткой и личными мнениями. С ее пугающими мечтами помочь моей мамочке прожить еще десять или двадцать лет.
   С доктором Пэйж Маршалл, с новой потенциальной дозой сексуального анестетика.
   См. также: Нико.
   См. также: Таня.
   См. также: Лиза.
   Все больше и больше кажется, будто я плоховато изображаю сам себя.
   В моей жизни не больше смысла, чем в дзеновской коане.
   Поет домашний крапивник, но настоящая ли это птица, или сейчас четыре часа -- уже не уверен.
   -- У меня нынче совсем склероз, -- жалуется мама. Трет себе виски большим и указательным пальцем и продолжает. -- Боюсь, придется рассказать Виктору правду о нем.
   Взгромоздившись на кучу подушек, говорит:
   -- Пока еще не поздно -- думаю, у Виктора есть право узнать, кто он на самом деле.
   -- Так возьмите и расскажите ему, -- советую. Я принес поесть, миску шоколадного пудинга, и пытаюсь протащить хоть ложку ей в рот.
   -- Могу сходить, позвонить, -- говорю. -- И Виктор через пару минут будет здесь.
   Пудинг светлее оттенком, чем холодная темно-коричневая морщинистая кожа, и резко пахнет.
   -- Ой, да не могу я, -- отзывается она. -- Это такая серьезная вина, что я в глаза ему посмотреть не смогу. Даже не знаю, как он отреагирует.
   Говорит:
   -- Может, лучше даже, если Виктор никогда этого не выяснит.
   -- Так расскажите мне, -- советую. -- Скиньте все с плеч. -- обещаю не пересказывать Виктору, только с ее разрешения.
   Она прищуривается в мою сторону, вся старая кожа туго собирается у ее глаз. Морщины у рта вымазаны шоколадным пудингом, и она спрашивает:
   -- Но откуда я знаю, что тебе можно доверять? Я даже не уверена, кто ты такой.
   Отвечаю с улыбкой:
   -- Конечно мне можно доверять.
   И втыкаю ложку ей в рот. Черный пудинг лишь остается на языке. Такое лучше, чем трубка для желудка. Ладно, допустим -- дешевле.
   Выношу пульт от телевизора за пределы ее досягаемости и говорю:
   -- Глотай.
   Говорю ей:
   -- Ты должна меня слушать. Ты должна мне верить
   Говорю:
   -- Я он. Я отец Виктора.
   А ее белесые глаза выпучиваются на меня, а все остальное лицо, морщины и кожа, словно пытается соскользнуть в воротник ее пижамы. Жуткой желтой рукой она творит крестное знамение, и ее челюсть отвисает на грудь.
   -- О, ты он, и ты вернулся, -- бормочет она. -- О, отец благословенный. Отче наш, -- говорит. -- О, прошу, прости меня.
  
   Глава 11
  
   Вот он я, обращаюсь к Дэнни, снова запирая его в колодки, на этот раз за штамп, оставшийся на его руке после какого-то ночного клуба, -- я говорю ему:
   -- Братан.
   Говорю:
   -- Как это странно.
   Дэнни держит обе руки по местам и ждет, пока я закрою их. Он туго заправил рубашку. Помнит, что нужно немного согнуть колени, чтобы снять со спины нагрузку. Не забывает сбегать в уборную перед тем, как его запрут. Наш Дэнни становится профессиональным экспертом по несению наказаний. В старой доброй Колонии Дансборо мазохизм -- ценный производственный навык.
   Да и почти на любой работе.
   Вчера в Сент-Энтони, рассказываю ему, все шло как в том старом фильме, где парень и картина: парень там тусуется по вечеринкам и живет под сотню лет, но никогда не меняется. А портрет его становится уродливей, загаживается всякой фигней, которая бывает от алкоголя, и нос на нем вваливается от вторичного сифилиса и трипака.
   Все эти обитатели Сент-Энтони теперь лазят с закрытыми глазами и довольно мычат. Все скалятся и благочествуют.
   Кроме меня. Я их дебильный портрет.
   -- Поздравь меня, братан, -- отзывается Дэнни. -- Пока я столько торчу в колодках, уже набрал четыре недели воздержания. Это сто пудов на четыре недели больше, чем мне удавалось набрать с тринадцати лет.
   Мамина соседка по комнате, рассказываю ему, наша миссис Новак -- теперь все кивает и ходит вся довольная, мол, я в итоге покаялся, что украл у нее изобретение зубной пасты.
   Еще одна старушка радостно тарахтит и кайфует как попугай с тех пор, как я сознался, что каждую ночь ссу ей в постель.
   Да-да, заявляю им всем, это был я. Я сжег ваш дом. Я бомбил ваш поселок. Я сослал вашу сестру. Я задвинул вам говеный синенький драндулет "Нэш Рэмблер" в 1968-м. А потом, ах да, убил вашу собаку.
   Так оставьте все позади!
   Говорю им: валите все на меня. Пускай я буду изображать большую пассивную жопу в вашей групповухе для снятия вины. Приму заряд у всех.
   И теперь, когда каждый спустил заряд мне на лицо, все они улыбаются и мычат. Все ржут в потолок, продолжая толпиться вокруг меня, гладят по руке и говорят, мол, все нормально, мол, они меня прощают. Все, бля, набирают вес. Весь курятник тарахтит обо мне, и эта стройненькая медсестра, когда проходит мимо, произносит:
   -- Ну, смотрите, какой вы Мистер Популярность.
   Дэнни шмыгает носом.
   -- Нужна тряпка для соплей, братан? -- спрашиваю.
   А странно то, что маме лучше не становится. Неважно, сколько я изображаю Крысолова-дудочника и увожу прочь упреки этих людей. Неважно, сколько впитываю в себя вины, -- мама уже не верит, что я это я, что я Виктор Манчини. Поэтому она не выпустит собственный большой секрет. Поэтому ей потребуется какая-нибудь там трубка для желудка.
   -- Воздержание -- это, конечно, нормально, -- продолжает Дэнни. -- Но я мечтаю когда-нибудь жить жизнью, построенной на том, чтобы делать хорошее, вместо того, чтобы просто не делать плохого. Врубаешься?
   А еще более странно то, рассказываю ему, что, мне кажется, мою новую популярность можно превратить в легкий трах в чулане с той стройной сестричкой, -- может, дать ей поршень по щековине. Стоит медсестре вообразить, что ты чуткий заботливый парень, который проявляет терпимость к старым безнадежным людям, -- и ты уже на полпути к тому, чтобы ее отодрать.
   См. также: Кэрен из Ар-Эн.
   См. также: Нанэтт из Эл-Пи-Эн.
   См. также: Джолин из Эл-Пи-Эн.
   Но, с кем бы я ни был, башка моя полностью забита той, другой девчонкой. Той доктором Пэйж Как-ее-там. Маршалл.
   Так что, кого бы я ни драл, мне приходится представлять себе больших гниющих животных: сбитых на шоссе раздутых от газа енотов, которых таранят на большой скорости грузовики на раскаленном от палящего дневного солнца асфальте. Либо такое, либо я тут же кончу, так возбуждает меня засевшая в голове доктор Пэйж Маршалл.
   Забавно, что никогда не думаешь о женщинах, которых отымел. И никогда не удается забыть как раз тех, которые своей участи избежали.
   -- Это как же во мне силен внутренний наркоман, -- говорит Дэнни. -- Если я боюсь оставаться не взаперти. Моя жизнь должна заключаться в чем-то гораздо большем, чем просто не дрочить.
   Другую женщину, говорю я, не важно какую, можно представить, как дрючишь. Ну, там: она с раздвинутыми ногами на водительском сиденье в какой-нибудь машине, и в ее точку Джи, в край уретрального нароста, врезается твой толстенный здоровый поршняра. Или можно вообразить, как ее порют, стоящую раком в горячей ванне. Ну, то есть, в личной жизни.
   Но эта самая доктор Пэйж Маршалл кажется словно превыше того, чтобы ее драли.
   Над головой кружат какие-то хищные птички. По птичьему времени такое должно значить около двух часов дня. Порыв ветра отбрасывает фалды камзола Дэнни на плечи, а я стаскиваю их обратно.
   -- Иногда, -- говорит Дэнни, шмыгая носом. -- Как-то даже охота, чтобы меня били и наказывали. Ладно что Бога больше нет, все равно хочется что-то уважать. Я не хочу быть центром собственной вселенной.
   Раз уж Дэнни весь день собрался торчать в колодках, мне придется переколоть все дрова. Самостоятельно перемолоть кукурузу. Засолить свинину. Просвечивать яйца. Нужно забодяжить пойло. Накормить свиней от пуза. Восемнадцатый век никому малиной не покажется. Раз уж мне придется добирать за ним все недостачи, сообщаю сгорбленной спине Дэнни, за это он мог бы как минимум сходить навестить мою маму и прикинуться мной. Чтобы услышать ее исповедь.
   Дэнни вздыхает, глядя в землю. С высоты в двести футов один из стервятников роняет ему на спину мерзкий белый потек.
   Дэнни сообщает:
   -- Братан, мне нужна какая-то миссия.
   Говорю:
   -- Вот и сделай одно доброе дело. Помоги старушке.
   А Дэнни спрашивает:
   -- Как там продвигается твой шаг номер четвертый? -- говорит. -- Братан, у меня тут бок чешется, не поможешь?
   И я осторожно, чтобы не влезть в птичье дерьмо, берусь скрести ему бок.
  
   Глава 12
  
   В телефонном справочнике все больше и больше красных чернил. Больше и больше ресторанов вычеркнуто красным фломастером. Все это заведения, где я почти умер. Итальянские. Мексиканские. Китайские заведения. На полном серьезе, с каждым вечером у меня остается все меньше выбора, куда можно сходить поесть, раз уж я решил делать деньги. Раз уж я решил дурить кого-то, заставляя полюбить меня.
   Вопрос всегда звучит так: "И чем же вам будет угодно подавиться сегодня вечером?"
   Осталась французская кухня. Кухня индейцев майя. Восточно-индийская.
   Чтобы представить себе место, где я сейчас живу, старый мамин дом, вообразите реально грязную лавку антикварной мебели. Такую, по которой приходится ходить боком, как люди ходят на картинках в египетских иероглифах, -- вот такой здесь завал.
   Вся мебель -- резного дерева: длинный обеденный стол, стулья, шкафы и сундуки, -- все с резными гранями, мебель заляпана по всей поверхности лаком вроде густого сиропа, который почернел и растрескался еще, пожалуй, за миллион лет до рождества Христова. Выпуклые диваны покрыты холстом той самой пуленепробиваемой марки, на которую в жизни не захочется садиться голым.
   Каждым вечером после работы нужно первым делом просмотреть именинные открытки. Подбить итог по чекам. Все у меня разложено по акру черной площади обеденного стола: платформа для деятельности. Здесь нынешняя квитанция, которую нужно заполнить. Сегодня тут одна вшивая открытка. Одна поганая открытка пришла по почте, с чеком на пятьдесят баксов. И все равно придется писать благодарственное письмо. И все равно здесь еще целое позорное поколение опущенных писем, которые надо разослать.
   Речь не о том, что я неблагодарный, но если все, что вы можете мне урезать -- это пятьдесят баксов, то в следующий раз лучше дайте мне сдохнуть. Ладно? Или, еще лучше, постойте в сторонке, а героем пускай становится кто-то с деньгами.
   Ясное дело, в благодарственной записке я такого написать не могу, но все же.
   Чтобы представить себе старый мамин дом, вообразите, что всю эту дворцовую мебель запихнули в двуспальный коттедж для молодоженов. Эти диваны и картины должны были по идее стать приданым из Старого света. Из Италии. Мама приехала сюда учиться, и не вернулась, после того, как у нее появился я.
   Вы бы не сказали по ней, что она итальянка. Никакого запаха чеснока или волосни в подмышках. Она приехала сюда, чтобы поступить на медицинский факультет. На чертов медицинский факультет. В Айове. Честно говоря, иммигрантам приходится куда больше походить на американцев, чем тем, кто здесь родился.
   Честно говоря, я более-менее ее грин-карта.
   Просматривая телефонный справочник, моя задача подобрать для мероприятия публику классом повыше. Нужно идти туда, где лежат реальные деньги, и тащить их домой. Не стоит давиться насмерть кусками курятины в каком-нибудь занюханном заведении.
   Богачи, которые жрут блюда французской кухни, так же мечтают стать героями, как и все остальные.
   Я хочу сказать, нужна дискриминация.
   Мой вам совет: нужно точно определяться с целевыми рынками.
   В телефонном справочнике на пробу остались еще рыбные ресторанчики. Монгольские гриль-бары.
   Имя на сегодняшнем чеке принадлежит какой-то женщине, которая спасла мне жизнь на "шведском столе" в прошлом апреле. В буфете из разряда "берите-что-хотите". О чем я думал? Давиться в дешевых ресторанах -- это сто пудов ложная экономия. Все проработано, все моменты записаны в толстом журнале, который я веду. Все здесь, начиная от того, кто спас меня, где и когда, и заканчивая тем, сколько они потратили на данный момент. Сегодняшнюю вкладчицу зовут Бренда Манро, как гласит подпись внизу именинной открытки, "с любовью".
   "Надеюсь, это немножко поможет", -- написала она поперек внизу чека.
   Бренда Манро, Бренда Манро... Пытаюсь припомнить лицо, да не выходит. Ничего не помню. Ну, а кто может требовать, чтобы ты помнил каждый предсмертный опыт. Ясное дело, я мог бы вести записи подробнее, хотя бы вносить цвет глаз и волос, но, на минутку: вон, гляньте на меня. Я и так уже погряз в бумагах.
   Благодарственное письмо за прошлый месяц было полностью посвящено моим мучениям, чтобы оплатить что-то, уже забыл что.
   За квартиру нужно заплатить, говорил я людям, или стоматологу за пломбы. Там была плата за молоко, или за юридическую консультацию. Как разошлю пару сотен копий одного и того же письма -- потом уже никогда в жизни видеть его не хочется.
   Это доморощенный вариант фондов помощи заморским детям. Тех фондов, где, мол, "за цену чашки кофе вы можете спасти ребенку жизнь. Станьте спонсором". Зацепка в том, что только один раз спасти жизнь просто невозможно. Людям приходится спасать меня снова и снова. Как и на самом деле, после каждого очередного раза лучше им уже не становится.
   Как учат на медицинском факультете, каждого можно спасти только определенное количество раз, после чего уже нельзя. Это Питеров принцип медицины.
   Те люди, которые присылают деньги, оплачивают свой героизм в рассрочку.
   Еще можно давиться марокканской кухней. Можно сицилийской. В любой вечер.
   Когда родился я, маму оставили жить в Штатах. Не в этом доме. Она не жила здесь до последнего выхода из тюрьмы, после срока за угон школьного автобуса. За угон транспортного средства плюс похищение ребенка. Я не помню этот дом в своем детстве, как и эту мебель. Все это прислали из Италии ее родители. Мне так кажется. Опять же: с тем же успехом она могла, к примеру, выиграть это все на телешоу, -- не могу сказать.
   Только один раз я задал вопрос про ее семью, про дедушку с бабушкой, которые остались в Италии.
   А она в ответ, точно помню, сказала:
   - Они про тебя не знают, поэтому не создавай проблем.
   А если они не знают про ее ублюдочного ребенка, то им гарантированно неизвестно и про ее непристойное поведение, и про покушение на убийство, и про создание угрозы по небрежности, и про издевательство над животными. Они гарантированно тоже ненормальные. Вон, гляньте только на их мебель. Они точно ненормальные, и вообще уже умерли.
   Листаю телефонный справочник туда-обратно.
   Правда заключается в том, что держать маму в Сент-Энтони стоит три штуки баксов. В Сент-Энтони дерут под пятьдесят баксов только за смену подгузника.
   Одному Богу известно, сколькими смертями мне придется почти умереть, чтобы оплатить трубку для желудка.
   Правда заключается в том, что, хотя толстый журнал насчитывает уже больше трех сотен вписанных имен, я все равно не дотягиваю до трех штук ежемесячно. Плюс каждый вечер официант приносит счет. Плюс там чаевые. Эта чертова надбавка меня убивает.
   Как и в любой хорошей финансовой пирамиде, в основание постоянно нужно набирать народ. Как и в схеме Социального страхования, существует большое количество людей, которые коллективно платят за кого-то другого. Доить этих добрых самаритян -- всего лишь назначение моей личной сети социальной безопасности.
   "Схема Понзи" -- неподходящий термин, но это первое, что приходит на ум.
   Горькая правда заключается в том, что снова и снова, каждый вечер, мне приходится пробежать телефонный справочник и найти хорошее заведение, куда можно пойти и почти умереть.
   Я провожу здесь Телемарафон Виктора Манчини.
   Такое не хуже, чем правительство. Только люди, которые подписывают счета в системе пособий Виктора Манчини, не жалуются. Они гордятся. Они на полном серьезе хвалятся об этом перед своими друзьями.
   Такой обман не оставляет никого обделенным: тут лишь я во главе и люди, которые выстраиваются в очередь, чтобы купиться на него, обхватив меня сзади руками. Добрые щедрые люди, полные жалости и сострадания.
   Опять же, я ведь не трачу деньги на азартные игры или наркоту. Да я даже порцию-то никогда не могу доесть. На полпути каждого дежурного блюда мне приходится браться за дело. За бульканье и дерганье. И даже после такого -- некоторые люди никогда не объявляются с деньгами. Некоторые на второй раз уже не утруждаются вспомнить. А через какой-то срок -- даже самые щедрые люди перестанут присылать чек.
   Часть, когда я рыдаю, когда меня обнимают чьи-то руки, а я плачу и ловлю ртом воздух, -- эта часть с каждым разом дается все легче. Труднее и труднее в рыданиях становится тот момент, когда нужно остановиться, а я не могу.
   В телефонном справочнике еще не перечеркнутой осталась кухня фондю. Есть еще тайская. Греческая. Эфиопская. Кубинская. Есть еще сотни заведений, куда я не ходил умирать.
   Чтобы увеличить приток денег, приходится каждый вечер создавать сразу двух-трех героев. Иногда вечером приходится отправиться в три или четыре заведения, пока наешься полностью.
   Я артист большой сцены, который дает по три концерта за вечер. "Дамы и господа, мне нужен доброволец из публики".
   -- Спасибо, да хрен вам "спасибо", -- хочется сказать умершим родственникам. -- Лучше уж я сам сделаю себе семью.
   Рыба. Мясо. Овощи. Сегодня, как и в любой другой вечер, самое простое -- взять и закрыть глаза.
   Поднимаешь палец над раскрытым телефонным справочником.
   "Поднимитесь сюда и станьте героем, дамы и господа. Поднимитесь сюда и спасите жизнь".
   Роняешь руку -- и пусть за тебя решает судьба.
  
   Глава 13
  
   Спасаясь от жары, Дэнни стаскивает куртку, потом свитер. Не расстегивая пуговиц, даже на вороте и рукавах, стягивает рубашку через голову, выворачивая ее наизнанку, и теперь его руки запутаны в красную клетчатую фланель. Одетая под низ футболка собирается в подмышках, пока он борется с рубашкой, пытаясь стащить ту с головы, -- а голый живот у него впалый и прыщавый. Несколько длинных вьющихся волос произрастает между крошечных точек сосков. Соски выглядят растрескавшимися и воспаленными.
   -- Братан, -- зовет Дэнни, продолжая сражение под рубашкой. -- Слишком много слоев. Чего это здесь такая жарища?
   Потому что здесь вроде как больница. Здесь центр по уходу.
   Над его джинсами и ремнем виднеется сдохшая резинка поганых трусов. Ржавчина коричневыми пятнами покрывает растянутую резинку. Спереди выбилась пара скрученных волосин. Желтоватые пятна от пота у него, -- в самом деле, -- на коже подмышек.
   Тут же, рядом, за конторкой, сидит девушка, туго собрав все лицо в складки вокруг носа.
   Пытаюсь заправить футболку обратно, -- а пупок у него набит пухом самых разных оттенков. На работе, в раздевалке, мне доводилось наблюдать, как Дэнни стягивает с себя штаны вместе с надетыми на них трусами, так же, как делал я сам, когда был маленьким.
   И, по-прежнему запутавшись в рубашке головой, Дэнни продолжает:
   -- Братан, не поможешь? Тут где-то пуговица, не пойму где.
   Девушка за конторкой переводит взгляд на меня. На полпути к уху она держит трубку телефона.
   Сбрасывая почти все шмотки перед собой на пол, Дэнни все худеет, пока не остается в одной пропотелой футболке и джинсах с запачканными коленями. Шнурки теннисных туфель завязаны двойным узлом, а дырочки навеки залеплены грязью.
   Здесь под тридцать пять градусов, потому что у большинства этих людей считай нету кровообращения, объясняю ему. Здесь много стариков.
   Здесь чисто пахнет, то есть унюхать можно только химикалии: моющие средства и освежители воздуха. Знайте, что хвойный запах прикрывает где-то кучу дерьма. Лимонный означает, что кто-то наблевал. Розы -- это моча. Как проведешь денек в Сент-Энтони -- потом на всю жизнь расхочется нюхать любую розу.
   В холле мебель с обивкой, искусственные пальмы и цветочки.
   Такие предметы декоративного назначения иссякают, как только минуешь бронированную дверь.
   Девушку за конторкой Дэнни спрашивает:
   -- Никто не будет лапать мою кучу, если я возьму ее здесь положу? -- это он имеет в виду связку старых тряпок. Представляется. -- Я Виктор Манчини, -- оглядывается на меня. -- И я пришел повидать маму?
   Говорю Дэнни:
   -- Братан, господи-боже, у нее-то нет повреждения мозга.
   Девушке за конторкой сообщаю:
   -- Я Виктор Манчини. Я все время хожу сюда навещать маму, Иду Манчини. Она в комнате 158.
   Девушка жмет кнопку телефона и говорит:
   -- Вызов для сестры Ремингтон. Сестра Ремингтон, подойдите, пожалуйста, к приемному столу, -- ее голос громким эхом отдается у потолка.
   Интересно, настоящий ли человек эта сестра Ремингтон.
   Интересно, не считает ли наша девчонка, что Дэнни -- очередной агрессивный хронический раздевала.
   Дэнни заталкивает шмотье под стул с обивкой.
   По коридору трусцой приближается толстяк, приложив одну руку к скачущему нагрудному карману, полному авторучек, а другую положив на баллончик со слезоточивым газом на поясе. На другом бедре у него звенит связка ключей. Спрашивает девушку за конторкой:
   -- И что здесь за ситуация?
   А Дэнни интересуется:
   -- Тут есть сортир, куда можно сходить? В смысле, для гражданских.
   Беда здесь в Дэнни.
   Чтобы услышать ее исповедь, ему придется встретиться с тем, что осталось от моей мамы. Планирую представить его, как Виктора Манчини.
   Таким образом Дэнни сможет выяснить, кто я на самом деле есть. Таким образом мама сможет немного успокоиться. Немного набрать вес. Сберечь мне деньги на трубку. Не умереть.
   Когда Дэнни возвращается из туалета, охранник проводит нас в жилую часть Сент-Энтони, а Дэнни рассказывает:
   -- Там, в сортире, на двери нет замка. Сидел на толчке, а ко мне ввалилась какая-то старушка.
   Спрашиваю -- хотела секса?
   А Дэнни отзывается:
   -- С какой стати?
   Мы проходим двойную дверь, которую охраннику нужно открывать, потом еще одну. Пока идем, у него на бедре звенит связка ключей. Даже на его шее сзади большие складки жира.
   -- Твоя мама, значит? -- произносит Дэнни. -- Так она похожа на тебя?
   -- Может, -- говорю. -- Только, ну, понял...
   А Дэнни спрашивает:
   -- Только исхудавшая и почти без мозгов, так?
   А я отвечаю:
   -- Слушай, хватит, -- говорю. -- Ладно, пускай она была говеной матерью, но это единственная мама, которая у меня есть.
   -- Прости, братан, -- извиняется Дэнни и продолжает. -- Но разве она не заметит, что я не ты?
   Здесь, в Сент-Энтони, приходится опускать шторы еще дотемна, потому что если кто-нибудь из местных обитателей увидит в окне свое отражение, он решит, что там за ним кто-то подсматривает. Называется "затмение". Когда все старики с закатом сходят с ума.
   Этих ребят большей частью можно поставить перед зеркалом и сказать им, что это такой специальный телеканал про старых несчастных умирающих людей, и они будут смотреть его часами.
   Беда в том, что мама не станет со мной говорить, когда я Виктор, и не станет со мной говорить, когда я ее поверенный. Единственная надежда -- побыть ее государственным защитником, пока Дэнни будет мной. Я могу направлять разговор. Он может слушать. Может быть, так она заговорит.
   Представьте, что это вроде гештальт-засады.
   По дороге охранник интересуется: не я ли тот парень, что изнасиловал собаку миссис Филдз?
   Нет, говорю ему. Это старая история. Лет восемьдесят ей.
   Мамулю мы обнаруживаем в зале, где она сидит перед рассыпанным на столе "паззлом". Тут, пожалуй, вся тысяча кусочков, но нигде нет коробки с рисунком, как оно все должно смотреться собранным. Оно может стать чем угодно.
   Дэнни спрашивает:
   -- Так это она? -- говорит. -- Братан, она совсем на тебя не похожа.
   Мама пихает туда-сюда кусочки головоломки, -- некоторые из них перевернуты и лежат серой картонной стороной вверх, -- и пытается подогнать их в одно.
   -- Братан, -- произносит Дэнни. Разворачивает стул задом наперед и присаживается на него к столу, склонившись вперед на спинку. -- По моему личному опыту, такие паззлы лучше всего получаются, если сначала собрать все кусочки с плоскими краями.
   Мамины глаза обшаривают Дэнни с ног до головы: его лицо, губы под мазью, бритую голову, прорехи по швам футболки.
   -- Доброе утро, миссис Манчини, -- начинаю. -- Вас пришел проведать ваш сын Виктор. Вот он, -- говорю. -- Хотите сообщить ему что-то важное?
   -- Ага, -- подтверждает Дэнни, кивая. -- Я Виктор.
   Он начинает отбирать кусочки с плоскими краями.
   -- Эта синяя часть по идее небо или вода? -- интересуется.
   А мамины старческие голубые глаза наполняются слезами.
   -- Виктор? -- спрашивает она.
   Прочищает глотку. Таращась на Дэнни, говорит:
   -- Ты здесь.
   А Дэнни продолжает разгребать пальцами кусочки головоломки, выбирая те, что с плоскими краями и откладывая их в сторону. На щетине его бритой головы остались кусочки хлопкового пуха с красной клетчатой рубашки.
   И старческая мамина рука скрипит через стол, накрывая ладонь Дэнни.
   -- Так рада тебя видеть, -- говорит она. -- Как ты? Так давно не виделись.
   Слезинка вытекает у нее из-под глаза и следует по морщинам в угол рта.
   -- Боже, -- отзывается Дэнни, отдергивая ладонь. -- Миссис Манчини, у вас ледяные руки.
   Моя мать отвечает:
   -- Прости.
   Чувствуется запах какой-то закуски, вроде капусты или фасоли, которую здесь разваривают в кашу.
   Все это время я торчу рядом.
   Дэнни выкладывает из кусочков несколько дюймов края. Спрашивает меня:
   -- Так а когда мы встретим ту самую твою замечательную докторшу?
   Мама спохватывается:
   -- Ты же еще не уходишь, правда? -- смотрит на Дэнни мокрыми глазами, и ее старческие брови встречаются над переносицей. -- Я так по тебе скучала, -- говорит она.
   Дэнни отзывается:
   -- Эй, братан, нам подфартило. Вот уголок!
   Трясущаяся как у пьяницы мамина старческая рука с дрожанием поднимается и подбирает комок красного пуха с лысины Дэнни.
   А я вмешиваюсь:
   -- Простите, миссис Манчини, -- говорю. -- Вы, случайно, ничего не собирались рассказать вашему сыну?
   Мама молча смотрит на меня, потом на Дэнни.
   -- Побудешь тут, Виктор? -- спрашивает. -- Нам надо поговорить. Мне так много всего нужно объяснить.
   -- Так объясните, -- советую я.
   Дэнни отвечает:
   -- Это, кажется, глаз, -- говорит. -- Так здесь что, по идее, чье-то лицо?
   Мама поднимает трясущуюся руку открытой ладонью в мою сторону и просит:
   -- Фред, все только между мной и моим сыном. Это важный семейный вопрос. Пойди куда-нибудь. Иди посмотри телевизор и дай нам пообщаться наедине.
   А я пытаюсь сказать:
   -- Но...
   Но мама повторяет:
   -- Иди.
   Дэнни говорит:
   -- Вот еще уголок.
   Дэнни выбирает все кусочки с синевой и откладывает их в сторону. Все кусочки одинаковой стандартной формы -- жидкие крестики. Расплавленные свастики.
   -- Иди лучше взамен попробуй спасти еще кого-нибудь, -- говорит мама, не глядя на меня. Смотрит на Дэнни и продолжает. -- Виктор пойдет разыщет тебя, как только мы закончим.
   Она наблюдает за мной, пока я не отступаю аж в коридор. После этого говорит Дэнни что-то, чего мне не расслышать. Ее трясущаяся рука тянется и трогает блестящую синеватую лысину Дэнни, касается ее прямо за ухом. В месте, где прекращается рукав пижамы, старческое запястье кажется жилистым и тонким, коричневого цвета, как жаренная шейка индейки.
   По-прежнему зарывшись носом в головоломку, Дэнни передергивается.
   Меня накрывает запах, -- запах подгузников, и надтреснутый голос позади заявляет:
   -- Ты тот, кто во втором классе швырнул в грязь все мои учебники.
   По-прежнему наблюдая за мамой, пытаясь разглядеть, что она говорит, отзываюсь:
   -- Вроде да.
   -- Что же, значит, ты наконец сознался, -- произносит голос. Женщина, похожая на сушеный грибок, берет меня под руку своими костями.
   -- Пошли со мной, -- командует она. -- Доктор Маршалл очень сильно хотела с тобой пообщаться. Где-нибудь наедине.
   На ней надета красная клетчатая рубашка Дэнни.
  
   Глава 14
  
   Запрокинув голову, свой маленький черный мозг, Пэйж Маршалл указывает на бежевый сводчатый потолок.
   -- Когда-то здесь были ангелы, -- сообщает она. -- Говорят, они были потрясающе красивые, с крыльями из перьев и с настоящими позолоченными нимбами.
   Старуха привела меня в большую часовню Сент-Энтони, большую и пустующую с тех времен, когда здесь был женский монастырь. Одна стена -- витражи из десятков самых разных оттенков золотого. Всю другую стену занимает большое деревянное распятие. Между тем и другим стоит Пэйж Маршалл в больничном халате, который отсвечивает золотом под маленьким черным мозгом волос. Она смотрит вверх через надетые очки в черной оправе. Вся черная с золотым.
   -- По директивам II Ватиканского устава, -- рассказывает она. -- Церковные стенные картины зарисовали. Фрески и ангелов. Извели большую часть статуй. Все те невероятные таинства веры. Все исчезло.
   Смотрит на меня.
   Старуха ушла. Дверь часовни защелкивается у меня за спиной.
   -- Смешно и грустно, -- продолжает Пэйж. -- То, как мы не можем ужиться с вещами, которые не в силах понять. То, как мы берем и отвергаем что-то, если не можем найти ему объяснение.
   Сообщает:
   -- Я нашла способ спасти твоей матери жизнь, -- говорит. -- Но ты можешь не одобрить.
   Пэйж Маршалл берется расстегивать пуговицы халата, и в разрезе показывается все больше и больше кожи.
   -- Ты можешь счесть идею совершенно отталкивающей, -- говорит.
   Она распахивает халат.
   Под ним она голая. Голая и белоснежная, как кожа у ее волос. Белая, обнаженная и всего в четырех шагах. И ее очень даже можно. И она плечами выбирается из халата, так что тот ниспадает сзади, по-прежнему свисая с локтей. Руки остаются в рукавах.
   Тут же все те тугие мохнатые тени, куда мне до смерти хотелось попасть.
   -- У нас только этот узенький промежуток для удобного случая, -- говорит она.
   И делает шаг ко мне. Все еще в очках. Ноги по-прежнему в белых туфлях на платформе, только здесь они кажутся золотыми.
   Я был прав насчет ее ушей. Сто пудов, сходство потрясает. Еще одна дырочка, которую ей не заткнуть, спрятанная и украшенная оборками кожи. Обрамленная мягкими волосами.
   -- Если ты любишь свою мать, -- говорит. -- Если ты хочешь, чтобы она жила, ты должен сделать со мной это.
   Сейчас?
   -- Пришло мое время, -- говорит она. -- У меня такой густой сок, что в нем ложка стоять будет.
   Здесь?
   -- В другом месте мы увидеться не сможем, -- говорит.
   Ее безымянный палец так же гол, как и все остальное. Интересуюсь -- она замужем?
   -- У тебя с этим какая-то проблема? -- спрашивает. На расстоянии вытянутой руки изгиб ее талии, спускающийся вниз по контуру зада. Настолько же близко полочки обеих грудей с выпирающими черными пуговками сосков. Всего на расстоянии руки горячее местечко, в котором соединяются ее ноги.
   Отвечаю:
   -- Не-а. Нет. Какая там проблема.
   Ее руки берутся за мою верхнюю пуговицу, потом за другую, еще за другую... Ее руки сбрасывают рубашку мне через плечи, и та падает на пол позади.
   -- Просто чтобы ты знала, -- говорю. -- Раз уж ты врач и все дела, -- говорю. -- Я вроде как излечивающийся сексоман.
   Ее руки отстегивают пряжку на ремне, и она отзывается:
   -- Значит, делай то, что должно естественно следовать.
   От нее не пахнет розами, лимонами или хвоей. Вообще ничем таким не пахнет, даже кожей.
   Пахнет от нее влагой.
   -- Ты не понимаешь, -- говорю. -- У меня было почти целых два дня воздержания.
   Она горячо сияет в золотом свете. И все равно у меня такое чувство, что если поцеловать ее, то губы прилипнут, будто к ледяному металлу. Чтобы притормозиться, думаю про базально-клеточную карциному. Воображаю импетиго бактериальной инфекции кожи. Язвы роговицы.
   Она тянет мое лицо себе в ухо. А мне в ухо шепчет:
   -- Отлично. Это делает тебе честь. Но, что если ты отложишь выздоровление до завтра...
   Стаскивает с моих бедер штаны и говорит:
   -- Хочу, чтоб ты наполнил меня верой.
  
   Глава 15
  
   Если будете в холле гостиницы, а там заиграет вальс "Дунайские волны" -- валите к чертям оттуда. Не думайте. Бегите.
   Сейчас уже ни о чем не говорят прямо.
   Если будете в больнице, а в раковую палату вызовут сестру Фламинго -- не приближайтесь к тем краям. Сестры Фламинго нет. И если вызовут доктора Блэйза -- такого человека тоже нет.
   В больших гостиницах этот вальс означает необходимость эвакуировать здание.
   Почти во всех больницах сестра Фламинго значит пожар. И доктор Блэйз значит пожар. Доктор Грин означает самоубийство. Доктор Блю означает, что кто-то перестал дышать.
   Все эти вещи мамуля рассказывала глупому маленькому мальчику, пока они сидели в потоке машин. Еще тогда у нее начала ехать крыша.
   В тот день малыш сидел в классе, а леди из учительской заглянула сказать ему, что его вызов к стоматологу отменили. Минуту спустя он поднял руку и попросил разрешения выйти в туалет. Никакого вызова никогда не было. Ясное дело, кто-то позвонил и сказал, мол, они от стоматолога, но то был тайный сигнал. Он вышел в боковую дверь через столовую, и там в золотой машине ждала она.
   То был второй раз, когда мамуля вернулась забрать его.
   Она опустила окно и спросила:
   -- Знаешь, за что мамочка все это время сидела в тюрьме?
   -- За перепутанную краску для волос? -- сказал он.
   См. также: Злоумышленное нанесение ущерба.
   См. также: Сопротивление второй степени.
   Она потянулась открыть дверцу и больше не замолкала. Днями и днями.
   Если будешь в "Хард-Рок Кафе", рассказала она ему, а там объявят -- "Элвис покинул здание", это значит, что все подносы нужно вернуть на кухню и выяснить, какое особое блюдо только что было распродано.
   Такие вещи люди говорят тебе, когда не хотят сообщить правду.
   В Бродвейском театре объявление "Элвис покинул здание" означает пожар.
   Когда в бакалее вызывают мистера Кэша -- зовут вооруженного охранника. Вызов "Проверки груза в отдел дамского белья" означает, что в том отделе кто-то ворует товар. Другие магазины вызывают женщину по имени Шейла. "Шейлу в центр" означает, что кто-то ворует товары в центральной части магазина. Мистер Кэш, Шейла и сестра Фламинго -- всегда плохие новости.
   Мамуля глушила мотор, и сидела, одну руку держа сверху на баранке, а пальцами другой щелкала, требуя от мальчика повторять за ней эти вещи. Ее ноздри внутри потемнели от засохшей крови. Использованные скомканные платки, тоже в старых пятнах крови, валялись на полу машины. Немного крови осталось на приборной доске от чиханий. Еще чуть-чуть было на лобовом стекле изнутри.
   -- В школе тебя не научат ничему такому важному, -- заявила она. -- Вещи, которым ты учишься здесь, помогут тебе выживать.
   Щелкнула пальцами.
   -- Мистер Эмонд Сильвестри? -- спросила. -- Если его вызывают, что нужно делать?
   В некоторых аэропортах его вызов означает террориста с бомбой. "Мистер Эмонд Сильвестри, пожалуйста, подойдите к своей группе у ворот десять корпуса D" означает, что там спецназовцы найдут своего клиента.
   Миссис Памела Рэнк-Меса означает всего лишь террориста с пушкой.
   "Мистер Бернард Уэллис, пожалуйста, подойдите к своей группе у ворот шестнадцать корпуса F" означает, что там кто-то держит нож у горла заложника.
   Мамуля поставила машину а парковочный тормоз и снова щелкнула пальцами:
   -- Быстро как зайчик. Что значит мисс Террилин Мэйфилд?
   -- Слезоточивый газ? -- отозвался мальчик.
   Мамуля помотала головой.
   -- Не говори, -- попросил мальчик. -- Бешеная собака?
   Мамуля помотала головой.
   Снаружи их машину плотной мозаикой окружали другие автомобили. Над шоссе рубили воздух вертолеты.
   Мальчик похлопал себя по лбу и спросил:
   -- Огнемет?
   Мамуля ответила:
   -- Ты даже не пытаешься. Подсказку хочешь?
   -- Подозреваемый на наркотики? -- спросил мальчик, потом сказал. -- Да, наверное, подсказку.
   А мамуля произнесла:
   -- Мисс Террилин Мэйфилд... а теперь подумай о лошадях и коровах.
   А мальчик выкрикнул:
   -- Сибирская язва! -- постучал себе кулаками по лбу, повторяя. -- Сибирская язва. Сибирская язва. Сибирская язва, -- похлопал себя по голове и добавил. -- Как я мог забыть так быстро?
   Свободной рукой мамуля взъерошила ему волосы и похвалила:
   -- Ты молодец. Запомнишь хоть половину из всего -- уже переживешь большую часть людей.
   Куда бы они ни ехали, мамуля разыскивала плотный поток движения. Слушала объявления по радио про то, где нельзя проехать, и находила такие задержки. Находила пробки. Находила заторы. Искала горящие машины и разведенные мосты. Ей не нравилось быстро ездить, но хотелось казаться занятой. Застряв в потоке машин, она не могла ничего поделать, причем не по своей вине. Они оказывались в ловушке. В укрытии и в безопасности.
   Мамуля сказала:
   -- Загадываю простое, -- она закрыла глаза, улыбнулась, потом открыла их и спросила. -- В любом магазине, что значит, если просят четвертушек в кассу номер пять?
   Оба они носили одни и те же вещи еще с того дня, как она забрала его после школы. В каком бы мотеле они не остановились, когда он забирался в постель, мамуля щелкала пальцами и требовала его штаны, рубашку, носки, трусы, а он передавал ей все из-под одеяла. Утром, когда она возвращала ему вещи, иногда они были выстираны.
   Когда в кассу просит четвертушек, сказал мальчик в ответ, имеют в виду, что там стоит красивая женщина, и всем нужно подойти на нее посмотреть.
   -- Ну, на самом деле не только, -- заметила мама. -- Но да.
   Иногда мамуля засыпала, привалившись к дверце, а все другие машины объезжали их. Если работал мотор, иногда на приборной доске зажигались красные огоньки, о которых наш мальчик даже понятия не имел, показывая все аварийные случаи. В те разы из щелей капота начинал валить дым, а мотор замолкал сам по себе. Машины, застрявшие позади, начинали гудеть сигналами. По радио говорили о новом заторе: о машине, которая заглохла на центральной полосе дороги, заблокировав движение.
   Когда люди сигналили и смотрели через окна на них, о которых сообщали по радио, глупый маленький мальчик считал, -- такое значит быть знаменитым. Пока сигналы машин не разбудят ее, мальчик махал рукой. Он вспоминал жирного Тарзана с обезьяной и каштанами. То, как мужчина способен был удержать улыбку. То, что унижение будет унижением, только если ты сам решишь страдать.
   Маленький мальчик улыбался навстречу всем злобным лицам, которые его разглядывали.
   И наш маленький мальчик слал воздушные поцелуи.
   Только когда в сигнал трубил грузовик, мамуля вскакивала и просыпалась. Потом снова тормозила и целую минуту откидывала с лица большую часть волос. Заталкивала в ноздрю белую пластиковую трубку и втягивала. Проходила еще минута бездействия, прежде чем она вытаскивала трубку и щурилась на маленького мальчика, торчащего рядом с ней на переднем сиденье. Щурилась на новоявленные красные огоньки.
   Трубка была тоньше тюбика помады, с нюхательной дырочкой на одном конце и чем-то вонючим внутри. После того, как она ее нюхала, на трубочке всегда оставалась кровь.
   -- Ты в каком? -- спрашивала она. -- В первом? Во втором классе?
   В пятом, отвечал маленький мальчик.
   -- И на этой стадии твой мозг весит три? Четыре фунта?
   В школе он был круглым отличником.
   -- Так значит тебе сколько? -- спрашивала она. -- Семь лет?
   Девять.
   -- Ладно, Эйнштейн, все, что тебе рассказывали в твоих приемных семьях, -- говорила мамуля. -- Можешь смело забыть.
   Сказала:
   -- Они, приемные семьи, не знают, что важно.
   Прямо над ними на месте завис вертолет, и мальчик наклонился, чтобы взглянуть прямо вверх через синюю полоску наверху ветрового стекла.
   По радио рассказывали про золотой "Плимут Дастер", который заблокировал проезд по центральной полосе шоссе. Машина, говорили, видимо, перегрелась.
   -- В жопу историю. Все эти ненастоящие люди -- самые важные люди, о которых ты должен знать, -- учила мамуля.
   Мисс Пэппер Хэйвиленд -- это вирус Эбола. Мистер Тернер Эндерсон означает, что кого-то вырвало.
   По радио сказали, что спасательные службы отправились помочь убрать заглохшую машину.
   -- Все вещи, которым тебя учили по алгебре и макроэкономике -- можешь забыть, -- продолжала она. -- Вот скажи мне, что толку, если ты можешь извлечь квадратный корень из треугольника -- а тут какой-то террорист прострелит тебе голову? Да ничего! Вот настоящее образование, которое тебе нужно.
   Другие машины клином объезжали их и срывались с места, визжа колесами на большой скорости, исчезая в другие края.
   -- Я хочу только, чтобы ты знал больше, чем всякие там люди сочтут безвредным тебе сообщить, -- сказала она.
   Наш мальчик спросил:
   -- А что больше?
   -- А то, что когда думаешь об оставшейся жизни, -- ответила она, прикрыв газа рукой. -- Ты на самом деле никогда не заглядываешь дальше, чем на пару предстоящих лет.
   И еще сказала такое:
   -- К тому времени, когда тебе наступит тридцать, твой худший враг будешь ты сам.
   Еще сказала такую вещь:
   -- Эра Просветления закончилась. И живем мы сейчас, что называется, в Эру Раз-просветления.
   По радио сказали, что о заглохшей машине уведомили полицию.
   Мамуля включила радио погромче.
   -- Черт, -- произнесла она. -- Умоляю, скажи мне, что это не мы.
   -- Говорят -- золотой "Дастер", -- отозвался мальчик. -- Это наша машина.
   А мамуля ответила:
   -- Это показывает, как мало ты знаешь.
   Она открыла дверцу и скомандовала проскользнуть и выйти с ее стороны. Посмотрела на быстрые машины, которые проезжали мимо низ, стремительно исчезая вдали.
   -- Это не наша машина, -- заявила она.
   Радио орало, что пассажиры, кажется, покидают транспортное средство.
   Мамуля помахала рукой, чтобы он за нее схватился.
   -- Я тебе не мать, -- сказала она. -- Вообще, даже близко.
   Под ногтями у нее тоже была засохшая кровь.
   Радио орало им вслед. "Водитель золотого "Дастера" и маленький ребенок сейчас подвергают себя опасности, пытаясь проскочить сквозь четыре полосы дорожного движения".
   Она сказала:
   -- У нас вроде бы около тридцати дней, чтобы наскладировать веселых приключений на всю жизнь. А потом истечет срок у моих кредиток.
   Сказала:
   -- Тридцать дней -- если нас не поймают раньше.
   Машины гудели и уклонялись. Радио орало им вслед. Вертолеты ревели над головой.
   И мамуля скомандовала:
   -- А теперь -- прямо как с вальсом "Дунайские волны", крепко возьми меня за руку, -- сказала. -- И не думай, -- сказала. -- Только беги.
  
   Глава 16
  
   Следующий пациент -- женщина, возрастом около двадцати девяти лет, вверху на внутренней стороне бедра у нее родинка, которая выглядит ненормально. При таком свете трудно точно сказать, но она слишком большая с виду, несимметричная, сине-коричневых оттенков. Бахромчатые края. Кожа вокруг вроде разодрана.
   Спрашиваю -- она ее чесала?
   И -- не было ли в ее семье случаев рака кожи?
   Около меня, заслонившись планшеткой формата А5, сидит Дэнни, держит над зажигалкой конец пробки, поворачивая ее, пока конец не станет черным, и Дэнни объявляет:
   -- Братан, я серьезно, -- говорит. -- У тебя сегодня ночью какие-то дикие проявления враждебности. Ты что, позанимался этим?
   Говорит:
   -- Вечно ты ненавидишь целый свет, как потрахаешься.
   Пациентка падает на колени, широко расставив ноги. Отклоняется назад и начинает толчками приближаться к нам в замедленном движении. Одними сокращениями мускулов задницы толкает плечи, груди, лобковые мышцы. Все ее тело волнами рвется к нам.
   Признаки меланомы нетрудно запомнить при помощи букв АБЦД:
   Асимметричная форма.
   Бахромчатый край.
   Цветовые вариации.
   Диаметр шире шести миллиметров.
   Она бритая. Загорелая и смазанная до безупречности, она напоминает не столько женщину, сколько щель для втыкания кредитной карточки. Толкает себя нам навстречу, и во мрачной красно-черной цветовой смеси выглядит лучше, чем есть на самом деле. Красные лампы стирают шрамы и синяки, прыщи, всякие там татуировки, плюс следы от резинок одежды и "дороги" от иглы.
   Прикольно, что красота произведения искусства гораздо больше зависит от рамки, чем от самого творения.
   Фокус со светом заставляет даже Дэнни казаться полным здоровья: его цыплячьи крылья-ручонки торчат из белой футболки. Планшетка светится желтым. Он подворачивает нижнюю губу и закусывает ее, переводя взгляд с пациентки на свой труд, потом обратно на пациентку.
   Толкая себя нам навстречу, перекрикивая музыку, та спрашивает:
   -- Что?
   Она вроде бы натуральная блондинка, это высокий фактор риска, поэтому интересуюсь -- не было ли у нее накануне беспричинных потерь веса?
   Не глядя на меня, Дэнни спрашивает:
   -- Братан, ты себе представляешь, сколько бы мне стоила настоящая модель?
   Бросаю ему в ответ:
   -- Братан, не забудь набросать все ее вросшие волоски.
   Пациентку спрашиваю, не замечала ли та каких-нибудь нарушений в цикле или в испражнениях?
   Стоя перед нами на коленях, широко расставив по обе стороны руки с черными крашеными ногтями в выгибаясь назад, глядя на нас по всей длине выгнутого дугой тела, она спрашивает:
   -- Что?
   Ору:
   -- Мне нужно прощупать твои лимфоузлы!
   А Дэнни окликает:
   -- Братан, так ты хочешь знать, что мне сказала твоя мама, или нет?
   Ору:
   -- Еще дай пальпировать селезенку!
   Делая быстрый набросок жженой пробкой, он спрашивает:
   -- У тебя период стыда, я прав?
   Блондинка обхватывает колени руками и перекатывается на спину, крутя по соску между большим и указательным пальцами каждой руки. Широко раззявив рот, демонстрирует нам согнутый язычок, потом сообщает:
   -- Дайкири, -- говорит она. -- Меня зовут Шерри Дайкири. Трогать меня нельзя, -- говорит. -- Но где та родинка, про которую ты сказал?
   Все пункты медицинского осмотра нетрудно запомнить при помощи слов ОПИУМ САТАН. Такое на медфаке называют "мнемоника". Из букв строится следующее:
   Основные жалобы.
   Предыдущие заболевания.
   История болезни.
   Учет наследственности.
   Медикаментозное лечение.
   Социальное положение.
   Аллергические реакции.
   Табак.
   Алкоголь.
   Наркотики.
   Единственный способ запомнить хоть что-то из курса медицины -- мнемоника.
   Девушка, что была перед этой, тоже была блондинкой, но с парой старомодных увесистых буферов того типа, на которые можно пристроить подбородок, -- эта предыдущая пациентка курила сигарету в виде части представления, поэтому я спросил, не возникало ли у нее устойчивых болей в пояснице или брюшной полости. Не доводилось ли ей когда-либо терять аппетит, впадать в общее недомогание? При таком образе жизни, сказал я, ей бы стоило проверяться и регулярно сдавать мазок на анализы.
   -- Если выкуриваешь больше пачки в день, -- поясняю. -- В этом случае, то есть.
   Неплохо бы попробовать конизацию, советую ей, или хотя бы соскоб уретры.
   Она становится на руки и колени, вертит голым задом, розовым сморщенным дымоходом, в замедленном движении, оглядывается на нас через плечо и спрашивает:
   -- Что еще за "конизация" такая?
   Интересуется:
   -- Какое-то новенькое твое увлечение? -- и выдыхает дым мне в лицо.
   Типа выдыхает.
   Это когда вырезают конусовидный кусочек шейки матки, сообщаю ей.
   А она бледнеет: становится бледной даже под слоем косметики, даже под струями красно-черного света, и снова сводит ноги вместе. Кидает сигарету мне в пиво и говорит:
   -- У тебя с женщинами одна больная тема, -- и уходит вдоль по сцене к следующему парню.
   Ору ей вслед:
   -- Каждая женщина -- просто задача с очередным условием!
   По-прежнему держа в руке пробку, Дэнни хватает мое пиво и просит:
   -- Братан, не переводи... -- потом сливает все, кроме промокшего бычка, в свой стакан. Сообщает мне. -- Твоя мама много рассказывает про какого-то доктора Маршалла. Говорит, он пообещал вернуть ей молодость, -- продолжает. -- Но только если ты согласишься сотрудничать.
   А я отвечаю:
   -- Она. Это доктор Пэйж Маршалл. Она женщина.
   Демонстрирует себя следующая пациентка, курчавая брюнетка, возрастом около двадцати пяти лет, проявляя признаки возможной недостаточности фолиевой кислоты: язык у нее красный и блестит, живот слегка рыхлый, глаза остекленевшие. Спрашиваю -- можно ли прослушать ее сердце. На предмет пальпации. На предмет учащенного сердцебиения. Не было ли у нее случаев тошноты или поноса?
   -- Братан? -- зовет Дэнни.
   Вопросы, которые следует задать о боли, это ХОМОПРОС: Характер, Описание приступов, Местоположение, Обострение, Продолжительность, Распространение, Облегчение и Сопутствующие симптомы.
   Дэнни повторяет:
   -- Братан?
   Бактерия под названием Staphylo coccus aureus подарит вам КОГТЭПА: Кожные инфекции, Остеомиелит, Гемолиз, Токсический шок, Эндокардит, Пневмонию, Абсцесс.
   -- Братан? -- зовет Дэнни.
   Заболевания, которые мать может передать потомству, это ЦИТРУС: Цитомегаловирус, Иные (имеется в виду герпес и ВИЧ), Токсоплазмоз, РУбелла и Сифилис. Поможет, если представить себе, как мать передает цитрус своему ребенку.
   Яблоко от яблони.
   Дэнни щелкает пальцами у меня под носом.
   -- Что за дела с тобой? С чего ты докатился до такого?
   С того, что все это правда. В таком мире живем мы с вами. Сдавал я в свое время ВТМК. Вступительный Тест Медицинского Колледжа. Я проучился на государственном медфакультете достаточно, чтобы знать: родинка -- это совсем не просто родинка. Что обычная головная боль значит опухоль мозга, -- значит двоящееся зрение, оцепенение, рвоту, за которыми следуют припадки, сонливость, смерь.
   Легкая мышечная конвульсия значит бешенство, -- значит мышечные судороги, жажду, помешательство и слюнотечение, за которыми следуют припадки, кома, смерть. Прыщи означают кисту яичников. Чувство легкой усталости означает туберкулез. Налитые кровью глаза означают менингит. Сонливость -- первый признак брюшного тифа. Мушки перед глазами, которые можно наблюдать в солнечный день, означают, что у тебя отслаивается сетчатка. Ты слепнешь.
   -- Видишь, какие у нее ногти на руках, -- сообщаю Дэнни. -- Верный признак рака легких.
   Сбивчивость означает, что накрылись почки, серьезную почечную недостаточность.
   Всему этому учат в рамках курса лабораторной диагностики, на втором году медфака. Узнаешь все это -- и назад дорога закрыта.
   Неученье было свет.
   Простой синяк означает цирроз печени. Отрыжка значит рак прямой кишки, рак пищевода, или, в самом лучшем случае, язву желудка.
   Каждое дуновение ветерка словно шепчет слова "чешуйчатая карцинома".
   Птички на деревьях словно щебечут "гистоплазмоз".
   В любом раздетом человеке видишь пациента. У танцовщицы могут быть ясные красивые глаза и твердые коричневые соски, но если запах изо рта плохой -- тогда у нее лейкемия. У танцовщицы могут быть густые, длинные, чистые с виду волосы, но если она чешет голову -- тогда у нее лимфома Годжкина.
   Дэнни страница за страницей заполняет планшетку набросками фигур: прекрасными улыбающимися женщинами; худенькими женщинами, которые шлют ему воздушные поцелуи; женщинами, лица у которых склонены, но глаза подняты на него и смотрят сквозь упавшие волосы.
   -- Потеря чувства вкуса, -- сообщаю Дэнни. -- Значит рак ротовой полости.
   А Дэнни, не глядя на меня, переводя взгляд туда-обратно между наброском и очередной танцовщицей, отзывается:
   -- Тогда, братан, у тебя такой рак уже давно.
   Даже если мама умрет, не уверен, захочется ли мне возвращаться и восстанавливаться до истечения срока пересдачи долгов. Я и так знаю уже куда больше того, с чем можно спокойно жить.
   После того, как узнаешь про все вещи, которые могут выйти из строя, жизнь твоя становится не столько жизнью, сколько ожиданием. Рака. Слабоумия. Каждый раз, как глянешь в зеркало, сразу изучаешь себя на предмет красной сыпи, которая значит опоясывающий лишай. См. также: Стригущий лишай.
   См. также: Чесотка.
   См. также: Энцефалит, менингит, ревматизм, сифилис.
   Теперь себя демонстрирует следующая пациентка, еще одна блондинка, худенькая, -- быть может, даже слишком худая. Опухоль позвоночника, скорее всего. Если в наличии головная боль, легкий жар, воспаленное горло -- у нее полиартрит.
   -- Давай вот так, -- кричит ей Дэнни, прикрывая очки ладонями.
   Пациентка слушается.
   -- Красота, -- отмечает Дэнни, быстро делая набросок. -- Как насчет немного приоткрыть рот?
   И она слушается.
   -- Братан, -- говорит он. -- Студийные модели никогда не дают столько страсти.
   А я вижу только, что она не особо хорошо танцует, и, стопудово -- такая координационная недостаточность означает амиотрофический поперечный склероз.
   См. также: Болезнь Лу Грига.
   См. также: Полный паралич. См. также: Затрудненное дыхание. См. также: Спазмы, слабосилие, слезы.
   См. также: Смерть.
   Ребром ладони Дэнни размазывает следы жженой пробки, чтобы добавить тень и глубину. На рисунке женщина со сцены, закрывшая глаза руками, слегка приоткрывшая рот, -- а Дэнни быстро добавляет штрихи; его взгляд возвращается к женщине, чтобы ухватить новые подробности: ее пупок, изгиб бедер. Претензия у меня одна: Дэнни рисует женщин не такими, какими они выглядят на самом деле. По версии Дэнни рыхлые бедра у одних женщин кажутся каменно-твердыми. Мешковатые глаза у других женщин станут ясными и оттененными снизу.
   -- У тебя деньжат не осталось, братан? -- спрашивает Дэнни. -- Не охота, чтобы она прямо сейчас отвалила.
   Но я без гроша, и девчонка уходит вдоль по сцене к следующему парню.
   -- Давай глянем, Пикассо, -- говорю ему.
   А Дэнни трет себя под глазом, оставляя большое пятно сажи. Потом наклоняет планшетку, чтобы мне стало видно обнаженную женщину, закрывшую руками глаза, гладкую и туго натянутую от мышц: ничто в ее внешнем виде не изгажено гравитацией, ультрафиолетом или плохим питанием. Она крепкая, но мягкая. Выгнутая, но расслабленная. Она полностью невозможна с физической точки зрения.
   -- Братан, -- говорю. -- Больно молодой она у тебя вышла.
   Следующая пациентка -- снова Шерри Дайкири, возвращается к нам, уже не улыбаясь, -- глубоко всасывает одну щеку и спрашивает меня:
   -- Эта моя родинка... Ты уверен, что это рак? То есть, ну, не знаю, насколько мне нужно опасаться?..
   Не глядя на нее, поднимаю палец. Универсальный знак языка жестов для "Подождите минутку. Доктор скоро вас осмотрит".
   -- Ляжки у нее уж точно не такие тонкие, -- рассказываю Дэнни. -- И жопа куда больше, чем у тебя тут.
   Наклоняюсь посмотреть работу Дэнни, потом разглядываю последнюю пациентку на сцене.
   -- Нужно сделать ей колени пошишковатее, -- советую.
   Танцовщица посылает мне со сцены порочный взгляд.
   Дэнни молча продолжает делать набросок. Подрисовывает большие глаза. Доводит ее до ума. Все делает неправильно.
   -- Братан, -- говорю. -- Художник из тебя не очень.
   Говорю:
   -- Серьезно, братан, вообще ни на что не похоже.
   Дэнни отзывается:
   -- Прежде, чем обосрешь весь мир, обязательно позвони своему спонсору, -- говорит. -- И, на тот случай, если тебе еще не насрать: твоя мама сказала, что ты должен почитать, что написано в ее справочнике.
   Шерри, которая присела на корточки около нас, я говорю:
   -- Если ты на полном серьезе хочешь спасти себе жизнь -- могу поговорить с тобой где-нибудь наедине.
   -- Нет, не в справочнике, -- спохватывается Дэнни. -- В дневнике. На случай, если тебе станет интересно, откуда ты на самом деле взялся, про все написано в ее дневнике.
   А Шерри закидывает одну ногу через край и берется слезать со сцены.
   Спрашиваю его -- так что там в дневнике моей мамы?
   А Дэнни, продолжая рисовать свои картинки, видя невозможное, отвечает:
   -- Точно, в дневнике. Не в справочнике, братан. Про все, кто твой настоящий папа, написано в ее дневнике.
  
   Глава 17
  
   В Сент-Энтони девушка за конторкой зевает в руку, а когда я спрашиваю, не хочет ли она сходить выпить чашечку кофе, -- она смотрит на меня краем глаза и отзывается:
   -- Не с тобой.
   А я, серьезно, к ней и не лезу. Могу последить за ее столом сколько нужно, пока она сходит за кофе. Я не заигрываю.
   Серьезно.
   Говорю:
   -- У вас усталые глаза.
   Она только и делает, что сидит здесь, записывает-выписывает несколько человек в день. Смотрит на видеоэкран, который показывает внутренности Сент-Энтони: каждый коридор, зал, столовую, сад, -- картинка сменяется следующей каждые десять секунд. Изображение черно-белое, зернистое от помех. На экране на десять секунда показывается столовая: она пуста, и все стулья лежат вверх ногами на столах, хромированные ножки каждого торчат в воздух. На следующие десять секунд появляется длинный коридор, в котором кто-то сидит у стены, взгромоздившись на лавку.
   Потом, на следующие десять мохнатых черно-белых секунд, там Пэйж Маршалл, которая толкает мою маму в коляске по очередному из длинных коридоров.
   Девушка с конторки говорит:
   -- Я отойду всего на минутку.
   Около видеоэкрана -- древний динамик. Обтянутый узловатой диванной шерстью, такой динамик старого образца, какие были в радио, рядом с круглым окруженным номерами переключателем. Каждый номер -- какое-то помещение в Сент-Энтони. На столе микрофон, чтобы можно было делать объявления. Поворачивая переключатель на нужный номер по шкале, можно прослушать любое помещение в здании.
   И на какой-то миг из динамика долетает голос мамы, слова:
   -- Я посвятила себя и свою жизнь всему тому, чего была против...
   Девушка переключает интерком на цифру девять по шкале, и теперь слышны звуки испанского радио и громыхание железных кастрюль из кухни, оттуда, где кофе.
   Говорю девчонке:
   -- Не торопитесь, если что, -- и. -- Я не чудовище, как вы тут, может, слышали от всяческих обозленных.
   Даже при всей моей обходительности, она кладет сумочку в стол и запирает его. Говорит:
   -- Это не займет больше пары минут. Ладно?
   Ладно.
   Потом уходит за бронированные двери, а я сажусь за ее стол. Смотрю на экран: тут зал, сад, какой-то коридор, каждые десять секунд. Высматриваю Пэйж Маршалл. Одной рукой переключаюсь с номера на номер, прослушивая каждое помещение на предмет доктора Пэйж Маршалл. На предмет мамы. В черно-белом цвете, почти вживую.
   Пэйж Маршалл со всей ее кожей.
   Еще вопрос из списка сексомана:
   "Вы подрезаете внутреннюю часть карманов брюк, чтобы иметь возможность мастурбировать на публике?"
   В зале сидит кто-то седой, с головой зарывшись в головоломку.
   В динамике только статические разряды. Белый шум.
   Спустя десять секунд, в комнате для кружков за столом сидят старухи. Женщины, которым я исповедовался в том, что разбил их машины, разбил их жизни. Взяв на себя вину.
   Прибавляю громкость и прикладываю ухо к диванной ткани динамика. Не зная, какую комнату означает какой номер, переключаюсь между номерами и слушаю.
   Другая моя рука проскальзывает в то, что когда-то было карманом бриджей.
   Перехожу с номера на номер: кто-то хлюпает носом на третьем. Где бы это ни было. Кто-то матерится на пятом. Молится на восьмом. Где бы это ни было. На девятом снова кухня, испанская музычка.
   Монитор показывает библиотеку, очередной коридор, потом показывает меня: зернистого черно-белого меня, сгорбившегося за конторкой, уткнувшегося в экран. Меня, вцепившегося одной рукой в управляющий переключатель интеркома. А другая размытая рука засунута по локоть внутрь бриджей. Подсматриваем. Камера в холле подсматривает за мной.
   А я подсматриваю за Пэйж Маршалл.
   Подслушиваю. Где ее можно найти.
   "Подкрадываюсь" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Экран демонстрирует мне одну старуху за другой. Потом, на десять секунд, там Пэйж, которая толкает маму в коляске по очередному из длинных коридоров. Доктор Пэйж Маршалл. И я кручу ручку, пока могу слышать голос мамы:
   -- Конечно, -- рассказывает она. -- Я сражалась против всего, но чаще и чаще волновалась, что ни разу не была за что-то.
   Экран демонстрирует сад, согнутых над костылями старух. Вязнущих в гравии.
   -- Ой, критиковать, осуждать и жаловаться можно на что угодно, но куда это приведет меня? -- продолжает рассказывать мама, ее голос остается на заднем плане, пока экран по кругу демонстрирует другие помещения.
   На экране столовая, там пусто.
   На экране сад. Еще старики.
   Прямо какой-то очень подавляющий веб-сайт. "Смерте-Кэм".
   Какой-то черно-белый документальный фильм.
   -- Ныть -- не значит создавать что-то, -- продолжает мамин голос на заднем плане. -- Восставать -- не восстанавливать. Высмеивать -- не возмещать... -- и голос в динамике гаснет.
   Монитор показывает зал и женщину, с головой зарывшуюся в головоломку.
   А я переключаюсь с номера на номер, в поисках.
   На пятом номере голос возвращается:
   -- Мы разобрали мир на части, -- говорит он. -- Но теперь понятия не имеем, что делать с этими частями, -- и голос снова исчезает.
   Монитор демонстрирует один за другим пустые коридоры, которые тянутся во тьму.
   На седьмом номере голос возвращается:
   -- Все мое поколение: сколько бы мы ни прикалывались над разными вещами, это не делало мир лучше ни на грамм, -- говорит он. -- Мы провели столько времени, высмеивая созданное другими людьми, что сами создали очень и очень мало.
   Голос доносится из динамика:
   -- Свой бунт я использовала, как способ укрыться. Критикой мы пользовались, как ложным участием.
   Голос на заднем плане:
   -- Только с виду кажется, будто мы чего-то достигли.
   Голос на заднем плане:
   -- Я так и не вложила в наш мир ничего стоящего.
   И на десять секунд экран демонстрирует маму и Пэйж в коридоре прямо у входа в комнату для кружков.
   Из динамика доносится шершавый и далекий голос Пэйж Маршалл:
   -- А как же ваш сын?
   Мой нос уткнулся в экран -- вот так я близко.
   А теперь на экране я, прижавшийся ухом к динамику, одной рукой что-то быстро дергающий туда-сюда в штанине.
   На заднем плане Пэйж спрашивает:
   -- Как же Виктор?
   И, на полном серьезе, я почти кончаю.
   А мамин голос отзывается:
   -- Виктор? У Виктора, несомненно, есть свои способы бегства.
   Потом на заднем плане она смеется и говорит:
   -- Материнство -- опиум для народа!
   И сейчас на экране прямо за моей спиной стоит девушка с конторки с чашкой кофе в руке.
  
   Глава 18
  
   В мой следующий визит мама еще тоньше, если такое возможно. Шея у нее кажется толщиной с мое запястье, желтая кожа тонет в глубоких пустотах между связками и глоткой. Лицо не скрывает череп, заключенный внутри. Она перекатывает голову на бок, чтобы увидеть меня, стоящего в дверях, а уголки ее глаз забиты какой-то серой слизью.
   Одеяло безвольно и пусто свисает между двумя возвышенностями ее берцовых костей. Единственные другие ориентиры, которые можно разглядеть -- это колени.
   Она просовывает руку сквозь хромированные перила кровати, жуткую и тощую, -- словно ко мне тянется куриная лапа, и сглатывает. Челюсти движутся с усилием, между губ паутина слюней; и вот она говорит мне, тянется и говорит мне:
   -- Морти, -- говорит. -- Я не сутенерша, -- руки сжаты в узловатые кулачки, она трясет ими в воздухе и продолжает. -- Делаю заявление феминистки. Как такое могло оказаться проституцией, если все эти женщины были мертвы?
   Я принес красивый букетик цветов и открытку с пожеланиями выздоровления. Я прямо с работы, поэтому на мне бриджи и камзол. Ботинки с пряжками и чулки со стрелкой, которые демонстрируют мои тощие ляжки, заляпаны грязью.
   А мама требует:
   -- Морти, тебе нужно настоять, чтобы все дело вышвырнули из суда, -- и со вздохом укладывается на кучу подушек. От слюней изо рта белая наволочка окрашивается в светло-голубой, касаясь щеки.
   Открытка с пожеланиями выздоровления здесь не поможет.
   Ее рука хватается за воздух, и она просит:
   -- Ах да, и кстати, Морти, ты должен позвонить Виктору.
   В ее комнате этот запах, так же пахнут теннисные туфли Дэнни в сентябре, после того, как он таскает их все лето без носков.
   От красивого букетика цветов здесь толку ни на грамм.
   В кармане моего камзола -- ее дневник. Между страницами дневника торчит старый счет от центра по уходу. Втыкаю цветы в утку, пока отправляюсь поискать вазу и, может быть, что-нибудь ей поесть. Столько той фигни, шоколадного пудинга, сколько смогу унести. Что-нибудь, что можно затолкать ложкой ей в рот и заставить проглотить.
   При таком ее виде я не могу находиться здесь и не могу в другом месте. Когда ухожу, она говорит:
   -- Ты должен поторопиться и разыскать Виктора. Ты должен заставить его помочь доктору Маршалл. Прошу. Он должен помочь доктору Маршалл спасти меня.
   Как будто что-то бывает случайно.
   Снаружи в коридоре доктор Маршалл, на ней очки, она читает что-то с планшетки.
   -- Думаю, тебе будет интересно, -- говорит. Склоняется к перилам, опоясывающим коридор, и продолжает. -- Что вес твоей матери за эту неделю упал до восьмидесяти пяти фунтов.
   Убирает планшетку за спину, обеими руками прижав ее к перилам. Из-за такой позы груди выпячиваются вперед. Бедра выгибаются мне навстречу. Пэйж Маршалл проводит изнутри языком по нижней губе и спрашивает:
   -- Еще не думал насчет предпринять что-нибудь?
   Система поддержки жизни, питание через трубку, аппараты искусственного дыхания -- в медицине такое называют "героические меры".
   "Не знаю", -- говорю.
   Стоим на месте в ожидании, пока кто-то из нас сдвинется хоть на дюйм.
   Две улыбающиеся старушки тащатся мимо нас, одна показывает пальцем и сообщает другой:
   -- Вот милый юноша, о котором я тебе рассказывала. Это он удавил моего котика.
   Другая дама, в криво застегнутом свитере, отзывается:
   -- И не говори, -- отвечает. -- Один раз он избил мою сестру чуть не до смерти.
   Они тащатся вдаль.
   -- Очень мило, -- замечает доктор Маршалл. -- Я про то, что ты делаешь. Ты даешь этим людям завершение крупнейших проблем их жизней.
   Сейчас она смотрится так, что приходится думать про аварии из кучи машин. Представлять кровавую кашу из двух вмазавшихся лоб в лоб автомобилей. Она выглядит так, что приходится воображать братские могилы, чтобы удержаться в седле хоть полминуты.
   Думать о сгнившей кошачьей жратве, воспаленных язвах и просроченных органах для пересадки.
   Вот так прекрасно она выглядит.
   Прошу ее прощения, но мне по-прежнему нужно разыскать немного пудинга.
   Она спрашивает:
   -- Все потому, что у тебя есть девушка? В этом вся причина?
   Причина того, что у нас не вышло секса в часовне пару дней назад. Причина того, что даже при всей ее наготе и готовности -- я не смог. Причина того, что я смылся.
   На предмет полного списка моих девушек обратитесь, пожалуйста, к материалам по моему четвертому шагу.
   См. также: Нико.
   См. также: Лиза.
   См. также: Таня.
   Доктор Маршалл выгибает мне навстречу бедра и спрашивает:
   -- Ты знаешь, как умирает большинство пациентов вроде твоей матери?
   От голода. Забывают, как глотать, и непроизвольно вдыхают легкими еду и питье. Их легкие забиваются гниющей массой и жидкостью, начинается воспаление, и они умирают.
   Говорю -- "Знаю".
   Говорю -- могут быть вещи и похуже того, чем взять и позволить умереть кому-то старому.
   -- Она не просто кто-то старый, -- возражает Пэйж Маршалл. -- Она твоя мать.
   И ей уже почти семьдесят лет.
   -- Ей шестьдесят два, -- отвечает Пэйж. -- И раз есть что-то, что можно сделать, чтобы спасти ее, а ты не сделаешь, то получится убийство по небрежности.
   -- Другими словами, -- спрашиваю. -- Я должен сделать тебя?
   -- Слышала про твои достижения от кое-кого из медсестер, -- отвечает Пэйж Маршалл. -- Мне известно, что у тебя нет предубеждений против рекреативного секса. Или же дело во мне? Я что -- не твой тип? Это так?
   Мы оба затихаем. Мимо проходит дипломированная помощница медсестры, толкая тележку с узлами простыней и сырых полотенец. У нее обувь на резиновой подошве, а у тележки резиновые колесики. Пол покрывает древний пробковый паркет, отполированный пешеходным потоком до темных тонов, поэтому она проходит беззвучно, оставляя за собой только слабенький шлейф запаха мочи.
   -- Пойми меня правильно, -- говорю. -- Я хочу тебя оттрахать. Я очень хочу тебя оттрахать.
   Вдали по коридору помощница медсестры останавливается и оглядывается на нас. Зовет:
   -- Эй, Ромео, дал бы ты бедной доктору Маршалл передохнуть.
   Пэйж отзывается:
   -- Все хорошо, мисс Паркс. Это наше с мистером Манчини дело.
   Мы оба наблюдаем, как она ухмыляется и толкает тележку дальше, скрываясь за углом. Ее зовут Ирэн, Ирэн Паркс, -- и, ладно, допустим, мы с ней занимались кое-чем в ее машине год назад, примерно в это же время.
   См. также: Кэрен из Ар-Эн.
   См. также: Женин из Си-Эн-Эй.
   В те разы мне казалось, что каждая из них должна быть кем-то особенным, но без одежды они оказывались как все на свете. Теперь ее задница так же заманчива, как точилка для карандашей.
   Объясняю Пэйж Маршалл:
   -- Тут-то ты как раз ошибаешься, -- говорю. -- Я так сильно хочу тебя оттрахать, что аж накрывает, -- говорю. -- И, нет, я не желаю никому смерти, но и не хочу, чтобы мама снова стала такой, как была когда-то.
   Пэйж Маршалл вздыхает. Стягивает рот в тугой узелок и молча на меня таращится. Прижимает планшетку к груди, сложив руки крест-накрест.
   -- Значит, -- говорит она. -- Дело совсем не в сексе. Ты просто не хочешь, чтобы твоя мать выздоровела. Ты просто не умеешь ладить с сильными женщинами, и считаешь, что если она умрет, то твои связанные с ней заботы тоже.
   Мама кричит из своей комнаты:
   -- Морти, за что я тебе плачу?
   Пэйж Маршалл продолжает:
   -- Можешь врать моим пациентам и решать их жизненные конфликты, но не ври сам себе, -- потом прибавляет. -- И не ври мне.
   Пэйж Маршалл говорит:
   -- Ты скорее захочешь увидеть ее мертвой, чем выздоровевшей.
   А я отвечаю:
   -- Да. То есть, нет. То есть, не знаю.
   Всю жизнь я пробыл не столько ребенком своей матери, сколько ее заложником. Объектом ее общественных и политических экспериментов. Ее личной лабораторной крысой. А теперь она моя, -- и ей не сбежать через смерть или выздоровления. Просто мне нужен хоть один человек, которого можно спасать. Мне нужен один человек, который во мне нуждается. Который жить без меня не может. Я хочу быть героем, но не однократно. Пускай даже это значит держать ее в беспомощности -- я хочу быть чьим-то постоянным спасителем.
   -- Понимаю-понимаю-понимаю, это звучит ужасно, -- Но, даже не знаю... Я считаю вот что.
   Теперь мне придется рассказывать Пэйж Маршалл, что я считаю на самом деле.
   Я хочу сказать -- просто надоело все время быть неправым только потому, что ты парень.
   Я хочу сказать -- сколько можно выслушивать от всех, что ты жестокий, предвзятый враг, пока не сдашься и не станешь таковым. Я хочу сказать, козлом-женоненавистником не рождаются, им становятся, -- и все больше из них становятся такими благодаря женщинам.
   Спустя какое-то время берешь и складываешь лапки, и принимаешь факт, что ты женофоб; нетерпимый, бесчувственный, кретинский кретин. Женщины правы. Ты неправ. Привыкаешь к мысли. Сживаешься с тем, что от тебя ожидают.
   Даже если ботинок мал, поджимаешься под размер.
   Я хочу сказать, -- в мире, где нет Бога, разве матери -- не новый бог? Последняя сокровенная недостижимая инстанция. Разве материнство не осталось последним настоящим волшебным чудом? Но чудом, невозможным для мужчин.
   И пускай мужчины заявляют, что и сами рады не рожать, -- всякая там боль и кровь, -- но, по правде, это тот же самый кислый виноград. Сто пудов, мужчины неспособны сделать ничего даже близко потрясающего. Выигрыш в физической силе, абстрактное мышление, фаллосы -- все мужские преимущества кажутся уж больно условными.
   Фаллосом даже гвоздь не забьешь.
   Женщины же сразу рождаются с куда большим потенциалом. Только в тот день, когда мужчина сможет родить, -- только тогда мы сможем начать разговор о равных правах.
   Пэйж я это все не рассказываю.
   Взамен говорю, что мне всего-то хочется быть ангелом-хранителем хотя бы для одного человека.
   "Месть" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   -- Тогда спаси ее, оттрахав меня, -- советует доктор Маршалл.
   -- Но мне не нужно вообще полностью ее спасать, -- говорю. -- Я до ужаса боюсь ее потерять, но если иначе -- то могу потерять себя.
   В кармане куртки у меня по-прежнему лежит мамин красный дневник. По-прежнему нужно разыскать шоколадный пудинг.
   -- Ты не хочешь, чтобы она умерла, -- подытоживает Пэйж. -- И тебе не нужно, чтобы она выздоровела. Так что же тебе нужно?
   -- Мне нужен человек, умеющий читать по-итальянски, -- отвечаю.
   Пэйж спрашивает:
   -- Например, что?
   -- Вот, -- говорю, и показываю ей дневник. -- Это мамин. Он на итальянском.
   Пэйж берет тетрадку, пролистывает. Уши ее по краю горят красным от возбуждения.
   -- Четыре года отходила на итальянский по студенчеству, -- сообщает. -- Могу сказать, что здесь написано.
   -- Я просто хочу держать все под контролем, -- говорю. -- А взамен -- хочу оставаться взрослым.
   Продолжая пролистывать тетрадку, доктор Пэйж Маршалл замечает:
   -- Тебе хочется держать ее в слабости, чтобы всегда быть во главе, -- поднимает на меня взгляд и говорит. -- Звучит так, словно тебе охота быть Богом.
  
   Глава 19
  
   Черно-белые цыплята таскаются по Колонии Дансборо; цыплята со сплющенными головами. Есть цыплята без крыльев или только с одной лапой. Бывают цыплята вообще без ног, шлепающие по грязи коровника на одних растрепанных крылышках. Слепые цыплята без глаз. Без клювов. Урожденные такими. Дефективные. Родившиеся уже сразу с разбитыми маленькими цыплячьими мозгами.
   Существует невидимая грань между наукой и садизмом, но тут ее сделали видимой.
   Речь не о том, что мои собственные мозги будут стоить большего. Вон, гляньте на мою маму.
   Посмотрела бы доктор Маршалл, как они все тут кувыркаются. Я не к тому, что она поняла бы.
   Дэнни здесь же, со мной: Дэнни лезет в задний карман штанов и вытаскивает газетную страницу для частных объявлений, сложенную в маленький квадратик. Сто пудов, это контрабанда. Его Королевское Высокогубернаторство увидит -- и Дэнни будет наказан вплоть до увольнения. На полном серьезе, прямо на скотном дворе у коровника, Дэнни вручает мне эту газетную страницу.
   Если не считать газеты, мы очень аутентичны, -- ничего из на нас надетого в этом веке словно и не стирали.
   Люди щелкают снимки, пытаясь забрать кусочек тебя домой в качестве сувенира. Люди направляют камеры, стараясь втянуть тебя в свой отдых. Все снимают тебя, снимают хромых цыплят. Все пытаются заставить каждую текущую минуту длиться вечно. Сохранить каждую секунду.
   Из коровника кто-то булькает, всасывая воздух через бульбулятор. Их не видно, но чувствуется немая напряженность кучки людей, присевших кружком, пытающихся удержать дыхание. Кашляет девушка. Это Урсула, доярка. Там такие густые пары плана, что кашляет и корова.
   Здесь нам положено подбирать засохшие коровьи эти самые, ну, коровьи кучи, а Дэнни начинает:
   -- Почитай, братан. Объявление в кружке, -- разворачивает страницу, чтобы показать мне. -- Вот объявление, здесь, -- говорит. Там одно объявление обведено красными чернилами.
   Это когда рядом доярка. И туристы. Тут не меньше триллиона путей, чтобы нас поймали. На полном серьезе, Дэнни наглый как никто.
   В моей руке еще теплый от его зада листок, а когда я отзываюсь:
   -- Не здесь, братан, -- и пытаюсь вернуть бумажку...
   Только начинаю, Дэнни спохватывается:
   -- Извини, не собирался, то есть, тебя втягивать. Если хочешь, могу взять, сам тебе почитать.
   Для школьников, которые сюда приходят, великое дело -- посетить курятник и понаблюдать, как высиживаются яйца. Хотя обычный цыпленок ведь не представляет такого интереса, как, скажем, цыпленок с только одном глазом, или цыпленок без шеи, или с недоразвитой парализованной лапой, -- поэтому ребятишки трясут яйца. Трясут их хорошенько -- и кладут обратно в кладку.
   Ну и что, если уродится деформированное или ненормальное? Все в образовательных целях.
   Везучие рождаются уже сразу мертвыми.
   Любопытство или жестокость, -- сто пудов, мы с Пэйж Маршалл можем кружить вокруг да около этой темы часами.
   Сгребаю несколько коровьих куч, с осторожностью, чтобы они не ломались пополам. Чтобы их сырые внутренности не завоняли. Раз у меня все руки в коровьем дерьме - значит, нельзя грызть ногти.
   Стоя рядом, Дэнни зачитывает:
   -- "Ищу хорошее жилье; двадцатитрехлетний парень, лечащийся самоистязатель, с ограниченным доходом и общественными навыками, доморощенный", -- потом читает номер телефона. Номер его собственный.
   -- Это мои предки, братан, их номер телефона, -- говорит Дэнни. -- Они так намекают.
   Он нашел это оставленным на своей кровати прошлым вечером.
   Дэнни сообщает:
   -- Они про меня.
   Говорю -- "Да я врубился, о чем там". Деревянной лопатой продолжаю поднимать кучи навоза, сваливая их в плетеную эту самую. Ну, ясно. В корзину эту.
   Дэнни спрашивает -- можно ему прийти пожить у меня?
   -- Тут мы уже обсуждаем план "зю", -- говорит Дэнни. -- Прошу тебя как последнее пристанище.
   Потому что ему неудобно меня тревожить, или же потому, что он пока не рехнулся, чтобы у меня селиться, -- не спрашиваю.
   В дыхании Дэнни можно унюхать кукурузные хлопья. Еще одно нарушение исторического образа. Он просто магнитом говно притягивает. Доярка Урсула выходит из коровника и смотрит на нас вмазанными глазами, почти налитыми кровью.
   -- Если бы тебе нравилась какая-то девчонка, -- спрашиваю его. -- И если бы она хотела секса только чтобы забеременеть, ты бы согласился?
   Урсула задирает юбки и топает через коровий навоз на деревянных башмаках. Пинает слепого цыпленка, мешающего пройти. Кто-то щелкает ее на пленку в процессе пинания. Семейная пара просит было Урсулу подержать их ребенка для снимка, но потом, наверное, замечает ее глаза.
   -- Не знаю, -- отзывается Дэнни. -- Ребенок -- это ведь не собаку завести. В смысле, дети живут очень долго, братан.
   -- Ну, а если она не планировала бы оставить ребенка? -- спрашиваю.
   Дэнни поднимает взгляд, потом опускает, глядя в пустоту, потом смотрит на меня:
   -- Не врубаюсь, -- говорит. -- Ты имеешь в виду, типа продать его?
   -- Я имею в виду -- типа принести его в жертву, -- отвечаю.
   А Дэнни говорит:
   -- Братан.
   -- Просто предположим, -- рассказываю. -- Что она собирается раздавить мозг этого нерожденного зародыша, высосать всю кашу большой иглой, а потом впрыснуть эту фигню в голову кое-кого из твоих знакомых, у кого повреждение мозга, чтобы его вылечить, -- говорю.
   У Дэнни отвисает челюсть:
   -- Братан, ты же это не про меня, а?
   Я это про мою маму.
   Такое называется "пересадка нервных клеток". Некоторые зовут это "прививка нервных клеток", и это единственный эффективный способ отстроить заново мамин мозг на такой поздней стадии. Он был бы шире известен, если бы не проблема с получением, ну, ключевого ингредиента.
   -- Нерожденного ребенка, -- произносит Дэнни.
   -- Зародыша, -- поправляю.
   "Зародышевая ткань", как выразилась Пэйж Маршалл. Наша доктор Маршалл с ее кожей и ртом.
   Урсула останавливается возле нас и показывает на листок газеты в руке Дэнни. Объявляет:
   -- Раз уж дата на нем не 1734 год -- ты в жопе. Это нарушение образа.
   Волосы на голове Дэнни пытаются отрасти, только некоторые вросли и спрятаны под белыми и красными прыщиками.
   Урсула отступает, потом оборачивается.
   -- Виктор, -- зовет. -- Если я тебе понадоблюсь -- пошла сбивать масло.
   Говорю -- "позже". И она отваливает.
   Дэнни спрашивает:
   -- Братан, так у тебя, значит, выбор между мамой и первенцем?
   Дело нехитрое, как оно видится доктору Маршалл. Мы делаем такое каждый день. Убиваем нерожденных, чтобы спасти пожилых. В золотых струях часовни, выдыхая свои аргументы мне в ухо, она спросила -- каждый раз, когда мы жжем галлон топлива или акр джунглей, разве мы не убиваем будущее, чтобы сохранить настоящее?
   Полнейшая пирамидальная схема Социального страхования.
   Она сказала, когда ее груди торчали между нас, -- сказала: "Я иду на это потому, что мне небезразлична твоя мать. А ты мог бы как минимум выполнить свою маленькую роль".
   Я не спрашивал, что значит маленькую роль.
   А Дэнни просит:
   -- Так расскажи мне правду про себя.
   Не знаю. Я не смог пройти через это. Через эту хуеву роль.
   -- Да нет, -- говорит Дэнни. -- В смысле, ты уже читал мамин дневник?
   Нет, не смог. Я чуток встрял на этой мутной теме с убийством ребенка.
   Дэнни внимательно смотрит мне в глаза и спрашивает:
   -- Ты на самом деле что, типа, киборг? В этом был твой большой мамин секрет?
   -- Что-что? -- переспрашиваю.
   -- Ну, такое, -- объясняет он. -- Искусственный гуманоид, созданный с ограниченным запасом жизни, но со встроенными фальшивыми детскими воспоминаниями, поэтому тебе кажется что ты реально настоящий человек, но на самом деле ты скоро умрешь.
   А я пристально смотрю на Дэнни и спрашиваю:
   -- Так что же, братан, мама сказала тебе, что я какой-то робот?
   -- У нее об этом написано в дневнике? -- интересуется Дэнни.
   Подходят две женщины, протягивают фотоаппарат, и одна спрашивает:
   -- Вы не против?
   -- Скажите "чиз", -- командую, и щелкаю их улыбающимися на фоне коровника; потом они удаляются, унося очередное мимолетное видение, которое почти ускользнуло. Еще один окаменелый миг в сокровищницу.
   -- Нет, я не читал ее дневник, -- говорю. -- Я не трахал Пэйж Маршалл. Ни хрена не могу делать, пока не решу насчет того самого.
   -- Ладно, ладно, -- отзывается Дэнни, потом высказывает предположение. -- Тогда, значит, на самом деле ты просто мозг, который лежит где-то в кастрюле, а его стимулируют химикатами и электричеством, чтобы ты думал, будто живешь реальной жизнью.
   -- Нет, -- отвечаю. -- Я стопудово не мозг. Это не то.
   -- Ладно, -- говорит он. -- Понимаю, о чем ты, братан. Я даже сдачу в автобусе прикинуть не могу.
   Дэнни сужает глаза и запрокидывает голову, смотрит на меня, подняв бровь.
   -- Вот моя последняя догадка, -- объявляет.
   Говорит:
   -- Так вот, мне видится так: ты просто объект одного эксперимента, и весь мир, который ты знаешь, на самом деле просто искусственная конструкция, населенная актерами, которые играют роли всех людей в твоей жизни, а погода -- просто спецэффекты, а небо покрашено в голубой, а ландшафт везде -- просто декорации. Годится?
   А я отзываюсь:
   -- Чего-чего?
   -- А я на самом деле потрясающе талантливый и одаренный актер, -- продолжает Дэнни. -- И просто прикидываюсь твоим глупым невезучим лучшим дружком-онанистом.
   Кто-то щелкает на пленку меня, ковыряющегося в зубах.
   А я смотрю на Дэнни и говорю:
   -- Братан, да не прикидываешься ты нифига.
   У локтя на меня скалится какой-то турист.
   -- Виктор, эй, -- говорит он. -- Так вот ты где работаешь.
   Откуда он меня знает -- хрен разберешь.
   Медфакультет. Колледж. Другая работа. Или, может статься, он просто очередной сексуальный маньяк из моей группы. Прикольно. По нему не скажешь, что он сексоголик, но ни по ком никогда не скажешь.
   -- Эй, Мод, -- зовет он, толкая локтем спутницу. -- Вот парень, про которого я тебе вечно рассказываю. Я спас этому парню жизнь.
   А женщина говорит:
   -- О Боже ты мой. Так это правда? -- втягивает голову в плечи и выкатывает глаза. -- Наш Реджи вечно вами хвастается. А я вроде бы всегда думала, что он гиперболизирует.
   -- Ах да, -- отвечаю. -- Наш старина Редж, да-да, он спас мне жизнь.
   А Дэнни подхватывает:
   -- Опять же -- а кто нет?
   Реджи интересуется:
   -- У тебя нынче все нормально? Я старался выслать столько денег, сколько мог. Хватило, чтобы разобраться с тем зубом мудрости, который тебе надо было выдернуть?
   А Дэнни отзывается:
   -- Ох, вы уж мне поверьте.
   Слепой цыпленок с половиной головы и без крыльев, весь измазанный дерьмом, тычется мне в башмак, а когда я тянусь его погладить, он весь дрожит под перьями, производит тихое кудахтанье и воркование, почти мурлычет.
   Приятно видеть что-то более жалкое, чем то, каким я себя чувствую в этот момент.
   Потом ловлю себя с ногтем во рту, в коровьем навозе. В цыплячьем дерьме.
   См. также: Гистоплазмоз. См. также: Ленточные черви.
   И продолжаю:
   -- Ах да, деньги, -- говорю. -- Спасибо, братан. -- И сплевываю. Потом снова сплевываю. Щелчок Реджи, который делает мой снимок. Еще один идиотский миг, который людям охота продлить навечно.
   А Дэнни смотрит на газету в своей руке и спрашивает:
   -- Так что, братан, можно мне прийти пожить в доме твоей мамы? Да или нет?
  
   Глава 20
  
   Записанный к маме на прием на три часа объявлялся, сжимая желтое купальное полотенце, а вокруг его пальца была пустая впадинка на том месте, где положено быть обручальному кольцу. В ту секунду, когда дверь закрывали, он пытался всучить ей деньги. Пытался снять штаны. Его фамилия была Джонс, говорил он ей. Имя -- Мистер.
   Ребята, пришедшие к ней впервые, всегда были одинаковы. Она отвечала им -- "заплатите потом". "Не надо так спешить". "Оставьте одежду в покое". "Незачем торопиться".
   Она говорила, что в регистрационной книге полно мистеров Джонсов, мистеров Смитов, Джонов До и Бобов Уайтов, поэтому лучше бы ему выдумать себе другое прозвище. Она командовала ему лечь на кушетку. Опускала шторы. Гасила свет.
   Таким способом ей удавалось заработать кучу денег. Это не нарушало пунктов условного заключения, но только потому, что комиссии по таковому не хватало фантазии.
   Она говорила мужчине на кушетке:
   -- Итак, начнем?
   Даже, если парень утверждал, что придет не за сексом, мамуля все равно говорила ему принести полотенце. Плати наличными. Не проси выслать тебе счет потом или расплатиться через какую-нибудь страховую компанию, потому что такое ей было совершенно ни к чему.
   Получаешь только пятьдесят минут. Парни должны были точно знать, чего хотят.
   Это значит -- женщину, позы, обстановку, игрушки. Не надо изливать ей никакие капризы в последнюю минуту.
   Она приказывала мистеру Джонсу прилечь. Закрыть глаза.
   "Позвольте всему напряжению на вашем лице раствориться. Сначала лоб: дайте ему разгладиться. Расслабьте точку между глаз. Представьте лоб гладким и расслабленным. Потом мышцы вокруг глаз -- гладкими и расслабленными. Потом мышцы вокруг рта. Гладкими и расслабленными".
   Даже, если парни утверждали, будто желают немного сбросить вес -- они хотели секса. Если желали бросить курить. Справиться со стрессом. Перестать грызть ногти. Вылечиться от заикания. Бросить пить. Очистить кожу. Какая бы тема не поднималась, все оказывалось потому, что они не трахаются. Чего бы они ни заявляли, мол, им хотелось бы -- здесь они получали секс, и проблема была решена.
   Была ли мамуля сострадательной душой, или же потаскухой -- трудно сказать.
   Сексом практически все можно вылечить.
   Она была лучшим психиатром в этой области, -- или же шлюхой, которая трахается с твоим мозгом. Ей, понятно, не нравилось заниматься такими делами с клиентами, -- ну да она ведь никогда и не планировала зарабатывать этим на жизнь.
   Сеанс такого типа, сексуального, в первый раз получился случайно. Клиент, которому хотелось бросить курить, желал обратиться к тому дню, когда ему было одиннадцать, и он сделал первую в жизни затяжку. Чтобы вышло припомнить, какой паршивой она была на вкус. Чтобы можно было бросить, возвратившись назад и никогда не начиная. Основная идея была такой.
   Во второй сеанс этот клиент захотел встретиться с отцом, который умер от рака легких -- просто чтобы поговорить. Такое до сих пор очень даже нормально. Люди постоянно мечтают повстречать знаменитых и ныне мертвых людей: ради руководства, ради совета. В его второй сеанс все было так реалистично, что в третий сеанс клиент захотел встретиться с Клеопатрой.
   Каждому клиенту мамуля говорила -- "Пускай все напряжение стечет с лица в шею, потом из шеи в грудь. Расслабьте плечи. Позвольте им расправиться и вдавиться в кушетку. Представьте, что большой вес давит на ваше тело, погружая руки глубже и глубже в подушки дивана.
   Расслабьте плечи, локти, кисти. Представьте, как напряжение сбегает струйками в каждый палец, потом расслабьтесь и вообразите, как напряжение сливается через каждый из их кончиков".
   Она всего лишь помещала его в транс, в гипнотическую индукцию, и вела дальнейшие события. Он не возвращался назад во времени. Ничего реального здесь не было. Важным было то, что ему хотелось, чтобы произошло все это.
   Наша мамуля просто давала историю раз-за-разом. Описание вздох-за-вздохом. Комментарии в цвете. Вообразите, что слушаете бейсбольный матч по радио. Представьте, насколько реалистичным он может казаться. Теперь вообразите его из серьезного транса тета-уровня, -- из глубокого транса, где можно слышать и нюхать. Чувствовать вкус и осязать. Представьте, как Клеопатра катается по ковру -- обнаженная, совершенная и олицетворяющая все, о чем вы мечтали.
   Представьте Саломею. Представьте Мэрилин Монро. Что, если бы вы могли вернуться в любой исторический период и получить любую женщину -- женщин, которые сделают все, что вам вздумается. Потрясающих женщин. Знаменитых женщин.
   Театр разума. Бордель подсознания.
   Вот так все начиналось.
   Конечно, она занималась именно гипнозом, но на самом деле это было не странствие вглубь реальной жизни. Это было скорее вроде направленной медитации. Она говорила мистеру Джонсу сфокусировать напряженность на груди и позволить ей рассеяться. Позволить ей стечь в талию, бедра, ноги. "Представьте, как вода спиралью уходит по стоку. Расслабьте каждую часть вашего тела и позвольте напряженности стечь в колени, голени, ступни.
   Представьте, как дым уходит. Позвольте ему рассеяться. Смотрите, как он исчезает. Пропадает. Растворяется".
   В регистрационной книге напротив имени у нее было обозначено -- "Мэрилин Монро", как и у большинства парней, пришедших сюда в первый раз. Она могла жить за счет одной только Мэрилин. Она могла жить за счет одной только принцессы Дианы.
   Она говорила мистеру Джонсу -- "Представьте, что вы смотрите в голубое небо, и вообразите самолетик, который рисует букву Z. Теперь позвольте ветру стереть эту букву. Теперь вообразите самолетик, который рисует букву Y. Позвольте ветру стереть ее. Потом букву X. Сотрите ее. Теперь букву W".
   "Позвольте ветру стереть ее".
   На самом деле она только строила декорации. Просто представляла мужчин их идеалу. Она подстраивала для них свидание с их собственным подсознанием, -- ведь ничто не окажется настолько хорошим, настолько его можно представить. Никто не прекрасен настолько, насколько оказывается таким у тебя в голове. Ничто так не возбуждает, как собственная фантазия.
   Здесь ты получал секс, о котором мог только мечтать. Она оформляла декорации и проводила все вступления. Все оставшееся время сеанса -- смотрела на часы, иногда читала книгу или разгадывала кроссворд.
   Здесь ты никогда не разочаровывался.
   Глубоко погруженный в собственный транс, парень лежал на месте, дергался и выгибался, как собака, которая во сне гоняет кроликов. Среди всякой порции парней ей попадался любитель покричать, постонать или поохать. Трудно сказать, что приходило в голову людям по соседству. Ребята в приемной слышали шорох, и это обычно безумно их заводило.
   После сеанса парень вымокал от пота, его рубашка была мокрой и липла к нему, штаны были в пятнах. Некоторым приходилось выливать пот из ботинок. Вытряхивать его из волос. Кушетка в кабинете была с покрытием "Скотчгард", но на самом деле, ей никогда не давали просохнуть. Сейчас она запечатана в прозрачный пластиковый чехол: скорее для того, чтобы удержать внутри годы этой дряни, чем для защиты от внешнего мира.
   Поэтому каждый парень должен был принести с собой полотенце: в портфеле, в бумажном пакете, в спортивной сумке с чистой сменой белья. В промежутках между клиентами она разбрызгивала повсюду освежители воздуха. Открывала окна.
   Она говорила мистеру Джонсу -- "Пускай все напряжение в теле скапливается в пальцах ног, потом стекает прочь. Все напряжение. Представьте, что все тело гладкое. Расслабленное. Рассеянное. Расслабленное. Тяжелое. Расслабленное. Пустое. Расслабленное.
   Дышите животом вместо груди. Вдох -- потом выдох.
   Вдох -- потом выдох.
   Делайте вдох.
   Потом выдох. Гладко и ровно.
   Ноги наливаются усталостью и тяжестью. Руки наливаются усталостью и тяжестью".
   Первым делом, как помнилось глупому маленькому мальчику, мамуля занималась очищением домов -- не пылесосила или вытирала пыль, а очищала духовно, проводила экзорцизмы. Самое трудное было заставить людей из рекламного справочника пускать ее объявление под заглавием "Экзорцист". Идешь и жжешь шалфей. Читаешь "Отче наш" и ходишь туда-сюда. Можно еще побить в глиняный барабан. Объявляешь дом очищенным. Клиенты платят и за такое.
   По вопросу холодных пятен, дурных запахов, зловещих предчувствий -- в основном людям и не нужен был экзорцист. Им нужен был новый камин, сантехник или декоратор интерьера. Суть в чем: не важно, кому что придет в голову. Важно то, что они уверены -- у них проблема. Большая часть таких подработок достается от агентов по недвижимости. В нашем городе существует закон об оглашении данных по недвижимости, и люди готовы заявить о тупейших недостатках: не только про асбест и захоронения топливных цистерн, но и насчет призраков и полтергейста. Покупатели на грани сделки, им нужно немного перепроверить дом. Звонит агент, а ты проводишь небольшое представление, жжешь чуток шалфея -- и все в выигрыше.
   Они получают что хотят, плюс хорошую историю для пересказа. Жизненный опыт.
   Потом появился Фэнг Шу, как помнил малыш, и клиенты уже желали экзорцизм и хотели, чтобы она им сообщила, куда поставить диван. Клиенты спрашивали, где расположить кровать, чтобы не вышло, что она стоит на пути комода, углом перекрывающего ци. Где им развесить зеркала, чтобы те отражали поток ци назад вверх по лестнице, или прочь от раскрытых дверей. Вот какими делами все обернулось. Вот чем занимаются люди с высшим англоязычным образованием.
   Ее резюме само по себе было доказательством существования реинкарнации.
   С мистером Джонсом она прогоняла алфавит в обратном порядке. Говорила ему -- "вы стоите на лугу, поросшем травой, но вот находят облака, спускаясь ниже и ниже, покрывая вас, и окутывают вас густым туманом. Густым, светлым туманом.
   Представьте, что вы стоите в светлом прохладном тумане. Будущее от вас по правую руку. Прошлое -- по левую. Туман оседает сырой прохладой на лице.
   Поверните налево и начните идти".
   "Представьте", -- рассказывала она мистеру Джонсу, -- "Тень в тумане прямо впереди вас. Продолжайте идти. Почувствуйте, как завеса тумана начинает подниматься. Почувствуйте на плечах яркий и теплый свет солнца.
   Тень становится ближе. С каждым шагом тень проявляется все больше и больше".
   Здесь, внутри своего разума, вы в полном уединении. Здесь нет разницы между тем, что есть и тем, что может произойти. Вам не подхватить никакую болезнь. Или мандавошек. Не нарушить никакой закон. И не заниматься ничем меньшим из лучшего среди вещей, которые вы можете себе представить.
   Можно делать все, что вы можете вообразить.
   Она командовала каждому из клиентов -- "Вдох. Теперь выдох".
   Можно обладать кем угодно. И где угодно.
   "Вдох. Теперь выдох".
   С Фэнг Шу она перешла на канализирование. Древние боги, просветленные воины, умершие домашние любимцы -- она их всех подделывала. Канализирование вело к гипнозу и регрессиям в прошлую жизнь. Регрессии людей привели ее сюда, к девяти ежедневным клиентам по двести баксов с каждого. К ребятам, торчащим целыми днями в приемной. К женам, которые звонили и орали на маленького мальчика:
   -- Я знаю, что он здесь. Что бы он там не утверждал -- он женат.
   К женам, которые торчали снаружи по машинам, звонили по автомобильным телефонам и сообщали:
   -- Не думайте, что я не в курсе, что у вас там происходит. Я следила за ним.
   Речь не о том, что мамуля начинала с идеи вызывать мощнейших женщин в истории, чтобы те работали руками, делали минеты, "пятьдесят-на-пятьдесят" и "вокруг света".
   Все накопилось снежным комом. Первый из парней проболтался. Позвонил его друг. Позвонил друг второго парня. Поначалу они просили вылечить что-нибудь приемлемое. Привычку курить или жевать табак. Плеваться на людях. Воровать по магазинам. А потом все хотели только секс. Хотели Клару Боу, Бэтси Росс, Элизабет Тудор и Королеву Шебы.
   И каждый день она бегала в библиотеку, чтобы изучить женщин на следующий день: Элеонор Рузвельт, Амелию Ирхарт, Гэрриэт Бичер Стоув.
   "Вдох, потом выдох".
   Ребята звонили, изъявляя желание отодрать Элен Хэйес, Маргарет Сэнджер и Эйми Сэмпль Мак-Ферсон. Они хотели пялить Эдит Пиаф, Сужурнер Тру и Императрицу Теодору. А маму поначалу очень утомлял тот факт, что всех этих ребят занимали только мертвые женщины. И то, что они никогда не просили одну и ту же женщину дважды. И то, что, сколько подробностей она не вкладывала в сеанс -- им хотелось только драть и пялить, пихать и дрючить, долбить, вставлять, трахать, шлепать, тарить, засаживать, пороть и скакать.
   Бывало, иногда даже не хватало эвфемизмов.
   Бывает, эвфемизм ближе к истине, чем то, что он скрывает за собой.
   И на самом деле все было вовсе не ради секса.
   Эти ребята все как один подразумевали именно то, о чем просили.
   Им не нужны были беседы, костюмы или историческая точность. Они хотели Эмили Дикинсон, которая стоит голой на высоких каблуках, -- одна нога у нее на полу, а другая закинута на стол, -- согнувшись и проводя перьевой ручкой по щели задницы.
   Они готовы были заплатить двести баксов за то, чтобы попасть в транс и повстречать Мэри Кэссетт в подбитом лифчике.
   Не каждый мужчина мог оплатить ее сеансы, поэтому ей снова и снова подворачивалась все та же разновидность. Они парковали свои минифургоны за шесть кварталов и торопились к дому, прикрываясь в тени зданий -- за каждым парнем тащилась его тень. Они вваливались в черных очках, потом ждали, отгородившись газетами и журналами, пока их не звали по имени. Или по прозвищу. Если мамуле с глупым маленьким мальчиком доводилось как-нибудь встретить их на публике, эти мужчины прикидывались, что с ней незнакомы. На публике у них были жены. В супермаркете -- у них были дети. В парке -- собаки. У них были настоящие имена.
   Они расплачивались с ней отсыревшими двадцатками и полтинниками из влажных промокших бумажников, набитых запотевшими фотографиями, библиотечными пропусками, кредитными карточками, членскими билетами клубов, правами, мелочью. Обязательствами. Ответственностью. Действительностью. "Представьте", -- говорила она каждому клиенту. -- "Свет солнца на вашей коже. Представьте как солнце теплеет и теплеет с каждым выдохом. Солнце тепло и ярко светит на ваше лицо, на грудь, на ваши плечи.
   Вдох. Потом выдох.
   Вдох. Выдох".
   Все ее повторные клиенты хотели уже представлений типа "девчонка-на-девчонке", хотели вечеринок с парочкой девушек: с Индирой Ганди и Кэрол Ломбард. С Маргарет Мид, Одри Хэпберн и Дороти Дикс. Повторные клиенты не желали даже быть собой из жизни. Лысые просили здоровые, густые волосы. Жирные просили мускулы. Бледные -- загар. Начиная с какого-то сеанса каждый из мужчин желал крепкую эрекцию в фут длиной.
   Так что это не было настоящими регрессиями в прошлую жизнь. И это не было любовью. Такое не было историей и не было реальностью. Такое не было телевидением, но происходило в мозгах. Это была передача, а она была передатчик.
   Это не был секс. Она была просто экскурсоводом в эротический сон. Гипно-стриптизершей.
   Каждый парень оставался в штанах в целях техники безопасности. В целях удержания. Вся дрянь заходила куда дальше финальных следов. И такое предотвращало случайности.
   Мистер Джонс получал стандартный курс Мэрилин Монро. Он каменел на кушетке, потел и хватал ртом воздух. Глаза у него закатывались. Рубашка темнела в подмышках. Промежность вздымалась палаткой.
   "А вот и она", -- говорила мамуля мистеру Джонсу.
   "Туман рассеялся, и вокруг сияющий, теплый день. Ощутите воздух на своей обнаженной коже, на голых руках и ногах. Ощутите, как вы разогреваетесь с каждым выдохом. Почувствуйте, как становитесь выше и шире. Вы уже крепче и тверже, багровее и трепетнее, чем вам когда-либо казалось".
   Часы показывали, что до следующего клиента им оставалось около сорока минут.
   "Туман рассеялся, мистер Джонс, и тень перед вами -- это Мэрилин Монро в тугом атласном платье. Она улыбается в золоте, ее глаза полуприкрыты, голова откинута назад. Она стоит в поле среди цветов и поднимает руки, а когда вы подступаете ближе -- ее платье соскальзывает на землю".
   Глупому маленькому мальчику мамуля обычно объясняла, что это не секс. То были не столько настоящие женщины, сколько условности. Проекции. Секс-символы.
   Сила внушения.
   Мистеру Джонсу мамуля говорила:
   -- Обладайте ею.
   Говорила:
   -- Она вся ваша.
  
   Глава 21
  
   В эту первую ночь Дэнни стоит у входной двери, сжимая что-то, обернутое в розовое одеяло. Все это видно в глазок маминой двери: Дэнни в широченной клетчатой куртке; Дэнни укачивает на груди какого-то ребеночка, нос у него пузырем, глаза пузырем, -- все пузырем из-за линзы глазка. Все искажено. Его руки, сжимающие сверток, белеют от напряжения.
   А Дэнни орет:
   -- Открой, братан!
   А я открываю дверь настолько, насколько позволяет цепочка от грабителей. Спрашиваю:
   -- Что у тебя там?
   А Дэнни поправляет одеяло на своем маленьком свертке и отвечает:
   -- А на что похоже?
   -- Похоже на ребенка, -- говорю.
   А Дэнни отзывается:
   -- Хорошо, -- обхватывает розовый сверток покрепче и просит. -- Пусти, братан, а то уже тяжеловато.
   Тогда я сдвигаю цепочку. Отхожу в сторону, а Дэнни устремляется внутрь и в угол гостиной, где взваливает ребенка на обтянутый пластиком диван.
   Розовое одеяло спадает, и наружу показывается камень: серый, гранитного оттенка, начищенный и гладкий. Никакого ребеночка, на полном серьезе, только этот булыжник.
   -- Спасибо за идею с ребенком, -- говорит Дэнни. -- Люди видят молодого парня с ребенком -- и очень мило с тобой обходятся, -- продолжает. -- А видят парня, который тащит камень -- и сразу все в напряге. Особенно если пытаешься затащить его в автобус.
   Он прижимает край розового одеяла подбородком и берется складывать его, держа перед собой, и рассказывает:
   -- Плюс, когда ты с ребенком, тебе всегда уступят место. А если забудешь деньги -- тебя не выкинут, -- Дэнни забрасывает одеяло через плечо, интересуется:
   -- Вот, значит, дом твоей мамы?
   Обеденный стол завален сегодняшними именинными открытками и чеками, моими благодарственными письмами, большим журналом, в котором "кто" и "где". Еще тут мамин старенький десятиклавишный сумматор, с ручкой как на игровом автомате, которую надо дергать, сбоку. Усевшись, начинаю заполнять сегодняшнюю квитанцию, отзываюсь:
   -- Ну да, это ее дом, до тех пор, пока налоговики не вышвырнут меня через пару месяцев.
   Дэнни сообщает:
   -- Хорошо, что у тебя здесь целый дом, а то мои предки требуют, чтобы со мной убрались все камни.
   -- Братан, -- спрашиваю. -- Это сколько же их у тебя?
   Он добывает по камню за каждый день воздержания, объясняет Дэнни. Этим он занимается по ночам, чтобы иметь занятие. Ищет камни. Моет их.
   Тащит их домой. Таким вот образом его реабилитация должна заключаться в серьезных и хороших поступках, вместо того, чтобы просто не делать мелкую дрянь.
   -- Я тогда не занимаюсь этим, братан. -- поясняет Дэнни. -- Ты себе не представляешь, как трудно найти в городе хорошие камни. В смысле, не какие-нибудь там куски бетона или эти пластмассовые булыжники, в которых народ прячет запасные ключи.
   Сегодняшний итог по чекам -- семьдесят пять баксов. Все от незнакомцев, проводивших мне прием Хеймлига по всяким-разным ресторанам. Это ни на грамм не похоже на деньги, в которые должна бы обойтись трубка для желудка.
   Спрашиваю Дэнни:
   -- И сколько же дней у тебя пока накопилось?
   -- На сумму в сто двадцать семь камней, -- отвечает Дэнни. Останавливается у стола около меня, разглядывает именинные открытки, разглядывает чеки, интересуется:
   -- А где же знаменитый дневник твоей мамы?
   Подбирает именинную открытку.
   -- Прочитать не выйдет, -- говорю.
   Дэнни извиняется:
   -- Прости, братан, -- и пристраивает открытку на место.
   "Да нет", -- говорю ему. Дневник. Он на каком-то иностранном языке. Поэтому прочитать не получится. Наверное, мама осторожничала, чтобы я не смог тайком подсмотреть в него в детстве, когда писала его так.
   -- Братан, -- сообщаю. -- Кажись, там по-итальянски.
   А Дэнни отзывается:
   -- По-итальянски?
   -- Ну да, -- говорю. -- Знаешь, вроде "спагетти"?
   По-прежнему стоя в широкой клетчатой куртке, Дэнни спрашивает:
   -- Ты уже ел?
   Пока нет. Запечатываю конверт с квитанцией.
   Дэнни спрашивает:
   -- Как думаешь, меня завтра изгонят?
   Да, нет, наверное. Урсула видела его с газетой.
   Квитанция готова назавтра к отправке в банк. Все благодарственные записки и опущенные письма подписаны, марки наклеены, все готово в почту. Беру куртку с дивана. Около нее вдавливает пружины камень Дэнни.
   -- Так зачем те камни, -- говорю.
   Дэнни открыл парадную дверь и стоит на выходе, пока я тушу кое-где свет. Рассказывает, стоя в проходе:
   -- Да не знаю. Но камни-то, это же, типа -- земля. Эти камни вроде как набор. Это земля, но ее нужно как-то собрать в кучу. Типа земельное владение, только оно пока дома.
   Говорю:
   -- Сто пудов.
   Мы выходим, и я закрываю за нами дверь. Ночное небо усыпано звездами. Все не в фокусе. Луны нет.
   На улице, на тротуаре, Дэнни разглядывает грязь и произносит:
   -- Я думаю, было такое: когда Бог захотел создать землю из хаоса, он первым делом взял и слепил в кучу много камней.
   Пока мы идем, благодаря его новому озабоченному поведению, мои глаза уже бегают по пустырям и окрестностям на предмет камней, которые можно подобрать.
   Направляясь со мной к автобусной остановке, все еще со сложенным розовым одеялом через плечо, Дэнни сообщает:
   -- Я беру только никому не нужные камни, -- говорит. -- Приносить буду только по одному камню за ночь. Потом, наверное, придумаю следующее, понял -- что последует дальше.
   Какая дикая идея. Мы собираемся таскать в дом камни. Коллекционируем землю.
   -- Помнишь ту девчонку, Дайкири? -- спрашивает Дэнни. -- Танцовщицу с ракообразной родинкой, -- поясняет. -- Ты же не спал с ней, а?
   Мы воруем недвижимость. Крадем твердый грунт.
   А я спрашиваю:
   -- Чего так решил?
   Мы прямо парочка преступников-землекрадов.
   А Дэнни отвечает:
   -- На самом деле ее зовут Бэт.
   При таком образе мышления, у Дэнни, наверное, скоро появятся планы взяться за постройку собственной планеты.
  
   Глава 22
  
   Доктор Пэйж Маршалл туго натягивает какую-то белую струну между двух рук в перчатках. Стоя над сидящей в кресле сдутой сморщенной старухой, доктор Маршалл командует:
   -- Миссис Уинтауэр? Откройте рот, пожалуйста, настолько широко, насколько можете.
   Эти латексовые перчатки; та желтизна, которую они придают рукам -- один-в-один так же выглядит трупная кожа. У медицинских трупов с занятий по анатомии на первом курсе, со сбритыми на голове и в интимных местах волосами. С коротенькой щетиной волос. Кожа у них словно куриная, как у дешевой вареной курицы, -- желтеющая и покрытая фолликулами. Волосы, перья -- все это просто кератин. Мышцы человеческого бедра выглядят точно как темное мясо индейки. После анатомии на первом курсе нельзя уже смотреть на курицу или индейку и при этом не жрать мертвечину.
   Старуха откидывает голову назад, демонстрируя зубы, выстроившиеся коричневым полукругом. Язык подернут белым. Глаза закрыты. Вот так же все старухи выглядят на причастии, в католическую мессу, когда ты мальчик с алтаря, который должен следовать за священником, пока тот кладет облатку на один язык за другим. Церковь говорит, что можно принять гостию в руку, а потом накормить себя -- но этих старушек оно не касается. В церкви все смотришь на причастии вдоль перил и все видишь двести раззявленных ртов: двести бабуль тянут языки навстречу спасению.
   Пэйж Маршалл склоняется и всовывает белую струну старухе между зубов. Потом тянет ее, и когда струна вылетает изо рта, оттуда выплескиваются какие-то мягкие серые частицы. Она пропускает струну между следующей парой зубов, и струна возвращается наружу красной.
   При кровотечении десен см. также: Рак ротовой полости.
   См. также: Некротический язвенный гингивит.
   Единственный приятный момент в работе мальчиком с алтаря: ты должен держать дискос у подбородка каждого, кто получает причастие. Это золотой подносик с ручкой, которым ловят гостию, если та падает. Ведь, даже если гостия шлепнется на пол -- ее все равно нужно съесть. На этот момент она уже освящена. Она становится христовым телом. Воплощением плоти.
   Наблюдаю сзади, как Пэйж Маршалл снова и снова засовывает окровавленную струну старухе в рот. Серые и белые частицы грязи скапливаются на переднике ее халата. И маленькие крапинки розового.
   Какая-то медсестра заглядывает в дверь, интересуется:
   -- Все здесь в порядке? -- спрашивает старуху в кресле. -- Пэйж не делает вам больно, точно?
   Та булькает в ответ.
   Сестра спрашивает:
   -- Это что значило?
   Старуха сглатывает и отвечает:
   -- Доктор Маршалл очень аккуратна. Она куда бережнее обращается с моими зубами, чем вы.
   -- Почти все, -- говорит доктор Маршалл. -- Вы такая молодец, миссис Уинтауэр.
   А медсестра пожимает плечами и уходит.
   Приятный момент в работе мальчиком с алтаря -- это стукнуть дискосом кому-нибудь под глотку. Люди стоят на коленях, сцепив руки в молитве, и та легкая гримаса, в которой корчится рожа каждого в этот божественный миг бытия. Любил я такое дело.
   Когда священник будет класть каждому на язык гостию, он скажет:
   -- Тело Христово.
   А человек, преклонивший колени для причастия отзовется:
   -- Аминь.
   Лучше всего -- стукнуть ему под глотку так, чтобы слово "аминь" вышло как детское "агу". Или чтобы он издал утиное "кря-кря". Или куриное "ко-ко". Только делать это надо как бы нечаянно. И нельзя смеяться.
   -- Готово, -- объявляет доктор Маршалл. Она выпрямляется, а когда идет выкинуть окровавленную струну в мусор -- замечает меня.
   -- Не хотел мешать, -- говорю.
   Она поднимает старухе подняться с кресла и просит:
   -- Миссис Уинтауэр? Вы можете пригласить ко мне миссис Цунимитсу?
   Миссис Уинтауэр кивает. Сквозь щеки можно рассмотреть язык, который тянется туда-сюда во рту, ощупывая зубы, засасывая губы в тугие складки. Прежде, чем выйти в коридор, она смотрит на меня и заявляет:
   -- Говард, я уже простила тебе твой обман. Можешь больше не приходить.
   -- Не забудьте прислать миссис Цунимитсу, -- напоминает доктор Маршалл.
   А я спрашиваю:
   -- Ну что?
   А Пэйж Маршалл отвечает:
   -- Ну, мне придется целый день проводить зубную гигиену. Что тебе нужно?
   Нужно узнать, что сказано в мамином дневнике.
   -- Ах, это, -- отзывается она. Со щелчком стаскивает латексовые перчатки и заталкивает их в канистру с надписью "вредные отходы". -- Дневник доказывает только одно -- что твоя мать помешалась задолго до твоего рождения.
   Это как еще помешалась?
   Пэйж Маршалл смотрит на часы на стене. Машет рукой в сторону стула, -- того, на вид обтянутого виниловой кожей кресла, которое только что покинула миссис Уинтауэр, -- и говорит:
   -- Присядь, -- натягивает новую пару перчаток из латекса.
   Она что -- собралась чистить мне зубы?
   -- Изо рта лучше пахнуть будет, -- отвечает она. Выпутывает новый отрезок нитки для зубов и повторяет:
   -- Садись, а я расскажу тебе, что в дневнике.
   Ну, сажусь, и под моим весом из кресла выталкивается облако мерзкой вони.
   -- Это не я, -- говорю. -- В смысле, про запах. Я этого не делал.
   А Пэйж Маршалл уточняет:
   -- Перед тем, как ты родился, твоя мать некоторое время провела в Италии, так?
   -- И что -- в этом большой секрет? -- спрашиваю.
   А Пэйж говорит:
   -- В чем?
   В том, что я итальянец?
   -- Нет, -- отвечает Пэйж. Она склоняется к моему рту. -- Но твоя мать -- католичка, так?
   От струны больно, когда она протягивается между парой зубов.
   -- Пожалуйста, скажи, что ты шутишь, -- прошу. -- Быть не может, что я итальянец да еще католик! Такого мне просто не вынести.
   Говорю ей, что давно все это знаю.
   А Пэйж приказывает:
   -- Помолчи, -- и отклоняется назад.
   -- Так кто же мой отец? -- спрашиваю.
   Она склоняется к моему рту, и струна проскальзывает между пары задних зубов. Вкус крови скапливается у основания моего языка. Она внимательно щурится вглубь меня и отвечает:
   -- Ну, в общем, если веришь в Святую Троицу, то ты и есть свой собственный отец.
   Я свой собственный отец?
   Пэйж рассказывает:
   -- То есть, мне кажется, слабоумие твоей матери берет начало еще до твоего рождения. Согласно с тем, что написано в ее дневнике, она была помешана как минимум с последних лет третьего десятка.
   Выдергивает струну, и частицы еды забрызгивают ей халат.
   Спрашиваю, что еще значит -- Святая Троица?
   -- Ну, это самое, -- объясняет она. -- Отец, Сын, Святой Дух. Три в одном. Трилистник святого Патрика.
   Да черт ее дери, может она мне сказать, коротко и ясно, -- спрашиваю, -- что говорится обо мне в мамином дневнике?
   Она смотрит на окровавленную струну, только что выдернутую из моего рта, и разглядывает частицы пищи и крови, забрызгавшие ей халат, и сообщает:
   -- Такое помешательство среди матерей не редкость, -- склоняется со струной и обвивает ею очередной зуб.
   Кусочки этой дряни, полупереваренной дряни, о которой я даже понятия не имел, вырываются на свободу и вылетают наружу. Когда она таскает мою голову за нитку для зубов -- я прямо лошадь в удилах из Колонии Дансборо.
   -- Твоя бедная мать, -- продолжает Пэйж Маршалл, глядя сквозь кровь, забрызгавшую стекла ее очков. -- Настолько помешалась, что искренне считает, будто ты -- второе Христово пришествие.
  
   Глава 23
  
   Каждый раз, когда кто-то в новой машине предлагал подбросить их, мамуля отвечала водителю:
   -- Нет.
   Они стояли на обочине, глядя, как новый "кадиллак", "бьюик" или "тойота" исчезают вдали, а мамуля говорила:
   -- Запах новой машины -- это запах смерти.
   То был третий или четвертый раз, когда она вернулась забрать его.
   Запах клея и резины в салоне нового автомобиля -- это формальдегид, рассказала она ему, то же самое, в чем хранят покойников. Он же -- в новых домах и новой мебели. Такое называется "дегазация". Можно надышаться формальдегидом от новой одежды. Когда наглотаешься достаточно -- жди желудочные спазмы, рвоту и понос.
   См. также: Отказ печени.
   См. также: Шоковый синдром.
   См. также: Смерть.
   Если ищешь просветление, сказала мамуля, то новая машина -- не ответ.
   Вдоль дороги цвела наперстянка, высокие стебли бело-фиолетовых цветков.
   -- Дигиталис этот, -- заметила мамуля. -- Тоже не помогает.
   Если поесть цветочков наперстянки -- они вызовут тошноту, бред, помутнение зрения.
   Над ними грудью в небо вздымалась гора, задевающая облака и укрытая соснами, а потом, повыше, шапочкой снега. Она была такой большой, что, сколько они не шли, она оставалась на том же месте.
   Мамуля достала из сумки белую трубочку. Сжала плечо глупого маленького мальчика для равновесия и крепко втянула воздух, воткнув трубочку в ноздрю. Потом выронила трубочку на гравий обочины и молча стала, глядя на гору.
   Гора казалась такой большой, будто им пришлось бы идти мимо нее вечно.
   Когда мамуля отпустила его, глупый мальчик подобрал трубочку. Протер от крови краем рубашки и отдал ей.
   -- Трихлорэтан, -- объявила мамуля, протягивая и показывая ему трубочку. -- Все мои тщательные исследования показывают, что это лучшее из существующих лекарство против опасных излишков человеческих знаний.
   Она запихала трубочку обратно в сумку.
   -- К примеру, вот эта гора, -- сказала она. Взяла глупый подбородок малыша между большим и указательным пальцами, заставив его посмотреть вместе с ней. -- Эта большая славная гора. На один мимолетный миг, мне кажется, у меня получилось ее рассмотреть.
   Притормозила очередная машина, что-то коричневое и с четырьмя дверьми, слишком поздней модели, поэтому мамуля прогнала ее, махнув рукой.
   В коротком проблеске мамуля видела гору, не думая о лесозаготовках, лыжных курортах и лавинах, о поддержке живой природы, геологии тектонических плит, климатических зонах, пристанище под сенью или местоположении инь-ян. Она видела гору, не обрамленную языком. Не заключенную в клетку ассоциаций. Она видела ее, не глядя сквозь призму всех правдивых вещей, которые она знала про горы. Увиденное в том проблеске было даже не "гора". Это не был природный ресурс. У той вещи не было названия.
   -- Вот и большая цель, -- сказала она. -- Найти лекарство от знаний.
   От образования. От жизни внутри собственного разума.
   Машины проезжали мимо по шоссе, и мамуля с маленьким мальчиком пошли дальше мимо горы, по-прежнему торчавшей на одном месте.
   Еще со времен библейской истории про Адама и Еву человечество было немножко слишком умнее того, что пошло бы ему на пользу, рассказала мамуля. Еще со времен, как было съедено то яблоко. Ее цель была отыскать если не лекарство, так хоть способ лечения, который вернул бы людям невинность.
   Формальдегид не помогал. И дигиталис не помогал.
   Ни одна природная дурь не срабатывала нормально: ни курение мейза -- шелухи мускатного или земляного ореха. Ни семена укропа, листья гортензии или латуковый сок.
   По ночам мамуля пробиралась с маленьким мальчиком по задним дворам других людей. Она пила пиво, оставленное людьми для улиток и слизней, обгрызала дурман, паслен и кошачью мяту. Она притискивалась к припаркованным машинам и вынюхивала бензобаки. Откручивала крышку в газоне и нюхала масло обогревателя.
   -- Думаю, раз уж Ева смогла втащить нас в эту кашу, то я смогу нас вытащить, -- говорила мамуля. -- Бог вообще любит видеть энтузиастов.
   Притормаживали другие автомобили: машины с семьями, набитые багажом и домашними собаками, но мамуля взмахом руки прогоняла их все.
   -- Кора головного мозга, мозжечок, -- рассказывала она. -- Вот где твоя проблема.
   Если бы ей только удалось опуститься до использования одного лишь мозгового стебля -- она была бы исцелена.
   Все стало бы куда выше печали и радости.
   Не бывает рыб, страдающих дикими сменами настроения.
   Актинии всегда хорошо проводят время.
   Гравий хрустел и осыпался у них под ногами. Проезжающие мимо них машины создавали собственные теплые порывы ветра.
   -- Моя цель, -- сказала мамуля. -- Не упростить себе жизнь.
   Сказала:
   -- Моя цель -- упроститься самой.
   Она рассказала маленькому мальчику, что семена ипомеи не помогают. Она пробовала. Эффект не сохраняется. И листья сладкого картофеля не помогают. Как и златоцвет, экстрагированный из хризантем. Как и нюханье пропана. Как и листья ревеня и азалии.
   После проведенной на чужом дворе ночи она оставляла надкушенным почти каждое растение, что после обнаружат люди.
   Всякие косметические лекарства, рассказывала она, всякие там нормализаторы настроения и антидепрессанты, -- избавляют лишь от симптомов большей проблемы.
   Любая зависимость, говорила она, есть просто способ лечения той же самой беды. Наркотики, обжорство, алкоголь или секс -- просто очередной способ найти покой. Сбежать от того, что мы знаем. От нашего образования. От надкушенного яблока.
   Язык, заявляла она, это всего лишь способ объяснить и развеять великолепие и величие мира. Разобрать. Рассеять. Она сказала, что люди сроду не могли мириться с тем, как на самом деле прекрасен мир. Как его невозможно объяснить и понять.
   Впереди них по шоссе был ресторан с припаркованными вокруг грузовиками, которые были больше по размеру, чем сам ресторан. Некоторые из новых машин, которые отвергла мамуля, стояли тут же. Доносился запах самой разной еды, которую жарили в одном и том же горячем масле. Доносился запах моторов грузовиков, которые работали вхолостую.
   -- Мы больше не живем в реальном мире, -- сказала она. -- Мы живем в мире условностей.
   Мамуля остановилась и сунула руку в сумочку. Взяла мальчика за плечо и стала, глядя на гору снизу вверх.
   -- Последний раз одним глазком на реальность, -- сказала она. -- И пойдем завтракать.
   Потом сунула в нос белую трубочку и вдохнула.
  
   Глава 24
  
   Если верить Пэйж Маршалл, мама прибыла из Италии уже беременная мной. Это случилось через год после того случая, когда кто-то вломился в церковь в северной части Италии. Все это написано в мамином дневнике.
   Если верить Пэйж Маршалл.
   Мама сделала ставку на какой-то новый вид родильной обработки. Ей было почти сорок. Замужем она не была, мужа не хотела, но кто-то пообещал ей чудо.
   Тот же самый кто-то был известен как кое-кто, укравший картонную коробку из-под кровати священника. В той коробке были последние бренные мощи одного человека. Кое-кого знаменитого.
   То была его крайняя плоть.
   Это была церковная реликвия, что-то вроде наживки, которой заманивали толпы народу в церкви в средние века. Один из немногих знаменитых пенисов, сохранившихся до сих пор. В 1977 году один американский уролог приобрел дюймовый сушеный пенис Наполеона Бонапарта за сумму около четырех тысяч долларов. Футовый пенис Распутина, кажется, лежит где-то в Париже, на вельвете, в полированном деревянном ящичке. Двадцатидюймовый монстр Джона Диллинджера вроде бы хранится в бутыли с формальдегидом, в Армейском медицинском центре им. Уолтера Рида.
   Если верить Пэйж Маршалл, в мамином дневнике написано, что шести женщинам были предложены эмбрионы, созданные из этого генетического материала. Пять из них так и не были доношены до срока.
   Шестой был я. А крайняя плоть была -- Иисуса Христа.
   Вот такой мама была ненормальной. Даже двадцать пять лет назад у нее уже ехала крыша.
   Пэйж засмеялась и наклонилась с ниткой чистить зубы следующей старухе.
   -- Надо отдать твоей матери должное за оригинальность, -- добавила она.
   Если верить католической церкви, то Иисус объединился со своей крайней плотью при воскресении и вознесении. Если верить истории святой Терезы из Авилы, то, когда Иисус явился ей и взял ее в невесты, крайнюю плоть он использовал, как обручальное кольцо для нее.
   Пэйж выдернула струну между зубов женщины, забрызгав кровью и едой линзы очков в черной оправе. Черный мозг на ее голове покачнулся туда-обратно, когда она пыталась рассмотреть верхний ряд старушечьих зубов.
   Она сказала:
   -- Даже, если рассказ твоей матери правда, нет доказательств того, что материал был взят от действительной исторической личности. Скорей уж окажется, что твой отец был нищим еврейским неизвестно кем.
   Старуха в кресле, растягивающая рот вокруг рук доктора Маршалл, закатила глаза и вытаращилась на меня.
   А Пэйж Маршалл заявила:
   -- Теперь ты должен спокойно согласиться сотрудничать, вроде бы.
   Сотрудничать?
   -- Согласно моему курсу лечения твоей матери, -- пояснила она.
   Убить нерожденного ребенка. Говорю -- даже не будь я им, все равно, мне кажется, Иисус бы не одобрил.
   -- Конечно, одобрил бы, -- возразила Пэйж. Выдернула струну, брызнув на меня застрявшим в зубах кусочком. -- Разве Бог не пожертвовал собственным сыном, чтобы спасти людей? Разве не в этом вся суть?
   Вот, снова она -- тонкая грань между наукой и садизмом. Между преступлением и жертвой. Между убийством собственного сына и тем, что сделал Авраам с Исааком по Библии.
   Старуха убрала лицо прочь от доктора Маршалл, вытолкнув языком струну и кусочки окровавленной пищи изо рта. Посмотрела на меня и сказала скрипучим голосом:
   -- Я тебя знаю.
   С автоматизмом чихания, я ответил -- "Простите". Простите, что трахал кота. Простите, что проехал по клумбам. Простите, что сбил истребитель мужа. Простите, что смыл хомячка в унитаз. Потом вздохнул, и спросил ее:
   -- Ничего не забыл?
   Пэйж попросила:
   -- Миссис Цунимитсу, откройте пошире рот.
   А миссис Цунимитсу отозвалась:
   -- Я была с семьей сына, мы ужинали, а ты чуть не подавился до смерти, -- говорит. -- Мой сын спас тебе жизнь.
   Продолжает:
   -- Я им так гордилась. Он до сих пор рассказывает эту историю людям.
   Пэйж Маршалл поднимает на меня взгляд.
   -- По секрету, -- сказала миссис Цунимитсу. -- Мне кажется, мой сын, Пол, всегда трусил -- до того вечера.
   Пэйж присела, переводя взгляд со старухи на меня, туда-обратно.
   Миссис Цунимитсу сцепила руки под подбородком, закрыла глаза и улыбнулась. Сказала:
   -- Моя невестка тогда хотела развода, но когда увидела, как Пол тебя спас -- снова влюбилась.
   Сказала:
   -- Я знала, что ты притворяешься. А другие видели только то, что им хотелось.
   Сказала:
   -- У тебя внутри несметные пространства для любви.
   Эта старуха сидела, улыбалась и произнесла:
   -- Могу отметить, что у тебя самое благородное из сердец.
   И, со скоростью чихания, я ответил ей:
   -- Ты -- сраная сморщенная старая шизофреничка.
   А Пэйж вздрогнула.
   Объясняю всем: мне надоело, что меня дергают туда-сюда. Ясно? Так что хватит придуриваться. Мне насрать на сердце. Вам, ребята, не вызвать у меня никаких там чувств. Вам меня -- не достать.
   Я грубый, дурной, подлый ублюдок. Точка.
   Эта старая миссис Цунимитсу. Пэйж Маршалл. Урсула. Нико, Таня, Лиза. Моя мама. Иногда бывает, вся моя жизнь кажется такой: есть только я -- против каждой идиотки-бабы в целом проклятом мире.
   Хватаю Пэйж Маршалл под локоть и тащу ее на выход.
   Никому не подловить меня на христоподобных чувствах.
   -- Слушайте сюда, -- говорю. Потом ору. -- Если бы я хотел что-то почувствовать, то пошел бы в чертово кино!
   Старая миссис Цунимитсу отвечает с улыбкой:
   -- Тебе не отвергнуть доброту своей истинной природы. Она сияет в глаза каждому.
   Говорю ей -- "заткни пасть". Пэйж Маршалл командую:
   -- Пошли.
   Я докажу ей, что я не Иисус Христос. Истинная природа всех на свете -- говно. У людей нет души. Эмоции говно. Любовь говно. И я тащу Пэйж по коридору.
   Мы живем и умираем, а все остальное -- бред. Просто позорное девчачье дерьмо насчет чувств и трогательности. Просто надуманный субъективный эмоциональный отстой. Нет души. Нет Бога. Есть только решения, болезни и смерть.
   А я -- мерзкий, грязный, беспомощный сексоголик, и мне не измениться, и не остановиться, и это все, чем я навсегда останусь.
   И я докажу это.
   -- Куда ты меня тащишь? -- спрашивает Пэйж, спотыкаясь; ее очки и халат все еще забрызганы едой и кровью.
   Я уже сейчас представляю себе всякую фигню, чтобы не кончить раньше времени: вещи вроде вымоченных в бензине и подожженных зверьков. Представляю коренастого Тарзана и его дрессированную макаку. Сам думаю -- вот еще одна идиотская глава в моей описи по четвертому шагу.
   Чтобы заставить время замереть на месте. Чтобы превратить мгновение в камень. Чтобы траханье затянулось навечно.
   Я веду ее в часовню, сообщаю Пэйж. Я ребенок шизофренички. А не ребенок Бога.
   Пускай Бог докажет, что я неправ. Пусть возьмет да поразит меня молнией.
   Я собираюсь взять ее на чертовом алтаре.
  
   Глава 25
  
   На этот раз дело было в злоумышленном создании угрозы, или в небрежном оставлении ребенка, или же в преступной небрежности. Законов было так много, что удержать их все в голове маленький мальчик не мог.
   То было оскорбление третьей степени, или же неподчинение второй степени; пренебрежение первой степени, или же причинение ущерба второй степени, -- и дошло до того, что глупому малышу уже страшно становилось заниматься всем, кроме того, что делали остальные. Все новое, необыкновенное или оригинальное наверняка было против закона.
   Все рискованное или волнующее -- отправило бы тебя за решетку.
   Вот почему все так жаждали пообщаться с мамулей.
   В этот раз она провела вне тюрьмы всего пару недель -- и уже начало твориться всякое-разное.
   Было так много законов, и, стопудово, почти бессчетное количество способов облажаться.
   Сначала полиция спросила про купоны.
   Кто-то посетил копировальный магазин в центре города и воспользовался компьютером, чтобы разработать и распечатать сотни купонов, которые обещали бесплатное питание на двоих, на сумму в семьдесят пять долларов, без истечения срока действия. Каждый купон был завернут в сопроводительное письмо, в котором вас благодарили за то, что вы такой ценный клиент, и сообщали, что приложенный купон -- специальное поощрение.
   Нужно только отправиться на ужин в ресторан "Кловер Инн".
   Когда официант принесет счет, можно расплатиться купоном. Чаевые туда включены.
   Кто-то все это сделал. Разослал сотни таких купонов.
   Все признаки проделок Иды Манчини были налицо.
   Мамуля проработала официанткой в "Кловер Инн" первую неделю после возвращения из мест не столь отдаленных, но ее уволили за то, что она рассказывала людям вещи, которые им про свою пищу знать не хотелось.
   Тогда она исчезла. А несколько дней спустя неопознанная женщина с криками сбежала по центральному проходу театра во время тихой, скучной части большого роскошного балета.
   Вот почему однажды полиция забрала глупого маленького мальчика из школы и привезла его в центр. Чтобы узнать, не слышал ли он чего от нее. От мамули. Не знал ли он, быть может, где она скрывается?
   Почти в то же самое время несколько сотен очень злых клиентов наводнили салон меховой одежды с купонами на скидку в пятьдесят процентов, полученными по почте.
   Почти в то же время сотни очень напуганных людей приехали в районный венерологический диспансер, требуя проверить их, -- после того, как получили письмо на административном бланке, предупреждающее, что у одного из их бывших сексуальных партнеров обнаружили заразную болезнь.
   Полицейские детективы потащили малолетнего слизняка в центр города в казенной машине, потом вверх по лестнице в комнату казенного здания, и усадили его рядом с приемной матерью, спрашивая -- "пыталась ли Ида Манчини связаться с тобой?"
   "Имеешь представление, откуда она берет средства?"
   "Как думаешь -- почему она творит все эти ужасы?"
   А маленький мальчик молча ждал.
   Помощь должна была прийти уже скоро.
   А мамуля -- обычно говорила ему, что ей жаль. Люди столько лет трудились, чтобы сделать мир надежным и организованным. Никто не представлял себе, каким скучным он станет в итоге. Когда весь мир будет поделен на собственность, ограничен по скоростям, разбит на районы, обложен налогами и подчинен управлению, когда все будут проверены, зарегистрированы, адресованы и зафиксированы. Каждому совсем не осталось места для приключений, кроме разве что тех, которые можно купить за деньги. На аттракционе. В кино. Опять же, это все равно останется тем же ложным волнением. Известно ведь, что динозавры детишек есть не станут. По пробным просмотрам отсеиваются всевозможные случаи даже ложных крупных катастроф. А раз нет возможности настоящей катастрофы, настоящего риска -- нам не остается шансов настоящего спасения. Настоящего восторга. Настоящего волнения. Радости. Открытий. Изобретений.
   Множество законов, охраняющих нашу безопасность -- эти же самые законы обрекают нас на скуку.
   Без доступа к истинному хаосу нам никогда не найти истинный покой.
   Пока ничто не может стать хуже -- оно не станет и лучше.
   Все это вещи, которые мамуля, бывало, ему рассказывала.
   Она обычно говорила:
   -- Единственный предел, который нам остался -- мир неосязаемого. Все остальное слишком крепко повязано.
   Поймано в клетку слишком многих законов.
   Под неосязаемым она понимала Интернет, фильмы, музыку, рассказы, искусство, сплетни, компьютерные программы -- все, чего на самом деле нет. Виртуальные реальности. Выдуманные вещи. Культуру.
   Ненастоящее превосходит настоящее по власти.
   Ведь ничто не окажется настолько совершенным, насколько его можно представить.
   Ведь только неосязаемые идеи, понятия, верования, фантазии сохраняются. А камень щербится. Дерево гниет. А люди, -- ну что же, люди умирают.
   А вот такие хрупкие вещи, как мысль, мечта, легенда -- могут жить и жить.
   Если бы можно было изменить человеческий образ мышления, говорила она. То, кем они себя видят. То, как они видят мир. Если сделать такое -- можно было бы изменить то, как они живут свои жизни. И это единственная долговечная вещь, которую можно создать.
   Кроме того, наступит момент, любила повторять мамуля, с которого твои воспоминания, истории да приключения будут единственным, что тебе останется.
   На последнем суде, перед этим последним заключением, мамуля встала рядом с судьей и произнесла:
   -- Моя цель -- быть механизмом волнения в человеческих жизнях.
   Она пристально смотрела прямо в глаза глупого маленького мальчика, и говорила:
   -- Мой замысел -- дарить людям замечательные истории, которые они смогут рассказывать.
   Прежде, чем охрана увела ее в наручниках назад, она прокричала:
   -- Мое наказание -- превышение меры. Наша бюрократия и законы превратили мир в чистый и надежный трудовой лагерь!
   Прокричала:
   -- Мы растим поколение рабов!
   И для Иды Манчини это значило -- обратно в тюрьму.
   "Неисправимая" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   А неопознанная женщина, та самая, что бежала вниз по проходу во время балета, -- орала:
   -- Мы учим наших детей беспомощности!
   Сбегая по проходу и через пожарный выход, она вопила:
   -- Мы в такой структуре и микроконтроле, что это больше не мир -- это чертов морской круиз!
   Сидя в ожидании у полицейских детективов, глупый маленький проблемный засранец поинтересовался, не нужно ли еще привести сюда адвоката-защитника Фреда Гастингса.
   А один из детективов тихо выдохнул неприличное слово.
   И в этот же миг зазвонила пожарная сигнализация.
   А детективы, даже пока звенел сигнал, все равно спрашивали:
   -- ИМЕЕШЬ ХОТЬ КАКОЕ-ТО ПРЕДСТАВЛЕНИЕ, КАК СВЯЗАТЬСЯ С ТВОЕЙ МАТЕРЬЮ?
   Перекрикивая звон, они спрашивали:
   -- МОЖЕШЬ ПО КРАЙНЕЙ МЕРЕ СКАЗАТЬ НАМ, КОГО ОНА ВЫБЕРЕТ СЛЕДУЮЩЕЙ ЦЕЛЬЮ?
   Перекрывая сигнал тревоги, приемная мать кричала:
   -- РАЗВЕ ТЫ НЕ ХОЧЕШЬ ПОМОЧЬ НАМ ПОМОЧЬ ЕЙ?
   И звон прекратился.
   Девушка сунула голову в дверь и сказала:
   -- Без паники, ребята. Кажется, очередная учебная тревога.
   Пожарная тревога сейчас уже никогда не значит пожар.
   И наш тупой малолетний обсос спрашивает:
   -- Можно сходить в ваш туалет?
  
   Глава 26
  
   Полумесяц наблюдает сверху за нашими отражениями на серебристых боках жестяного бочонка с пивом.
   Мы с Дэнни присели на корточки на чьем-то заднем дворе, и Дэнни сбивает улиток со слизнями легкими щелчками указательного пальца. Дэнни поднимает полный до краев бочонок, подносит свое отражение к настоящему лицу ближе и ближе, пока поддельные губы не соприкасаются с настоящими.
   Дэнни отпивает почти половину пива и сообщает:
   -- Вот так пиво пьют в Европе, братан.
   Из ловушек на слизня?
   -- Нет, братан, -- отвечает Дэнни. Вручает мне бочонок и поясняет. -- Теплым и без газа.
   Целую собственное отражение и пью, а луна заглядывает мне через плечо.
   На тротуаре нас ждет детская коляска с покосившимися колесами: книзу они шире, чем сверху. Днище коляски волочится по земле, а в розовое детское одеяло завернут песчаниковый булыжник, такой большой, что нам с Дэнни его не поднять. Розовая резиновая детская голова пристроена у верхнего края одеяла.
   -- По поводу заняться сексом в церкви, -- просит Дэнни. -- Скажи мне, что ты этого не сделал.
   Если бы только не сделал. Я не смог.
   Не смог драть, пялить, пихать, пороть, трахать. Все эвфемизмы, которых не случилось.
   Мы с Дэнни -- просто два обычных парня, которые в полночь вывели ребеночка на прогулку. Просто парочка милых юных ребят из этого приятного райончика больших особняков, отодвинутых вглубь своих газонов. Дома здесь с автономной, климатически контролируемой, элегантной иллюзией безопасности.
   А мы с Дэнни невинны как опухоль.
   Мы безобидны, как псилоцибиновая поганка.
   Здесь такой приятный район -- даже пиво, которое оставляют животным, все сплошь импортировано из Германии да Мексики. Перебираемся через ограду в следующий задний двор и высматриваем под кустами наш очередной груз.
   Приседая, чтобы глянуть под листья, спрашиваю:
   -- Братан, -- говорю. -- Ты же не считаешь, что я добросердечный человек, правда?
   А Дэнни отвечает:
   -- Ну уж нет, братан.
   После нескольких кварталов, после всех этих задних дворов с пивом, в честности Дэнни можно быть уверенным. Спрашиваю:
   -- Ты не считаешь, что на самом деле я в глубине чуткое и христоподобное проявление абсолютной любви?
   -- Хрена с два, братан, -- отвечает Дэнни. -- Ты мудак.
   А я говорю:
   -- Спасибо. Просто хотел убедиться.
   А Дэнни медленно встает, разгибая только ноги, на жестянке в его руках снова отражение ночного неба, и Дэнни объявляет:
   -- В яблочко, братан.
   Насчет меня в церкви, рассказываю ему, -- я больше разочаровался в Боге, чем в себе. Он обязан был поразить меня молнией. То есть, Бог ведь бог. А я просто мудак. Я даже не снял с Пэйж Маршалл шмотки. Она еще была в стетоскопе, тот болтался между грудей, -- я оттолкнул ее к алтарю. Даже халат с нее не стащил.
   Приложив стетоскоп к собственной груди, она скомандовала:
   -- Давай быстрее, -- сказала. -- Хочу, чтобы все было синхронно с моим сердцем.
   Нечестно, что женщинам не приходится представлять себе всякое дерьмо, чтобы не кончить.
   А я -- просто не смог. Эта идея про Иисуса тут же убивала у меня всякий стояк.
   Дэнни вручает мне пиво, и я пью. Дэнни сплевывает дохлого слизняка и советует:
   -- Лучше пей через зубы, братан.
   Даже в церкви, даже когда она лежала на алтаре, без одежды, эта Пэйж Маршалл, эта доктор Пэйж Маршалл -- мне не хотелось, чтобы она стала просто-напросто очередной дыркой.
   Ведь ничто не окажется настолько совершенным, насколько его можно представить.
   Ведь ничто не возбуждает настолько, насколько собственная фантазия.
   Вдох. А теперь -- выдох.
   -- Братан, -- сообщает Дэнни. -- Это уже последний номер на сегодня. Давай, берем камень, и пошли домой.
   А я прошу -- еще один квартал, ладно? Еще один рейд по задним дворам. Я пока что и близко не напился, чтобы забыть сегодняшний день.
   Какой здесь приятный район. Перепрыгиваю через ограду в следующий задний двор и приземляюсь башней прямо в чей-то розовый куст. Где-то лает собака.
   Все время, пока мы были на алтаре, пока я пытался разогреть поршень, -- крест из полированного светлого дерева смотрел на нас. Не было ни человека в муках. Ни тернового венца. Ни кружащих мух и пота. Ни вони. Ни крови и страданий, -- не в этой же церкви. Ни кровавого ливня. Ни нашествия саранчи.
   Пэйж все время была со стетоскопом в ушах, молча слушала собственное сердце.
   Ангелы на потолке замалеваны. Свет, падающий сквозь витражи, был густым и золотистым, в нем кружилась пыль. Свет падал широкой плотной колонной; теплый тяжелый столб его лился на нас.
   Внимание, пожалуйста, доктор Фрейд, просим вас ответить по белому телефону добрых услуг.
   Мир условностей, а не реальный мир.
   Дэнни смотрит на меня, застрявшего и ободранного до крови шипами роз, в драных шмотках лежащего в кустах, и произносит:
   -- Ладно, я хотел сказать, -- говорит. -- Как раз это, сто пудов, и будет последний поход.
   Аромат роз, запах недержания в Сент-Энтони.
   Собака лает и царапается, пытаясь выбраться из дома через черный ход. Свет загорается на кухне, показывая, что кто-то стоит у окна. Потом включается фонарь на заднем крыльце, и скорость, с которой я выдираю жопу из любимого куста и вылетаю на улицу -- просто поражает.
   С противоположной стороны по тротуару приближается парочка, склонившаяся и обвившая друг друга руками. Женщина трется щекой об отворот пиджака мужчины, а тот целует ее в макушку.
   Дэнни уже толкает коляску, притом с такой скоростью, что передние колеса подскакивают на трещине тротуара, а детская резиновая голова выскальзывает наружу. Стеклянные глаза широко распахнуты; розовая голова прыгает по земле мимо счастливой парочки и скатывается в канаву.
   Дэнни просит меня:
   -- Братан, не достанешь мне?
   Мои шмотки изодраны и липнут от крови, колючки торчат в роже, -- рысью пробегаю мимо парочки, выдергиваю голову из листьев и мусора.
   Мужчина взвизгивает и подается назад.
   А женщина говорит:
   -- Виктор? Виктор Манчини. О Господи.
   Она, наверное, спасла мне жизнь, потому что хрен ее знает -- кто она такая.
   В часовне, когда я сдался, когда мы застегивали одежду, я сказал Пэйж:
   -- Забудь про зародышевую ткань. Забудь про обиды на сильных женщин, -- спрашиваю. -- Знаешь, в чем настоящая причина того, что я тебя не трахнул?
   Разбираясь с пуговицами на бриджах, я сказал ей:
   -- Кажется, по правде мне взамен охота, чтобы ты мне нравилась.
   А Пэйж, держа руки за головой, снова туго скручивая волосы в черный мозг, заметила:
   -- Но, может быть, секс и близость -- не взаимоисключающие вещи.
   А я засмеялся. Повязывая галстук, сказал ей -- о да. Да, они как раз такие.
   Мы с Дэнни добираемся к семисотому кварталу улицы, как утверждает указатель, Бирч-Стрит. Говорю Дэнни, толкающему коляску:
   -- Не сюда, братан, -- показываю назад и поясняю. -- Мамин дом там, сзади.
   Дэнни продолжает толкать, днище коляски с рычанием волочится по тротуару. Счастливая парочка -- стоят, отвалив челюсти, все еще смотрят нам вслед за два квартала позади.
   Трусцой бегу рядом с ним, перебрасывая резиновую кукольную голову из руки в руку.
   -- Братан, -- зову. -- Поворачивай.
   Дэнни отвечает:
   -- Сначала глянем на восьмисотый квартал.
   А там что?
   -- По идее там ничего, -- говорит Дэнни. -- Когда-то он принадлежал моему дяде Дону.
   Дома заканчиваются, и восьмисотый квартал -- просто участок, а дальше, в следующем квартале -- снова дома. Вся земля -- лишь высокая трава, растущая по краю, и старые яблони со сморщенной и перекрученной во тьме корой. Окруженный охапкой щеток из хлыстов ежевики и щетины из кучи колючек на каждой ветке, центр участка пуст.
   На углу стоит плакат -- крашенная в белый фанера с нарисованными сверху красными кирпичными домиками: они притиснуты друг к другу, а из окон с вазонами машут люди. Под домами черная надпись сообщает: "Скоро -- городские дома Меннингтаун-Кантри". Под плакатом земля усыпана снегом из хлопьев отслоившейся белой краски. Вблизи видно, что щит покоробился, кирпичные дома потрескались и выцвели до розового.
   Дэнни вываливает булыжник из коляски, и тот приземляется в высокую траву около тротуара. Вытряхивает розовое одеяло и вручает мне два угла. Мы складываем его между собой, а Дэнни рассказывает:
   -- Если и есть что-то противоположное образцу для подражания -- так это мой дядя Дон.
   Потом Дэнни закидывает сложенное одеяло в коляску и берется толкать ту домой.
   А я зову его вслед:
   -- Братан. Тебе что -- не нужен камень?
   А Дэнни продолжает:
   -- Наши матери против вождения в нетрезвом виде, сто пудов, закатили вечеринку, когда выяснили, что старый Дон Меннинг помер.
   Ветер поднимает и клонит к земле высокую траву. Здесь не живет никто, кроме растений, и сквозь темный центр квартала можно разглядеть свет фонарей на крыльце других домов. Очертания старых яблонь черными зигзагами проступают между ними.
   -- Так что, -- спрашиваю. -- Это парк?
   А Дэнни отвечает:
   -- Не совсем, -- удаляясь все дальше, сообщает. -- Это мое.
   Швыряю ему кукольную голову и говорю:
   -- Серьезно?
   -- С тех пор, как пару дней назад позвонили предки, -- отзывается он, ловит голову и кидает ее в коляску. Мы шествуем в свете фонарей, мимо темных домов всех остальных.
   Поблескивают застежки моих ботинок, руки мои засунуты в карманы, я спрашиваю:
   -- Братан? -- говорю. -- Ты же на полном серьезе не считаешь, что во мне есть хоть что-то от Иисуса Христа, правда?
   Прошу:
   -- Пожалуйста, скажи что нет.
   Мы идем.
   А Дэнни, толкая пустую коляску, отвечает:
   -- Смотри сам, братан. Ты почти занимался сексом на столе Господа. Ты же просто выдающийся образец позорного падения.
   Мы идем, пиво выветривается, и ночной воздух на удивление прохладен.
   А я прошу:
   -- Пожалуйста, братан. Скажи мне правду.
   Во мне нет ничего хорошего, доброго, заботливого, -- вообще ничего из этой параши.
   Я не более, чем безмозглый, тупорылый, невезучий пижон. Вот с этим я могу жить. Вот это я и есть. Просто дыро-трахающий, щеле-дрючащий, поршне-пялящий сраный беспомощный сексоман, и мне никогда, ни за что нельзя забывать об этом.
   Прошу:
   -- Скажи мне еще раз, что я бесчувственный мудак.
  
   Глава 27
  
   Сегодняшний вечер должен пройти так: я прячусь в шкафу в спальне, пока девчонка принимает душ. Потом она выйдет оттуда, вся блестящая от пота: воздух дышит паром, туманится от лака для волос и духов, -- она выходит, одетая в один только кружевной купальный халат. И тут выпрыгиваю я, в каких-нибудь колготках, натянутых на лицо, и в черных очках. Швыряю ее на кровать. Приставляю к горлу нож. Потом насилую.
   Вот так все просто. Позорное падение продолжается.
   Главное -- не забывай себя спрашивать: "Как бы НЕ поступил Иисус?"
   Только вот на кровати ее насиловать нельзя, говорит она, -- покрывало из светло-розового шелка и пойдет пятнами. И не на полу, потому что ковер поцарапает ей кожу. Мы условились: на полу, но на полотенце. Не на хорошем гостевом полотенце, предупредила она. Сказала, мол, она оставит паршивенькое полотенце на комоде, а мне надо расстелить его заранее, чтобы не нарушать атмосферу.
   Она оставит окно спальни открытым, прежде чем пойти в душ.
   И вот я прячусь в этом шкафу, голый и облипший всеми ее вещами в целлофане из химчистки, на моей голове колготки, я в солнечных очках и держу самый тупой нож из всех, что смог найти, -- сижу в ожидании. Полотенце расстелено на полу. В колготках так душно, что у меня по лицу течет пот. Волосы, прилипшие к голове, начинают чесаться.
   Только не возле окна, сказала она мне. И не возле камина. Сказала изнасиловать ее около шкафа, но не слишком близко. Попросила постараться расстелить полотенце на проходе, где ковер не так сильно заносится.
   Эту девушку по имени Гвен я встретил в отделе "Реабилитация" книжного магазина. Трудно сказать, кто кого подцепил, -- но она притворялась, будто читает двенадцатишаговую книжку по сексуальной зависимости, а на мне были приносящие удачу камуфляжные штаны, и я ходил вокруг нее кругами с экземпляром той же самой книги, и вот открыл еще один способ активного знакомства.
   Так делают птички. Так делают пчелки.
   Мне нужен тот самый приток эндорфинов. Чтобы транквилизировал меня. Я жажду пептида фенилэтиламина. Вот такой я и есть. Зависимый. В смысле, все у себя отметили?
   В забегаловке при книжном магазинчике, Гвен просила меня достать веревку, только не из нейлона, потому что от него слишком больно. А от пеньки у нее будет раздражение. Годится что-то вроде черной изоленты, только не для рта, и бумажной, а не резиновой.
   -- Отдирать резиновую изоленту, -- сказала она. -- Так же эротично, как восковая эпиляция ног.
   Мы сравнили наши расписания -- а четверг уже выпадал. В пятницу у меня была регулярная встреча сексоголиков. На эту неделю мне девчонок не положено. Субботу я торчу в Сент-Энтони. Почти каждый воскресный вечер она помогает проводить игру в бинго в своей церкви, поэтому мы условились на понедельник. В понедельник, в девять, -- не в восемь, потому что она работает допоздна, и не в десять, потому что на следующий день мне с раннего утра на работу.
   И вот, наступил понедельник. Изолента наготове. Полотенце расстелено, -- а когда я прыгаю на нее с ножом, она спрашивает:
   -- На тебе что -- мои колготки?
   Заламываю ей одну руку за спину и прижимаю ледяное лезвие к глотке.
   -- Нет, ну вы посмотрите, -- возмущается она. -- Это уже переходит всякие границы. Я разрешала себя изнасиловать. Я не разрешала портить мои колготки.
   Рукой с ножом хватаю ее халат за кружевной отворот и пытаюсь стащить тот у нее с плеча.
   -- Стой, стой, стой, -- упирается она, отталкивая мою руку. -- Так, дай я сама. Ты же все порвешь, -- она выкручивается из моих рук.
   Спрашиваю -- можно мне снять солнечные очки?
   -- Нет, -- отвечает она, выскальзывая из халата. Потом отправляется к распахнутому шкафу и вешает халат на тремпель.
   Но я ведь еле вижу.
   -- Не будь таким эгоистом, -- говорит она. Теперь, уже голой, берет мою руку и фиксирует ее на собственном запястье. Потом заворачивает руку за спину, повернувшись и прижавшись ко мне голым задом. Поршень мой встает выше и выше, а ее теплая гладкая щель задницы влажно меня трет, -- а она объявляет:
   -- Хочу, чтобы ты был нападающим без лица.
   Объясняю ей, что покупать пару колготок стыдно. Парень, который покупает колготки -- либо бандит, либо извращенец; и в том и в другом случае кассир вряд ли примет деньги.
   -- Боже, да хватит ныть, -- говорит она. -- Каждый насильник, который у меня был, приносил колготки с собой.
   Плюс, сообщаю ей, когда смотришь на вешалку с колготками, там есть любые цвета и размеры. Телесный, серо-угольный, бежевый, коричневый, черный, синий, -- и не одна пара не приводится как "размер под голову".
   Она отдергивает лицо в сторону и стонет:
   -- Можно тебе кое-что сказать? Можно тебе сказать только одну вещь?
   Говорю -- "Что?"
   А она в ответ:
   -- У тебя изо рта очень воняет.
   Тогда, в забегаловке при книжном магазинчике, пока мы еще составляли сценарий, она заявила:
   -- Обязательно подержи нож заранее в холодильнике. Мне нужно, чтобы он был очень-очень холодный.
   Я спросил -- может, сойдет резиновый нож?
   А она ответила:
   -- Нож -- очень важная для моего общего впечатления часть.
   Сказала:
   -- Лучше всего будет, если ты приставишь лезвие к моему горлу прежде, чем оно остынет до комнатной температуры.
   Предупредила:
   -- Но осторожно, потому что если ты случайно меня порежешь, -- она наклонилась навстречу через столик, выпятив подбородок в мою сторону. -- Даже, если поцарапаешь меня -- клянусь, я отправлю тебя за решетку прежде чем ты успеешь нацепить штаны.
   Отхлебнула травяной чай, поставила чашечку на блюдце и продолжила:
   -- Мои ноздри будут очень признательны, если на тебе не будет никакого одеколона, лосьона или дезодоранта с сильным запахом, потому что я очень чувствительна.
   Какая высокая толерантность у этих голодных баб-сексоголичек. Они просто не могут не дать. Они просто не могут остановиться, каким бы позором все не оборачивалось.
   Боже, как я люблю взаимную зависимость.
   В забегаловке Гвен поднимает на колени сумочку и роется внутри.
   -- Вот, -- объявляет она, разворачивая ксерокопию списка подробностей, которыми она хочет дополнить дело. Вверху списка сказано:
   "Изнасилование -- дело власти. Это не романтика. Не надо заниматься со мной любовью. Не надо целовать меня в губы. Не рассчитывай на зажимания после акта. Не проси сходить в мой туалет".
   Этим вечером понедельника, в ее спальне, прижимаясь ко мне голой, она просит:
   -- Ударь меня, -- говорит. -- Только не слишком сильно и не слишком легко. Ударь с такой силой, чтобы я кончила.
   Одной рукой я держу ее руку заведенной за спину. Она трется по мне задницей, а у нее гибкое загорелое тельце, не считая лица, сильно бледного и навощенного от избытка увлажнителя. В зеркальной двери шкафа мне видно ее спереди, и мою рожу, заглядывающую через плечо. Ее волосы и пот скапливаются в щели между ее спиной и прижавшейся к ней моей грудью. Кожа пахнет горячим пластиком от солярия. В другой руке у меня нож, поэтому интересуюсь -- она хочет, чтобы я ударил ножом?
   -- Нет, -- возражает она. -- Это называется колоть. Бить ножом называется колоть, -- говорит. -- Положи нож и давай просто ладонью.
   Ну, пытаюсь выкинуть нож.
   А Гвен останавливает:
   -- На кровать -- нельзя.
   Ну, бросаю нож на комод, и поднимаю руку, готовя шлепок. Со спины это делать очень неудобно.
   А она предупреждает:
   -- Только не по лицу.
   Ну, опускаю руку пониже.
   А она говорит:
   -- И не бей по груди, если не собираешься вызвать у меня комки.
   См. также: Пузырный мастит.
   Предлагает:
   -- Как насчет того, что ты возьмешь и ударишь меня по заднице?
   А я спрашиваю -- как насчет того, что она возьмет и заткнется, и даст мне насиловать ее как я хочу.
   А Гвен отвечает:
   -- Если ты так относишься, то можешь смело вытаскивать свой мелкий член и проваливать домой.
   Поскольку она только что вышла из ванной, шерсть у нее мягкая и пушистая, а не приглажена, как когда первый раз стаскиваешь с женщины нижнее белье. Моя свободная рука пробирается у нее между ног, а она наощупь ненастоящая: резиновая и пластиковая. Слишком гладкая. Немного скользкая.
   Спрашиваю:
   -- Что с твоим влагалищем?
   Гвен смотрит на себя вниз и отзывается:
   -- Что? -- говорит. -- Ах, это. "Фемидом", женский презерватив. Так торчат края. Я же не хочу, чтобы ты меня чем-нибудь заразил.
   Это мое личное мнение, говорю, но изнасилование, кажется, штука более спонтанная, ну, вроде преступления страсти.
   -- Это показывает, что ты ни хрена не знаешь, как надо насиловать, -- отвечает она. -- Хороший насильник тщательно планирует свое преступление. Он выполняет каждую мелочь, как ритуал. Оно должно выйти почти как религиозная церемония.
   То, что здесь происходит, утверждает Гвен -- священно.
   В забегаловке при книжном магазинчике, она передала мне листок с ксерокопией и спросила:
   -- Ты согласишься на все эти условия?
   Листок заявляет -- "Не спрашивай, где я работаю".
   "Не спрашивай, больно ли мне".
   "Не кури в моем доме".
   "Не рассчитывай остаться на ночь".
   Листок гласит -- "Надежное слово -- ПУДЕЛЬ".
   Спрашиваю -- что значит "надежное слово"?
   -- Если обстановка слишком накалится, или перестанет нравиться кому-то из нас -- говоришь "пудель", и все прекращается.
   Спрашиваю -- кончать-то хоть можно?
   -- Если оно для тебя так важно, -- отвечает она.
   Тогда говорю -- ладно, где расписаться?
   Эти мне жалкие бабы-сексоголички. Как они, черт их дери, любят хер.
   Без одежды она кажется немного костлявой. Кожа у нее горячая и мокрая наощупь, будто при желании можно выжать из нее мыльную воду. Ноги такие тонкие, что не соприкасаются до самой задницы. Маленькие плоские груди словно обтягивают грудную клетку. Все еще держу ее руку завернутой за спину, разглядываю нас в зеркальную дверцу шкафа, -- а у нее длинная шея и покатые плечи, в форме винной бутылки.
   -- Хватит, пожалуйста, -- просит она. -- Мне больно. Пожалуйста, я отдам тебе деньги.
   Спрашиваю -- сколько?
   -- Хватит, пожалуйста, -- повторяет она. -- Или я закричу.
   Тут я бросаю ее руку и отступаю.
   -- Не кричи, -- прошу. -- Только не кричи.
   Гвен вздыхает, потом тянется и толкает меня в грудь.
   -- Придурок! -- орет она. -- Я не говорила "пудель".
   Прямо сексуальный эквивалент "Я в домике".
   Она снова впутывается в мою хватку. Потом тянет нас к полотенцу и командует:
   -- Стой, -- идет к комоду и возвращается с розовым пластмассовым вибратором.
   -- Эй, -- говорю. -- Не смей пользоваться этим на мне.
   Гвен передергивается и отвечает:
   -- Конечно нет. Это мое.
   А я спрашиваю:
   -- Ну, а как же я?
   А она заявляет:
   -- Уж прости, в следующий раз приноси свой вибратор.
   -- Нет, -- возражаю. -- Как же мой член?
   А она говорит:
   -- А что твой член?
   А я спрашиваю:
   -- Как он вообще сюда впишется?
   Усаживаясь на полотенце, Гвен мотает головой и объявляет:
   -- Ну почему я такое делаю? Почему я вечно цепляю парня, который старается быть милым и обычным? А дальше тебе захочется еще жениться на мне, -- говорит. -- Хоть бы один раз у меня были унизительные отношения. Хоть разок!
   Заявляет:
   -- Можешь мастурбировать, пока будешь меня насиловать. Но только на полотенце и только, если меня не забрызгаешь.
   Она расправляет полотенце у своей задницы и хлопает рукой по участочку плюшевой ткани рядом.
   -- Когда придет время, -- объявляет. -- Можешь оставить свой оргазм здесь.
   Ее рука продолжает -- шлеп-шлеп-шлеп.
   "Уф", -- говорю, -- "И что теперь?"
   Гвен вздыхает и тычет мне в рожу вибратором.
   -- Используй меня, -- требует она. -- Опусти меня, идиот тупой! Унизь меня, ты, дрочила! Растопчи меня!
   Вообще говоря, не совсем понятно, где выключатель, поэтому ей приходится показать мне, как оно включается. Потом оно начинает жужжать так сильно, что я его роняю. Потом оно скачет по полу, а мне приходится ловить чертову фиговину.
   Гвен поднимает колени, и они распахиваются в стороны, как раскрывается при падении книжка, а я становлюсь на корточки с краю полотенца и направляю жужжащий кончик строго в середину ее гладких пластиковых краев. Другой рукой занимаюсь своим поршнем. Ляжки у нее бритые, постепенно сужаются до ступней с крашенными синим лаком ногтями. Она откинулась назад, закрыв глаза и раздвинув ноги. Вытянула руки и сложила их за головой, так что груди выпячиваются аккуратными маленькими буферами, и произносит:
   -- Нет, Дэннис, нет. Я не хочу, Дэннис. Не надо. Нет. Тебе меня нельзя.
   А я говорю:
   -- Меня зовут Виктор.
   А она требует заткнуться и дать ей сосредоточиться.
   И я пытаюсь развлечь нас обоих, но это в сексуальном плане равносильно тому, чтобы гладить себя по животу и хлопать по голове. Либо я занят ею, либо занят собой. С другой стороны, получается так же плохо, как секс втроем. Один из нас все время остается в стороне. Плюс вибратор скользкий, и его трудно удерживать. Он разогревается и резко воняет дымом, будто внутри что-то горит.
   Гвен приоткрывает один глаз до узенькой щелочки, щурится на то, как я гоняю кулак и требует:
   -- Я первая!
   Душу свой поршень. И дергаю Гвен. Дергаю Гвен. Чувствую себя уже не столько насильником, сколько паяльщиком. Края "Фемидома" все время соскальзывают внутрь, а мне приходится притормаживать и вытаскивать их двумя пальцами.
   Гвен произносит:
   -- Дэннис, нет, Дэннис, стой, Дэннис, -- голос ее поднимается из глубины глотки. Сама же тянет себя за волосы и шипит. "Фемидом" снова проскальзывает внутрь, и я уже оставляю его в покое. Вибратор утаптывает его глубже и глубже. Она требует играть с ее сосками другой рукой.
   Отвечаю -- другая рука мне нужна самому. Мои орехи туго напрягаются и готовы кончить, и я говорю:
   -- О, да. Да. О, да.
   А Гвен отзывается:
   -- Не смей, -- и облизывает два пальца. Буравит меня взглядом и работает влажными пальцами между своих ног, со мной наперегонки.
   А мне достаточно только представить себе Пэйж Маршалл, мое секретное оружие, -- и гонка окончена.
   За секунду до оргазма, когда возникает чувство, будто сжимается дупло, -- именно тогда я поворачиваюсь к маленькой полянке на полотенце, которую указала Гвен. Чувствуя себя глупыми и выдрессированными по бумажке, мои белые солдатики пускаются в полет, и как-то нечаянно отклоняются от траектории и летят на розовое покрывало. На весь большой мягкий взбитый розовый ландшафт. Дуга за дугой выстреливается горячими судорожными плевками всех размеров, по всему покрывалу и наволочкам, по розовым шелковым оборкам кровати.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   Граффити из кончины.
   "Вандализм" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   Гвен развалилась на полотенце, пыхтя с закрытыми глазами, вибратор гудит внутри нее. Глаза закачены под веками, она брызжет между пальцами и шепчет:
   -- Я тебя сделала...
   Шепчет:
   -- Сукин сын, я тебя сделала...
   Влезаю в штаны, хватаю куртку. Плевки из белых солдатиков висят по всей кровати, по шторам, по обоям, а Гвен лежит на том же месте, тяжело дыша, вибратор косо торчит из нее на полпути наружу. Секундой позже он выскальзывает и шлепается на пол, как толстая скользкая рыбина. Тогда-то Гвен и открывает глаза. Начинает привставать на локте, еще не замечая нанесенный ущерб.
   Я уже наполовину вылез в окно, когда вспоминаю:
   -- Да, между прочим... -- говорю. -- Пудель, -- и позади меня впервые слышу ее настоящий крик.
  
   Глава 28
  
   Летом 1692-го в Плимуте, штат Массачусетс, мальчик-подросток был обвинен в том, что огулял кобылу, корову, двух коз, пять овец, двух телят и индюка. Это реальная история из книжек. По библейским законам Левита, после раскаяния мальчик был вынужден смотреть, как каждое животное забивают. Затем он был убит, а его тело свалено в кучу с мертвыми животными и зарыто в яму без креста.
   Это случилось до того, как появились встречи терапевтического общения для сексоголиков.
   Тому подростку, пиши он свой четвертый шаг, пришлось бы, наверное, расписать целый коровник.
   Спрашиваю:
   -- Вопросы есть?
   Четвероклассники смотрят на меня молча. Девочка во втором ряду спрашивает:
   -- А как это -- огулял?
   Говорю -- спросите учителя.
   Каждые полчаса мне приходится обучать очередное сборище четвероклассников какому-нибудь дерьму, которое никто учить не хочет: например, как разводить огонь. Как смастерить куклу с головой из яблока. Как делать чернила из черных орешков. Как будто оно поможет кому-то из них поступить в нормальный колледж.
   Помимо уродования бедных цыплят, эти четвероклассники приваливают сюда затем, чтобы притащить очередной микроб. Нет никакой тайны в том, почему Дэнни все время пускает сопли и кашляет. Головные вши, глисты, хламида, стригущий лишай -- на полном серьезе, эти экскурсионные детишки -- крошечные всадники апокалипсиса.
   Вместо ценного первопроходческого отстоя, рассказываю им, что их уличная игра в "колечко вокруг розочки" основана на эпидемии бубонной чумы в 1665-м. Черная Смерть оставляла на людях твердые набухшие черные пятна, которые те звали "чумными розами", -- или бубонами, -- те были окружены бледным кольцом. Отсюда слово "бубонный". Зараженных запирали в собственных домах и оставляли умирать. Спустя шесть месяцев, сотни тысяч людей были похоронены в огромных братских могилах.
   А "кармашек, полный цветочков" -- то самое, что лондонцы носили с собой, чтобы не чуять запаха трупов.
   Чтобы сложить костер, берешь и сваливаешь в кучу немного палок и сухой травы. Высекаешь искру из кремня. Работаешь мехами. Не воображай ни секунды, будто процесс разведения огня заставит их глаза засверкать. Искра никого не впечатляет. Ребятишки горбятся в первом ряду, сгрудившись над маленькими видеоиграми. Детишки зевают прямо в лицо. Все хихикают и щипают друг друга, выкатывая глаза на меня в бриджах и грязной рубахе.
   Взамен рассказываю им, как в 1672-м Черная Чума поразила Неаполь, что в Италии, похоронив около четырехсот тысяч человек.
   В 1711-м, в Священной Римской империи, Черная Чума убила пятьсот тысяч человек. В 1781-м миллионы умерли по всему миру от гриппа. В 1792-м еще одна эпидемия похоронила восемьсот тысяч человек в Египте. В 1793-м москиты занесли желтую лихорадку в Филадельфию, где она убила тысячи.
   Ребенок позади шепчет:
   -- Это хуже, чем рулетка.
   Другие ребятишки распаковывают завтраки и заглядывают в бутерброды.
   За окном в колодках раком стоит Дэнни. В этот раз -- просто по привычке. Городской совет объявил, что он будет изгнан сразу после завтрака. А колодки -- именно то место, где он себя чувствует в наибольшей безопасности от себя самого. Ничего не заперто и даже не прикрыто -- но он стоит, согнувшись и пристроив руки и шею на те места, где те пробыли месяцами.
   Когда шли из текстильной, один малыш потыкал палочкой Дэнни в нос, а потом пытался сунуть палку ему в рот. Другие детишки терли его лысую голову на счастье.
   Разведение огня отнимает только минут пятнадцать, поэтому потом я обязан показывать каждой своре детишек большие горшки для стряпни, метлы из веток, грелки для кровати и прочий отстой.
   Дети всегда кажутся выше в комнатушке с потолком в шесть футов. Ребенок позади говорит:
   -- Нам снова дали этот сраный яичный салат.
   Здесь, в восемнадцатом веке, я сижу у очага большого открытого камина, снабженного традиционными сувенирами комнаты пыток: большими железными крюками, кочергами, решетками, железками для клеймения. Полыхает мой большой костер. Отличный момент для того, чтобы вынуть железные щипцы из углей и прикинуться, будто изучаешь их изрытые ямками, раскаленные добела кончики. Все детишки делают шаг назад.
   А я спрашиваю их -- "эй, ребятишки, может кто-нибудь из вас рассказать мне, как люди в восемнадцатом веке замучивали голых маленьких мальчиков до смерти"?
   Это всегда привлекает их внимание.
   Никто не поднимает рук.
   Продолжая изучать щипцы, повторяю:
   -- Кто-нибудь?
   Все равно нет рук.
   -- Серьезно, -- говорю, начиная щелкать щипцами, разжимая их и сжимая. -- Вашему учителю стоило бы рассказать вам, как в былые времена частенько убивали маленьких мальчиков.
   Их учительница ждет снаружи. Вышло так, что пару часов назад, пока ее класс чесал шерсть, мы с этой учительницей перевели немного спермы в коптильне, и она стопудово считала, что это обернется какой-нибудь романтикой, но секундочку. Меня, пока зарывался лицом в ее замечательную упругую попку, вообще поражало, что может прочесть между строк женщина, если ты случайно ляпнешь "Я тебя люблю".
   В десяти случаях из десяти парень имеет в виду -- "Я такое люблю".
   Напяливаешь пижонскую полотняную рубаху, галстук и подобие бриджей, -- и бабы со всего мира уже мечтают посидеть у тебя на роже. Когда вы двое делите концы твоего толстенного здорового поршняры, ты же, один в один, тип с обложки древнего романтического романа. Рассказываю ей:
   -- О крошка, вонзи мою плоть во свою. О да, вонзи меня, крошка.
   Грязные словечки восемнадцатого века.
   Эту их учительницу зовут вроде Аманда, Элисон, или Эми. Что-то на гласную.
   Главное -- не забывай себя спрашивать: "Как бы не поступил Иисус?"
   Теперь, перед ее классом, запихиваю славными черными руками щипцы обратно, в огонь, потом маню детишек парой черных пальцев, -- международный знак языка жестов для "подойдите поближе".
   Ребятишки позади подталкивают стоящих спереди. Те, что спереди, смотрят по сторонам, и один малыш зовет:
   -- Мисс Лэйси?
   Тень в окне говорит о том, что мисс Лэйси наблюдает, но в тот миг, когда я смотрю на нее, она уклоняется из поля зрения.
   Показываю детишкам -- "ближе". Старая рифма насчет "Джорджи Порджи", рассказываю им, на самом деле про короля Англии Георга IV, которому вечно было мало.
   -- Мало чего? -- спрашивает какой-то малыш.
   А я отвечаю:
   -- Спросите учителя.
   Мисс Лэйси продолжает подглядывать.
   Говорю:
   -- Нравится вам огонь, который у меня здесь? -- и киваю на пламя. -- Так вот, печные трубы постоянно нужно чистить, вот только трубы внутри очень узкие, и проходят всегда поверху, поэтому обычно люди заставляли маленьких мальчиков забираться туда и выскабливать внутренности.
   А поскольку там было очень тесно, рассказываю им, то мальчики застревали, если на них хоть что-то было надето.
   -- Поэтому, совсем как Санта-Клаус, -- продолжаю. -- Они карабкались вверх по трубе... -- говорю, доставая из огня горячую кочергу. -- Голыми.
   Плюю на красный конец кочерги, и плевок громко шипит в тишине комнаты.
   -- А знаете, как они умирали? -- спрашиваю. -- Кто-нибудь?
   Никто не поднимает рук.
   Спрашиваю:
   -- Знаете, что такое мошонка?
   Никто не отвечает "да" и даже не кивает, поэтому говорю им:
   -- Спросите мисс Лэйси.
   В наше особое утро в коптильной, мисс Лэйси полоскала мой поршень в хорошей порции слюны во рту. Потом мы сосались, крепко потели и проводили жидкостный обмен, и она отклонилась назад, полюбоваться на меня. В тусклом дымном свете повсюду вокруг нас висели всевозможные большие фуфельные пластмассовые окорока. Она все мокла, крепко оседлав мою руку и вздыхая между каждой парой слов. Вытирает рот и спрашивает -- предохраняюсь ли я.
   -- Клево, -- говорю ей. -- Сейчас же 1734-й, помнишь? Пятьдесят процентов детей умирали при родах.
   Она сдувает с лица прядь сырых волос и говорит:
   -- Я не об этом.
   Лижу ее посередине груди, вверх по горлу, и потом охватываю ртом ее ухо. Продолжая гонять ее на промокших пальцах, спрашиваю:
   -- Ну, и какие же есть у тебя злые недуги, о которых мне следует знать?
   Она тащит меня сзади в стороны, слюнявит палец во рту и говорит:
   -- Я верю в самопредохранение.
   А я в ответ:
   -- Ну, клево.
   Говорю:
   -- Меня за это могут загрести, -- и накатываю резинку на поршень.
   Она пробирается мокрым пальчиком по моей трещине, шлепает меня по жопе другой рукой и отзывается:
   -- А каково мне, представь?
   Чтобы не кончить, думаю про дохлых крыс, гнилую капусту и выгребные ямы, говорю:
   -- Я в том смысле, что латекс не изобретут аж до следующего века.
   Тыкаю кочергой в сторону четвероклассников и продолжаю:
   -- Эти маленькие мальчики обычно выбирались из трубы, покрытые черной сажей. И сажа въедалась в их руки, и коленки, и локти -- а ни у кого не было мыла, поэтому они все время ходили черными.
   В те времена так проходили все их жизни. Каждый день кто-то загонял их в трубу, и весь день они проводили, карабкаясь по ней в темноте, а сажа набивалась им в рот и в нос; и они никогда не ходили в школу, и у них не было телевизора, или видеоигр, или коробочек сока манго-папайя; у них не было музыки, и никаких игрушек на радиоуправлении, и ботинок, -- и каждый день было одно и то же.
   -- Эти маленькие мальчики, -- говорю, проводя кочергой вдоль толпы ребятишек. -- Эти маленькие мальчики были совсем как вы. Они были совершенно точь-в-точь как вы.
   Мои глаза переходят от одного малыша к другому, на мгновение ловя взгляд каждого.
   -- И однажды каждый маленький мальчик просыпался с воспаленным пятнышком на интимном месте. И эти воспаленные пятна не заживали. А потом они метастазировали, следуя вверх по семенным пузырькам в желудочный отдел каждого маленького мальчика, и тогда, -- говорю. -- Было уже поздно.
   Вот обрывки и осколки моего медфаковского образования.
   И я рассказываю им, что иногда маленького мальчика пытались спасти, отрезая ему мошонку, но это было до появления лекарств и больниц. В восемнадцатом веке опухоли такого типа обычно именовали "сажными бородавками".
   -- И вот такие сажные бородавки, -- рассказываю детишкам. -- Были первой изобретенной формой рака.
   Потом спрашиваю: кто-нибудь знает, откуда название -- "рак"?
   Рук нет.
   Говорю:
   -- Не вынуждайте меня кого-нибудь вызвать.
   Там, в коптильне, мисс Лэйси расчесывала пальцами клочья сырых волос, и сказала:
   -- Ну? -- как будто вопрос был совершенно невинный, поинтересовалась. -- У тебя есть жизнь вне этих мест?
   А я, вытирая подмышки насухо напудренным париком, попросил:
   -- Давай не будем ничего воображать, ладно?
   Она скрутила колготки так, как делают женщины, чтобы просунуть внутрь ноги, и заявила:
   -- Такой анонимный секс -- это признак сексомана.
   Я уж лучше представлял бы себя бабником, парнем вроде Джеймса Бонда.
   А мисс Лэйси заметила:
   -- Ну, а может, Джеймс Бонд и был сексоманом.
   И тут бы мне сказать ей правду. Что я восхищаюсь зависимыми. В мире, где все ожидают слепого, случайного бедствия или внезапной болезни, человек с зависимостью обладает утешительным знанием -- что вероятнее всего ждет его впереди. Он взял на себя некий контроль над непреклонной судьбой, и его зависимость лишает причину смерти той полной неожиданности, которая ей присуща.
   В каком-то смысле, быть зависимым -- очень профилактично.
   Хорошая зависимость снимает со смерти дух непредсказуемости. И уже действительно есть такая вещь, как планирование собственного отбытия.
   И, на полном серьезе, как это по-бабски -- считать, что любая человеческая жизнь должна продолжаться и продолжаться.
   См. также: Доктор Пэйж Маршалл.
   См. также: Ида Манчини.
   По правде сказать, секс -- это уже не секс, если у тебя каждый раз не будет новой партнерши. Первый раз -- это единственное время, когда в деле участвуют и тело, и голова. И даже на втором часу этого первого раза голова твоя может отправиться в странствия. Не получаешь уже полную качественную анестезию, как при хорошем анонимном сексе в первый раз.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   Но вместо всего этого я просто наврал мисс Лэйси и спросил:
   -- Как мне с тобой связаться?
   Рассказываю четвероклассникам, мол, название "рак" пошло оттуда, что когда рак вырастает внутри тебя, когда прорывает кожу, он похож на большого красного краба. Потом краб ломается, а внутри он весь белый и кровавый.
   -- Чего бы не пробовали врачи, -- рассказываю притихшим ребятишкам. -- Каждый маленький мальчик в итоге оставался грязным, больным, и кричал от ужасной боли. А кто может сказать мне, что было потом?
   Никто не поднимает рук.
   -- Ясное дело, -- говорю. -- Потом он умирал, конечно.
   И кладу кочергу обратно в огонь.
   -- Ну, -- спрашиваю. -- Вопросы есть?
   Никто не поднимает рук, и тогда я рассказываю им об откровенно фиктивных исследованиях, когда ученые брили мышей и мазали их лошадиной смегмой. Такое должно было доказать, что крайняя плоть провоцирует рак.
   Поднимается дюжина рук, и я говорю им:
   -- Спросите учителя.
   Какая чертова работенка это была, должно быть, -- брить бедных мышей. Потом искать табун необрезанных лошадей.
   Часы на каминной полке показывают, что наши полчаса почти истекли. Снаружи, за окном, в колодках по-прежнему стоит раком Дэнни. Времени у него осталось -- только до часу дня. Приблудная деревенская собака останавливается около него, задирает лапу, и желтая дымящаяся струя направляется точно в ботинок Дэнни.
   -- А еще, -- рассказываю. -- Джордж Вашингтон держал рабов, и вовсе никогда не срубал вишенку, и вообще на самом деле он был женщиной.
   Пока они проталкиваются к двери, говорю им:
   -- И не доставайте парня в колодках, -- ору. -- И прекратите трясти чертовы куриные яйца!
   Просто чтобы еще расшевелить кучу, советую им спросить сыровара, почему у него такие красные и расширенные глаза. Спросить кузнеца про царапинки, бегущие вверх и вниз по внутренней стороне его рук. Кричу вслед мелким заразным чудовищам, мол, всякая родинка или веснушка у них -- это рак, который только и ждет своего часа. Кричу им вслед:
   -- Солнечный свет -- ваш враг! Держитесь подальше от солнечной стороны улицы!
  
   Глава 29
  
   После того, как в дом въехал Дэнни, я нахожу в холодильнике брусок рябого гранита. Дэнни тащит домой глыбы базальта, руки его испачканы в красный от ржавчины. Он заворачивает в розовое одеяло черные гранитные булыжники, гладкие вымытые речные камни, плиты искрящегося слюдяного кварца, -- и привозит их домой на автобусе.
   Все те же детки, которых усыновляет Дэнни. Нагромождается уже целое поколение.
   Дэнни прикатывает домой песчаник и известняк, по одной глыбовидной мягкой розовой охапке за раз. Смывает с них шлангом грязь на улице. Дэнни складирует их за диваном в гостиной. Складирует их по углам кухни.
   Каждый день я прихожу домой после трудного дня в восемнадцатом веке, а на кухонной стойке возле раковины -- камень вулканического происхождения. Или этот маленький серый булыжник в холодильнике, на второй полке снизу.
   -- Братан, -- говорю. -- Что делает камень в холодильнике?
   Дэнни тут же, в кухне, достает из мойки теплые чистые камни и протирает их полотенцем для посуды, отзывается:
   -- Потому что это моя полка, ты сам сказал, -- говорит. -- И там не просто камень, это -- гранит.
   -- Но почему в холодильнике? -- спрашиваю.
   А Дэнни отвечает:
   -- Потому что духовка уже забита.
   Духовка забита камнями. Морозилка забита. Кухонные полки забиты так, что проседают на стене.
   По плану был один камень в день, но у Дэнни очень склонная к зависимостям натура. Теперь ему приходится приволочь домой полдюжины камней ежедневно, только для поддержания привычки. Каждый день течет вода в мойке, а кухонные стойки застелены мамиными хорошими купальными полотенцами, которые привалены камнями, чтобы те могли просохнуть на воздухе. Круглые серые камни. Квадратные черные камни. Неровные коричневые и жилистые желтые камни. Известковый туф. Каждую новую порцию, которую Дэнни притаскивает домой, он выгружает в мойку, сбрасывая чистые сухие камни с предыдущего дня в подвал.
   Первым делом не видно подвальный пол, потому что тот весь покрыт камнями. Потом куча камней вырастает до первой ступеньки. Потом подвал забит до половины лестницы. Теперь же, открываешь подвальную дверь -- а сваленные внутри камни высыпаются в кухню. Подвала больше нет.
   -- Братан, тут все наполняется под завязку, -- говорю. -- Такое чувство, будто мы живем в нижней половинке песочных часов.
   Будто у нас каким-то образом истекает время.
   Нас хоронит заживо.
   Дэнни, в грязных шмотках, в расползающемся под мышками камзоле и в галстуке, который висит обрывками, ждет на каждой автобусной остановке, укачивая на груди очередной розовый сверток. Подбрасывает каждую охапку, когда мышцы рук затекают. Когда приходит автобус, Дэнни с вымазанными грязью щеками храпит, уткнувшись в гремящий металл внутри автобуса, не выпуская своего ребенка.
   Говорю за завтраком:
   -- Братан, ты сказал, что у тебя по плану один камень в день.
   А Дэнни отвечает:
   -- Столько я и беру. Только один.
   А я говорю:
   -- Братан, какой же ты наркет, -- говорю. -- Не ври. Я знаю, что ты собираешь как минимум десять камней за день.
   Пристраивая камень в ванную, в аптечку, Дэнни отзывается:
   -- Ну ладно, может, я чуток опережаю график.
   В бачке унитаза тоже камни, сообщаю ему.
   И добавляю:
   -- То, что это просто камни -- еще не значит, что это уже не злоупотребление.
   Дэнни, с сопливым носом, с бритой головой, с намокшим под дождем детским одеялом, ожидает на каждой остановке и кашляет. Перекладывает сверток из руки в руку. Склонив лицо, подтягивает розовый сатиновый край одеяла. С виду -- чтобы лучше защитить своего ребеночка, но на самом деле -- чтобы скрыть тот факт, что там вулканический туф.
   Дождь стекает по затылку треуголки. Камни прорывают ему карманы.
   Внутри потных шмоток, таская весь этот вес, Дэнни становится все худее и худее.
   Шляться туда-сюда с чем-то, похожим на ребеночка -- это самая что ни на есть выжидательная позиция, пока кто-нибудь из района настучит на него за издевательство над ребенком и преступную небрежность. Людей хлебом не корми -- дай объявить кого-то непригодным родителем и сдать малыша в приемный дом, -- хотя секундочку, это уже по моему личному опыту.
   Каждую ночь я возвращаюсь после долгого вечера задыханий до смерти -- а тут Дэнни с очередным новым камнем. Кварцем, агатом или мрамором. Полевым шпатом, обсидианом или аргиллитом.
   Каждую ночь я возвращаюсь после сотворения героев из никого, а в мойке течет вода. А мне, как и раньше, приходится усаживаться и подводить дневные расчеты, подбивать итог по чекам, слать сегодняшние благодарственные письма. На моем стуле сидит камень. Бумаги и все остальное, что сложено на обеденном столе, -- сплошь завалено камнями.
   Первым делом я предупреждал Дэнни -- никаких камней в моей комнате. Пусть валит камни куда угодно еще. Сваливает их по коридорам. Сваливает по кладовкам. Теперь я уже прошу:
   -- В постель-то мне камней хоть не клади.
   -- Но ты же никогда с той стороны не спишь, -- возражает Дэнни.
   Говорю:
   -- Речь не о том. Никаких камней в мою постель -- вот о чем речь.
   Прихожу домой после пары часов групповой терапии с Нико, Лизой или Таней -- а в микроволновке камни. И в сушилке для белья камни. В стиральной машине камни.
   Иногда уже настает три или четыре утра, прежде чем Дэнни объявляется у дома, поливая из шланга новый камень; бывают ночи, когда камень настолько велик, что ему приходится вкатывать его внутрь. Потом сваливает его на кучу других камней в ванной, в подвале, в маминой комнате.
   У Дэнни круглосуточное занятие -- волочь камни домой.
   В последний день Дэнни на работе, на изгнании, Его Королевское Колониальное Губернаторство стоял у дверей таможни и зачитывал текст из маленькой кожаной книжечки. В его руках эта штучка почти пряталась, -- но обтянута она была черной кожей, с обрамленными золотой краской страницами, и несколько ленточек свисало с корешка: черная, зеленая и красная.
   -- Аки дым рассевается, тако же и ты прогони их; аки же воск топится в пламени, -- читал он. -- Тако же пускай безбожье сгинет пред лицом Господа.
   Дэнни склонился ко мне поближе и заметил:
   -- Часть про воск и дым, -- сказал Дэнни. -- Кажись, это он про меня.
   В час дня на городской площади Его Высочество Лорд Чарли, губернатор колонии, читал нам стоя, скривив рожу над книжечкой. Холодный ветер тянул по земле дым из каждой печи. Тут были доярки. Тут были башмачники. Здесь был кузнец. Все они, -- их шмотки и волосы, дыхание и парики -- источали аромат хэша. Аромат плана. Глаза у всех были красные и угашенные.
   Послушница Лэндсон и госпожа Плэйн плакали в подол, но только потому, что скорбь входила в их служебные обязанности. Стояла охрана из мужчин с мушкетами, готовая эскортировать Дэнни наружу, в дикие пустоши автостоянки. Трепыхался флаг колонии, приспущенный до полмачты на шпиле крыши таможни. Толпа туристов наблюдала по ту сторону видеокамер. Они жрали попкорн из коробочек, а цыплята-мутанты клевали крошки у их ног. Они обсасывали с пальцев сахарную вату.
   -- Вместо того, чтобы меня изгонять, -- выкрикнул Дэнни. -- Может, пускай мне лучше вмажут камнями? -- пояснил. -- В смысле, камни были бы очень приятным подарком на дорожку.
   Все угашенные колонисты подскочили, когда Дэнни сказал "вмажут". Они покосились на губернатора колонии, потом посмотрели на собственные ботинки, и прошло какое-то время, прежде чем с их щек стекла красная краска.
   -- Настоящим мы обрекаем тело его земле, да быть ему превращенным во гниение... -- губернатор гудел, как заходящий на посадку авиалайнер, растягивая свою короткую речь.
   Охрана эскортировала Дэнни к воротам Колонии Дансборо: два строя мужиков с мушкетами, марширующие с Дэнни посередине. Через ворота, через стоянку, они промаршировали с ним до автобусной остановки, до границы двадцать первого века.
   -- Ну что, братан, -- кричу я от ворот колонии. -- Теперь, когда ты труп, что ты будешь делать все свободное время?
   -- Есть то, чего я не буду делать, -- отзывается Дэнни. -- И я совершенно чертовски уверен, что не собираюсь заниматься этим.
   Значит, охотиться за камнями вместо онанизма. Держать себя таким занятым, голодным, усталым и несчастным, чтобы не осталось энергии разыскать порнухи и погонять кулак.
   В ночь после изгнания Дэнни показывается у маминого дома с камнем в руках и полицейским за спиной. Дэнни вытирает рукавом нос.
   Коп спрашивает:
   -- Извините пожалуйста, знаете ли вы этого человека?
   Потом коп осекается:
   -- Виктор? Виктор Манчини? Эй, Виктор, как оно? В смысле, как жизнь, -- и поднимает руку вверх, повернув ко мне широкую плоскую ладонь.
   Кажется, коп хочет, чтобы я дал ему пять, ну я и даю, только для этого приходится немного подпрыгнуть, потому что он очень высокий. Потом говорю:
   -- Да-да, это Дэнни. Все нормально. Он здесь живет.
   Обращаясь к Дэнни, коп замечает:
   -- Видал? Спасаю парню жизнь, а он меня даже не помнит.
   Ну ясное дело.
   -- Я тогда почти задохнулся! -- говорю.
   А коп восклицает:
   -- Ты помнишь!
   -- Ну, -- подтверждаю. -- Спасибо, что привели старину Дэнни к нам, сюда, домой, в целости и сохранности, -- втаскиваю Дэнни внутрь и пытаюсь закрыть дверь.
   А коп интересуется:
   -- У тебя сейчас все о-кей, Виктор? Тебе ничего не нужно?
   Иду к обеденному столу и пишу на бумажке имя. Вручаю ее копу и прошу:
   -- Можете устроить этому парню в жизни настоящий ад? Ну, там, взять, повернуть какие-нибудь рычаги и отправить его на обыск прямокишечной полости?
   Имя на бумажке -- Его Высочества Лорда Чарли, губернатора колонии.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   А коп улыбается и отвечает:
   -- Посмотрим, что можно сделать.
   А я захлопываю дверь у него перед носом.
   Дэнни уже толкает камень по полу, и спрашивает, не найдется ли у меня парочки баксов. На дворе снабжения стройматериалами есть кусок тесаного гранита. Хороший строительный камень, с хорошим коэффициентом упругости, стоит за тонну очень дорого, и Дэнни кажется, что один камень отдельно он мог бы раздобыть за десять баксов.
   -- Камень всегда камень, -- замечает Дэнни. -- Но квадратный камень -- это сказка.
   Гостиная будто завалена сходом лавины. Сначала уровень камней поднялся до подножья дивана. Потом с головой были похоронены столики, только абажуры остались торчать из камней. Из гранита и песчаника. Серых, синих, черных и коричневых камней. Некоторые комнаты, по которым мы ходим, завалены под потолок.
   Ну, а я спрашиваю -- что он собрался строить?
   А Дэнни в ответ:
   -- Дай десять баксов, -- заявляет Дэнни. -- Разрешу помочь.
   -- Целая куча дебильных камней, -- говорю. -- Какая у тебя цель?
   -- Затея не в том, чтобы что-то в итоге сделать, -- отвечает Дэнни. -- Затея в том, чтобы делать, понял, в самом процессе.
   -- Но куда ты собрался деть все эти камни?
   А Дэнни говорит:
   -- Не узнаю, пока не соберу сколько надо.
   -- А сколько надо? -- спрашиваю.
   -- Не знаю, братан, -- отвечает Дэнни. -- Просто охота, чтобы дни моей жизни к чему-то складывались.
   Точно так же, как любой день жизни, так же, как он может просто исчезнуть перед телевизором, объясняет Дэнни, ему хочется иметь камень, которым можно отметить любой день. Что-то осязаемое. Только одну вещь. Маленький монумент, чтобы обозначить завершение каждого дня. Каждого дня, который он провел, не занимаясь онанизмом.
   "Надгробный камень" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   -- Тогда, может, жизнь к чему-то сложится, -- говорит он. -- К чему-то прочному.
   Говорю -- надо организовывать двенадцатишаговую программу для камнеманов.
   А Дэнни отзывается:
   -- Будто оно поможет, -- говорит. -- Ты вообще сам-то когда в последний раз думал о четвертом шаге?
  
   Глава 30
  
   Мамуля и наш глупый малолетний говнюк один раз остановились в зоопарке. Этот зоопарк так славился, что был окружен целыми акрами автостоянок. Он был в каком-то городе, куда можно проехать на машине, и очередь мам с детишками стояла с деньгами, ожидая, когда их пустят внутрь.
   Это случилось после учебной пожарной тревоги в полицейском участке, после того, как детективы отпустили мальчика в одиночку пойти поискать туалет, а снаружи за углом припарковалась мамуля, и она сказала ему:
   -- Хочешь помочь освободить зверей?
   То был четвертый или пятый раз, когда она вернулась забрать его.
   То была вещь, которую в суде после назовут "Жестокое обращение с городской собственностью по небрежности".
   В тот день лицо мамули выглядело как у собачек, у которых уголок каждого глаза смотрит вниз, и из-за больших складок кожи глаза кажутся сонными.
   -- Чертов сенбернар, -- сказала она, смотрясь в зеркало заднего обзора.
   Она где-то раздобыла белую футболку, которую стала носить, с надписью "Хулиганье". Та была новая, но на одном рукаве уже появилось немного крови из носу.
   Другие мамы и детишки стояли и болтали друг с другом.
   Очередь тянулась долго-долго. Полиции вокруг было не видать.
   Пока они стояли, мамуля рассказывала, что если тебе захочется стать первым человеком, который взойдет на борт самолета, и если хочешь лететь с домашним питомцем -- то вы запросто можете и вместе. Авиакомпании обязаны позволять сумасшедшим держать своих зверей на руках. Так говорит правительство.
   То была очередная порция жизненно важной информации.
   Стоя в очереди, она дала ему несколько конвертов и наклеек с адресами, чтобы клеить на них. Потом дала несколько купонов и писем, чтобы обернуть те и положить внутрь.
   -- Берешь, звонишь людям из авиакомпании, -- рассказывала она. -- И говоришь им, что тебе нужно захватить "успокоительное животное".
   Так их на полном серьезе и называют авиалинии. Это может быть собака, обезьяна, кролик, но ни за что не кот. Правительство не считает, что коты могут кого-то успокаивать.
   Авиакомпания не может потребовать тебя доказать, что ты сумасшедший, сказала мамуля. Получилась бы дискриминация. У слепых же не требуют доказать, что они слепы.
   -- Когда ты сумасшедший, -- сказала она. -- Твой внешний вид или поступки -- вина не твоя.
   Купоны гласили: "В счет одной бесплатной порции в "Кловер Инн".
   Она сказала, что сумасшедшие и хромые получают места на авиарейс первым делом, поэтому вы с обезьяной окажетесь прямо в начале очереди, -- неважно, сколько человек было впереди. Свернула рот на сторону и крепко втянула воздух ноздрей с той же стороны, потом свернула на другую и снова втянула воздух. Рукой все время держалась за нос, трогала его и терла. Потянула за кончик. Понюхала снизу заблестевшие ногти. Посмотрела вверх, в небо, и втянула носом каплю крови. У сумасшедших, сказала она, в руках вся власть.
   Дала ему марки, чтобы лизать и клеить на конверты.
   Очередь понемногу продвигалась раз за разом, и мамуля попросила, стоя у окошка:
   -- Дай мне платок, пожалуйста, -- передала конверты с марками в окошко и сказала. -- Не отправите это для нас по почте?
   Внутри зоопарка были звери за решетками, за толстым пластиком, в глубоких котлованах, наполненных водой, и звери в основном лежали на земле, дергая себя задними лапами.
   -- Нет, ну ты посмотри, -- возмутилась мамуля чересчур громко. -- Даешь дикому зверю милое чистое спокойное место для жизни, даешь ему много хорошей полезной еды, -- сказала. -- И вот тебе благодарность.
   Другие мамы наклонились и зашептали своим деткам, потом утащили их идти смотреть на других зверушек.
   Перед ними гоняли кулаки обезьяны, брызгая струями густой белой дряни. Дрянь стекала по пластмассовым окошкам изнутри. Старая белая дрянь была там же, разлившаяся тонким слоем и засохшая почти до прозрачности.
   -- Отбираешь у них борьбу за выживание -- и вот что получаешь, -- сказала мамуля.
   Дикобразы кончают так, -- рассказывала она, пока они смотрели, -- дикобразы скачут на деревянной палке. Точно как ведьма ездит на метле, -- дикобразы трутся о палку, пока та не становится вонючей и скользкой от мочи и сока из желез. Когда та начнет вонять достаточно сильно -- они ни за что не променяют ее на другую.
   Продолжая наблюдать, как дикобраз катается на палке, мамуля заметила:
   -- Какая все же тонкая метафора.
   Маленький мальчик представил, как они выпускают всех зверей на волю. И тигров, и пингвинов -- и все они дерутся. Леопарды и носороги кусают друг друга. Малолетнему пидору затея очень понравилась.
   -- Единственное, что отделяет нас от животных, -- сказала мамуля. -- То, что у нас есть порнография.
   Снова условности, сказала она. И она не была уверена, делает ли это нас лучше животных, или хуже.
   Слоны, сказала мамуля, могут пользоваться хоботом.
   Макаки могут пользоваться хвостом.
   А маленькому мальчику хотелось только глянуть, как выйдет из строя что-то опасное.
   -- Мастурбация, -- сообщила мамуля. -- Их единственное средство для побега.
   "Пока не придем мы", -- подумал мальчик.
   Грустные витающие в облаках животные, окосевшие медведи, гориллы и выдры все вздрагивали, их остекленевшие глазки были почти закрыты, и они едва дышали. Усталые лапки у всех напухли. Глаза позаплывали.
   Дельфины и киты трутся о гладкие бока бассейнов, сказала мамуля.
   Олени трут рога в траве до самого, как она выразилась, оргазма.
   Прямо перед ними японская панда расплескала немного своей гадости по камням. Потом медвежонок развалился на спине и закрыл глаза. Его лужица осталась умирать на солнце.
   Мальчик прошептал -- это грустно?
   -- Хуже, -- ответила мамуля.
   Она рассказала про знаменитого кита-убийцу, который снимался в фильме и потом переехал в новый роскошный аквариум, но продолжал творить непотребство со стенками. Владельцы были очень смущены. Все дошло до того, что сейчас кита пытаются освободить.
   -- Мастурбация навстречу свободе, -- отметила мамуля. -- Мишелю Фуко понравилось бы.
   Она рассказала, что когда девочка и мальчик у собачек совокупляются, головка пениса мальчика набухает, а вагинальные мышцы девочки сжимаются. Даже после окончания полового акта обе собачки остаются прицепленными друг к дружке, беспомощные и несчастные на некоторое время.
   Мамуля сказала, что по тому же сценарию развивается и большинство брачных союзов у людей.
   К этому моменту последние оставшиеся матери уже отогнали своих детишек подальше. Когда они двое остались совсем одни, мальчик прошептал -- где им найти ключи, чтобы освободить всех зверей?
   А мамуля ответила:
   -- У меня уже с собой.
   Перед клеткой с обезьянами мамуля полезла в сумочку и вынула пригоршню пилюлек: маленьких круглых фиолетовых пилюлек. Она швырнула всю пригоршню через прутья, а пилюльки рассыпались и покатились в стороны. Несколько обезьян спустились вниз посмотреть.
   На миг испугавшись, уже не шепотом, маленький мальчик спросил:
   -- Это яд?
   А мамуля засмеялась.
   -- Вот это мысль, -- сказала она. -- Нет, милый, мы же не хотим освобождать обезьянок настолько.
   Обезьяны уже толпились, поедая пилюльки.
   А мамуля сказала:
   -- Успокойся, сына, -- она порылась в сумочке и достала белую трубочку, трихлорэтан.
   -- Это? -- переспросила она, и положила несколько фиолетовых пилюлек себе на язык. -- Это всего лишь старая добрая растительная разновидность ЛСД.
   Потом затолкала трубочку трихлорэтана себе в ноздрю. А может, и нет. Может быть, все было совсем не так.
  
   Глава 31
  
   Дэнни уже сидит во тьме в первом ряду, делая наброски на желтой планшетке, которую держит в объятиях, а три с половиной пустых бутылки пива стоят на столике перед ним. Он не поднимает взгляд на танцовщицу, брюнетку с прямыми черными волосами, стоящую на руках и коленях. Та дергает головой из стороны в сторону, подметая прической сцену, и волосы кажутся пурпурными в красном свете. Она разглаживает волосы руками, убирая их за спину, и подползает на край сцены.
   Музыка -- громкое танцевальное техно, замикшированное с сэмплами собачьего лая, клаксонов, марша гитлерлюгенда. Доносятся звуки бьющегося стекла и выстрелы. В музыке слышны крики женщин и сирены пожарных машин.
   -- Эй, Пикассо, -- зовет танцовщица, болтая ногой у Дэнни под носом.
   Не отрывая взгляд от планшетки, Дэнни вынимает один бакс из кармана штанов и просовывает ей между пальцев ноги. На сиденье рядом с ним лежит очередной камень, завернутый в розовое одеяло.
   На полном серьезе, мир сбился с пути тогда, когда мы принялись танцевать под звуки пожарной тревоги. Пожарные тревоги уже не означают пожаров.
   Случись настоящий пожар -- посадили бы человека с приятным голосом дать объявление:
   -- Легковой автомобиль "Бьюик" с номерами BRK 773, у вас не погашены фары.
   По случаю всамделишного ядерного нападения взяли бы прокричали:
   -- К телефону у стойки бара просят Остина Леттермана. К телефону просят Остина Леттермана.
   В конце света будет не рев со взрывом, а сдержанное, хорошо оформленное объявление:
   -- Билл Ривервэйл, для вас звонок на второй линии.
   И потом ничто.
   Танцовщица выдергивает рукой деньги Дэнни, зажатые между пальцев. Лежит на животе, упираясь в сцену локтями, прижимая груди друг к дружке, и говорит:
   -- Давай глянем, как вышло.
   Дэнни наносит пару быстрых штрихов и разворачивает планшетку к ней.
   А она спрашивает:
   -- Это что -- я?
   -- Нет, -- отвечает Дэнни и поворачивает планшетку, чтобы изучить ее самому. -- Это колонна композитного ордера, как строили римляне. Смотри, -- говорит он, указывая на что-то выпачканным пальцем. -- Видишь, как римляне сочетали завитки ионического ордера с коринфским лиственным орнаментом, да при этом сохраняя все пропорции.
   Танцовщица -- это Шерри Дайкири из нашего прошлого визита, только сейчас ее светлые волосы покрашены в черный. На внутренней стороне бедра -- маленькая круглая повязочка.
   И вот я уже подошел к Дэнни, заглядываю ему через плечо, зову:
   -- Братан.
   А Дэнни отзывается:
   -- Братан.
   А я говорю:
   -- Ты, видать, снова побывал в библиотеке.
   Хвалю Шерри:
   -- Молодец, что позаботилась о родинке.
   Шерри Дайкири веером закручивает волосы над головой. Выгибается, потом отбрасывает длинную черную прическу назад за плечи.
   -- Еще я покрасила волосы, -- сообщает она. Тянется рукой за спину, выпутывая несколько локонов, и протягивает их мне навстречу, протирая между пальцев.
   -- Теперь они черные, -- говорит.
   -- Я решила, что так будет надежнее, -- рассказывает. -- Раз ты сказал, что среди блондинок рак кожи бывает чаще.
   А я трясу каждую бутылку, пытаясь определить, в которой осталось пиво, чтобы выпить, и смотрю на Дэнни.
   Дэнни рисует, не слушает, и вообще его здесь нет.
   "Коринфские тосканские композитные архитравы антаблемента..." Некоторых людей в библиотеку нужно пускать только по рецепту. Серьезно, книги по архитектуре для Дэнни порнография. Ясное дело, сначала было несколько камушков. Потом реберные своды. Я хочу сказать -- такова Америка. Начинаешь с рукоблудия -- и развиваешься до оргий. Сперва куришь чуток травки, потом приходит папаша-героин. В этом вся наша культура: больше, лучше, сильнее, быстрее. Ключевое слово -- "прогресс".
   В Америке так: если твоя зависимость не остается максимально новой и продвинутой -- ты позорище.
   Глядя на Шерри, хлопаю себя по голове. Потом показываю на нее пальцем. Подмигиваю и говорю:
   -- Вот умница.
   Она отзывается, пытаясь завернуть ногу за голову:
   -- Осторожность не повредит, -- шерсть у нее по-прежнему сбрита, кожа по-прежнему розовая и в веснушках. Ногти на ногах серебряные. Музыка сменяется на грохот пулеметной очереди, потом на свист падающих бомб, и Шерри объявляет:
   -- Перерыв, -- находит разрез в кулисах, потом исчезает за сцену.
   -- Только глянь на нас, братан, -- говорю. Нахожу бутылку с уцелевшим пивом, а оно теплое. Продолжаю. -- Стоит женщинам всего лишь раздеться -- и мы отдаем им все свои деньги. В смысле -- почему мы в таком рабстве?
   Дэнни переворачивает страницу на планшетке и берется за что-то новое.
   Снимаю его камень на пол и сажусь.
   Мне просто надоело, сообщаю ему. Эти женщины вечно мной заправляют. Сначала мама, потом доктор Маршалл. А в промежутках ты осчастливь еще Нико, Лизу и Таню. Гвен эта, которая даже не дала мне себя изнасиловать. Вечно они все только для себя. Они считают, мол, мужчины не нужны. Бесполезны. Будто мы какой-то сексуальный довесок.
   Просто система жизнеобеспечения для эрекции. Или для кошелька.
   Отныне, говорю, я не собираюсь уступать ни пяди.
   Я объявляю забастовку.
   Отныне женщины пускай сами открывают себе двери.
   Пускай сами платят по счету за свои ужины.
   Не собираюсь никому двигать тяжелые диваны -- больше никогда.
   И открывать заевшие крышки банок тоже.
   И никогда в жизни я больше не стану поднимать стульчак в туалете.
   Черт возьми, отныне я ссу на каждый стульчак.
   Двумя пальцами подаю официантке международный знак языка жестов -- "два". "Еще два пива, пожалуйста".
   Говорю:
   -- Вот посмотрим, как женщины попробуют пожить без меня. Возьмем да поглядим, как их маленький женский мирок со скрежетом встанет на месте.
   Теплое пиво отдает ртом Дэнни, его зубами и губной мазью, -- вот так мне сейчас нужно выпить.
   -- И, сто пудов, -- говорю. -- Если я окажусь на тонущем корабле - то полезу в шлюпку первым.
   Нам не нужны женщины. В мире полно других вещей, с которыми можно заниматься сексом -- возьмите сходите на встречу сексоголиков и запишите себе. Есть печеные арбузы. Есть вибрирующие ручки газонокосилок -- как раз на уровне промежности. Есть пылесосы и кресла из мягкой резины. Сайты в Интернете. Всевозможные старые сексуальные ищейки из чатовых залов, прикидывающиеся шестнадцатилетними девчонками. На полном серьезе, из бывалых фэбээровцев получаются самые сексуальные кибердевочки.
   Прошу, покажите мне хоть одну вещь в нашем мире, которая и есть то, чем кажется.
   Заявляю Дэнни, вот он я, значит, заявляю ему:
   -- Женщины не хотят равных прав. У них куда больше власти в роли притесняемых. Им нужно, чтобы мужчины были громадным вражеским сговором. Все их самоопределение строится на этом.
   А Дэнни оглядывается, поворачивая только голову, как сова, глаза под бровями сведены в одну точку, и он отвечает:
   -- Братан, да ты уже идешь вразнос.
   -- Нет, я о чем, -- возражаю.
   Говорю -- просто убил бы парня, который изобрел самотык. Я и правда убил бы.
   Музыка сменяется на сирены воздушной тревоги. Потом гордо выходит новая танцовщица, светясь розовым внутри какого-то абсолютно кукольного купальника, ее шерсть и груди почти наружу.
   Она сбрасывает с одного плеча бретельку. Сосет указательный палец. Падает бретелька с другого плеча, и теперь только ее грудь удерживает купальник от падения к ногам.
   Мы с Дэнни вдвоем наблюдаем за ней, и купальник падает.
  
   Глава 32
  
   Когда приходит тягач из автоклуба, девушке с конторки приходится топать его встречать, поэтому заверяю ее, мол, конечно, -- я готов последить за ее столом.
   На полном серьезе, когда автобус высадил меня сегодня у Сент-Энтони, я заметил, что у нее спущены две шины. Оба задних колеса стоят прямо на ободе, сказал я ей, заставляя себя ни на секунду не отводить взгляд.
   Экран безопасности демонстрирует столовую, где старухи едят на завтрак растертую в пюре пищу разных оттенков серого.
   Переключатель интеркома установлен на номер первый, -- слышна лифтовая музыка, и где-то течет вода.
   Монитор переключается по циклу на комнату для кружков, там пусто. Проходит десять секунд. Потом тут зал, где стоит телевизор с темным экраном. Потом, десять секунд спустя, библиотека, где Пэйж толкает мою маму в коляске мимо полок с потрепанными старыми книгами.
   Щелкаю управлением интеркома туда-сюда по шкале, пока не слышу их на шестом номере.
   -- Если бы только у меня хватало смелости не бороться и не подвергать сомнению все подряд, -- говорит мама. Она тянется и касается корешка книги, продолжая. -- Если бы я хоть один раз могла сказать -- "Вот. Вот, что хорошо. Просто потому, что я это выбираю".
   Она вынимает книгу, разглядывает обложку и заталкивает книгу обратно, на полку, мотая головой.
   И, через динамик, шершавый и приглушенный, мамин голос интересуется:
   -- Вот вы -- как решили стать врачом?
   Пэйж пожимает плечами:
   -- Нужно же на что-то выменивать свою юность...
   Монитор переключается по циклу, демонстрируя пустую погрузочную площадку позади Сент-Энтони.
   Теперь мамин голос спрашивает на заднем плане:
   -- Но как пришло решение?
   А Пэйж на заднем плане отвечает:
   -- Не знаю. Однажды взяла и захотела стать врачом... -- и ее голос гаснет, переходя в какую-то другую комнату.
   Монитор переключается по циклу, демонстрируя парадную стоянку, где остановился тягач, а его водитель сидит на корточках возле голубой машины. Девушка с конторки стоит в стороне, сложив на груди руки.
   Щелкаю по шкале с номера на номер и прислушиваюсь.
   Монитор переключается, показывая меня, который сидит, приложив ухо к динамику интеркома.
   Стук чьей-то печатной машинки на номере пять. На восьмом гудит фен для волос. На втором слышу мамин голос, рассказывающий:
   -- Знаете поговорку, мол -- "Те, кто не помнят прошлое, обречены повторять его"? Так вот, мне кажется, что те, кто помнят свое прошлое -- еще хуже.
   Пэйж на заднем плане отвечает:
   -- Те, кто помнят прошлое, ухитряются по-настоящему перегадить историю.
   Монитор переключается по циклу, показывая их, идущих по коридору, и открытую книгу в маминых руках. Даже в черно-белом цвете можно уверенно сказать, что это ее дневник. И она читает его с улыбкой.
   Поднимает взгляд, изворачиваясь, чтобы глянуть на Пэйж за коляской, и говорит:
   -- По моему мнению, те, кто помнят прошлое, оказываются им парализованы.
   А Пэйж толкает ее дальше со словами:
   -- Как насчет -- "Те, кто умеют забыть прошлое, на голову выше всех нас"?
   Потом их голоса снова гаснут.
   Кто-то храпит на номере три. На десятом -- скрипение кресла-качалки.
   Монитор переключается по циклу, показывая парадную автостоянку, где девушка подписывает что-то на планшетке.
   Прежде, чем мне удастся снова разыскать Пэйж, девушка с конторки вернется и скажет, что с шинами у нее все в порядке. Она снова посмотрит на меня искоса.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   Оказывается, какой-то козел просто выпустил из них воздух.
  
   Глава 33
  
   Среды означают Нико.
   Пятницы означают Таня.
   Воскресенья означают Лиза, и я подбираю ее на стоянке у общественного центра. За пару дверей от встречи сексоголиков мы переводим немного спермы в подсобке, со шваброй, которая стоит рядом с нами в ведре серой воды. Лиза опирается на подвернувшиеся свертки туалетной бумаги, а я нарезаю ее по заднице с такой силой, что с каждым моим подкатом она бодает полку со сложенным тряпьем. Слизываю с ее спины пот для никотинового прихода.
   Такова жизнь на земле, насколько мне она знакома. Что-то вроде грубого, грязного секса, когда сначала хочется подстелить газету. Так я пытаюсь вернуть вещи в то состояние, в котором они были до Пэйж Маршалл. Это Эпоха возрождения. Пытаюсь воссоздать то, какой выдавалась жизнь всего пару недель тому назад. Когда моя дисфункция так замечательно функционировала.
   Спрашиваю затылок Лизы, поросший чахлыми волосами, говорю:
   -- Ты бы мне сказала, если бы я развел нежности, правда?
   Тяну на себя ее бедра, прошу:
   -- Скажи честно.
   Пялю ее в постоянном стабильном темпе, спрашиваю:
   -- Ты же не считаешь, что я бывал добрым, так?
   Чтобы не кончить, представляю себе места крушения самолетов и процесс вступания в дерьмо.
   Мой поршень серьезно горит, я воображаю полицейские снимки автокатастроф и раны от выстрела из дробовика в упор. Чтобы ничего не чувствовать, беру и заталкиваю все подальше.
   Заталкивать подальше член, заталкивать подальше чувства. Когда ты сексоголик -- это стопудово одно и то же.
   Глубоко погружаясь, тянусь к ней. Крепко засадив, тянусь под нее и кручу в каждой руке твердый кончик соска.
   А Лиза, потная темно-коричневая тень на фоне светло-коричневых свертков туалетной бумаги, просит:
   -- Полегче, -- говорит. -- Ну что ты пытаешься доказать?
   Что я бесчувственный урод.
   Что на самом деле мне на все плевать.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   Эта Лиза, Лиза со справкой об освобождении на три часа, хватается за свертки туалетной бумаги, бьется в сухом кашле, и руками я чувствую: пресс ее каменеет в спазмах и идет рябью у меня между пальцев. Мышцы тазового дна, -- ее лонно-копчиковые мышцы, которые сокращенно называются ЛК, сжимаются, -- а когда они стиснуты и сжаты, их протяжка по моему поршню великолепна.
   См. также: Точка Графенберга.
   См. также: Точка богини.
   См. также: Тайная тантрическая точка.
   См. также: Черная жемчужина Тао.
   Лиза упирается руками в стену и дергается мне навстречу.
   Названия для все того же участка, всевозможные условные обозначения для настоящего. Федерация женских центров по уходу зовет его уретральным наростом. Голландский анатом семнадцатого века Рейнье де Грааф называл все то же скопление пещеристой ткани, нервов и желез -- женской простатой. Все эти наименования -- для двух дюймов мочеточника, которые можно прощупать сквозь внешнюю стенку влагалища. Сквозь переднюю стенку влагалища. То же, что некоторые зовут -- "шейка мочевого пузыря".
   Все это один и тот же участок территории в форме фасолины, который каждому охота назвать по-своему.
   Чтобы установить там собственный флаг. Собственный символ.
   Чтобы не кончить, воображаю занятия по анатомии на первом курсе и расчленение двух ножек клитора, crura, -- каждая длиной где-то с указательный палец. Представляю рассечение corpus cavernosa, двух цилиндров пещеристой ткани пениса. Отрезаем яичники. Убрали яички. Учат отделять все нервы и складывать их сбоку. Трупы воняют формалином, это формальдегид. Тот самый запах новой машины.
   Со всякой фигней про трупы в мыслях можно скакать часами, ни к чему не добираясь.
   Можно убить целую жизнь, не чувствуя ничего, кроме кожи. Такое вот волшебство наших баб-сексоголичек.
   Когда у тебя зависимость, можно остаться без всяких ощущений, кроме опьянения, прихода или голода. Хотя, если сравнить их с остальными чувствами -- с грустью, злостью, страхом, нервами, отчаяньем и депрессией, -- ну, зависимость уже не кажется такой уж плохой. Она становится очень даже приемлемой альтернативой.
   В понедельник остаюсь дома после работы и просматриваю старые мамины пленки, оставшиеся от терапевтических сеансов. Здесь -- два тысячелетия женщин на одной полке. Здесь мамин голос, тот же ровный и спокойный, как когда я был малолетним говнюком.
   Бордель подсознания.
   Сказочки на ночь.
   "Представьте, что большой вес давит на ваше тело, погружая руки глубже и глубже в подушки дивана". Пленка крутится в наушниках; не забыть лечь спать на полотенце.
   Вот имя на одной из кассет с сеансами -- Мэри Тодд Линкольн.
   Не пойдет. Больно уродливая.
   См. также: Сеанс Уоллис Симпсон.
   См. также: Сеанс Марты Рэй.
   Вот три сестры Бронт. Не настоящие женщины, а просто условности, просто их имена в роли пустых полочек, на которые можно проецировать, которые можно заполнить старинными стереотипами и клише: молочной белоснежной кожей и турнюром, башмаками на пуговицах и кринолином. Одетые в одни только корсеты китового уса и ленты-кроше, здесь Эмили, Шарлотта и Анна Бронт, развалившиеся в томной наготе на диванх-канапе конского волоса в зале в один душный полдень. Секс-символы. Сам все дополняешь: опорные моменты и позы, стол с крышкой на роликах, духовой орган. Вводишь себя в роли Хисклиффа или мистера Рочестера. Просто ставишь пленку и расслабляешься.
   Как будто мы способны вообразить прошлое. Прошлое, будущее, жизнь на других планетах -- все ведь полнейшее следствие, полнейшая проекция той жизни, которую мы знаем.
   Я закрылся у себя в комнате, Дэнни приходит и уходит.
   Словно это просто нечаянность, ловлю себя с пальцем вдоль колонки Маршаллов в телефонном справочнике. Ее в списке нет. Иногда по вечерам после работы сажусь в автобус, проходящий мимо Сент-Энтони. Ее никогда нет ни в одном из окон. Проезжая мимо, нельзя угадать, какая из машин на стоянке принадлежит ей. Не выхожу.
   Порезал бы ей колеса, или оставил бы любовную записку -- не знаю.
   Дэнни приходит и уходит, и с каждым днем в доме все меньше камней. А если не видеть кого-то ежедневно, то заметно, как человек меняется. Я наблюдаю из окна на втором этаже, Дэнни приходит и уходит, толкая в тележке камни все больше и больше, -- и с каждым днем Дэнни смотрится чуть крупнее под старой клетчатой рубашкой. Лицо у него покрывается загаром, грудь и плечи становятся достаточно широки, чтобы расправить клетчатую ткань так, что она уже не висит складками. Он не качок, но стал шире, куда крупнее обычного Дэнни.
   Наблюдая из окна за Дэнни, я сам словно камень. Я остров.
   Зову сверху, мол, помощь ему не нужна?
   Стоя на тротуаре, Дэнни оглядывается по сторонам, прижимая в объятьях камень к груди.
   -- Я наверху, -- говорю. -- Не нужно помочь?
   Дэнни взваливает камень на магазинную тележку и пожимает плечами. Мотает головой и смотрит на меня снизу, держа руку козырьком над глазами.
   -- Помощь мне не нужна, -- отвечает. -- Но можешь помочь, если хочешь.
   Ладно, проехали.
   Мне-то хочется быть нужным.
   Мне-то нужно быть необходимым для кого-то. Мне нужен кто-нибудь, кто пожрет все мое свободное время, мою личность, мое внимание. Кто-нибудь, зависящий от меня. Взаимозависимый.
   См. также: Пэйж Маршалл.
   Тот же случай, когда таблетка может значить и что-то хорошее, и что-то плохое.
   Ты не ешь. И не спишь. Облизывать Лизу -- не значит есть по-настоящему. Когда спишь с Сарой Бернар -- не уснуть на самом деле.
   Волшебство сексуальной зависимости -- тебе никогда не проголодаться, не устать, не заскучать и не загрустить от одиночества.
   На обеденном столе сваливаются в кучу всевозможные новые открытки. Всевозможные чеки и наилучшие пожелания от незнакомцев, которым охота считать себя чьими-то героями. Которым кажется, будто они кому-то нужны. Одна женщина пишет, мол, начала цепочку молитв за меня. Духовная пирамидальная схема. Будто против Господа можно выйти братвой. Окружить и позагонять Его.
   Тонкая грань между молитвой и наездом.
   Вечером во вторник голос на автоответчике спрашивает моего разрешения перевести маму на третий этаж Сент-Энтони, на тот этаж, куда отправляются умирать. Первым делом я слышу, что голос -- не доктора Маршалл.
   Ору автоответчику, мол, -- да, само собой. Отправьте свихнувшуюся суку наверх. Устройте ее поудобнее, но ни за какие героические меры платить я не стану. Ни за питательные трубки. Ни за аппараты искусственного дыхания. Реакция моя могла быть и получше, если бы не тихая манера, в которой администраторша ко мне обращается, это ее придыхание в голосе. То, что она подразумевает, мол, я хороший человек.
   Прошу тихий записанный голос не звонить мне больше, пока миссис Манчини не будет мертвее мертвой.
   За исключением выдуривания денег, я скорее позволю человеку себя возненавидеть, чем пожалеть.
   Выслушивая все это, я не злюсь. И не грущу. Чувствую я теперь только одно -- половое возбуждение.
   А среды означают Нико.
   В женском туалете пухлый кулак ее лобковой кости бьет меня по носу, Никто трется и мажется вверх-вниз о мое лицо. Все два часа Нико опутывает сплетенными пальцами мой затылок и тянет мою рожу в себя, пока я не давлюсь лобковыми волосами.
   Ощупывая языком внутренности за малыми половыми губами, я облизываю складки уха доктора Маршалл. Дыша через нос, тяну язык навстречу спасению.
   В четверг первым делом Вирджиния Вульф. Потом Энез Нин. Потом еще остается время на сеанс Сакайявеи, пока наступает утро, и мне нужно идти на работу в 1734-й.
   В промежутках записываю прошлое в блокнот. В рамках четвертого шага, в рамках полной и бесстрашной моральной описи.
   Пятницы означают Таня.
   К пятнице в мамином доме уже не остается камней.
   В гости приходит Таня -- а Таня значит анальный секс.
   Волшебство поиметь попку -- в том, что она каждый раз тугая, как девочка. А еще Таня приносит игрушки. Бусы, прутья и зонды, все попахивают отбеливателем, -- она протаскивает их туда-обратно в черной кожаной сумке, которую держит в багажнике машины. Таня работает рукой и ртом над моим поршнем, проталкивая первый шарик из длинной струны скользких красных резиновых шаров мне через задний люк.
   Закрыв глаза, пытаюсь расслабиться насколько можно.
   Вдох. Потом выдох.
   Представь себе обезьяну с каштанами.
   Гладко и ровно: вдох -- и выдох.
   Таня ввинчивает в меня первый шарик, а я спрашиваю:
   -- Ты сказала бы мне, если бы по моим словам выходило, будто я в чем-то сильно нуждаюсь, правда?
   И первый шарик проскальзывает внутрь.
   -- Почему люди не верят, -- продолжаю. - Когда я говорю им, что мне плевать на все на свете?
   И второй шарик проскальзывает внутрь.
   -- Мне ведь на самом деле, и правда на все насрать, -- говорю. Очередной шарик проскальзывает внутрь. -- Не собираюсь больше страдать, -- говорю. Еще что-то проскальзывает внутрь меня.
   Таня продолжает брать мой поршень по щековине, зажимает в кулаке свисающую струну, потом дергает.
   Представьте, как женщина тянет из вас кишки. См. также: Моя умирающая мать.
   См. также: Доктор Пэйж Маршалл.
   Таня снова дергает, и срабатывает мой поршень, обхаркивая белыми солдатиками стену спальни за ее головой. Она снова дергает, и поршень кашляет всухую, все кашляет и кашляет.
   Еще кончая всухую, говорю:
   -- Черт. Серьезно, это было что-то.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   Склонившись вперед, упираясь расставленными руками в стену, чуть подогнув колени, спрашиваю:
   -- Полегче нельзя? -- говорю Тане. -- Ты же не косилку заводишь.
   А Таня сидит у моих ног на корточках, все разглядывая скользкие вонючие шарики на полу, и говорит:
   -- Ой блин, -- поднимает струну красных резиновых шаров, демонстрируя ее мне, и сообщает. -- По идее здесь должно быть десять.
   Там только восемь, плюс что-то вроде длинного отрезка пустой струны.
   У меня дико болит задница; лезу туда пальцами, потом осматриваю их на предмет крови. При том, как мне больно, вообще удивительно, что все вокруг не залито кровью.
   И я, скрипя зубами, говорю:
   -- Весело было, правда?
   А Таня отвечает:
   -- Нужно, чтобы ты подписал мою справку об освобождении, чтобы я могла вернуться в тюрьму, -- опускает струну с шарами в черную сумку и добавляет. -- А тебе, наверное, стоило бы сразу заглянуть в неотложку.
   См. также: Закупорка толстой кишки.
   См. также: Блокада кишечника.
   См. также: Спазмы, жар, септический шок, отказ сердечной мышцы.
   Прошло пять дней с тех пор, как я был достаточно голоден, чтобы поесть. Я не устал. И не нервничал, не сердился, не боялся и не хотел пить. Плохо ли пахнет здесь воздух -- сказать не могу. Знаю только, что сегодня пятница, потому что здесь Таня.
   Пэйж с ниткой для зубов. Таня с игрушечками. Гвен с надежным словом. Вечно эти женщины таскают меня туда-сюда за веревочку.
   -- Да нет, серьезно, -- говорю Тане. Подписываю справку, под словом "поручитель", и продолжаю. -- Серьезно. Все нормально. Я не чувствую, будто внутри что-то осталось.
   А Таня забирает справку и говорит:
   -- Поверить не могу.
   Еще прикольнее то, что мне и самому как-то не особо верится.
  
   Глава 34
  
   Без страховки или даже водительских прав, я вызываю буксир, чтобы завести мамину старую машину. По радио рассказывают, где найти пробки: два столкнувшихся поперек дороги автомобиля, заглохший тягач-трейлер на шоссе у аэропорта. После того, как наполняю бак, я беру и нахожу происшествие, и становлюсь в очередь. Просто для того, чтобы чувствовать себя частью чего-нибудь.
   Когда я бывал в пробке, мое сердце билось с нормальной скоростью. Тут я не одинок. Пока я здесь в ловушке - я могу чувствовать себя нормальным человеком, который возвращается домой: к детям, жене, жилью какому-нибудь. Я мог прикинуться, что жизнь для меня значит больше, чем ожидание очередного бедствия. Что мне известно, как с ней справляться. При том, как остальные детишки объявляли, что они "в домике", сам я мог заявить, мол, я в пути.
   После работы иду проведать Дэнни на пустырь, где он свалил все свои камни, -- на старый квартал "городских домов Меннингтаун-Кантри", где он садит на раствор одни ряд поверх другого, пока не получается стена; и зову:
   -- Эй.
   А Дэнни отзывается:
   -- Братан?
   Дэнни спрашивает:
   -- Как там твоя мама?
   А я говорю, что мне плевать.
   Мастерком Дэнни валит слой серой крупчатой грязи на верхушку последнего ряда булыжников. Заточенным стальным ребром мастерка он парится над слоем раствора, разравнивая его. Рукояткой разглаживает стыки между камнями, которые уже положил.
   Под яблоней сидит девчонка, достаточно близко, чтобы разглядеть в ней Шерри Дайкири из стрип-клуба. Под ней расстелено одеяло, а она достает белые пакеты с закуской из коричневой кошелки, открывая каждый из них.
   Дэнни берется пристраивать камни на новый слой раствора.
   Спрашиваю:
   -- Что ты строишь?
   Дэнни пожимает плечами. Ввинчивает квадратный коричневый камень поглубже в раствор. Про помощи мастерка залепляет раствором щель между двух булыжников. Собирая все поколение детишек во что-то огромное.
   Разве не нужно было сначала построить все на бумаге? Спрашиваю -- разве не нужен проект? Есть разрешения и инспекции, которые надо пройти. Нужно платить. Есть строительные законы, которые надо знать.
   А Дэнни отзывается:
   -- С какой стати?
   Он перекатывает камни ногой, потом находит лучший и ставит на место. Не нужно ведь разрешение рисовать картину, замечает он. Не нужно подавать проект, чтобы написать книгу. А ведь есть книги, которые приносят больше вреда, чем он сам когда-нибудь мог. И стихотворения твои никому не нужно инспектировать. Есть такая вещь, как свобода самовыражения.
   Дэнни говорит:
   -- Не нужен ведь допуск, чтобы завести ребенка. Так зачем надо покупать разрешение, чтобы строить дом?
   А я спрашиваю:
   -- Но что если ты построишь опасный, уродский дом?
   А Дэнни отзывается:
   -- Ну, а что если ты воспитаешь опасного, хероватого ребеночка?
   А я поднимаю между нами кулак и говорю:
   -- Давай лучше не будем обо мне, братан.
   Дэнни оглядывается на сидящую в траве Шерри Дайкири и сообщает:
   -- Ее зовут Бэт.
   -- Ни минуты не думай, будто город купится на твою логику Первой Поправки, -- говорю.
   И прибавляю:
   -- А она вовсе не такая хорошенькая, как ты считаешь.
   Дэнни вытирает с лица пот подолом рубашки. Можно заметить, что пресс у него пошел бронированными волнами, -- и он говорит:
   -- Тебе нужно сходить повидать ее.
   Я вижу ее и отсюда.
   -- Свою маму, в смысле, -- поясняет он.
   Она меня больше не знает. Скучать не будет.
   -- Это не для нее, -- возражает Дэнни. -- Тебе нужно разобраться с этим для самого себя.
   Руки нашего Дэнни прорезаны впадинками теней от сокращающихся мышц. Руки нашего Дэнни теперь растягивают рукава пропотелой футболки. Его тощие ручонки кажутся широкими в обхвате. Узенькие плечи -- широко расправленными. С каждым новым рядом ему приходится поднимать булыжники чуть выше. С каждым новым рядом ему приходится стать сильнее. Дэнни приглашает:
   -- Не хочешь остаться, пожрать китайского? -- говорит. -- Ты чуток отощал вроде.
   Спрашиваю -- он что, теперь живет с этой Бэт?
   Спрашиваю, залетела она от него, или что?
   А Дэнни тащит здоровенный серый камень, держа его двумя руками у пояса, пожимает плечами. Месяц назад это был камень, который мы с трудом поднимали вдвоем.
   Если нужно, говорю ему, тут у меня на ходу мамина машина.
   -- Сходи узнай, как там твоя мама, -- отвечает Дэнни. -- Потом приходи помогать.
   Все в Колонии Дансборо просили передать привет, говорю ему.
   А Дэнни отзывается:
   -- Не ври мне, братан. Я не тот, кому нужны утешения.
  
   Глава 35
  
   Проматываю сообщения на мамином автоответчике -- а там все тот же тихий голос, пришептывающий и все понимающий, говорит -- "Состояние ухудшается..." Говорит -- "Критическое..." Говорит -- "Матери..." Говорит -- "Внутривенно..."
   Продолжаю жать на кнопку перемотки.
   На полке еще отложена на ночь Коллин Мур, кто бы она ни была. Тут Констэнс Ллойд, кто она ни есть. Тут Джуди Гэрленд. Тут Ева Браун. Все оставшееся -- определенно второй сорт.
   Голос на автоответчике обрывается и начинает снова.
   -- ...звонила в некоторые родильные дома, перечисленные в дневнике его матери... -- сообщает он.
   Это Пэйж Маршалл.
   Перематываю.
   -- Здравствуйте, это доктор Маршалл, -- говорит она. -- Мне нужно поговорить с Виктором Манчини. Пожалуйста, сообщите мистеру Манчини, что я позвонила в некоторые родильные дома, перечисленные в дневнике его матери, и все они оказались подлинными. Даже врачи настоящие, -- говорит. -- Необычнее всего то, что все они очень расстраивались, когда я задавала им вопросы про Иду Манчини.
   Говорит:
   -- Похоже, все оборачивается большим, чем просто фантазия миссис Манчини.
   Голос на заднем плане зовет:
   -- Пэйж?
   Мужской голос.
   -- Послушайте, -- продолжает она. -- Пришел мой муж, поэтому, пожалуйста, пускай Виктор Манчини посетит меня в Центре по уходу Сент-Энтони, как только сможет.
   Мужской голос спрашивает:
   -- Пэйж? В чем дело? Почему ты шеп...
   И на линии короткие гудки.
  
   Глава 36
  
   Так что суббота означает визит к моей маме.
   В холле Сент-Энтони я обращаюсь к девушке за конторкой, сообщаю ей, что я Виктор Манчини, и пришел проведать свою маму, Иду Манчини.
   Говорю:
   -- Если только, ну, если она не умерла.
   Девушка с конторки дарит мне взгляд, при котором подгибают подбородок и смотрят на человека, когда его очень и очень жаль. Возьмите, склоните голову настолько, чтобы глазам пришлось смотреть на человека снизу вверх. Таким вот, повинующимся взглядом. Поднимите брови повыше к линии волос. Это взгляд безграничной скорби. Соберите губы в хмурую гримасу, и вы поймете совершенно точно, как смотрит на меня девушка с конторки.
   И она говорит:
   -- Естественно ваша мать по-прежнему с нами.
   А я отвечаю:
   -- Не поймите меня неправильно, но мне где-то как-то мечталось, чтобы ее не было.
   Ее лицо на секунду забывает, как ей жаль, и губы подтягиваются, приоткрывая зубы. Способ заставить большинство женщин прервать зрительный контакт -- нужно провести языком по губам. Те, кто не отвернутся, на полном серьезе -- это в яблочко.
   Успокойтесь, говорит она мне. Миссис Манчини по-прежнему на первом этаже.
   Правильно -- мисс Манчини, сообщаю ей. Моя мама не была замужем, если не считать меня, с той дикой эдиповой точки зрения.
   Спрашиваю, здесь ли Пэйж Маршалл.
   -- Конечно здесь, -- отвечает девушка с конторки, теперь уже немного отвернув от меня лицо, глядя на меня уголком глаза. Взгляд недоверия.
   За бронированными дверями все сумасшедшие старые Ирмы и Лаверны, Виолетты и Оливии принимаются медленно мигрировать на костылях и инвалидках, приближаясь ко мне. Все хронические раздевалки. Все сданные на свалку бабули и хомячихи с набитыми жеваной жратвой карманами, и все, кто забывают как глотать, с легкими, забитыми едой и питьем.
   Все они мне улыбаются. Все сияют. У каждого на руке пластиковый браслет, который держит двери закрытыми, но все равно все выглядят лучше, чем я себя чувствую.
   В зале запах роз, лимонов и хвои. Шумный мирок молит о внимании из телевизора. Разбросанные головоломки-"паззлы". Никто еще не перевел маму на третий этаж, на этаж смерти, и в ее комнате в твидовом кресле сидит Пэйж Маршалл, читая планшетку в очках, и, когда видит меня, замечает:
   -- Посмотри на себя, -- говорит. -- Похоже, трубка для питания пригодилась бы не только твоей матери.
   Говорю, мол, я получил ее сообщение.
   Моя мама на месте. Она тут же, в постели. Она просто спит, и все, живот ее - не более чем вздутый холмик под одеялами. Кости -- единственное, что осталось у нее внутри рук и ног. Голова тонет в подушке, глаза зажмурены. Желваки на миг набухают, когда сжимаются зубы, и она собирает в комок все лицо, чтобы сглотнуть.
   Ее глаза распахиваются, и она тянет ко мне серо-зеленые пальцы, диковатым подводным образом, медленным гребком пловчихи, дрожащим, словно от зайчиков света на дне бассейна, когда ты ребенок, и ночуешь в мотеле подальше от шоссе. Пластиковый браслет свисает с запястья, а она зовет:
   -- Фред.
   Она снова глотает, -- все лицо собирается в пучок от усилия, -- и повторяет:
   -- Фред Гастингс.
   Глаза ее перекатываются на бок, и она улыбается Пэйж.
   -- Тэмми, -- говорит. -- Фред и Тэмми Гастингсы.
   Старый адвокат-поверенный со своей женой.
   Все мои записки по Фреду Гастингсу остались дома. "Форд" я вожу, или "Додж" -- не припомню. И сколько у меня должно быть детей. И в какой цвет мы наконец покрасили столовую. Не помню ни одной подробности про жизнь, которой я по идее живу.
   Пэйж все еще сидит в кресле, а я подхожу ближе и кладу руку ей на плечо в белом халате, и спрашиваю:
   -- Как вы себя чувствуете, миссис Манчини?
   Ее жуткая серо-зеленая рука поднимается выше и покачивается туда-сюда, -- универсальный знак языка жестов для "так себе". Она улыбается и говорит с закрытыми глазами:
   -- Надеялась, что ты окажешься Виктором.
   Пэйж стряхивает с плеча мою руку.
   А я замечаю:
   -- Мне казалось, я вам нравился больше.
   Говорю:
   -- Виктор никому особо не нравится.
   Моя мать тянет пальцы в сторону Пэйж и спрашивает:
   -- Ты его любишь?
   Пэйж смотрит на меня.
   -- Да Фреда же, -- поясняет мама. -- Ты его любишь?
   Пэйж берется быстро выщелкивать и отщелкивать авторучку. Не глядя на меня, уткнувшись в планшетку в объятиях, отвечает:
   -- Люблю.
   А мама улыбается. И, вытягивая пальцы в мою сторону, спрашивает:
   -- А ты ее -- любишь?
   Может быть, как дикобраз свою вонючую палку, если такое можно назвать любовью.
   Может быть, как дельфин любит гладкие стены бассейна.
   И я отвечаю:
   -- Вроде бы.
   Мама боком опускает подбородок на шею, таращится на меня и говорит:
   -- Фред.
   А я отвечаю:
   -- Ну ладно -- да, -- говорю. -- Я люблю ее.
   Она возвращает серо-зеленые пальцы обратно, покоиться на вздувшемся животе, и произносит:
   -- Вам двоим так везет, -- закрывает глаза и продолжает. -- У Виктора не очень получается любить людей.
   Говорит:
   -- Чего я больше всего боюсь -- когда меня не станет, в целом свете не останется никого, кто любил бы Виктора.
   Эти мне чертовы старики. Эти человеческие развалины.
   Любовь говно. И чувства говно. Я скала. И урод. Я наплевательский мудак -- и горжусь этим.
   Как бы НЕ поступил Иисус?
   Если все придет к выбору между тем, чтобы оказаться нелюбимым, и тем, чтобы стать ранимым, чувствительным и чувственным -- тогда можете оставить вашу любовь себе.
   Считается ли то, что я сказал насчет любви к Пэйж враньем или признанием -- не знаю. Но это была уловка. Просто чтобы свалить в кучу еще больше девчачьего говна. У людей нет души, и я абсолютно совершенно на полном серьезе не собираюсь, блядь, плакать.
   А мамины глаза по-прежнему закрыты, и грудь ее наполняется и опустошается длинными, глубокими циклами.
   Вдох. Выдох. Представьте, что большой вес давит на ваше тело, погружая голову и руки глубже и глубже.
   И она уже спит.
   Пэйж встает с кресла и кивает головой в сторону двери, и я следую за ней в коридор.
   Она осматривается и предлагает:
   -- Не хочешь пройтись в часовню?
   Да как-то не в настроении.
   -- Поговорить, -- поясняет она.
   Говорю -- "ладно". Иду с ней, добавляю:
   -- Спасибо за поддержку. В смысле, что соврала.
   А Пэйж отзывается:
   -- Кто сказал, что я врала?
   Тогда что же, получается, она меня любит? Это невозможно.
   -- Ну, -- говорит она. -- Может, приврала чуточку. Ты мне нравишься. Местами.
   Вдох. Потом выдох.
   В часовне Пэйж прикрывает за нами дверь и предлагает:
   -- Попробуй, -- берет мою руку и держит ее у своего плоского живота. -- Я измерила температуру. Мое время уже прошло.
   Со всем грузом, который уже начал набиваться в мои кишки над кое-чем, отвечаю ей:
   -- Ну да? -- говорю. -- Знаешь, а я тебя мог бы заделать в этом плане.
   Все Таня со своими резиновыми жопными игрушками.
   Пэйж отворачивается и медленно удаляется прочь, и сообщает, не оборачиваясь:
   -- Не знаю, как с тобой все это обсуждать.
   Солнце падает сквозь окно с витражами, сквозь цельную стену сотен оттенков золотого. Крест из светлого дерева. Символы. Алтарь и перила причастия, все на месте. Пэйж отправляется присесть на одну из лавок, на церковную скамью, -- и вздыхает. Одной рукой прихватывает верхушку планшетки, а другой поднимает несколько прицепленных на нее листочков, обнажая под ними что-то красное.
   Мамин дневник.
   Она вручает дневник мне и рассказывает:
   -- Можешь сам проверить факты. Вообще говоря, я даже советую тебе так поступить. Если это послужит твоему душевному покою.
   Беру тетрадку, а внутри по-прежнему бред. Ну допустим, итальянский бред.
   А Пэйж продолжает:
   -- Единственный положительный момент -- нет абсолютной уверенности в том, что генетический материал, который они использовали, был от действительной исторической личности.
   Все остальное подтверждается, говорит она. Даты, клиники, специалисты. Даже люди из церкви, с которыми она общалась, настаивали, что украденный материал, та ткань, которую культивировала клиника, был единственной достоверной крайней плотью. Она сказала -- в Риме это разворошило громадное политическое осиное гнездо.
   -- Единственный другой положительный момент, -- сообщает она. -- Я никому не рассказывала, кто ты такой.
   "Господи Иисусе" -- говорю.
   -- Нет, я имею в виду -- кем ты стал, -- поясняет она.
   А я говорю:
   -- Да нет же, я просто выругался.
   Чувствую себя так, словно только что мне вернули плохие результаты по биопсии. Спрашиваю:
   -- Так что оно все должно значить?
   Пэйж пожимает плечами.
   -- Когда думаешь об этом -- ничего, -- отвечает она. Кивает на дневник в моих руках и продолжает. -- Если не хочешь разрушить себе жизнь -- советую тебе сжечь его.
   Спрашиваю -- как оно повлияет на нас, на меня с ней.
   -- Мы не должны больше видеться, -- отвечает она. -- Если ты об этом.
   Спрашиваю -- она же не верит в этот отстой, а?
   А Пэйж говорит:
   -- Я видела тебя с местными пациентами, и видела, что все они обретают покой, как только с тобой поговорят, -- она склоняется сидя, поставив локти на колени и уперев подбородок в ладони, и продолжает. -- Просто не могу принять вероятность, что твоя мать права. Не могли же все в Италии, с кем я говорила, оказаться не в своем уме. В смысле, а что если ты и правда прекрасный неземной Божий сын?
   Благословенное и безукоризненное олицетворение Господа во плоти.
   Желчь взбирается с места блокады, и в моем рту привкус кислоты.
   "Токсикоз беременных" -- неподходящий термин, но это первое, что приходит на ум.
   -- Так ты хочешь сказать, что спишь только с простыми смертными? -- спрашиваю.
   А Пэйж, склонившись вперед, дарит мне взгляд жалости, точно такой же, какой отлично получается у девушки с конторки, подогнув подбородок и приподняв брови к линии волос, -- и говорит:
   -- Прости, что влезла. Обещаю -- не расскажу ни одной живой душе.
   А моя мама?
   Пэйж вздыхает и пожимает плечами:
   -- Тут все просто. Она не в своем уме. Ей никто не поверит.
   Да нет, я имел в виду -- она скоро умрет?
   -- Наверное, -- отвечает Пэйж. -- Если не случится чудо.
  
   Глава 37
  
   Урсула останавливается, чтобы перевести дух, и поднимает на меня взгляд. Болтает в воздухе пальцами руки, другой рукой разминает запястье, и говорит:
   -- Если бы ты был маслобойкой, у нас еще полчаса назад вышло бы масло.
   Говорю -- "прости".
   Она плюет на руку, зажимает в кулаке мой поршень и замечает:
   -- Совсем на тебя не похоже.
   А я уже и не прикидываюсь, будто знаю, что на меня похоже.
   Ясное дело, это всего лишь очередной заторможенный денек в 1734-м, и вот мы лежим, завалясь на стог сена в конюшне. Я со скрещенными за головой руками, Урсула свилась около меня. Мы особо не шевелимся -- иначе сено начнет колоть сквозь одежду. Мы оба разглядываем стропила, деревянные перекладины и плетеную внутренность соломенной крыши. Пауки покачиваются, свисая на паутинках.
   Урсула берется дергать, и спрашивает:
   -- Видел Дэнни по телевизору?
   Когда?
   -- Вчера вечером.
   По поводу?
   Урсула мотает головой:
   -- Строит чего-то. Народ жалуется. Люди считают, что это какая-то церковь, а он не говорит, какая.
   Смешно и грустно то, что мы не можем ужиться с вещами, которые не в силах понять. То, что нам нужно дать всему наименования, объяснить все и разобрать на части. Даже то, что стопудово необъяснимо. Даже Бога.
   "Расщепить" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
   "Это не церковь", -- говорю. Отбрасываю галстук за плечо и вытаскиваю из штанов подол рубахи.
   А Урсула возражает:
   -- По ящику считают, что церковь.
   Кончиками пальцев продавливаю область вокруг пупка, вокруг пупочного рубчика, но из ручной пальпации ничего не следует. Простукиваю, выслушивая звуковые вариации, которые могут значить однородную массу, но из предварительной перкуссии тоже ничего не следует.
   Большую мышцу заднего прохода, которая удерживает дерьмо внутри, врачи называют ректальным выступом, и если за этот выступ что-то затолкать -- оно в жизни не выйдет наружу без посторонней помощи. В неотложных отделениях больниц помощь такого типа называют извлечение колоректальных инородных тел.
   Прошу Урсулу -- не приложит ли она ухо к моему голому животу да скажет мне, если чего расслышит.
   -- Дэнни всегда был не слишком собранным, -- замечает она, и склоняется, прижимая теплое ухо к моему пупку. К пупочному рубчику. Umbilicus, как назовет его врач.
   Типичный пациент, являющийся с колоректальным инородным телом -- мужчина за сорок или за пятьдесят. Инородное тело почти всегда оказывается тем, что врачи называют самопомещенное.
   А Урсула спрашивает:
   -- Что я должна услышать?
   Положительные звуки кишечника.
   -- Бульканье, скрипы, стуки -- все подряд, -- отвечаю. Все, способное показать, что однажды у меня пойдет процесс испражнения, а стул вовсе не набивается за какой-то преградой.
   Такое клиническое явление, как случаи с колоректальными инородными телами, драматически растет с каждым годом. Есть отчеты об инородных телах, которые оставались на месте годами, не пробивая кишечник и не сказываясь серьезно на здоровье. Даже если Урсула чего-нибудь расслышит, вряд ли из этого что-то будет следовать. На самом деле, тут понадобится рентгенограмма брюшной полости и проктосигмоидоскопия.
   Представьте, что вы лежите на лабораторном столе с подтянутыми к груди коленями, в так называемом "положении складного ножика". Ягодицы ваши будут разведены и закреплены раздельно при помощи липкой ленты. Кто-то приложит периабдоминальную нагрузку, а кто-то другой вставит пару хирургических щипцов с насадками и постарается трансанально манипулировать и извлечь инородное тело. Понятно, все это делается под местным наркозом. Понятно, никто не щелкает снимков, но все же.
   Все же. Речь-то идет обо мне.
   Представьте картинку стигмоидоскопа на телеэкране: яркий свет проталкивается вдоль напряженного туннеля слизистой ткани, влажной и розовой, проталкивается сквозь сморщенную темноту, пока на экране не оказывается на всеобщее обозрение -- дохлый хомяк.
   См. также: Голова куклы Барби.
   См. также: Красный резиновый жопный шарик.
   Рука Урсулы перестает скакать вверх-вниз, и она объявляет:
   -- Слышу, как у тебя бьется сердце, -- говорит. -- По звуку, ты очень напуган.
   "Нет. Ты что", -- возражаю ей, -- "Это у меня просто стоит так".
   -- По тебе не скажешь, -- отвечает Урсула, горячо дыша в мою периабдоминальную область. Жалуется. -- Я себе заработаю кистевые туннели.
   -- Ты имеешь в виду кистевой туннельный синдром, -- говорю. -- И ты не можешь, потому что его не откроют аж до Индустриальной революции.
   Чтобы препятствовать продвижению инородного тела вверх по толстой кишке, можно обеспечить сцепление, используя катетер Фоли и вставив воздушный шар в прямую кишку над инородным телом. Затем наполняешь шар воздухом. Более типичен вакуум над инородным телом; такое обычно бывает в случае с самопомещенными пивными и винными бутылками.
   Все еще держа ухо на моем пупке, Урсула интересуется:
   -- Ты знаешь, от кого он?
   А я говорю -- "Не смешно".
   В случае бутылки, самопомещенной открытым концом вверх, нужно вставить катетер Робинсона в обход бутылки и пустить внутрь воздух, чтобы нарушить вакуум. Если бутылка самопомещена закрытым концом вверх -- вставляешь ретрактор в открытый конец бутылки, потом наполняешь бутылку гипсом. Когда гипс затвердеет вокруг ретрактора, тянешь за тот, чтобы извлечь бутылку.
   Использовать клизму -- тоже метод, но менее надежный.
   Здесь, мы с Урсулой в конюшне слышим, что снаружи начинается дождь. Капли дождя бормочут по соломе, вода сбегает на двор. Свет в окнах тускнеет, становится темно-серым, и слышны быстрые повторяющиеся всплески -- кто-то бежит под навес. Изуродованные черно-белые цыплята протискиваются внутрь через надломленные доски стен и взъерошивают перья, чтобы стряхнуть с них воду.
   А я спрашиваю:
   -- Что еще по ящику говорят про Дэнни?
   Про Дэнни и Бэт.
   Говорю:
   -- Как думаешь, Иисус автоматически знал, что он Иисус, с самого начала -- или же его мама или кто-то другой ему сказал, а ему пришлось вжиться?
   Легкий шорох доносится снизу меня, но не изнутри.
   Урсула вздыхает, потом храпит дальше. Ее рука становится вялой вокруг меня. Вокруг вялого меня. Волосы рассыпались по моим ногам. Теплое ухо тонет в моем животе.
   Сено щекочется сквозь спину рубахи.
   Цыплята возятся в пыли и сене. Пауки вертятся.
  
   Глава 38
  
   Ушная свеча делается так: берешь кусок обычной бумаги и сворачиваешь его в тонкую трубочку. В этом нет настоящего чуда. И все же - начинать-то приходится с тех вещей, которые знаешь.
   Все те же обрывки и осколки, оставшиеся с медфака, в духе того, что я нынче преподаю детишкам на экскурсиях в Колонии Дансборо.
   Может быть, нужно работать над собой, чтобы придти к настоящим, подлинным чудесам.
   Дэнни является ко мне, проскладировав весь день камни под дождем, и говорит, мол, у него столько серы, что он не может слышать. Он сидит на стуле в маминой кухне, Бэт тоже здесь, стоит у задней двери, немного отклонившись назад и опершись задницей о край кухонной стойки. Дэнни сидит, придвинув стул боком к кухонному стола, одна рука его покоится на столешнице.
   А я командую ему сидеть ровно.
   Скручивая бумагу в тугую трубочку, рассказываю:
   -- Просто предположим, -- говорю. -- Что Иисусу Христу пришлось много практиковаться в роли Сына Божьего, чтобы хоть в чем-то преуспеть.
   Прошу Бэт выключить свет в кухне и ввинчиваю кончик тонкой бумажной трубки в тугой темный туннель уха Дэнни. Волосы у него чуток отросли, но речь идет о меньшем риске возгорания, чем для большинства людей. Не слишком глубоко -- заталкиваю трубку в его ухо ровно на такую глубину, чтобы та осталась на месте, когда отпущу ее.
   Чтобы сосредоточиться, стараюсь не думать об ухе Пэйж Маршалл.
   -- Что, если Иисус провел молодые годы, делая все не так, -- говорю. -- Пока у него не получилось нормально хоть одно чудо?
   Дэнни сидит на стуле во тьме, белая трубка торчит у него из уха.
   -- Дело ли в том, что мы не читали про неудачные первые попытки Иисуса, -- говорю. -- Или же в том, что он на самом деле не проворачивал больших чудес, пока ему не стукнуло тридцать?
   Бэт выпячивает на меня промежность обтягивающих джинсов, и я зажигаю об змейку кухонную спичку и несу огонек через комнату к башке Дэнни. Поджигаю спичкой конец бумажной трубки.
   От зажженной спички комнату заполняет запах серы.
   Дым вьется с горящего конца трубки, а Дэнни спрашивает:
   -- Не выйдет так, что оно меня обожжет, точно?
   Пламя подбирается ближе к его голове. Сгоревший конец трубки сморщивается и разворачивается. Черная бумага, окаймленная оранжевыми искрами, -- такие горячие кусочки бумаги парят под потолок. Некоторые кусочки морщатся и опадают.
   Это и есть то, чем называется. Ушная свеча.
   А я продолжаю:
   -- Что, если Иисус поначалу просто делал людям хорошее, вроде там, помогал бабушкам переходить дорогу и предупреждал народ, если те забыли выключить фары? -- говорю. -- Ну, не совсем такое, но вы поняли.
   Наблюдая, как огонь трещит ближе и ближе возле уха Дэнни, спрашиваю:
   -- Что, если Иисус провел годы, работая над большой фигней с "рыбинами и хлебами"? То есть, может, дело с Лазарем было чем-то таким, до чего ему пришлось раскачаться, верно?
   А Дэнни скашивает глаза, пытаясь рассмотреть, насколько близко огонь, и спрашивает:
   -- Бэт, оно меня не обожжет?
   А Бэт смотрит на меня и говорит:
   -- Виктор?
   А я отвечаю:
   -- Все нормально.
   И еще сильнее навалившись на кухонную стойку, Бэт отворачивает лицо, чтобы не видеть, и заявляет:
   -- Будто какая-то ненормальная пытка.
   -- Может быть, -- говорю. -- Может быть, поначалу Иисус даже сам в себя не верил.
   И склоняюсь к лицу Дэнни, одним дуновением задувая пламя. Обхватив одной рукой Дэнни за челюсть, чтобы он не дергался, вытаскиваю остаток трубочки из его уха. Когда показываю ее ему, бумага вязкая и темная от серы, которую вытянул огонь.
   Бэт включает свет в кухне.
   Дэнни демонстрирует ей обгорелую маленькую трубочку, а Бэт нюхает ее и комментирует:
   -- Вонючая.
   Говорю:
   -- Может быть, чудеса -- они вроде таланта, и начинать надо с малого.
   Дэнни зажимает рукой чистое ухо, потом открывает его. Закрывает и открывает снова, потом объявляет:
   -- Определенно лучше.
   -- Я не говорю, что Иисус типа показывал карточные фокусы, -- продолжаю. -- В смысле, просто не делать людям плохого -- уже было бы хорошее начало.
   Подходит Бэт; она отбрасывает рукой волосы, чтобы наклониться и заглянуть в ухо Дэнни. Она щурится и водит головой туда-сюда, чтобы посмотреть внутрь под разными углами.
   Сворачивая еще один листок бумаги в тонкую трубку, замечаю:
   -- Вы как-то были по ящику, я слышал.
   Говорю:
   -- Простите, -- молча скручиваю бумажную трубку все туже и туже, потом продолжаю. -- Это был я виноват.
   Бэт выпрямляется и смотрит на меня. Отбрасывает волосы назад. Дэнни засовывает палец в чистое ухо и ковыряется в нем, потом нюхает палец.
   Молча держу в руках бумажную трубку, потом говорю:
   -- Отныне я хочу постараться стать человеком получше.
   Давиться в ресторанах, дурить людей -- больше я такого дерьма делать не собираюсь. Спать с кем ни попадя, заниматься случайным сексом -- такого дерьма тоже.
   Говорю:
   -- Я позвонил в город и на вас нажаловался. Позвонил на телестанцию и нарассказывал им кучу всего.
   У меня болит живот, но от чувства вины, или от набившегося стула -- сказать не могу.
   Так или иначе -- говна во мне по самые уши.
   С какой-то секунды становится легче смотреть в темное кухонное окно над раковиной, за которым ночь.
   В окне отражение меня, такого же отощавшего и тонкого, как мама. Нового, праведного и потенциально-божественного Святого Меня. Там Бэт, которая смотрит на меня, сложив руки. Там Дэнни, который сидит у кухонного стола, ковыряясь ногтем в своем грязном ухе. Потом заглядывает под ноготь.
   -- Дело в том, что мне просто хотелось, чтобы вам была нужна моя помощь, -- говорю. -- Я хотел, чтобы вам пришлось меня о ней попросить.
   Бэт и Дэнни смотрят на меня взаправду, а я разглядываю нас троих, отраженных в окне.
   -- Ну конечно, сто пудов, -- соглашается Дэнни. -- Мне нужна твоя помощь, -- он спрашивает Бэт. -- Что там насчет нас по ящику?
   А Бэт пожимает плечами и отвечает:
   -- Кажется, это было во вторник, -- говорит. -- Нет, стойте, что у нас сегодня?
   А я спрашиваю:
   -- Так я тебе нужен?
   А Дэнни, все еще сидя на стуле, кивает на бумажную трубку, которую я держу наготове. Подставляет мне свое грязное ухо и просит:
   -- Братан, давай еще раз. Это круто. Вычисти мне второе ухо.
  
   Глава 39
  
   Уже успело стемнеть, и начался дождь, пока я добрался до церкви, а Нико ждет меня на стоянке. Выкручивается внутри своей куртки, на мгновение один рукав виснет пустым, а потом она вытряхивает в него руку. Нико тянется пальцами под манжету другого рукава и вытаскивает что-то белое и кружевное.
   -- Потаскай это для меня с собой, -- говорит она, вручая мне теплую пригоршню кружев и резинок.
   Это ее лифчик.
   -- Всего пару часиков, -- просит она. -- У меня нету карманов.
   Она улыбается уголком рта, прикусив немного нижнюю губу верхним зубом. Ее глаза сверкают от дождя и уличных фонарей.
   Не забирая вещь, говорю, что не могу. Больше не могу.
   Нико пожимает плечами и заталкивает лифчик назад, в рукав куртки. Все сексоголики уже ушли внутрь, в комнату 234. Пустые коридоры с навощеным линолеумом и досками объявлений на стенах. Повсюду развешены новости церкви и художественные проекты детишек. Выполненные пальцем рисунки Иисуса с апостолами. Иисуса с Марией Магдаленой. Направляясь в комнату 234, иду на шаг впереди Нико, а она хватает меня за ремень и тянет, разворачивая спиной к доске объявлений.
   Как у меня болит все внутри, раздуваясь и сжимаясь в судорогах, когда она тянет за ремень, -- эта боль вызывает кислотную отрыжку в горле. Я прижат спиной к стене, она просовывает ногу между моих и обвивает руками мою голову. Ее груди мягко и тепло торчат между нас, рот Нико пристраивается поверх моего, и мы оба дышим ее духами. Ее язык больше у меня во рту, чем у нее. Нога трет не мою эрекцию, а мой забитый кишечник.
   Спазмы могут означать рак толстой кишки. Могут означать острый аппендицит. Надпочечную недостаточность.
   См. также: Закупорка кишок.
   См. также: Колоректальные инородные тела.
   Курить сигареты. Грызть ногти. В свое время секс был для меня лчением от всего на свете, но сейчас, когда по мне ползает Нико -- я просто не могу.
   Нико говорит:
   -- Ладно, поищем другое место.
   Она отступает, а я складываюсь пополам от боли в животе, и спотыкаюсь в направлении комнаты 234, пока Нико шипит за моей спиной.
   -- Нет, -- шипит она.
   Из комнаты 234 доносится голос лидера группы:
   -- Сегодня вечером мы поработаем над четвертым шагом.
   -- Не туда, -- все повторяет Нико, пока мы не оказываемся в открытых дверях, а нас рассматривает толпа народу, сидящего вокруг широкого низкого стола, который заляпан краской и весь в бугорках засохшего клея. Стулья в виде маленьких пластиковых ковшиков такие низкие, что колени у всех просто торчат спереди. Все эти люди молча смотрят на нас. Все эти мужчины и женщины. Городские легенды. Все эти сексоголики.
   Лидер группы спрашивает:
   -- Кто здесь у нас еще ведет работу над четвертым шагом?
   Нико проскальзывает поперек дороги и нашептывает мне в ухо, шепчет:
   -- Если ты пойдешь туда, к этим неудачникам, -- объявляет Нико. -- То я тебе больше никогда не дам.
   См. также: Лиза.
   См. также: Таня.
   И я прохожу к столу, падая на пластиковый стул.
   Все смотрят, а я говорю:
   -- Привет. Я Виктор.
   Глядя Нико в глаза, сообщаю:
   -- Меня зовут Виктор Манчини, и я сексоголик.
   И добавляю, что застрял на своем четвертом шаге, иногда кажется, навечно.
   Чувство похоже не столько на окончание, сколько на очередную начальную точку.
   А Нико, все еще стоя в дверях, плачет не какими-нибудь там слезами, а настоящими рыданиями: черные капли туши градом рвутся из глаз, а она размазывает их, вытирая рукой. Нико говорит, даже орет:
   -- Ну а я -- нет! -- и на пол из рукава ее куртки выпадает лифчик.
   Кивая на нее, говорю:
   -- А это Нико.
   А Нико произносит:
   -- Ебитесь-ка вы все, ребята, в рот, -- подхватывает лифчик и исчезает.
   Тогда все говорят:
   -- Привет, Виктор.
   А лидер группы продолжает:
   -- Итак.
   Рассказывает:
   -- Как я говорил, лучшая точка для проникновения в суть -- это припомнить, где и как вы потеряли девственность...
  
   Глава 40
  
   Где-то на северо-северо-восток над Лос-Анджелесом я почти растер себе кое-что, поэтому попросил Трэйси отпустить меня на минутку. Это было целую жизнь назад.
   С длинной белой ниткой слюны, одним концом свисающей с моей шишки, а другим -- с ее нижней губы, с горячим раскрасневшимся от недостатка воздуха лицом, еще держа в кулаке мой натертый поршень, Трэйси усаживается назад на каблуки, и рассказывает, что в "Кама Сутре" пишут, мол, сделать губы по-настоящему красными можно, натирая их потом с мошонки белого жеребца.
   -- Серьезно, -- говорит она.
   Теперь во рту у меня неприятный привкус, и я внимательно разглядываю ее губы: губы и мой поршень одинаковые раздуто-пурпурные. Спрашиваю:
   -- Ты ведь такой фигни не делала, правда?
   Скрипит ручка двери, и мы оба бросаем на нее быстрый взгляд, чтобы убедиться, что та закрыта.
   Это первый раз, до которого требует снизойти любая зависимость. Тот первый раз, с которым не сравнится никакой из последующих.
   Нет ничего хуже, чем когда дверь открывает маленький ребенок. Следующее из худшего -- когда какой-нибудь мужик распахивает дверь и не может ничего понять. Даже если ты пока один, когда дверь открывает ребенок, нужно быстрее скрестить ноги. Притвориться, будто это нечаянно. Взрослый парень может захлопнуть дверь с грохотом, может проорать:
   -- Закройся в следующий раз, п-придурок! -- но, все равно, покраснеет только он.
   Потом, хуже всего, продолжает Трэйси, это быть женщиной, которую "Кама Сутра" зовет "женщина-слониха". Особенно, если ты с тем, кого называют "мужчина-заяц".
   Насчет животных -- это они про размер гениталий.
   Потом прибавляет:
   -- Я не имела в виду то, как оно прозвучало.
   Не тот человек откроет дверь -- и ты на всю неделю останешься в его кошмарах.
   Лучшая защита для тебя -- кто бы этого не сделал, кто бы ни открыл дверь и не увидел тебя, сидящего внутри, он всегда сочтет это за свою ошибку. За свою вину.
   Вот я всегда считал. Вваливался к мужчинам и женщинам, сидящим на унитазе в самолетах, поездах, автобусах "Грейхаунд", или в таких вот крошечных одноместных туалетах-юнисекс "или/или" по ресторанам; открывал я дверь, обнаруживая сидящую внутри незнакомку, какую-нибудь блондинку со всевозможными голубыми глазами и зубами, с кольцом в пупке и на высоких каблуках; между колен у нее растянуты трусики-стринги, а все остальные вещи и лифчик сложены на полочке у раковины. Каждый раз, когда такое случалось, я раздумывал -- какого хрена люди не в состоянии закрыть дверь?
   Как будто что-то бывает случайно.
   В странствиях ничего не бывает случайно.
   Может статься, где-то в поезде, между домом и работой, вы откроете дверь туалета -- и обнаружите там брюнетку, волосы у нее заколоты, и только длинные сережки дрожат вдоль белой шеи, и она просто сидит внутри, свалив на пол нижнюю половину шмоток. Блузка распахнута, а под ней ничего, кроме рук, обхвативших груди: ногти, губы и соски одного и того же оттенка, среднего между красным и коричневым. Ноги гладкие, как и шея, -- гладкие, как машина, на которой можно нестись со скоростью двести миль в час; а волосы повсюду одного и того же темного оттенка, и она облизывает губы.
   Вы захлопываете дверь со словами:
   -- Извиняюсь.
   А она отзывается откуда-то из глубины:
   -- Не надо.
   И по-прежнему не запирает дверь. Маленький значок по-прежнему гласит:
   "Свободно".
   Получалось так, что я летал туда-обратно с Восточного побережья в Лос-Анджелес, когда еще был в государственной программе подготовки врачей. Во время каникул между семестрами. Шесть раз я открывал дверь, а за ней оказывалась все та же рыжеволосая любительница йоги, обнаженная снизу до пояса, подтянувшая и скрестившая ноги на сиденье унитаза, полирующая ногти фосфорной полоской коробка спичек, словно пытаясь высечь из себя огонь, одетая в одну только шелковую блузку, узлом завязанную на груди, -- и все шесть раз она смотрит вниз на розовую веснушчатую себя, обрамленную оранжевым дорожным ковриком, потом глаза цветом в точности как олово медленно поднимаются на меня, -- и каждый раз она заявляет:
   -- Если не возражаешь, -- говорит. -- Здесь я.
   Все шесть раз захлопываю дверь у нее под носом.
   Все, что могу придумать сказать в ответ:
   -- Ты что, английского не знаешь?
   Все шесть раз.
   Все происходит меньше чем за минуту. На раздумья времени нет.
   Но случается такое все чаще и чаще.
   В каком-то другом перелете, может быть, на авиамаршруте между Лос-Анджелесом и Сиэтлом, вы откроете дверь, за которой окажется пляжный блондин, обхвативший парой загорелых рук большой фиолетовый поршень между ног: мистер Клевый отбрасывает с глаз спутанные волосы, направляет свой поршень, стиснутый и влажно блестящий внутри гладкой резинки, -- направляет его прямо на тебя и предлагает:
   -- Эй, чувак, присоединяйся...
   Доходит до того, что каждый раз ты идешь в сортир, и маленький значок гласит "свободно", -- а внутри обязательно кто-то есть.
   Еще одна женщина, погруженная в себя по две костяшки.
   Очередной мужчина, у которого между большим и указательным пальцем танцуют его четыре дюйма, навострившиеся и готовые выбросить белых солдатиков.
   Начинаешь раздумывать -- что они такое подразумевают под словом "свободно".
   Даже в пустом сортире -- тебя встречает запах спермицидного мыла. Бумажные салфетки постоянно израсходованы до единой. Замечаешь отпечаток босой ступни на зеркале в туалете, на высоте в шесть футов от пола, у верхнего края зеркала, -- маленький изогнутый отпечаток женской ступни, пять круглых пятнышек от пальцев; и думаешь -- что здесь случилось?
   Как в случае закодированных публичных объявлений, вальса "Дунайские волны" и сестры Фламинго, недоумеваешь -- что происходит?
   Думаешь -- почему не сообщили нам?
   Примечаешь след помады на стене, почти возле пола, и можно только гадать, что здесь творилось. Тут же засохшие белые полоски с момента последнего спуска, когда чей-то поршень выбросил белых солдатиков на пластиковый простенок.
   В некоторых рейсах стены окажутся еще влажными наощупь, зеркало -- запотевшим. Водосток раковины забит наглухо, засорен всеми оттенками коротких вьющихся волосин. На туалетной полочке, которая возле раковины, -- ровная окружность от геля, контрацептивного геля и смазки, на том месте, куда кто-то клал противозачаточную диафрагму. В некоторых рейсах, там две или три безупречные окружности разных радиусов.
   Все это внутренние обычаи длинных перелетов, через Тихий океан или через полюс. Прямые рейсы из Лос-Анджелеса в Париж. Или откуда угодно в Сидней.
   В моем лос-анджелесском перелете номер семь, рыженькая любительница йоги хватает юбку с пола и торопится выйти за мной наружу. Еще застегивая позади змейку, преследует меня всю дорогу до моего сиденья и усаживается возле меня со словами:
   -- Если твоей целью было задеть мои чувства, то ты можешь давать уроки.
   Прическа у нее -- блестящая, в стиле мыльной оперы, а блузка уже застегнута спереди круто выгнутым изгибом со всеми делами, заколота большой драгоценной брошью.
   Снова повторяешь:
   -- Извиняюсь.
   По дороге на запад, где-то на северо-северо-западе от Атланты.
   -- Слушай, -- объявляет она. -- Я слишком много тружусь, чтобы сносить такое дерьмо. Тебе ясно?
   Говоришь:
   -- Простите.
   -- Я в пути три недели каждого месяца, -- продолжает она. -- Я плачу за дом, который никогда не вижу... За футбольный лагерь для моих детей... Одна только плата за папин дом престарелых -- уже куча денег. Разве я хоть чего-то не заслуживаю? Выгляжу я нормально. Самое меньшее, что ты мог бы сделать -- это не хлопать дверью у меня под носом.
   На полном серьезе, так и говорит.
   Она склоняется, чтобы сунуть голову между мной и журналом, который я притворяюсь, будто читаю.
   -- Только не делай вид, что не понял, -- говорит. -- Секс -- ни для кого не тайна.
   А я отзываюсь:
   -- Секс?
   А она прикрывает рукой рот и усаживается обратно.
   Говорит:
   -- О Боже, извини меня, пожалуйста. Мне просто казалось... -- и тянется нажать кнопочку вызова стюардессы.
   Мимо проходит человек из обслуживания, и рыженькая заказывает два двойных бурбона.
   Говорю:
   -- Надеюсь, ты собираешься выпить оба сама.
   А она отвечает:
   -- Вообще-то, они оба для тебя.
   Это и будет мой первый раз. Тот первый раз, с которым не сравнится никакой из последующих.
   -- Давай без ссор, -- предлагает она, протягивая мне прохладную белую руку. -- Я Трэйси.
   В лучшем случае это могло бы происходить в "Локхид Три-Стар 500" с его прямой аллеей из пяти больших туалетов, вынесенных в заднюю часть салона туристского класса. Просторных. Звукоизолированных. У всех за спиной, так что не видно, кто входит и кто выходит.
   По сравнению с этим нельзя не удивиться -- какое животное проектировало "Боинг 747-400", где в каждый туалет кроме сиденья будто ничего и не помещается. Для хоть какого-то нормального уединения придется тащиться в туалеты позади кормового пассажирского салона. Забудьте про одиночные боковые кабинки нижнего уровня в бизнес-классе, если не хотите, чтобы все знали, что у вас там происходит.
   Все просто.
   Если вы парень, то делается оно так: усаживаетесь в сортире, выставив наружу Дядюшку Чарли, ну, вы поняли, большого красного панду, и приводите его в стойку "смирно", ну, ясно, полное вертикальное положение, а потом просто ждете в маленькой пластиковой будке и надеетесь на лучшее.
   Представьте, что это рыбалка.
   Если вы католик, -- здесь возникает такое же чувство, как на исповеди. Ожидание, облегчение, искупление.
   Представьте, что это рыбалка типа "поймал-отпустил". То, что называют "спортивная рыбная ловля".
   Другим способом делается все так: просто открываешь двери, пока не найдешь то, что понравится. Точно как на старых телеиграх, когда выбираешь любую дверь, а за ней приз, который можно забрать домой. Точно как девушка либо тигр.
   За некоторыми дверьми окажется роскошная попка из первого класса, явившаяся на экскурсию в низшее общество, чуток грубо потусовать со вторым сортом. Меньше вероятность, что она встретит знакомого. За другими дверьми обнаружится престарелый бычара, забросивший через плечо коричневый галстук, расперший стены волосатыми коленями, ласкающий кожистую дохлую змею, и он скажет:
   -- Прости, друг, ничего личного.
   В таких случаях будет настолько противно, что даже не выйдет ответить:
   -- Да как же.
   Или:
   -- Можешь даже не мечтать, друган.
   Тем не менее, вероятность награды просто выше некуда, чтобы заставлять и дальше толкать на удачу.
   Тесное пространство, туалет, две сотни незнакомцев сидят всего в нескольких дюймах -- восторг полнейший. Недостаток места для маневров -- его можно взять сверхгибкостью. Используйте воображение. Немного творчества и несколько простых упражнений на растяжку, и можно -- тук-тук -- стучаться в ворота рая. Вы поразитесь, насколько быстро летит время.
   Возбуждение удваивается духом состязания. Риском и опасностью.
   Так вот, это не американский Великий Запад, или гонка за Южным полюсом, или стать первым человеком, прошедшим по луне.
   Это другой вид космических исследований.
   Тут наносишь на карту дикие земли другого типа. Свой собственный бескрайний внутренний ландшафт.
   Это последний предел для завоевания: другие люди, незнакомцы, джунгли их рук и ног, волос и кожи, запахов и стонов -- это касается всех, кого ты еще не сделал. Великие неизвестности. Последний лес для разорения. Здесь все, о чем можно было только мечтать.
   Ты -- Христофор Колумб, плывущий за горизонт.
   Ты -- первый пещерный человек, рискнувший съесть устрицу. Быть может, эта типичная устрица ничего нового из себя не представляет, но для тебя она нова.
   Подвешенным в пустоте, на полпути из четырнадцати часов между Хитроу и Йо-бургом, можно получить десяток жизненных приключений. Дюжину, если показывают паршивый фильм. Больше, если рейс набит под завязку, меньше, если есть турбулентность. Больше, если ты не против, чтобы дело делал рот парня, меньше, если вернешься на место во время разноса блюд.
   Не самый лучший момент в этот первый раз: когда я сижу пьяный, а меня впервые в жизни шлепает наша рыженькая, Трэйси, происходит вот что -- мы попадаем в воздушную яму. Я-то, вцепившись в сиденье унитаза, проваливаюсь вместе с самолетом, -- но Трэйси срывается, стреляя вверх, как пробка из бутылки шампанского, с оставшейся внутри резинкой, -- и бьется прической о пластик потолка. В тот же миг я кончаю, и мой выброс повисает в воздухе, -- невесомые белые солдатики, висящие на полпути между ней, все еще у потолка, и мной, сидящим на толчке. Потом, хлоп -- и мы снова вместе: она и резинка, я и мой выброс, все приземляется обратно на меня, складывается как счеты, -- все ее сто-пятьдесят-с-чем-то фунтов.
   После таких развлечений странно становится, как я до сих пор не ношу грыжевой бандаж.
   А Трэйси хохочет и объявляет:
   -- Обожаю, когда так получается!
   После этого уже обычная турбулентность шлепает ее волосами мне по роже, ее сосками по рту. Подбрасывает жемчуг на ее шее. Золотую цепочку на моей. Вертит мои орехи в сумке, туго прижатой к ободу пустого толчка.
   Там и сям подбираешь маленькие хитрости, чтобы усовершенствовать процесс. Например, в этих старых французских "Супер-Каравеллах" с треугольными окошками и настоящими занавесками, нету сортира в первом классе, только пара позади в туристском, поэтому лучше не пробуйте там ничего необычного. Основная индийская тантрическая позиция нормально сработает. Вы оба стоите лицом к лицу, женщина поднимает одну ногу вдоль вашего бедра. Делаете все точно как в "расщепленном тростнике" или в классическом "фланкете". Пишите собственную "Кама Сутру". Разрабатывайте всякое.
   Вперед. Сами знаете, что вам хочется.
   Только с учетом того, что вы оба хоть примерно одного роста. Иначе не вините меня за то, что может получиться.
   И не рассчитывайте, что вас будут кормить с ложечке. Я рассказываю с учетом некоторых основных знаний с вашей стороны.
   Даже если застрянете на "Боинге 757-200", даже в крошечном переднем туалете, все равно можно организовать усовершенствованную китайскую позицию, когда вы сидите на унитазе, а женщина пристраивается на вас лицом вперед.
   Где-то на северо-северо-восток над Литтл-Роком Трэйси мне сообщает:
   -- "Помпуаром" тут было бы запросто. Это когда албанские женщины просто доят тебя сократительными мышцами влагалища.
   Дрочат тебе одними своими внутренностями?
   Трэйси отвечает:
   -- Ага.
   Албанские женщины?
   -- Ага.
   Спрашиваю:
   -- А у них есть авиалиния?
   Еще узнаешь такую вещь: когда стучится рейсовый персонал, можно быстро свернуться "флорентийским способом", когда женщина обхватывает мужчину у основания и туго оттягивает его кожу, чтобы та стала чувствительнее. Такое существенно ускоряет процесс.
   Чтобы все замедлить, сильно прижмите мужчину снизу у основания. Даже если дело этим не тормознется, вся дрянь отступит ему в мочевой пузырь, и сбережет вам уйму времени на чистку. Эксперты называют такое "саксонус".
   Мы с рыженькой в просторном заднем туалете "Макдоннела-Дугласа Ди-Си-10 серии 30CF", и та показывает мне негритянскую позицию, в которой она становится коленями по сторонам раковины, а я кладу сзади ладони на ее бледные плечи.
   От ее дыхания потеет зеркало, лицо краснеет от согнутого положения, а Трэйси сообщает:
   -- Еще из "Кама Сутры" -- если мужчина вотрет себе сок граната и тыквы и масло из огуречных семян, то у него встанет, и простоит шесть месяцев.
   В этом совете -- прямо какой-то золушкин крайний срок.
   Она замечает выражение моего лица в зеркале и говорит:
   -- Блин, ну не надо так все принимать на свой счет.
   Где-то строго на север над Далласом я пытаюсь чуть разогреться, а она рассказывает мне способ заставить женщину никогда тебя не бросить -- для этого нужно покрыть ей голову колючками крапивы и обезьяним пометом.
   А я в ответ, мол, что -- серьезно?
   А если искупать жену в буйволовом молоке и коровьей желчи -- то любой мужчина, который ей воспользуется, станет импотентом.
   Говорю -- неудивительно.
   Если женщина вымочит верблюжью кость в соке календулы и покроет этой жидкостью ресницы -- то любой мужчина, на которого она посмотрит, будет околдован. Еще верняком пройдет павлинья, соколиная или грифовая кость.
   -- Глянь сам, -- советует она. -- Все в большой книжке.
   Где-то на юго-юго-восток над Альбукерке мое лицо стало как яичный белок от вылизывания, щеки растерлись об ее волосы, а Трэйси сообщает, что бараньи яички, сваренные в подслащенном молоке, вернут мужскую силу.
   Потом прибавляет:
   -- Я не имела в виду то, как оно прозвучало.
   А мне казалось, что я еще неплохо справляюсь. Учитывая пару двойных бурбонов и то, что к этому моменту я уже три часа был на ногах.
   Где-то на юго-юго-запад над Лас-Вегасом ноги у нас обоих дрожали как в ознобе, -- а она показывает мне то, что "Кама Сутра" называет "выщипыванием". Потом "высасыванием манго". Потом "пожиранием".
   Кувыркаться друг с другом в собственной чисто вытертой пластиковой комнатушке, подвешенными в процессе во времени и пространстве -- это не мазохизм, но что-то близкое.
   Прошли золотые времена "Локхидов Супер-Созвездий", где каждый сортир по левому и правому борту был двухместным номером: раздевалка с отдельным туалетом за дверью.
   Пот струится по ее гладким мышцам. Мы вдвоем кроем друг друга: две совершенные машины, выполняющие работу, для которой созданы. Иногда минутами соприкасаемся только поршневой запчастью и ее краешками, которые влажнеют и выбиваются наружу; плечи мои отведены назад и развернуты по пластиковой стенке, остальная часть ниже пояса тычется вперед. Трэйси переставляет одну ногу с пола на край раковины и опирается на поднятую коленку.
   Нас лучше разглядывать в зеркале: на плоскости и за стеклом, в фильме, в файле, на странице журнала: кто-то другой, не мы, -- кто-то красивый, без жизни и будущего вне данного момента.
   Лучшей ставкой на "Боинге 767" будет большой центральный туалет в конце салона туристского класса. Вам совершенно не подфартило, если вы на "Конкорде", где туалетные отсеки миниатюрны -- хотя это мое личное мнение. Если вы там будете только отливать, разбираться с контактными линзами или чистить зубы -- уверен, места хватит.
   Но если у вас возникнет желание провернуть то, что "Кама Сутра" называет "ворон", или "квизад", или все остальные вещи, которые требуют больше двух дюймов движения туда-обратно, то лучше надейтесь попасть на "Европейский Аэробус 300/310" с его широченными задними туалетами в туристском классе. Для полочного места и таких же размеров простора для ног -- нет ничего лучше двух задних туалетов "Британского Авиаборта Один-Одиннадцать", для полного счастья.
   Где-то на северо-северо восток над Лос-Анджелесом я почти растираю себе кое-что, поэтому прошу Трэйси отпустить.
   И спрашиваю:
   -- Зачем ты это делаешь?
   А она переспрашивает:
   -- Что?
   "Это".
   А Трэйси улыбается.
   Людям, которых можно встретить за незапертыми дверями, надоело болтать о погоде. Здесь люди, уставшие от надежности. Здесь люди, которые переделали ремонты слишком во многих домах. Здесь загорелые люди, которые бросили курить, употреблять сахар, соль, жиры и мясо. Это люди, которые наблюдали, как их мамы с папами и дедушки с бабушками учатся и работают всю жизнь лишь для того, чтобы потерять все в итоге. Растрачивают все, чтобы остаться жить на одной питательной трубке. Забывают даже, как жевать и глотать.
   -- Мой отец был доктором, -- говорит Трэйси. -- А там, где он сейчас, ему не вспомнить и собственное имя.
   Те мужчины и женщины, которые сидят за незапертыми дверьми, знают, что дом попросторнее -- это не ответ. Как и супруг получше, денег побольше, кожа поглаже.
   -- Чем не обзаводись, -- говорит она. -- Все оказывается просто очередной вещью, которую придется потерять.
   Ответ в том, что ответа нет.
   На полном серьезе, момент вышел тяжеловатый.
   -- Нет, -- говорю, проводя пальцем между ее бедер. -- Я про вот это. Зачем ты бреешь шерсть?
   -- Ах, это, -- отзывается она, закатывая глаза и улыбаясь. -- Чтобы можно было носить стринги.
   Пока я устраиваюсь на унитазе, Трэйси изучает себя в зеркало, видя не столько лицо, сколько то, что осталось от косметики, -- и одним влажным пальцем подчищает смазанный край помады. Растирает пальцами крошечные следы укусов около сосков. То, что "Кама Сутра" назвала бы "рассеянные облака".
   Она говорит, обращаясь к зеркалу:
   -- Причина, по которой я странствую, в том, что если вдуматься -- вообще нет причин делать что угодно.
   Нет смысла.
   Здесь люди, которые не столько хотят оргазма, сколько просто забыть. Все на свете. Только на две минуты, на десять минут, на двадцать, на полчаса.
   Или, может, когда с людьми обращаются как со скотом, они так себя и ведут. А может -- это просто повод. Может, им скучно. Может быть, никто не приспособлен торчать целый день, втиснувшись в консервную банку, набитую другими людьми, не шевеля ни мышцей.
   -- Мы здоровые, молодые, бодрые и полные жизни люди, -- говорит Трэйси. -- Если присмотреться -- какое поведение неестественней?
   Одевает блузку, снова накатывает колготки.
   -- Зачем я вообще что-то делаю? -- рассказывает. -- Я достаточно образована, чтобы отговорить себя от любой затеи. Чтобы разобрать на части любую фантазию. Объяснить и забыть любую цель. Я такая сообразительная, что могу опровергнуть любую мечту.
   Все сижу на том же месте, голый и усталый, а экипаж анонсирует снижение, приближение ко внешней области Лос-Анджелеса, потом сообщает текущее время и температуру, потом информацию по связанным полетам.
   И на какой-то миг мы с этой женщиной стоим молча и прислушиваемся, глядя вверх в никуда.
   -- Я делаю это -- это -- потому что мне приятно, -- говорит она, застегивая блузку. -- А может -- и сама не знаю, зачем этим занимаюсь. Между прочим, за то же самое казнят убийц. Потому что если переступишь раз какие-то границы -- то будешь переступать их и дальше.
   Спрятав руки за спину, застегивая змейку на юбке, она продолжает:
   -- По правде говоря, я на самом деле и не хочу знать, зачем занимаюсь случайным сексом. Просто занимаюсь, и все, -- говорит. -- Потому что, как только изобретешь для себя хорошую причину -- тут же начинаешь урезывать все под нее.
   Ступает в туфли, взбивает прическу с боков и просит:
   -- Пожалуйста, не думай, что это было нечто особенное.
   Отпирая дверь, продолжает:
   -- Расслабься, -- говорит. -- Когда-нибудь все, чем мы только что занимались, покажется тебе так, мелочевкой.
   Высунувшись боком из пассажирского салона, она добавляет:
   -- Сегодня просто первый раз, когда ты переступил обычную черту, -- оставляя меня в наготе и одиночестве, напоминает. -- Не забудь закрыть за мной дверь, -- потом смеется и говорит. -- Если тебе, конечно, теперь захочется ее закрывать.
  
   Глава 41
  
   Девушка с конторки уже не хочет кофе.
   Не хочет пойти проверить свою машину на стоянке.
   Заявляет:
   -- Если что-то случится с моей машиной -- я знаю, кого винить.
   А я говорю ей -- "шшшшшшшшшш".
   Говорю, мне послышалось что-то важное -- утечка газа, или ребенок где-то плачет.
   Мамин голос, приглушенный и усталый, доносится по интеркому неизвестно из какой комнаты.
   Мы прислушиваемся, стоя у конторки в холле Сент-Энтони, а мама рассказывает:
   -- Лозунг для Америки -- "Недостаточно Хорошо". Вечно все у нас недостаточно быстрое. Все недостаточно большое. Мы вечно недовольны. Мы постоянно совершенствуем...
   Девушка с конторки объявляет:
   -- Не слышу никакой утечки газа.
   Тихий, усталый голос говорит:
   -- Всю жизнь я провела, нападая на все подряд, потому что слишком боялась рискнуть создать что-нибудь...
   А девушка с конторки обрубает его. Жмет на микрофон и произносит:
   -- Сестру Ремингтон к приемному столу. Сестру Ремингтон к приемному столу, немедленно.
   Жирного охранника с нагрудным карманом, набитым авторучками.
   Но когда она отпускает микрофон, из интеркома снова доносится голос, тихий и шепчущий.
   -- Вечно все было недостаточно хорошо, -- говорит мама. -- И вот, под конец моей жизни я осталась ни с чем...
   И голос гаснет, уходя вдаль.
   Ничего не осталось. Только белый шум. Помехи.
   А теперь она умрет.
   Если не случится чудо.
   Охранник вылетает через бронированную дверь, смотрит на девушку за конторкой, спрашивает:
   -- Ну? И что здесь за ситуация?
   И на мониторе, в зернистом черно-белом, она показывает на меня, сложившегося пополам от боли в кишках, на меня, держащего в руках собственный раздутый живот, и объявляет:
   -- Он.
   Говорит:
   -- Этому человеку нужно запретить доступ на территорию -- начиная с текущего момента.
  
   Глава 42
  
   Как показали в новостях прошлым вечером -- я ору, размахивая руками перед камерой, Дэнни стоит чуток позади, пристраивая камень в кладку, а Бэт еще чуть сзади него, разносит камень в пыль, пытаясь вырубить статую.
   По ящику я получился желтушно-желтым, сгорбленным от вздутия и веса кишок, которые расползаются внутри на части. Согнувшись, поднимаю рожу, чтобы смотреть в камеру; шея гнется дугой от головы к воротничку. Шея у меня толщиной в руку, кадык торчит наружу, толстый как локоть. Это было вчера, сразу после работы, поэтому на мне еще надета блузкообразная полотняная рубаха из Колонии Дансборо, и бриджи. Плюс башмаки с пряжками и галстук -- тоже хорошего маловато.
   -- Братан, -- замечает Дэнни, сидя рядом с Бэт в ее квартире, когда мы смотрим себя по ящику. -- Видон у тебя не особо.
   Видон у меня, как у коренастого Тарзана из моего четвертого шага, согнувшегося у обезьяны с жареными каштанами. Жирный спаситель с потрясной улыбкой. Герой, которому уже нечего скрывать.
   По ящику я пытался сделать одно -- объяснить всем, что недовольства не было. Пытался убедить людей, что сам же и заварил всю кашу, позвонив в город и рассказав, что живу недалеко, и какой-то псих строит тут без разрешения непонятно что. И стройплощадка несла угрозу детям из окрестностей. И работавший парень не казался особо кайфовым. И это сто пудов была сатанинская церковь.
   Потом позвонил им на телестанцию и рассказал то же самое.
   И вот так все началось.
   Про то, что я сделал все это только для того, чтобы заставить Дэнни во мне нуждаться, ну, этот момент я не разъясняю. Не по телевизору же.
   На самом деле все мои объяснения остались на полу монтажной комнаты, потому что по ящику я просто вон тот потный раздутый маньяк, который пытается заслонить рукой объектив, орет на репортера, чтобы тот проваливал, и хлопает рукой по микрофону со звуком "бум", пробивающимся сквозь съемку.
   -- Братан, -- говорит Дэнни.
   Бэт записала на пленку мой маленький окаменелый миг, и теперь мы смотрим его снова и снова.
   Дэнни продолжает:
   -- Братан, ты смотришься как одержимый дьяволом, или что-то вроде.
   На самом деле я одержим совсем другим божеством. Это я пытаюсь быть хорошим. Пытаюсь провести несколько маленьких чудес, чтобы раскачаться до крупных вещей.
   Сидя здесь, с термометром во рту, проверяю его, а на нем 35,5. С меня продолжает сочиться пот, поэтому говорю Бэт:
   -- Прости за твой диван.
   Бэт берет термометр посмотреть, потом кладет прохладную руку мне на лоб.
   А я добавляю:
   -- И прости, что считал тебя тупорылой безмозглой девкой.
   Быть Иисусом значит быть честным.
   А Бэт отвечает:
   -- Все нормально, -- говорит. -- Мне всегда было плевать, что ты считаешь. Только что Дэнни, -- она сбивает термометр и всовывает его обратно, мне под язык.
   Дэнни перематывает пленку, и вот я снова здесь.
   Сегодня ночью у меня болят руки, а кисти ободраны от работы с известью в растворе. Спрашиваю Дэнни -- так что, каково оно -- быть знаменитым?
   Позади меня на телеэкране поднимаются и вздымаются по кругу стены из камня, образуя основание башни. Другие стены встают вокруг зазоров для окон. Сквозь просторный дверной проем виден пролет широких ступеней, воздвигнутых внутри. Другие стены сходят на нет, обозначая основания для новых крыльев, новых башен, новых галерей, колоннад, лепных водоемов, врытых в землю дворов.
   Голос репортера интересуется:
   -- Здание, которое вы строите -- это дом?
   А я отвечаю -- "мы не знаем".
   -- Это какая-то церковь?
   "Мы не знаем".
   Репортер вступает в кадр: мужчина с коричневыми волосами, зачесанными в одну уложенную выпуклость над лбом. Он подносит руку с микрофоном к моему рту со словами:
   -- Тогда что же вы строите?
   "Мы не узнаем, пока не уложим последний камень".
   -- Но когда это произойдет?
   "Мы не знаем".
   После такой долгой жизни в одиночку, приятно говорить -- "мы".
   Наблюдая, как я говорю это, Дэнни тычет пальцем в экран и комментирует:
   -- Отлично.
   Дэнни говорит, что чем дольше мы сможем продолжать строить, чем дольше сможем продолжать созидание, тем больше вещей станет возможным. Тем дольше мы сможем выносить собственное несовершенство. Задержать конечное удовлетворение.
   Считайте идею тантрической архитектурой.
   По ящику я объясняю репортеру:
   -- Тут дело в процессе. Дело не в том, чтобы что-то завершить.
   В чем самый прикол -- я всерьез считаю, будто помогаю Дэнни.
   Каждый камень -- это день, который Дэнни не растратил. Гладкий речной гранит. Угловатый темный базальт. Каждый камень -- маленькое надгробье, маленький монумент каждому из дней, в которых труд большинства людей лишь испаряется, выдыхается или становится безнадежно просроченным с момента выполнения. Не упоминаю все это при репортере, и не спрашиваю у него, что случается с его работой после той секунды, как она уходит в эфир. Эфиры. Это и есть передача. Она улетучивается. Стирается. В нашем мире, где мы работаем на бумаге, упражняемся на машинах, где время, силы и деньги уходят от нас, принося так мало взамен, -- Дэнни, который лепит камни в кучу, кажется нормальным.
   Репортеру я это не рассказываю.
   Вот он я: машу руками и говорю, что нам нужно больше камней. Если люди принесут камни -- мы будем признательны. Если люди захотят помочь -- будет здорово. Волосы у меня слипшиеся, темные от пота, живот раздулся, вываливаясь спереди из штанов, а я рассказываю, мол, единственное, чего мы не знаем -- это чем все обернется. И более того -- мы не хотим знать.
   Бэт удаляется в кухоньку поджарить поп-корн.
   Я мучаюсь от голода, но есть не решаюсь.
   По ящику финальные кадры стен, оснований для длинной лоджии колонн, которые когда-нибудь поднимутся к крыше. Пьедесталы для статуй. Когда-нибудь. Бассейны для фонтанов. Стены вздымаются, намечая контрфорсы, фронтоны, шпили, купола. Арки взлетают, чтобы когда-нибудь поддерживать своды. Башенки. Когда-нибудь. Кусты и деревья уже разрастаются, чтобы укрыть и похоронить под собой некоторые из них. Ветки прорастают сквозь окна. Трава и сорняки растут в некоторых комнатах по пояс. Все разворачивается перед камерой -- здесь только фундамент, который, быть может, никто из нас не увидит завершенным в своей жизни.
   Репортеру я этого не рассказываю.
   За кадром можно разобрать выкрик оператора:
   -- Эй, Виктор! Помнишь меня? В "Шез-Буфет"? Ты тогда чуть не задохнулся...
   Звонит телефон, и Бэт отправляется взять трубку.
   -- Братан, -- говорит Дэнни, снова перематывая пленку. -- От того, что ты им сейчас сказал, некоторым людей просто посрывает крышу.
   А Бэт зовет:
   -- Виктор, это из больницы твоей мамы. Они тебя ищут.
   Ору в ответ:
   -- Одну минутку.
   Прошу Дэнни снова прокрутить пленку. Я уже почти готов предстать перед мамой.
  
   Глава 43
  
   Для следующего чуда покупаю пудинг. Здесь шоколадный пудинг, ванильный и фисташковый пудинг, ирисовый пудинг, -- весь заправленный жирами, сахаром и консервантами, запечатанный в небольшие пластиковые трубки. Просто отдираешь бумажный верх и гребешь его ложкой.
   Консерванты -- вот что ей нужно. Чем больше консервантов, мне кажется, -- тем лучше.
   С магазинной сумкой, битком набитой пудингом, иду в Сент-Энтони.
   Еще так рано, что в холле за конторкой нет девушки.
   Утонув в постели, мама смотрит из-под век и спрашивает:
   -- Кто?
   "Это я" -- говорю.
   А она спрашивает:
   -- Виктор? Это ты?
   А я говорю:
   -- Да, кажется да.
   Пэйж рядом нет. Никого рядом нет, еще очень раннее субботнее утро. Солнце только встает, просвечивая сквозь шторы. Мамина соседка по комнате миссис Новак-раздевалка, свернулась на боку на другой кровати, поэтому я говорю шепотом.
   Отдираю верхушку с первого шоколадного пудинга и нахожу в магазинной сумке пластиковую ложечку. Придвинув к кровати стул, набираю первую ложку пудинга и говорю:
   -- Я пришел тебя спасти.
   Рассказываю, что, наконец, узнал о себе правду. Про то, что я родился хорошим человеком. Воплощением абсолютной любви. Что я могу снова стать хорошим, только вот начинать приходится с малого. Ложка проскальзывает между губ и оставляет внутри первые пятьдесят калорий.
   Со следующей ложкой сообщаю:
   -- Я знаю, на что тебе пришлось пойти, чтобы завести меня.
   Пудинг лишь остается на месте, отблескивает коричневым на языке. Ее глаза быстро моргают, а язык выталкивает пудинг на щеки, чтобы она смогла выговорить:
   -- О, Виктор, ты узнал?
   Заталкивая ложкой следующие пятьдесят калорий ей в рот, говорю:
   -- Не надо стесняться. Давай глотай.
   Она мычит сквозь шоколадную грязь:
   -- Не перестаю думать, как ужасно было то, что я сделала.
   -- Ты дала мне жизнь, -- говорю.
   А она, отворачивая голову от следующей ложки, отворачиваясь от меня, произносит:
   -- Мне нужно было гражданство США.
   Украденная крайняя плоть. Реликвия.
   Отвечаю -- это не важно.
   Тянусь с другой стороны, и проталкиваю еще ложку в ее рот.
   Вот Дэнни говорит, что, быть может, второе пришествие Иисуса Христа -- не из тех вещей, которыми должен заниматься Бог. Может быть, Бог оставил людям право выработать способность вернуть Христа в свои жизни. Может, Бог хотел, чтобы мы изобрели собственного спасителя, когда будем готовы. Когда нам это понадобится больше всего. Дэнни говорит, может, нам самим положено создать себе мессию.
   Чтобы спастись.
   Еще пятьдесят калорий отправляются ей в рот.
   Может быть, с каждым маленьким усилием, мы можем развиться до того, чтобы совершать чудеса.
   Еще одна ложка коричневого отправляется ей в рот.
   Она поворачивается ко мне, ее глаза сжимаются в узкие щелки среди морщин. Язык выталкивает пудинг на щеки. И она спрашивает:
   -- Какого черта ты несешь?
   А я отвечаю:
   -- Мне известно, что я Иисус Христос.
   Ее глаза широко распахиваются, а я протаскиваю еще ложку пудинга.
   -- Я знаю, что ты прибыла из Италии уже оплодотворенная священной крайней плотью.
   Еще пудинга ей в рот.
   -- Я знаю, что ты написала обо всем этом в дневнике по-итальянски, чтобы я не смог прочитать.
   Еще пудинга ей в рот.
   И я говорю:
   -- Теперь я знаю свою истинную природу. Что я любящий и заботливый человек.
   Еще пудинг отправляется ей в рот.
   -- И знаю, что могу спасти тебя, -- говорю.
   Мама молча смотрит на меня. Глаза ее наполнены полным и бесконечным пониманием и сочувствием, она спрашивает:
   -- Какого хуя ты городишь?
   Говорит:
   -- Я украла тебя из коляски в Ватерлоо, в Айове. Я хотела спасти тебя от той жизни, которую ты получил бы.
   Материнство -- опиум для народа.
   См. также: Дэнни с детской коляской, набитой краденым песчаником.
   Говорит:
   -- Я тебя похитила.
   Сумасшедшая, слабоумная бедняжка, она сама не знает, что несет.
   Заталкиваю ложкой еще пятьдесят калорий.
   -- Все нормально, -- говорю. -- Доктор Маршалл прочла твой дневник и рассказала мне правду.
   Заталкиваю ложкой еще пудинга.
   Ее рот растягивается, чтобы что-то сказать, а я заталкиваю ложкой еще пудинга.
   Ее глаза набухают, и слезы текут по бокам лица.
   -- Все нормально. Я прощаю тебя, -- говорю ей. -- Я люблю тебя, и пришел тебя спасти.
   С еще одной ложкой на полпути к ее рту, продолжаю:
   -- Тебе нужно только проглотить вот это.
   Ее грудь вздымается, и коричневый пудинг пузырится из ноздрей. Глаза закатываются. Кожа начинает синеть. Грудь снова вздымается.
   А я зову:
   -- Мам?
   У нее дрожат руки и пальцы, а голова выгибается, вдавливаясь глубже и глубже в подушку. Грудь вздымается, и полный рот коричневой дряни засасывается в глотку.
   Ее лицо и руки все синеют. Глаза закатились до белков. Кругом запах одного только шоколада.
   Жму кнопку вызова медсестры.
   Говорю:
   -- Без паники.
   Говорю:
   -- Прости. Прости. Прости. Прости...
   Она вздымается и бьется, руками цепляясь за горло. Вот так я, должно быть, выглядел, задыхаясь на публике.
   Потом по другую сторону кровати вырастает доктор Маршалл, одной рукой отводя мамину голову назад. У меня Пэйж спрашивает:
   -- Что случилось?
   Пытался спасти ее. Она бредила. Не помнила, что я мессия. А я пришел ее спасти.
   Пэйж наклоняется и выдыхает в мою маму. Снова выпрямляется. Снова выдыхает в мамин рот, и с каждым разом, когда она выпрямляется, все больше коричневого пудинга размазано у Пэйж вокруг рта. Больше шоколада. Этот запах -- все, чем мы дышим.
   По-прежнему сжимая в одной руке пакет пудинга, а в другой -- ложку, говорю:
   -- Все нормально. Я могу сам. Точно как с Лазарем, -- говорю. -- Я уже такое делал.
   И расправляю руки ладонями вниз над вздымающейся грудью.
   Командую:
   -- Ида Манчини, я приказываю вам жить.
   Пэйж смотрит на меня между выдохами, лицо ее измазано коричневым. Говорит:
   -- Вышло маленькое недоразумение.
   А я командую:
   -- Ида Манчини, вы целы и невредимы.
   Пэйж наклоняется над кроватью и расправляет руки рядом с моими. Давит изо всех сил, снова, снова и снова. Массаж сердца.
   А я говорю:
   -- На самом деле все это не нужно, -- говорю. - Я ведь правда Христос.
   А Пэйж шепчет:
   -- Дыши! Дыши, черт возьми!
   И откуда-то выше по руке Пэйж, откуда-то из самой глубины рукава ее халата, Пэйж на запястье падает пластиковый браслет пациента.
   И тогда все вздымания, биения, хватания и задыхания, все на свете, -- в тот же миг все на свете прекращается.
   "Вдовец" -- неподходящее слово, но это первое, что приходит на ум.
  
   Глава 44
  
   Моя мать мертва. Моя мама мертва, а Пэйж Маршалл -- шизофреничка.
   Все, что она мне рассказала -- ее выдумки. Включая идею о том, что я, -- ой, даже язык не поворачивается, -- что я Он. Включая то, что она меня любит.
   Ну ладно, что я ей нравлюсь.
   Включая то, что я прирожденный хороший человек. Это не так.
   И, если материнство -- новый Бог, единственное святое, что у нас осталось, -- то я убил Бога.
   Называется -- "жемэ вю". Французская противоположность для дежа вю, когда все тебе незнакомы, не важно насколько ты считал, будто хорошо их знаешь.
   Ну, все что я могу делать -- это работать и шататься по Колонии Дансборо, снова и снова мысленно возрождая прошлое. Нюхая шоколадный пудинг, в который вымазаны мои пальцы. Я встрял на том моменте, когда мамино сердце перестало биться, а заваренный пластиковый браслет показал, что Пэйж -- местная обитательница. Пэйж, а не моя мама, была больной на голову.
   Я был больной на голову.
   В тот миг Пэйж подняла взгляд от шоколадной грязи, размазанной по всей кровати. Посмотрела на меня и сказала:
   -- Беги. Вперед. Давай, выметайся.
   См. также: Вальс "Дунайские волны".
   Таращиться на ее браслет -- вот все, что я мог.
   Пэйж обежала кровать, чтобы вцепиться мне в руку, и сказала:
   -- Пускай думают, что я это сделала, -- она потащила меня на выход со словами. -- Пускай думают, что она сама себя, -- глянула вверх и вперед по коридору, потом сказала. -- Я вытру твои отпечатки с ложки и положу ей в руку. Скажу всем, что пудинг у нее ты оставил вчера.
   Пока мы минуем двери, все они защелкиваются. От ее браслета.
   Пэйж показывает мне на дверь наружу и говорит, что ближе подойти не может, иначе я не смогу открыть ее.
   Командует:
   -- Тебя сегодня здесь не было. Усек?
   Она сказала еще много всякого, но все не в счет.
   Я не любим. Я не прекрасная душа. Я не хорошая, дарящая натура. Я ничей не спаситель.
   Все теперь оказалось фуфлом, раз она ненормальная.
   -- Я только что убил ее, -- говорю.
   Женщина, которая сейчас умерла, которую я только что удавил шоколадом, -- даже не была моей матерью.
   -- Это был несчастный случай, -- возражает Пэйж.
   А я говорю:
   -- Как я могу быть уверен?
   Позади меня, когда я сделал шаг наружу, кто-то, наверное, нашел тело, потому что объявляли снова и снова:
   -- Сестру Ремингтон в комнату 158. Сестра Ремингтон, пожалуйста, немедленно пройдите в комнату 158.
   Я даже не итальянец.
   Я сирота.
   Шатаюсь по Колонии Дансборо со врожденно-изуродованными цыплятами, обитателями-наркоманами и ребятишками из экскурсий, которые считают, будто вся эта муть имеет хоть какое-то отношение к настоящему прошлому. Можно притворяться. Можно дурить себя, но нельзя воссоздать то, что уже кончено.
   Колодки по центру городской площади пустуют. Урсула проводит мимо меня дойную корову, от обеих разит плановым дымом. Даже у коровы глаза с расширенными зрачками и налиты кровью.
   Вот, здесь всегда один и тот же день, ежедневно, и в этом должен быть какой-то комфорт. Точно как в телепередачах, где все те же люди торчат в одиночку на все том же пустынном островке сезон за сезоном, и никогда не стареют и не выбираются, -- просто носят больше косметики.
   Здесь -- весь остаток твоей жизни.
   Свора четвероклассников с криками пробегает мимо. За ними идут мужчина и женщина. Мужчина держит желтый блокнот, и спрашивает:
   -- Вы Виктор Манчини?
   Женщина подтверждает:
   -- Это он.
   А мужчина поднимает блокнот и спрашивает:
   -- Это ваше?
   Это мой четвертый шаг из группы сексоголиков, полная и безжалостная моральная опись меня самого. Дневник моей сексуальной жизни. Все мои грехи в перечислении.
   А женщина говорит:
   -- Ну? -- требует у мужчины с блокнотом. -- Да арестуйте же вы его, наконец.
   Мужчина спрашивает:
   -- Вам знакома жительница Центра по уходу Сент-Энтони по имени Ева Мюллер?
   Хомячиха Ева. Она, наверное, видела меня этим утром, и рассказала всем, что я сделал. Убил маму. Ну ладно, не маму. Ту старуху.
   Мужчина объявляет:
   -- Виктор Манчини, вы задержаны по подозрению в изнасиловании.
   Девочка с фантазией. Это она, должно быть, дала заявление. Девчонка, которой я испортил розовую шелковую кровать. Гвен.
   -- Эй, -- говорю. -- Да она сама хотела, чтобы я ее насиловал. Идея была ее.
   А женщина отзывается:
   -- Он лжет. Он словесно порочит мою мать.
   Мужчина берется зачитывать мне дело Миранды. Мои права.
   А я спрашиваю:
   -- Гвен -- ваша мать?
   По одной только коже можно точно сказать, что эта женщина старше Гвен на десять лет.
   Сегодня, наверное, свихнулся весь мир.
   А женщина орет:
   -- Ева Мюллер -- моя мать! И она говорит, что ты уложил ее, и сказал, что это ваша секретная игра.
   Вот в чем дело.
   -- Ах, она, -- говорю. -- А я-то думал, вы про то, другое изнасилование.
   Мужчина тормозится посреди дела Миранды и спрашивает:
   -- Вы, вообще, собираетесь слушать свои права, или как?
   Про все в желтом блокноте, говорю им. Про то, что я делал. Просто брал на себя ответственность за каждый грех на свете.
   -- Видите ли, -- говорю. -- Некоторое время я ведь всерьез считал, что я Иисус Христос.
   Мужчина достает из-за спины пару наручников.
   Женщина отзывается:
   -- Тот, кто способен изнасиловать девяностолетнюю женщину -- псих и есть.
   Корчу гримасу отвращения и соглашаюсь:
   -- Это сто пудов.
   А она говорит:
   -- Ах так, значит теперь ты заявляешь, что моя мать непривлекательна?
   А мужчина защелкивает наручник на одном моем запястье. Разворачивает меня и защелкивает мои руки за спиной со словами:
   -- Что если мы кое-куда пройдем и сядем все проясним?
   Перед лицом всех несчастных обитателей Колонии Дансборо, перед лицом наркош и хромых цыплят, ребятишек, которые считают, будто получают образование, и Его Высочества Лорда Чарли, губернатора колонии, -- я задержан. Точно как Дэнни в колодках, только взаправду.
   А в другом смысле, мне хочется заявить им всем, -- пусть не думают, что они сами далеко ушли.
   Здесь вокруг -- все задержаны.
  
   Глава 45
  
   За минуту до того, как я покинул Сент-Энтони в последний раз, за минуту до того, как я вышел в дверь и побежал, Пэйж Маршалл пыталась объяснить.
   Да, она была врачом. Говорила торопливо, слова ее сбивались в кучу. Да, она была пациентом, которого здесь держат. Быстро выщелкивая и отщелкивая авторучку. На самом деле он доктор-генетик, и оказалась здесь пациентом только потому, что рассказывала правду. Она не хотела мне плохого. Ее рот был по-прежнему вымазан пудингом. Она просто пыталась выполнить работу.
   В коридоре, в наш последний миг вместе, Пэйж потянула меня за рукав, чтобы заставить оглянуться на нее, и сказала:
   -- Ты должен в это поверить.
   Глаза таращились так, что повсюду вокруг зрачков виднелся белок; а ее маленький черный мозг из волос почти распустился.
   Она была врачом, сказала она, специалистом по генетике. Из 2556-го года. И отправилась назад во времени, чтобы забеременеть от типичного мужчины из этого периода истории. Чтобы сохранить и документировать генетический материал, сказала она. Им нужен был образец, чтобы помочь победить эпидемию. В 2556-м году. Поездка была не из простых и дешевых. Путешествие во времени было равносильно тому, что сейчас для людей космический перелет, сказала она. То была рискованная и крупная ставка, и если она не вернется оплодотворенной здоровым зародышем, все дальнейшие миссии будут отменены.
   Тут, в костюме 1734-го, сложившись пополам от забитых кишок, я крепко встрял на ее идее типичного мужчины.
   -- Меня заперли здесь лишь потому, что я рассказывала людям правду о себе, -- сообщает она. -- А ты был единственным доступным мужчиной, способным к воспроизводству.
   А, говорю, ну, тогда все становится гораздо лучше. Теперь все обретает стройный смысл.
   Она просто хотела, чтобы я знал -- сегодня ночью ее отзовут в 2556-й год. Сейчас мы видим друг друга в последний раз, и она лишь хотела, чтобы я знал, как она признательна мне.
   -- Я глубоко признательна, -- сказала она. -- И я правда люблю тебя.
   И, стоя там, в коридоре, в ярком свете восходящего за окнами солнца, я вынул черный фломастер из нагрудного кармана ее халата.
   Пока она стояла так, что тень ее в последний раз падала на стену позади, я начал обводить ее контур.
   А Пэйж Маршалл спросила:
   -- Это еще зачем?
   Вот так была изобретена живопись.
   И я ответил.
   -- На всякий случай. На тот случай, если ты в своем уме.
  
   Глава 46
  
   Почти во всех программах реабилитации из двенадцати шагов, на четвертом шаге нужно составить опись своей жизни в зависимости. Каждый уродский, говеный момент жизни нужно взять и записать в блокнот. Полный перечень преступлений. Таким образом, они всегда будут держаться в голове. А потом надо все их загладить. Это касается алкоголиков, злостных наркоманов и обжор в той же мере, в какой и сексуально озабоченных.
   Так можно в любое желаемое время вернуться назад и пересмотреть все худшее в своей жизни.
   Хотя те, кто помнит прошлое, совсем не обязательно хоть в чем-то лучше.
   В желтом блокноте, в нем все обо мне, все изъято по ордеру на обыск. Про Пэйж, Дэнни и Бэт. Про Нико, Лизу и Таню. Детективы просматривают его, сидя по другую сторону большого деревянного стола в звуконепроницаемой комнате. Одна стена из зеркала, а за ней стопудово видеокамера.
   А детективы спрашивают меня, чего я рассчитывал добиться, сознаваясь в преступлениях других людей?
   Спрашивают меня, что я пытался сделать?
   Завершить прошлое, говорю им.
   Всю ночь они читают мою опись и спрашивают -- что все это значит?
   Сестра Фламинго. Доктор Блэйз. Вальс "Дунайские волны".
   То, что мы говорим, когда не можем сказать правду. Что теперь уже все на свете значит -- я не знаю.
   Полицейские детективы спрашивают, известно ли мне местонахождение пациентки по имени Пэйж Маршалл. Она разыскивается для допроса в связи со смертью с явными признаками удушения, пациентки по имени Ида Манчини. Явно моей матери.
   Мисс Маршалл исчезла прошлой ночью из запертой палаты. Без никаких видимых знаков взлома при побеге. Без свидетелей. Без ничего. Просто растворилась.
   Персонал Сент-Энтони подшучивал над ее помешательством, сообщает мне полиция, что она, мол, настоящий врач. Ей давали носить старый халат. Так она становилась уступчивей.
   Персонал говорит, что мы с ней хорошо спелись.
   -- Не совсем, -- возражаю. -- То есть, я с ней виделся, но на самом деле ничего про нее не знал.
   Детективы сообщают мне, что у меня не особо много друзей среди персонала медсестер.
   См. также: Клер из Ар-Эн.
   См. также: Перл из из Си-Эн-Эй.
   См. также: Колония Дансборо.
   См. также: Сексоголики.
   Я не стал интересоваться, не поленились ли они поискать Пэйж Маршалл в 2556-м году.
   Роюсь в кармане, нахожу десятицентовик. Глотаю его, он проваливается.
   Нахожу в кармане скрепку. Но она тоже проваливается.
   Пока детективы просматривают мамин красный дневник, я осматриваюсь в поисках чего-нибудь размером побольше. Слишком большого, чтобы вышло проглотить.
   Я давился до смерти годами. Теперь уже это должно выйти легко.
   После стука в дверь, вносят поднос с ужином. Гамбургер на тарелке. Салфетка. Бутылка кетчупа. При заторе в кишках, при вздутии и боли, получается, что я подыхаю от голода, но есть не могу.
   Меня спрашивают:
   -- Что это в дневнике?
   Открываю гамбургер. Открываю бутылку кетчупа. Мне нужно есть, чтобы выжить, но во мне и так по уши собственного говна.
   "Это итальянский" -- говорю им.
   Продолжая читать, детективы спрашивают:
   -- Что это за штуки, похожие на карты? Все порисованные страницы?
   Прикольно, но это все я забыл. Карты и есть. Карты, которые я составлял, когда был маленьким мальчиком, -- глупым, легковерным малолетним говнюком. Видите ли, мама говорила мне, что весь мир я могу переоткрыть заново. Мол, у меня была такая власть. Что мне не обязательно было принимать мир таким, каким он выстроился: весь поделенный на собственность и микроконтролируемый. Я мог сделать из него все, что хотел.
   Вот такая она была ненормальная.
   А я верил ей.
   И я сую пробку от бутылки кетчупа в рот. И глотаю.
   В следующий миг ноги так резко выпрямляются, что стул летит из-под меня вверх тормашками. Руки цепляются за глотку. Стою, таращась на крашеный потолок, закатываю глаза. Подбородок выпячивается далеко вперед.
   Детективы уже привстали со стульев.
   Из-за того, что не дышу, у меня на шее набухают вены. Лицо краснеет и наливается жаром. Пот струится по лбу. От пота мокнет рубашка на спине. Крепко обхватываю себя за глотку обеими руками.
   Потому что мне никого не спасти -- ни как доктору, ни как сыну. А раз мне никого не спасти -- значит, не спастись и самому.
   Потому что теперь я сирота. Я безработный и нелюбимый. Потому что внутри у меня все болит, и все равно я подыхаю, только с другого конца.
   Потому что собственное отбытие надо планировать.
   Потому что когда переступишь раз какие-то границы -- будешь переступать их и дальше.
   И не сбежать из постоянного бегства. Из отвлечения себя самих. От избегания конфронтаций. От переживания момента. Дрочки. Телевидения. Отвержения всего на свете.
   Детективы поднимают взгляды от дневника, один из них говорит:
   -- Без паники. В желтом блокноте все так и сказано. Он просто прикидывается.
   Они стоят и смотрят на меня.
   Обхватив глотку руками, не могу втянуть ни капли воздуха. Глупый маленький мальчик, который кричал "Волк!"
   Как та женщина с полной глоткой шоколада. Та женщина была ему не мамочка.
   И в первый раз, насколько у меня хватает памяти, я чувствую умиротворение. Ни радости. Ни печали. Ни тревоги. Ни возбуждения. Это просто все верхние части в моих мозгах закрывают лавочку. Кора головного мозга. Мозжечок. Вот где моя проблема.
   Я упрощаюсь.
   Зависнув где-то в золотой середине между счастьем и горем.
   Потому что актинии всегда хорошо проводят время.
  
   Глава 47
  
   Однажды утром школьный автобус притормозил у бордюра, и пока приемная мать стояла, махала рукой, глупый маленький мальчик забрался внутрь. Он был единственным пассажиром, и автобус пролетел мимо школы на скорости в шестьдесят миль в час. Водителем автобуса была мамуля.
   То был последний раз, когда она вернулась забрать его.
   Сидя у большой баранки и глядя вверх, на него в зеркальном козырьке, она сказала:
   -- Ты поразишься, насколько легко можно взять напрокат один из таких.
   Свернула к выезду на шоссе и добавила:
   -- Так у нас появляется хорошая шестичасовая фора, прежде чем автобусная компания заявит об угоне этого драндулета.
   Автобус катился по шоссе, а снаружи катился город, и когда перестали каждую секунду попадаться дома, мамуля скомандовала ему подойти и сесть рядом с ней. Достала красный дневник из сумки со всякими вещами, и достала карту, сложенную во много раз.
   Одной рукой мамуля потрясла картой, развернув ту поверх баранки, а другой опустила возле себя окно. Рулила она коленями. Двигая только глазами, посмотрела туда-обратно в карту и на дорогу.
   Потом скомкала карту и скормила ее открытому окну.
   Все это время глупый маленький мальчик молча сидел рядом.
   Она сказала взять ее дневник.
   Когда он попытался отдать его ей, возразила:
   -- Нет. Открой его на чистой странице, -- сказала найти в отделении для перчаток ручку, потому что скоро будет река.
   Дорога прорезала все подряд, разные дома, фермы и деревья, и на секунду они оказались на мосту, ведущем через реку, которая уходила в бесконечность по обе стороны автобуса.
   -- Быстро, -- скомандовала мамуля. -- Нарисуй реку.
   Как будто бы он только что открыл эту реку, как будто он только что открыл весь мир, она сказала ему рисовать новую карту -- карту мира только для себя. Его собственного личного мира.
   -- Не хочу, чтобы ты брал и принимал мир таким, каким его подают, -- пояснила она.
   Сказала:
   -- Я хочу, чтобы ты открывал его. Хочу, чтобы у тебя была такая способность. Создавать собственную реальность. Собственный свод законов. Хочу попытаться научить тебя этому.
   Теперь у мальчика была ручка, и она сказала ему нарисовать в тетради реку. Нарисовать реку и нарисовать горы впереди. И дать им имена, сказала ему. Не теми словами, которые он уже знает, а выдумать новые слова, которые не будут значит на самом деле кучу всякого другого.
   Создать собственные символы.
   Маленький мальчик поразмышлял, держа ручку во рту и раскрытую тетрадь на коленях, и, спустя чуточку времени, все нарисовал.
   А глупо то, что он забыл обо всем этом. Только спустя годы, когда полицейские детективы нашли ту карту. Только тогда он вспомнил, что делал такое. Что мог сделать такое. Что у него была такая власть.
   А мамуля рассмотрела его карту в зеркало заднего обзора и отметила:
   -- Отлично.
   Глянула на часы, и ее нога вдавилась в пол, и они поехали быстрее, а она сказала:
   -- Теперь запиши все в тетрадку. Нарисуй реку на нашей новой карте. И готовься -- впереди еще будет целая куча вещей, которым нужно имя.
   Сказала:
   -- Ведь единственный предел, который нам остался, это мир неосязаемого: мыслей, историй, музыки, картин.
   Сказала:
   -- Ведь ничто не окажется настолько совершенным, насколько его можно представить.
   Сказала:
   -- Ведь я не всегда буду рядом, и донимать тебя будет некому.
   Но, по правде говоря, малышу не хотелось отвечать за себя, за собственный мир. По правде, глупый малолетний говнюк уже задумал устроить в следующем ресторане сцену, чтобы мамулю арестовали и прогнали из его жизни навсегда. Потому что он устал от приключений, и думал, что его драгоценная, скучная, дурная жизнь так уж будет длиться и длиться вечно.
   Он уже сделал выбор между безопасностью, надежностью, довольством -- и ею.
   Управляя автобусом коленями, мамуля потянулось, сжала его плечо и спросила:
   -- Что ты хочешь на завтрак?
   И, как будто ответ был совершенно невинный, маленький мальчик сказал:
   -- Корн-доги.
  
   Глава 48
  
   В следующий миг чьи-то руки выныривают сзади и замыкаются вокруг меня. Кто-то из полицейских детективов крепко заключает меня в объятия, замком из двух рук упершись под грудную клетку, и выдыхает мне в ухо:
   -- Дыши! Дыши, черт возьми!
   Выдыхает мне в ухо:
   -- Все нормально.
   Пара рук обхватывает меня, отрывает от пола, а незнакомец шепчет:
   -- С тобой все будет хорошо.
   Периабдоминальная нагрузка.
   Кто-то хлопает меня по спине, как врач шлепает новорожденного, и я выпускаю в воздух крышку от бутылки. Нутро мое рвется на свободу по штанине, выбрасывая два резиновых шарика и все дерьмо, над ними скопившееся.
   Вся моя личная жизнь сделана общественной.
   Скрывать больше нечего.
   Обезьяна с каштанами.
   В следующую секунду я обрушиваюсь на пол. Хлюпаю носом, а кто-то рассказывает мне, что все хорошо. Я жив. Меня спасли. Я почти умер. Прижимают мою голову к груди и укачивают со словами:
   -- Успокойся уже.
   Прикладывают к моим губам стакан воды и говорят:
   -- Тише.
   Говорят, что все кончено.
  
   Глава 49
  
   Вокруг замка Дэнни толпятся сотни людей, которых я не помню, но которые никогда не забудут меня.
   Уже почти полночь. Вонючий, осиротевший, безработный и нелюбимый, я нащупываю дорогу сквозь толпу, пока не добираюсь к Дэнни, который стоит в середине, и говорю:
   -- Братан.
   А Дэнни отзывается:
   -- Братан, -- он разглядывает толпу людей, которые держат камни.
   Говорит:
   -- Тебе сто пудов лучше бы сейчас здесь не стоять.
   После того, как мы были по ящику, весь день, рассказывает Дэнни, эти улыбающиеся люди объявляются с камнями. С прекрасными камнями. С такими камнями, что глазам не верится. Рубленый гранит и тесаный базальт. Выровненные блоки песчаника и известняка. Приходят поодиночке, притаскивая раствор, лопаты и мастерки.
   Все интересуются, каждый из них:
   -- А где Виктор?
   Тут так много народу, что они заполонили весь квартал, и работать стало невозможно. Каждый хочет вручить камень лично мне. Все мужчины и женщины как один расспрашивают Дэнни и Бэт, как я поживаю.
   Говорят, что по телевизору я выглядел просто ужасно.
   И -- стоит только одному человеку похвалиться, как он был героем. Как он был спасителем и как спас Виктору жизнь в ресторане.
   Спас мне жизнь.
   Термин "пороховая бочка" очень даже точно все отражает.
   На самом краю какой-то герой уже излагает. Даже во тьме можно разглядеть зыбь откровения, бегущую по толпе. Это невидимая граница между людьми, которые еще улыбаются, и людьми, которые уже нет.
   Между остальными, кто еще герои, и людьми, которые знают правду.
   И все, у кого отобрали миг наивысшей гордости, начинают оглядываться по сторонам. Все эти люди, разжалованные из спасителей в дурачки, чуток сердятся.
   -- Валить тебе надо, братан, -- советует Дэнни.
   Толпа так густа, что не видно работу Дэнни: колонны и стены, статуи и ступени. И кто-то кричит:
   -- Где Виктор?
   И кто-то другой орет:
   -- Дайте нам Виктора Манчини!
   И ведь стопудово -- я это заслуживаю. Строй солдат. Вся моя перерастянутая семья.
   На чьей-то машине загораются фары, и я очерчен у стены пятном света.
   Моя тень жутким силуэтом парит над всеми.
   Вот он я, задуренный малолетний баран, который считал, что можно когда-нибудь зарабатывать достаточно, знать достаточно, иметь достаточно, бегать достаточно быстро, прятаться достаточно хорошо. Трахаться достаточно много.
   Между мной и фарами -- очертания тысячи людей без лица. Всех людей, которые считали, что любят меня. Которые думали, будто вернули мне жизнь. Испарившаяся жизненная легенда. Потом одна рука поднимается с камнем, и я закрываю глаза.
   Из-за того, что не дышу, у меня на шее набухают вены. Лицо краснеет и наливается жаром.
   Что-то глухо бьет в землю у моих ног. Камень. Бьется еще камень. Еще дюжина. Сотней больше ударов. Камни грохочут, и земля трясется. Камни врезаются друг в друга вокруг меня, и все кричат.
   Это мученичество Святого Меня.
   Мои глаза зажмурены и слезятся, фары сияют красным сквозь веки, сквозь мою собственную плоть и кровь. Сквозь мои слезы.
   Еще больше ударов в землю. Земля трясется, и люди кричат от усилий. Еще больше тряски и грохота. Больше ругани. А потом становится тихо.
   Зову Дэнни:
   -- Братан.
   Все еще с закрытыми глазами, шмыгаю носом и прошу:
   -- Скажи мне, что там творится.
   И что-то мягкое, хлопчатое и не особо чисто пахнущее смыкается у моего носа, а Дэнни командует:
   -- Дуй, братан.
   И потом никого нет. Почти никого.
   Замок Дэнни, -- все стены обрушены, камни сбиты и раскатились по сторонам при тяжелом падении. Колонны повалены. Все колоннады. Пьедесталы опрокинуты. Статуи разбиты. Каменные обломки и куски раствора, осколки кладки засыпали дворы, засыпали фонтаны. Даже деревья расщеплены и подмяты упавшими камнями. Разбитые ступени ведут в никуда.
   Бэт сидит на камне, глядя на сломанную статую, которую сделал с нее Дэнни. Не такой, как она выглядит на самом деле, а как она видится ему. Такая красивая, какой ему кажется. Совершенная. И теперь сломанная.
   Спрашиваю -- землетрясение?
   А Дэнни отвечает:
   -- Почти угадал, но здесь было Божье деяние немного другого типа.
   Тут камня на камне не осталось.
   Дэнни втягивает носом воздух и замечает:
   -- Братан, от тебя дерьмом несет.
   Мне нельзя покидать город до следующего уведомления, сообщаю ему. Меня просила полиция.
   В свете фар очертания только одного оставшегося человека. Один лишь сгорбленный черный силуэт -- пока свет не уходит в сторону, и припаркованная машина не уезжает.
   В свете луны мы с Дэнни и Бэт смотрим, пытаясь разобрать, кто все еще здесь.
   Это Пэйж Маршалл. Ее белый халат испачкан, а рукава закатаны. Пластиковый браслет на запястье. Туфли на платформе промокли и чавкают.
   Дэнни выступает вперед и сообщает ей:
   -- Я извиняюсь, но у нас тут вышло ужасное недоразумение.
   А я говорю ему -- нет, все круто. Это не то, что он подумал.
   Пэйж подходит ближе и произносит:
   -- Ну что ж, я все еще здесь, -- ее черные волосы все распущены, весь мозговидный пучок. Глаза опухли и покраснели, она шмыгает носом, пожимает плечами и говорит. -- Полагаю, это значит, что я ненормальная.
   Мы все смотрим вниз на разбросанные камни, просто камни, просто некие коричневые глыбы из ничего особенного.
   Одна штанина у меня по-прежнему сырая от говна и все еще липнет к ноге в промежности, -- я говорю:
   -- Ага, -- говорю. -- И я, значит, никого не спасаю.
   -- Э-э, ну, -- Пэйж поднимает руку и спрашивает. -- Как думаешь -- у тебя получится снять с меня этот браслет?
   Говорю -- угу. Попробуем.
   Дэнни пробивается сквозь каменные россыпи, перекатывая камни ногой, потом наклоняется и поднимает один. Потом Бэт уходит помогать ему.
   Мы с Пэйж молча смотрим друг на друга, на тех нас, кто мы на самом деле. Впервые.
   Мы можем растратить все наши жизни, позволяя миру диктовать нам, кто мы есть. Нормальные или ненормальные. Святые или сексоманы. Герои или жертвы. Позволяя истории рассказывать нам, какие мы плохие, или какие хорошие.
   Позволяя нашему прошлому решать наше будущее.
   Или можем решать сами.
   И, может быть, наше дело -- открыть что-нибудь получше.
   В деревьях воркует плакучий голубь. Уже, наверное, полночь.
   А Дэнни зовет:
   -- Эй, нам бы тут помощь чуток не помешала.
   Пэйж идет, и я иду. Мы четверо зарываемся руками под край камня. В темноте чувствуется его грубость, холод, все тянется вечно, -- и мы, все вместе, боремся только за то, чтобы положить один камень на другой.
   -- Помнишь ту греческую девушку? -- спрашивает Пэйж.
   Которая нарисовала контур своего пропавшего любовника? Ага, говорю.
   А она продолжает:
   -- Знаешь, а ведь в итоге она просто забыла его, да изобрела обои.
   Звучит диковато, но вот они мы: пилигримы, отморозки своего времени, -- пытаемся установить собственную альтернативную реальность. Построить мир из камней и хаоса.
   Что из него получится -- я не знаю.
   Даже после всей этой беготни, мы в итоге закончили здесь: в глубине ничто и в глубине ночи.
   И может быть, цель не в знании.
   Здесь, где мы стоим в этот миг, посреди развалин во тьме, то что мы строим -- может стать чем угодно.
  
   Чак Паланик, 2001

Оценка: 5.39*60  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) LitaWolf "Любить нельзя забыть"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) Э.Холгер "Шесть мужей и дракоша в придачу 2 часть"(Любовное фэнтези) Н.Александр "Контакт"(Научная фантастика) М.Чёрная "Невеста со скальпелем"(Любовное фэнтези) Ю.Васильева "По ту сторону Стикса"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"