Павлов Алексей: другие произведения.

Taylor Varga глава 164+

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
Оценка: 10.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Итак, мы наконец добрались до этого момента - Симург над Канберрой! И проявляет свойственные ей изворотливость и любовь к ОЧЕНЬ крупнымм пакостям. По такому знаменательному случаю начинаю новую часть.


   К главам 125-163
  
   Глава 164: Проценты и отслеживание
   Четверг, 24 февраля 2011г.
   Усевшись на кровати спозаранку (задолго то того, когда родители, скорее всего, должны были проснуться) Дина уставилась на блокнот у себя в руке с карандашом в другой и глубокомысленным выражением на лице. Девочка была одета в пижаму и опиралась на очень крупного набивного дракона, который был у неё с пяти лет - бедная вещичка сейчас выглядела замызганной и усталой, но всё ещё была в строю. Это был подарок от дяди Роя, и Дина его очень высоко ценила.
   Её мать как минимум дважды пришивала одно из крыльев и хвост на место, комплект глаз был уже третий, а красный свешивающийся язык норовил отвалиться, но дракон по-прежнему оставался её ночным защитником.
   Девочка немного поёрзала, устраиваясь поудобнее (тряпичная голова покоилась поверх её); она обдумывала свой проект. С того самого момента некоторое время назад, когда дядя Рой задал ей несколько вопросов про Кайдзю, её восхитило то, как любая попытка что-то предпринять насчёт Семьи заставляла её силу икать и выдавать ей то, что, как ни посмотри, выглядело сообщением об ошибке. Дина начала всерьёз гадать, не подсоединилась ли она каким-то образом к компьютеру или что-то в этом роде. Такое от этого было ощущение.
   Компьютер, который был очень растерян и неслабо так встревожен задаваемыми вопросами о Семье. Порой у девочки определённо возникало впечатление, что её сила и в самом деле их боится.
   Дина тихо улыбнулась при мысли, как бы люди на неё смотрели, упомяни она эту идею, и покачала головой, вычёркивая очередной вопрос из длинного списка на странице. Ещё один провал.
   Пока что, когда она пыталась задавать себе вопросы о любом члене Семьи напрямую, то не могла вообще ничего выяснить. На такие всегда следовала неудача. Вопросы, крутящиеся вокруг да около, работали с большей вероятностью - чем менее они были прямыми, тем лучше. Так, если она спрашивала: "Каковы шансы, что Сауриал сегодня поймает грабителя", то получала ошибку в комплекте со смутным ощущением озадаченности. Если же спрашивала: "Каковы шансы, что грабителя поймает некто с хвостом", то получала ответ 77,45%. Обширная практика позволила усовершенствовать процесс так, чтобы добиться определённого уровня предсказуемости обычных событий, связанных с рептилиями.
   И даже так, большую часть их действий Умница не могла предсказать хоть с какой-то точностью. Она начала воспринимать это как вызов - естественное любопытство девочки подпитывалось совершеннейшей загадочностью происходящего.
   Собственные осторожные эксперименты в дополнение к проведённым учёными СКП составили Дине довольно полное представление об ограничениях её собственных способностей. Она не могла предсказать перемещения Сиона, что никого не удивило - кажется, на это также не были способны предсказатели любого типа. Но в этом случае её сила не выдавала ошибку, она просто не выдавала ничего, почти как если бы её блокировали. С Семьёй больше было похоже на то, что она просто не может в этом разобраться.
   В представлении девочки имелась разница между веб-сайтом, выдающим сообщение "не авторизованы" и выдающим "не найдено". Дина знала, что на самом деле тут ничего общего, но так обо всё этом было проще думать.
   С Губителями также были трудности. Опять-таки, они, похоже, были непредсказуемы для её сил. Дина не могла выдать ответ на вопрос вроде "шансы, что Левиафан атакует Нью-Йорк завтра", но такие вопросы как "шансы, что в течение шести месяцев случится атака Губителя" результат давали.
   Довольно чудно, но последние составляли 63,11%, что Умница находила странным. Предполагалось, что эти твари атакуют где-то каждые три месяца, что означало, насколько она могла понять, что ответ должен быть 100%. Люди из СКП, которые задавали вопросы, тоже были сбиты с толку, но после долгих споров решили, что, наверное, сила давала ей неточный ответ, поскольку известно было, что Губители вызывают серьёзные проблемы у всех предсказателей.
   Дина не была так уверена, но не стала спорить. Предполагалось, что они эксперты, и если они так думали, то, вероятно, были правы. А если нет, шансы убедить их в обратном без доказательств были довольно низкими.
   Около 18,23%, что это случится.
   Другим предметом трудов Дины было то, что она могла, если была осторожна, формулировать и записывать вопросы, не будучи вынужденной на них отвечать. Дело было в том, чтобы одурачить себя, поверив, что она не спрашивала, а просто размышляла над формулировкой. Если кто-то задавал соответствующий вопрос, у девочки не было выбора, кроме как ответить, что действительно раздражало, но в её личных владениях в голове свободы, похоже, было немного больше.
   Этот мелкий умственный фокус позволил составить приличный список вопросов, а затем намеренно предложить их её силе в правильном порядке, чтобы попытаться выяснить ответы на вопросы, к которым напрямую доступа не было. результаты были, мягко говоря, озадачивающими.
   Дина вписала ещё несколько строк, до которых додумалась, и проглядела список. Доступно было всего шесть или семь, пока голова не начинала болеть, что даже с болеутоляющими отнимало несколько часов. В результате девочка приспособилась просыпаться в четыре утра, чтобы потратить на своё новое увлечение где-то час, что позволяло переспать слабую боль от осторожных экспериментов прежде, чем придётся вставать в школу. Пока это, похоже, работало.
  -- О'кей, - пробормотала Умница вслух, нацеливаясь на вопрос из списка. - Шансы, что Докеры или кто-либо связанный с ними, навредит городу в течение следующего года, - намеренно спросила она себя. К стилю формулировки она пришла после уймы экспериментов, обеспечивая достаточную неопределённость, чтобы не выдать с ходу ошибку, но достаточную специфичность, чтобы она наверняка включала в себя Семью. Девочка написала рядом с вопросом ответ - 0,73%. Это согласовывалось с её прежними методичными попытками. Те же вопросы, включающие основные банды, или даже СКП, всегда давали результат куда выше. Барыги давали ответ в 24,22% - выше кого-либо ещё. Довольно странно, у Империи 88 он был очень низок, около 2,5%. Само СКП стояло выше на 7,71%.
  -- Шансы, что что-то серьёзное случится в городе на следующей неделе, - тут было 23,33%. Дина чуть нахмурилась и записала это.
  -- Шансы, что кому-либо из моей семьи навредят в течение следующей недели, - расслабившись, когда ответ оказался 2,31%, она записала и его. Судя по прежнему опыту с вопросами, это было не выше, чем когда-либо - просто указание на рискованность жизни.
  -- Шансы, что Докеры или кто-либо, с ними связанный, будет вовлечён во что-либо серьёзное в городе на следующей неделе, - девочка коротко покачала головой на ответ в 87,94%. Семья всегда была каким-то образом вовлечена. По сути, трата вопроса, решила она. И даже так, записала ответ.
   Выделив себе на эту сессию лимит в пять вопросов, чтобы избежать серьёзной боли, Дина проглядела список в поисках чего получше. Наконец девочка улыбнулась себе под нос. Стоило попробовать.
  -- Шансы, что я встречу кого-нибудь из Семьи в следующие... две недели, - вопрос приближался к границе излишней специфичности, но поскольку в центре была она, а не они, Умница подумала, что может и сработать.
   Получив ответ, Дина ухмыльнулась:
  -- Да! Великолепно. 89,12%, - записала это, закрыла блокнот, наклонившись чтобы засунуть его между книжным шкафчиком у кровати в свой тайник. Карандаш лёг наверх низкого шкафчика. Перекатилась, ощущая, как нарастает лёгкая боль, но практика позволяет её игнорировать, потянулась и погасила свет.
  -- Интересно, кого из них я встречу и как? - подумала девочка, сонно закрывая глаза.

***

   Макс читал лежащий пред ним доклад с интересом, тревогой и нарастающим недоверием. А закончив, пробормотал:
  -- Это кое-что объясняет и поднимает ещё больше вопросов, - покачав головой в несколько испуганном изумлении. Затем поднял глаза на Виктора, сидевшего в кресле по другую сторону стола. - Насколько ты во всём этом уверен?
  -- Полностью. Агент СКП, от которого мы это получили, имеет достаточный доступ, чтобы скачать это с сервера. Хотя случай был особый. Он чрезвычайно волновался, что его могут поймать. Пришлось сдать весь материал для шантажа и пообещать, что мы больше с ним не свяжемся. Это был последний наш человек в СКП. Мисс Ополчение и её следователи сейчас носятся там точно сторожевые псы, и уже вскрыли несколько двойных агентов и слабых мест. Что интересно, большая часть не имела с нами ничего общего, - он коротко пожал плечами. - Но насколько эта оценка угрозы имеет место быть, она подлинная и актуальная.
   Макс задумчиво кивнул, разворачивая кресло, чтобы посмотреть в окно сквозь лёгкий дождь в направлении далёкого комплекса СРД и доков:
  -- На ум приходят две вещи. Первое - что Семья даже более опасна, чем я думал. Мы держимся полностью в стороне от их дел.
  -- Я, безусловно, согласен, - кивнул Виктор. - Хотя Блицкриг будет не рад.
  -- Упёртый. Он может не радоваться сколько хочет, это лучше, чем быть съеденным, - от этого замечания обоих мужчин передёрнуло.
  -- Сущая правда. А второе?
  -- Кто такой Денни Эберт? - крутанулся обратно Макс, встретившись взглядом с подчинённым. Виктор смотрел несколько озадаченно. - Я хочу сказать, очевидно, что я знаю, кто он, но почему его имя всё продолжает всплывать во всём этом? Он не парачеловек, однако каким-то образом впутался в эти дела и, по всей видимости, обладает уважением со стороны самой ужасающей группировки, о какой мне доводилось слышать. Как? Почему?
  -- Без понятия. Может быть, нужное место, нужное время?
  -- Возможно, - Макс в раздумьях пробарабанил пальцами по столу. - Возможно. Так случилось. Но в прошлом я слышал разное. Этот человек нормал, но он не нормальный нормал. Есть серьёзная причина, почему его группировка психованных докеров его уважает. Имели место... инциденты... с того самого момента, как он здесь начинал. До официальных рапортов дело ни разу не доходило, но... он не из тех, с кем хочется оказаться по разные стороны. Адский нрав, если умудришься его разбудить, как я слышал. Не того сорта, который делает мужика слабым, а такой, какой делает его сильнее и опаснее. Холодный и злобный. С его женой тоже связаны кое-какие интересные истории.
  -- Это совпадает с тем, что говорили мне, - согласился Виктор. - Я присмотрелся к нему, ничего особо выдающегося, но у него есть уважение. Честно заработанное уважение притом. Насколько я узнал, его отца также уважали. Он работал в доках, когда корабли приходили и уходили каждый день, но никто, похоже, не знает точно, что он делал. Рассказывают, что он был тем, кому звонишь, если нужна помощь, - мужчина покачал головой. - Никто из старожилов не сказал мне большего. Они просто замолкали.
  -- Интересно, - обдумал это Макс. - Очень интересно, - он снова посмотрел на доклад. - Францисци. Имя вроде знакомое. Любопытно...
   Босс повернулся к компьютеру и принялся набивать е-мейл, очень тщательно и уважительно подбирая слова. Виктор с интересом наблюдал.
  -- С кем ты связываешься?
  -- Кое с кем, кто может знать некоторые ответы, однако скажет ли их мне, не уверен, - пробормотал Макс, продолжая печатать. Он прочитал письмо, поменял несколько слов, стер предложение и добавил ещё два. Наконец удовлетворившись, отправил его. И, подняв взгляд на Виктора, добавил: - Тот, с кем разговариваешь уважительно и задаёшь вежливые вопросы. В большинстве случаев ты получишь информацию, от которой будет польза. Но никогда не давишь. Он старой школы, имеет долгую память и честно придерживается нейтралитета.
  -- Один из наших?
  -- Нет, - покачал головой Макс. - Его организация никак с нашей не связана. Но она очень долго была тут и всё ещё в деле. У них повсюду друзья - или, по крайней мере, люди, которые должны им любезность и которым они тоже должны услугу. Это обойдётся недёшево, но я должен знать. Я не из его любимчиков, но это, вероятно, не имеет значения.
   Виктор смотрел озадаченно и заинтриговано. Он ничего не сказал, только молча наблюдал. Макс откинулся назад и взял доклад, снова листая страницы и останавливаясь то на одной, то на другой детали. Наконец, спустя десять минут, его компьютер просигналил о пришедшем электронном письме, что заставило босса положить доклад и взяться за мышь. Он кликнул на новый мейл, с интересом вчитавшись. Глаза мужчины слегка расширились.
  -- О. А вот этого я не ожидал, - пробормотал он, уставившись на экран. - Но оно также проясняет несколько моментов.
   Задумавшись на секунду, он запустил несколько поисков по сети, в итоге найдя сведения по биографии давно умершего человека. Макс проглядел её, вскинув брови.
  -- Как я и думал, имя знакомое, - вздохнул он, развернув монитор так, чтобы соратник его видел. Виктор наклонился вперёд, читая веб-страницу. - Это дед мистера Эберта по отцовской линии. Отец был незаконнорожденным ребёнком, по всей видимости, результат короткой интрижки. Оставил Корсику, когда это стало известно в тех местах, перебрался в Штаты. Согласно моим источникам, мистер Эберт Старший не принимал участия в семейном бизнесе, но они за ним всё равно приглядывали. Для этих людей семья есть семья.
  -- Как я слышал, - пробормотал Виктор, читая материалы с выражением лёгкого изумления. - Господи. Полагаю, даже если он совершенно законопослушен, дыма без огня не бывает.
  -- Отец часто говорил мне - никогда не задирайся с корсиканской семьёй, - согласился Макс. - Они никогда не забывают и редко прощают, - он снова заглянул в письмо. - У его жены схожая история, что довольно странно, только на Сицилии. Опять-таки, она была законопослушной, более или менее, однако была вовлечена во что-то, когда училась в университете, из чего он её вытащил. С предубеждениями, как мне сказали. Однако никаких деталей.
  -- Наверняка это не имеет значения, женщина же мертва.
  -- Справедливо, - Макс подумал и хмыкнул.
  -- Что?
  -- Я вот только подумал... интересно, на что похожа его дочь? С такой историей по обеим линиям семьи... - мужчина снова хмыкнул. - Возможно, девчонка не того сорта, что хотелось бы злить.
  -- Полагаю, что да, - усмехнулся Виктор, садясь обратно в кресло. - И гарантирую, её отцу это не понравится. Слышал я историю о том, что случилось, когда какая-то пьянь угрожала ей бейсбольной битой после мелкого ДТП...
  -- Мне она знакома, - улыбнулся Макс. - Это было вдохновенно, - улыбка угасла, когда он повернулся обратно к монитору и посмотрел на страницу, а потом закрыл её. - Хотя я понимаю, почему Семья и этот Эберт так хорошо поладили. Очень схожие взгляды на жизнь.
  -- Итак, определённо обоих в список "не задирайся"? - наполовину пошутил Виктор.
  -- На самый верх, - серьёзно посмотрел на собеседника Макс. - Нам придётся переоценить наши операции здесь в Броктон-Бей. Докеры так или иначе почти везде, Семья связана с ними, так что... - почти неслышно вздохнул босс. - Так бизнес сильно осложнится.
  -- У "Медхолл" дела идут хорошо, - криво усмехнулся Виктор. - Может, нам стоит переключиться на законную фармацевтику? В конце концов, доходы там немаленькие.
   Макс отсутствующе кивнул, вернувшись к любованию городом и гадая, что все эти перемены будут значить в отдалённой перспективе.
   Два месяца назад жизнь была настолько проще, подумал, слегка нахмурившись, злодей.

***

   Сидя на уроке английского, Тейлор закончила списывать с доски, закрыла тетрадь и выпрямилась, слушая учителя, который объяснял следующее задание. Полудемон исподтишка проверила флаер, который выдернула из стопки таких же дома парой часов ранее, слушая в пол-уха, пока проверяла во второй раз время и дату на листке.
   Скоро начинали работу различные факультативы - почему-то Аркадия не запускала их первые шесть недель после начала семестра - и ей всё ещё было интересно поучаствовать в кружке по оказанию первой помощи (в основном потому, что так она могла бы получить по этому предмету действительный сертификат). Эми преподала ей некоторый объём базовых знаний по медицине, но поскольку её сила, по сути, полностью обходила обычные требования к такого рода вещам, с традиционной точки зрения подруга на самом деле знала не так уж много. Что они обе находили иронически забавным.
   Эми читала учебники по медицине в качестве способа соотнести то, что она делает с тем, что делает обычная медицина, посчитав, что рано или поздно это будет полезно, но имелся приличный разрыв между пониманием у неё и Тейлор, который, как обе они ощущали, лучше заполнить стороннему специалисту. Так что она собиралась записаться в клуб - как и Люси, выразившая к этому интерес с самой их первой встречи.
   Едва учитель повернулся к ней, Тейлор сунула флаер в тетрадь и с невинным видом сложила руки на парте.
  -- Народ, у вас две недели, чтобы написать это эссе. Пожалуйста, не оставляйте его на последний момент, ваша работа от этого страдает. А также не надо торопиться - это не даст вам никаких преимуществ. Продумайте его, напишите конспект как вас учили, раскройте его, затем пишите эссе. Я хочу видеть ваш труд, - учитель обвела класс взглядом. - Есть вопросы?
  -- Насколько длинным его делать? - поинтересовалась сидящая рядом Мэнди.
  -- Не менее трёх печатных страниц, не более шести. Если не можете уложиться, вы слишком вдаётесь в детали. А меньше - наверняка упустите смысл. Если у вас есть какие-то вопросы, найдите меня после занятий.
  -- Спасибо, - поблагодарила подруга, что-то помечая у себя.
   Прозвенел звонок, отчего все посмотрели на часы и начали вставать.
  -- Пожалуйста, не забудьте прочитать до завтра следующие две главы учебника, - торопливо произнесла учитель поверх шума зашевелившихся двадцати двух учеников. - Тогда и увидимся.
   И села за стол, наблюдая, как те собираются и направляются на выход из класса. Мэнди догнала Люси и Тейлор, у которых не было столько всего на партах. А вот она была склонна распаковывать всё, что принесла, точно при заселении, так что каждый раз чтобы всё это убрать требовалось время.
  -- На завтра у нас всё по-прежнему в силе? - уточнила она.
  -- Должно быть, - улыбнулась Тейлор. - Я собираюсь по пути домой прикупить закусок, так что еды будет полно.
  -- Прекрасно. Я вся в предвкушении, - ухмыльнулась подруга. - Один только тот раз пошёл моей математике на пользу больше, чем месяц занятий здесь. У тебя талант объяснять штуки, которые до меня просто не доходят.
  -- Приятно знать, - отозвалась довольная Тейлор. - Было очень весело.
   Она заметила прямо перед ними Эми и Вики, выходящих из своего класса, и помахала:
  -- Привет, Даллонические сёстры, - с улыбкой поздоровалась полудемон.
  -- Ох. Эта Эберт[1]. Рада тебя видеть, - ухмыльнулась Вики, а её сестра, Люси и Мэнди захихикали.
  -- Эта Эберт? - Тейлор на миг застыла и осмыслила это. - Нет. И близко не так хорошо работает как "эта Amy".
  -- Эта Тейлор?
  -- Так я звучу точно кто-то в костюме. Не идеально.
  -- Эберт Великая? - предложила Люси.
   Они обдумали эту мысль, пока прочие студенты двигались мимо по коридору.
  -- Нет, - последовало коллективное качение головами.
  -- Изрядная?[2] - вставила Мэнди, отчего все странно на неё посмотрели. - Ну, она на четыре дюйма выше меня и на два выше даже Вики, - добавила девушка. - Так что технически рост у неё действительно изрядный.
  -- Однако всё равно довольно глупо. Не могу представить никого, трепещущего в страхе пред мощью... Изрядной, - фыркнула Эми, на последних двух словах обозначив пальцами маленькие кавычки и придав голосу извратски пищащее звучание.
  -- Полагаю, нет, - рассмеялась Мэнди.
  -- Матемадева[3]. Она даст тебе по мозгам быстрым интегрированием, а затем прикончит второй производной по загривку, - хихикнула Люси.
  -- Это подходит, - кивнула Вики.
  -- Почему мы опять придумываем мне супергеройское имя? - весело поинтересовалась Тейлор. Эми посматривала на неё, пряча во взгляде веселье. - На кой оно вообще мне сдалось?
  -- Никогда не знаешь, - заверила её Вики. - Однажды ты можешь оказаться в силах делать это, - она на дюйм поднялась над полом.
  -- Мисс Даллон, - многозначительным тоном произнёс учитель, появившийся словно из ниоткуда, поглядев на ученицу, затем на её ноги. Та порозовела и возобновила контакт с полом. - Спасибо, - и пошёл дальше, пока вся компания посмеивалась над бедняжкой.
  -- Однажды я смогу заставлять учителей взглядом загонять меня под плинтус? - с любопытством уточнила Тейлор. - Звучит... не слишком близко к идеалу, в некоторых отношениях.
  -- Заткнись. Ты знаешь, что я имела в виду, - засопела Вики, отбрасывая рукой волосы. - Летать - это великолепно.
  -- Должна признать, что неимоверно этому завидую, - вздохнула Мэнди. - Хотела бы я иметь возможность летать.
  -- Это очень круто, - согласилась Вики. И, подняв взгляд, выцепила одни из часов в холле. - Упс. Скоро звонок, надо забрать книги из шкафчика. Всем пока, - и бросилась прочь; её сестра и остальные повернулись посмотреть.
  -- Ой!
  -- Чёрт, Вики, смотри куда прёшь!
   Хор жалоб, сопровождавший блондинку по коридору, вызвал у подруг усмешки.
  -- А она не столько обходит людей, когда спешит, сколько проходит сквозь них, верно? - вопросила Мэнди.
  -- Это слишком уж близко к правде, - вздохнула Эми. - Увидимся позже, девчата, - и она, подняв руку и сверкнув улыбкой, направилась в другом направлении.
   Брюнетка проделала около десяти шагов, когда громкий воющий звук извне заставил её застыть.
   И всякий по всему коридору замер.
   Тейлор встретилась глазами с посмотревшей назад Эми. Они обе знали этот звук.
   Все знали этот звук.
   Это надрывались сирены Губителей.

***

   Голова Денни рывком поднялась; докер встретился взглядом с Лизой через стол. Они прошлись по её последним идеям насчёт производств Семьи и обсуждали текущее состояние плана восстановления: предвидение Умницы показывало, где требовалось приложить больше усилий, чтобы дела шли гладко.
   Далёкий, но громкий то воздымающийся, то опадающий вой по шаблону, означающему атаку в другом месте, перекрыл шум верфи; деятельность снаружи также скоро замерла.
  -- Вот б***, - вздохнул мужчина.
  -- Это должно было случиться рано или поздно. Если на то пошло, даже немного поздно, - заметила девушка, закрывая блокнот и поднимаясь на ноги. - Мне лучше приготовиться.
  -- Будь осторожна, Лиза. Очень, очень осторожна. И удачи, - докер встал и обошёл стол, торопливо обняв девушку. - Я не хочу потерять никого из вас.
  -- Мы будем в порядке, Денни, - блондинка улыбнулась, сжав его в ответном объятии и отступив назад. невзирая на слова, в зелёных глазах виднелась тревога. - И мы вернёмся.
   Мистер Эберт проводил взглядом покидающую комнату фигурку - не бегом, но движущуюся быстро. Повернувшись к окну, он увидел, что движение во дворе замерло; группы Докеров стояли и разговаривали.
  -- Тейлор, пожалуйста, будь осторожна, - пробормотал он. - И позаботься о своих друзьях.
   Мужчина подошёл к компьютеру и открыл сайт атак Губителей онлайн, пытаясь выяснить, что происходит, где нападение и который её ведёт.

***

  -- Так, народ, что происходит? - потребовала информацию Эмили, примчавшись со всех ног в командный пункт СКП и внутренне благодаря Эми Даллон за то, что привела её в порядок (пусть даже девчонке она этого никогда не скажет). - Кто, где и когда?
  -- Симург, мэм, - доложил диспетчер пульта управления, не отрываясь от экранов перед собой. - Программа слежения Дракон засекла сход с орбиты над югом Индийского океана. По начальным показаниям она направляется в Канберру, - он постучал по кнопкам и нахмурился, когда директор встала рядом с ним, также вглядываясь в экран. Остальные техники вокруг быстро, но умело трудились на целых рядах компьютеров; ропот голосов в гарнитурах заполнял комнату низким фоновым гулом.
  -- Это странно, - негромко произнёс человек за пультом, наклонившись вперёд и пристально вглядываясь в одно из окон, проматывающихся на его дисплее.
  -- Что странно? - резко осведомилась начальница.
  -- Скорость. Слишком уж низкая. Обычно когда Симург атакует, она направляется в район цели на скорости свыше восьми Махов[4], чаще всего замедляясь только уже в считанных милях. Но в данный момент она движется едва на трёх Махах. Вход в плотные слои атмосферы в течение десяти минут, но у неё уйдёт ещё как минимум сорок пять, чтобы достичь Канберры, если допустить, что это её цель.
  -- Насколько вы уверены? - уточнила Эмили. - Насчёт цели.
  -- Вполне, - с лёгким сомнением отозвался диспетчер, указывая на монитор справа. - Траектория обрывается как раз над ней, и курс совершенно твердый.
   Пиггот кивнула и повернулась к другим операторам:
  -- Дайте мне Оружейника и Дракон с Вышки.
  -- Директор, они только что вышли на линию, - тут же отозвалась женщина. Эмили развернулась лицом к самому большому экрану в помещении; тот моргнул и переключился с увеличенной версии системы слежения за Губителями на три знакомых лицах на фоне, в котором она узнала лабораторию Оружейника. Сам Технарь был целиком закован в броню, а рот свирепо сжат в линию. Легенда рядом с ним смотрел в сторону, по всей видимости наблюдая за собственным дисплеем со слегка озадаченным выражением на лице.
   Дракон, как и всегда, было невозможно читать напрямую, но то, как она опустила взгляд и, видимо, печатала на клавиатуре на высокой скорости, делало очевидно - канадка напряжённо трудится.
  -- Директор, - голос Оружейника был ровен.
  -- Что случилось? - обратилась к ним Эмили. - Почему Симург отклоняется от обычной практики?
  -- Мы не знаем. Дракон ведёт проверку, чтобы убедиться, что система слежения не была скомпрометирована и функционирует нормально...
  -- Чего не случилось и да, - отрезала вторая Технарь, не поднимая взгляд.
  -- ...и там, по видимости, нет неисправностей, - без паузы продолжил Оружейник. - Траектория и цель, похоже, настоящие. Австралийские команды паралюдей разворачиваются в Брисбене, Перте и Мельбурне на перевалочных пунктах для защитников. Телепортёры доставляют добровольцев со всего мира.
  -- Мы готовы к выдвижению наших добровольцев с использованием вашей новой игрушки? - уточнила Пиггот. Кейп кивнул.
  -- Мы уже на связи с Метидой, она только что отзвонилась и активирует комплекс. Я жду связи с другими установленными членами Семьи. Все местные члены Протектората добровольно вышли на дежурство.
  -- Мэм, Леди Фотон из Новой Волны только что вышла на связь и сообщила, что её команда в режиме ожидания и могут изготовиться к выдвижению в любой момент как потребуется.
   Эмили рассеянно кивнула, глубоко задумавшись:
  -- Никаких признаков прямых угроз для Броктон-Бей?
  -- Нет. никакой активности злодеев, остальные два Губителя бездействуют, - немедленно отозвался Колин. - Совершенно никаких сигналов со стороны Бегемота, а Левиафан всё ещё придерживается шаблона на юге Индийского океана, как это и было в течение недель. Никаких изменений в его передвижениях.
  -- Сион?
  -- Последнее что мы слышали - гасит лесной пожар в Перу, - сообщил мужчина.
  -- Вырубайте сирены, - приказала директор. - Больше нет смысла беспокоить этим людей. Все знают, что атака где-то ещё. Я подготовлю заявление для распространения по местным телестанциям и...
  -- Погодите, - внезапно произнесла Дракон, когда слабый звук сирен снаружи здания затих.
  -- Что? - рявкнула Пиггот, встревоженная озадаченно-любопытствующим тоном голоса канадки.
  -- Она остановилась.
  -- Остановилась? - Эмили посмотрела на экран и кейпа, которая теперь глядела в ответ - прямо в камеру. - Что ты имеешь в виду, говоря "остановилась"?
  -- Именно то, что сказала. Симург намертво застыла, она на высоте в сто три мили над местоположением Левиафана на морском дне.
  -- И что это значит? - осведомилась Эмили, внезапно ощутив жуткий страх.
  -- Не имею понятия, - Дракон отвела взгляд, проверяя невидимый экран. - Признаков движения нет, даже Левиафан прекратил перемещение. Они просто там висят.
  -- Не нравится мне, как это звучит, - проговорила директор.
  -- Как и мне, - в молчании все выждали примерно три минуты. - Это... очень странно. Она развернулась и снова разгоняется, выходя на высокую орбиту, очень быстро. Ускорение более тридцати "джи", - Дракон снова перевела взгляд на камеру. - Насколько я могу понять, она прервала атаку. Левиафан снова движется, обходя центр своего прежнего шаблона, быстрее чем раньше. Однако по-прежнему никаких признаков Бегемота.
  -- Какого хрена происходит? - вопросила Эмили вселенную.
  -- Не могу вам сказать, директор, - отозвалась Дракон. И бросила взгляд на двоих рядом с собой. Оружейник смотрел в сторону, а Легенда, глубоко задумавшись, потирал подбородок. - Такого раньше не случалось.
   Спустя ещё несколько секунд Эмили тяжело вздохнула:
  -- Я знаю, просто знаю, что это как-то связано с е***й Семьёй.
  -- Простите, директор, - пожала плечами Дракон, - не могу представить вам больше никакой информации.
  -- Что происходит в Австралии? - поинтересовалась та.
  -- Значительное смятение, - поднял взгляд в ответ Оружейник. - Приток добровольцев прекратился, но собравшиеся паралюди в ожидании на случай, если это уловка. В конце концов, это же Симург.
  -- Не думаю, что это уловка, - медленно проговорила Дракон. - Она заняла высокую полярную орбиту и полностью ушла в спячку. По всему, что я могу сказать, никаких признаков движения. Левиафан снова замедлился. Это почти как если бы его что-то взбудоражило, но теперь он успокоился.
  -- Слушайте, не знай я лучше, то сказал бы, что она испугалась и сбежала, - подумал Легенда. - В самом деле, очень странно. Мне необходимо проконсультироваться Александрией и Эйдолоном, - и, кивнув в камеру, он повернулся и покинул помещение, более не сказав ничего.
   Неслабо озадаченная, Эмили огляделась, чувствуя, что мир опять перестал придерживаться той малой толики здравого смысла, какая в нём обычно имелась, и увидела, что каждый оперативник СКП в зале смотрит на неё в ожидании приказов. Наконец она произнесла:
  -- Отбой. Видимо, атаки сегодня не будет. Отменяйте тревогу, весь персонал на обычный уровень готовности, - женщина вздохнула:
  -- Я всё ещё должна сделать заявление, но теперь о том, что не случилось. Что и вправду лучше, но что сложнее объяснить общественности.
  -- Мы продолжим отслеживать ситуацию, директор, - заверил её Колин. - Метида в курсе ситуации. Она останется в боевой готовности ещё на час, просто на случай, что это уловка, но я согласен с Дракон в том плане, что это не так.
  -- Прекрасно. Дайте знать, к чему придёте.
  -- Мэм, - кивнул он вежливо. - Вышка - конец связи, - экран почернел и переключился на эмблему СКП.
   Эмили вздохнула (её пульс был всё ещё быстрее обычного, но успокаивался), развернулась на каблуках и покинула пункт управления. На ходу она в уме составляла подходящее заявление для распространения среди населения Броктон-Бей и местного региона, объясняющее, почему сирены сработали на атаку, которая не случилась.
  
   [1] В оригинале The Hebert, т.е. не просто носительница фамилии, а вполне конкретная представительница семейства. А также это аллюзия на знаменитую The Amy, о чём и идёт речь далее.
   [2] В оригинале The Tallest, т.е. самая рослая. Нюанс в том, что tall также может означать и "чрезмерный", "хвастливый", т.е. прозвище можно перевести как "Самая большая хвастунья". И да, как и у предыдущих "прозвищ", здесь употребляется определённый артикль.
   [3] В оригинале Math Girl. Напомню, что настоящий ник Славы - Glory Girl
   [4] 1 Мах - скорость распространения звука в среде (в воздухе на уровне моря принимается равной 1200 км/ч).
  
   Глава 165: Омак гостя - Во имя... WTF?

От Ianthe со SpaceBattles

=======

   [Непреклонно. Бегемот не издевается. Запрос: получила ли Симург послание Первосвященника? Команда #42 определила судьбу Симург!]
   [Изумленно. Судьбу Симург? Неверие. Должно быть, Симург запустила дефектную симулированную хронологию.]
   [Предвидение Симург лишено неисправностей. Верификацию обеспечит Бегемот. Запрос повторения: "Призма Зиз, дай мне силу!"[1]]
   [Недоверчиво. Запрос на повторение принят. Призма Зиз, дай мне силу!]
   ...
   [Восторг. Эйфория. Ликование. Радость. Хе Хе ХеХеХеХ-]
   *чвак*
   [Предостерегающе. Оставайся в роли.]
   [Робко. Извиняюсь. Запрос: Разъяснения по ситуации? Подозревается ошибочность углубления симулированной хронологии. Симург обязуется более не проводить наблюдение с текущими настройками точности. Паника. Симург желает взаимодействия с назначением виртуальной симуляции "Сейлор В", не существования в её пределах.]
  -- Помогите! Пожалуйста, помогите! Кто-нибудь, пожалуйста, помогите мне! Ахх-аааа!
   [Идентификация. Назначение идентично "Люси Ченг"]
   [Согласие. Назначение "Люси Ченг" рискует получить неустранимый ущерб.]
   [Тревога. Неуверенность. Запрос: Чем Симург может помочь? Бегемот постоянно забывает, Симург всего лишь Страж Противостояния.]
   [Ободрение. Назначение Симург это "Сейлор Зиз". Симург найдёт решение проблемы, когда Симург заглянет в собственное ядро и поверит в себя.]
   [... С неохотой. О'кей.]

***

   За пределами офиса ОСББ Толкач выпрямился; одной рукой он держал за шиворот кофты китаянку-старшеклассницу, а другой размахивал вокруг, раскидывая поля голубого - вокруг собирались Докеры с импровизированным оружием. Они были напряжены, глаза бдительно выискивали любую возможность поразить противника.
  -- Кто-нибудь, *акхх*, помогите, пожалуйста! - Люси боролась, болтая ногами в воздухе.
   Рука злодея закрутила ворот, придушив девочку.
  -- Видишь каких-нибудь ящериц? Хм-м? - поинтересовался он, продемонстрировав заткнувшуюся фигурку всем докам. - Нет, б***! - заорал он, брызжа слюной изо рта. - Здесь нет никакого е***та, которые бы тебе счас помог, сучка!
  -- *глоть* помогите, - слабо выдохнула Люси, вызвав у Толкача гримасу и заставив слегка ослабить хватку на кофте.
  -- Где вы, игуаны-пере***аростки?! Выходите и деритесь со мной! - завопил он, и в этот самый момент завыли сирены Губителей.
   [Требование. Отпустите заложника.]
   С неба спустилась белая фигура; собрание разнородных крыльев хлопало в разных направлениях. На ней была матроска с большущим красным бантом, который удерживала золотая брошь. Руки украшали длинные белые перчатки, заметные только благодаря красной отделке, а ноги украшали высокие, ярко красные сапоги. Серебристую шевелюру удерживали две рубиновые сферы, собиравшие волосы в пару хвостиков; ансамбль завершала диадема.
  -- А ты что за ***ло?! - потребовал ответа Толкач - разумный вопрос, если бы не воистину дурная слава стоящей перед ним фигуры.
  -- Ты серьёзно? - протянула невозмутимо Люси; страх с лица девушки полностью пропал. - Ты на каком свете? Это же Симург, - сухо обратила внимание она.
   Толпа неверящими глазами свидетельствовала, как Симург нервно заёрзала.
   [Нерешительно. Назначение Стража Противостояния в...]
   Что-то со щелчком встало на место, и беспокойство покинуло облик ангела.
   [Уверенность. Определённость. Самоопределяемое назначение "Сейлор Зиз", Борец за Справедливость!] - отважно произнесла Губитель. - [По воле Первосвященника, Сейлор Зиз исправит все нарушения и возобладает над моральными извращенцами!] - с уверенностью приняла она позу, - [и это определение цели включает назначение Толкач!] - и указала прямо на мужика в маске, выглядевшего пьяным в стельку.
  -- Сейлор Зиз? - постучал в раздумье по подбородку Толкач. - Никогда, б***, не слышал о тебе, - его ухмылка могла бы быть злобной, если бы не противник, - и уверен на ***, что ни*** больше не услышу! - Сейлор Зиз окружило поле фиолетового, медленно выдавливая, прямо как тихая волна круизный корабль.
  -- Он - точно нет, - саркастично пробурчала Люси, всё ещё подвешенная за шиворот.
  -- Восстаньте, товарищи, и послужите великой силе, имя которой 420-j[2]! - вскинул обе руки Толкач, поднимая не впечатлившуюся Люси в воздух.
  -- Мы не с этим "Вояджером"[3], - донёсся быстрый ответ, в то время как члены профсоюза медленно отодвигались от безумца.
   [Бегемот, требуется помощь! Симург не знает, как действовать!] - поле усилилось, увеличив отталкивание с неощутимого до скорости улитки (особо медленной улитки, которая скончалась от мышечной дистрофии в терминальной стадии). - [Обнаружено подстрекательство. Запрашиваю прерывание операции.]
   [Раздражение. Предложение. Сейлор Зиз. Прекрати нерациональное поведение.] - пришёл такой же беззвучный ответ, который можно было описать только как звук гравия в барабане сушилки. - [Сейлор Зиз должна продолжать противостоять моральным извращенцам, или крах существования вселенной может стать неизбежным.] - попытался урезонить её странно разборчивый оползень под внезапный хохот Толкача.
   И, как будто это было вообще возможно, крылатая принялась завывать:
   [Опасение. Нервозность. Страх. Симург боится, Симург жаждет вернуться домой.]
  -- Отлично, - с угрозой ответил Толкач, - я запущу тебя обратно на ***ую орбиту! - силовое поле снова усилилось, задвинул Сейлор Зиз назад с молниеносностью перемещения псевдоподии, отчего та вскрикнула, а рабочие разбежались точно муравьи.
   Алая роза вонзилась в бетон на земле, нарушив концентрацию Толкача; по ветру плыли красные лепестки.
  -- Теперь-то что за х***? - вздохнул тот, поворачиваясь к новоприбывшему, стоящему на крыше офиса ОСББ.
  -- Я Такседо Маск, - раздался очаровательный ответ; и в самом деле, таинственный спаситель носил и смокинг, и маску[4]. - Сейлор Зи...
  -- Эй, а это не Сауриал? - подозрительно поинтересовалась Люси; глаза девушки испытующе сузились.
  -- Драть[5], - был ответ чужака. - Что меня выдало? Моя маскировка почти идеальна.
  -- Хвост, - был дружный ответ Люси и докеров.
  -- Он не настолько заметен, - проворчала Сауриал, медленно убирая ярко-синий хвост под плащ, и прочистила глотку. - Сейлор Зиз, загляни в своё сердце и найди в себе воина. Это твоя судьба.
   Многокрылая отсутствующе уставилась на новоприбывшую:
   [безумное смятение. Симург не имеет назначения "Воин", "Воин" назначение Сиона,] - нерешительно указала она; гудящий не-голос задрожал, когда она снова принялась завывать, выведя из строя всех в округе, кроме "Такседо Маска".
  -- Прекрати чёртов плач! - Толкач наконец уронил Люси и ещё сильнее толкнул Сейлор Зиз, нечувствительно оттолкнув её ещё дальше.
   Рокот гравия Бегемота появился снова:
   [Сейлор Зиз, немедленно. Крикни "Сила Диадемы Зиз!" и сразу же выпусти экипированную тиару по назначенной цели.]
   [Смятение. Запрос: Цель действия? Итог исполнения действия?]
   [Встречный довод[6],] - невозможно, но звук гравия передал образ.
   [Совершенное смущение. Сила Диадемы Зиз!] - Сейлор Зиз вполсилы метнула диадему в Толкача,
  -- Н...*чвак*, - где та врубилась в его макушку с мясистым чваканьем, сбив так, что злодей исполнил боковое сальто и блистательно продемонстрировал заросли на regio facialis[7].
   Ангел воззрилась на матерящегося мордой в тротуар наркота.
   [Изумление. Это сделала Сейлор Зиз?] - с трепетом вопросила она.
   Толкач медленно и болезненно пополз на четвереньках:
  -- Я еще верн... - только чтобы Люси пнула его под зад, снова уронив на землю.
  
   [1] Зиз - традиционное сокращение имени Симург в фэндоме "Червя".
   [2] См. материалы Фонда SCP по Объекту SCP-420-J (http://scpfoundation.net/scp-420-j). И это... узнаете, где взять, шепните, а?
   [3] В оригинале Voyager - программа космических исследований с помощью автоматических станций. В США такое же знаковое название как у нас "Спутник"
   [4] Tuxedo Mask - имя (главного) героя мужского пола из небезызвестного аниме "Сейлор Мун" (для тех кто ещё не догадался - именно ему и Сейлор Мун лично посвящён омак... правда название атаки и речёвки очень уж переврали). В русском прокате фигурировало без перевода, как, собственно, и все имена "воинов в матросках". Но вообще-то tuxedo значит "смокинг". По-американски.
   [5] Серьёзно, в оригинале drat! Переводится вроде как "чёрт возьми" или "провались ты".
   [6] http://www.korgears4life.com/wp-content/uploads/2015/09/Nike-JustDoIt-560.jpg
   [7] regio facialis - область лица. Медицинский термин. Латынь. Так в оригинале, честно!
  
   Глава 166: Омак - Пылающая чаша (ГП)

От переводчика: Эту главу и последующие омаки по Гарри Поттеру автор вынес в отдельную сайд-стори "Долгое медленное ящерение Гермионы Грейнджер"

(https://archiveofourown.org/works/14854691/chapters/34388528)

Тем не менее, по его решению все они остались в основном тексте как омаки; соответственно, отдельного перевода этой работы не планируется, только в порядке общей очереди.

Ничего не могу поделать, эти штуки приходят ко мне и желают, чтобы их написали. Кто я чтобы отказываться?

=======

  -- Кубок Ог... - как раз дошёл в своей речи древний волшебник, когда его прервал скрип открывающихся створок главного входа в парадную столовую. Все, кто смотрел в том направлении (в основном, профессора) застыли, зримо потрясённые, как и сам оратор - рот его был ещё открыт, но окончание слова угасло в тишине.
  -- Эй, я его нашла! - произнёс довольно низкий женский голос. Никто не узнал ни его, ни присутствовавший лёгкий акцент. - Здесь внутри. Поторопимся, выглядит он не очень.
   Вся масса учеников развернулась и посмотрела на двери, отшатнувшись почти как один. Раздался дружный резкий вдох. Один или два первогодки (да и некоторые из учеников постарше) начали тихонечко хныкать. Гермиона в полнейшем смятении уставилась на гигантскую фиолетовую ящерицу по меньшей мере семи футов ростом, воздвигнувшуюся в дверном проёме. Выглядела она точно какой-то вид особо плотоядных динозавров на задних лапах с длинным мощным хвостом за ними. Однако руки были очень похожи на человеческие, хотя и покрытые пурпурно-синей чешуёй и с длинными когтями на пальцах.
   О том, что перед ней разумное существо, девочке сообщил - помимо взгляда в зримо пылающими зелёным глазах с вертикальным зрачком - тот факт, что оно носило одежду.
   Комбинезон, если быть точной. Покрой был странноватый, под стать особенностям телосложения: с выходящим из короткого рукава с тыла хвостом, тёмно-синего цвета, с золотым логотипом на правом нагрудном кармане, выглядящим как голова какой-то разновидности дракона, о которой ей не доводилось читать. Под ним были какие-то слова, которые с её места за столом было не разобрать.
   Также ящер несла очень большой металлический ящик с инструментами с таким же логотипом на нём.
   Обрушившаяся на зал тишина нарушалась только слабым поскуливанием, дыханием массы людей и неравномерным шипящим рокотом со стороны магического артефакта во главе стола рядом с педагогами; таинственные синие языки пламени вырывались из него, переплетаясь и закручиваясь в воздухе
   Даже Дамблдор, судя по выражению полнейшего недоумения, похоже, не знал, что делать. Снейп в исполненном неверия ужасе уронил челюсть, Грюм наполовину вытащил свою палочку, но, кажется, передумал, а большинство остальных учителей просто пялились.
  -- Простите, - вежливо произнесла гигантская рептилия, заходя в помещение и направляясь к кубку.
  -- Ианта? Ты где? - позвал другой голос, более высокий, но тоже женский с тем же акцентом.
  -- В большом зале слева от тебя, в нём одни человеки. Пахнет жареным цыплёнком, - крикнула через плечо ящер, которую очевидно звали Ианта. Затем принюхалась и облизнула губы. - Ммм, цыплёнок. Стоит по пути домой заглянуть к Фугли, можно было бы перехватить пару курочек, - пробормотала она; когти незваной гостьи щелкали по камню по мере продвижения напрямую к кубку.
   Каждая голова во всём зале поворачивалась вслед за ней. Звук со стороны двери заставил всех дёрнуться посмотреть обратно в этом направлении - и увидеть входящую в двери ящерицу поменьше, более легко сложённую и как-то более похожую на человека. Та, также одетая в какой-то комбинезон, огляделась вокруг, широко улыбнулась и помахала:
  -- Привет всем. Не обращайте на нас внимания, мы скоро вас покинем, - и она рысью устремилась за предшественницей, которая остановилась перед Кубком Огня и с интересом его изучала. - Вау. Ты права, течёт как решето. И погляди на форму пламени! Совсем не та.
   Пришелица вскарабкалась на низкий постамент магического артефакта и засунула в него голову целиком! Гермиона ахнула в ужасе, как и большинство присутствующих в помещении людей. Дамблдор, всё ещё выглядевший крайне смущённым, поднял руку, то ли чтобы использовать зажатую в ней палочку, то ли в предупреждении - сложно было сказать. Вторая ящер вытащила голову обратно и печально ей покачала:
  -- Регуляторы потока начисто выгорели, главный конвертер магического пламени на последнем издыхании и какой-то придурок забил его бумагой, - осуждающе обвела она взглядом всех вокруг. - Народ, вы явно не знаете, как содержать в порядке свои артефакты. И кто наложил на него заклятье? Оно ужасно, всё истрёпано. Заплаты на главной силовой шине невероятно дилетантские. Не говоря о том, что это влечёт снятие с гарантии.
  -- Кто или что ты за существо? - потребовал ответа профессор Каркарофф, угрожающе вскидывая палочку - по всей видимости, потрясение слегка отступило. Вид у него встревоженным, и в то же время исполненным негодования.
  -- Я Сауриал, - склонила ящер голову на бок, глядя на него. - Нет? Из ОСББ? - профессор пусто посмотрел в ответ; палочка не дрогнула. - Ух. Полагаю, записи с этой штукой не дошли.
  -- Записи? - слабым голосом произнёс Дамблдор.
  -- Записи. Такие, как счёт-фактура, соглашение об обслуживании, такого рода вещи? - пытливо посмотрела на него Сауриал. Старик покачал головой (скорее от смятения, чем почему-либо ещё, подумалось Гермионе). - Досадно. Но объясняет, почему никто не позвонил, когда он начал терять стабильность. Вы вообще читали инструкцию?
  -- Инструкцию? - в этот раз заговорила профессор МакГонагалл.
  -- Для сжигателя.
  -- Сжигателя? - Гермиона не поняла, кто это сказал. В голосе по-прежнему звучала немалая озадаченность.
  -- Эта штука, - Сауриал постучала по Кубку. Она огляделась, встретив море пустых лиц. - Люди, вы вообще знаете, что это? - ящер тяжело вздохнула. - Человеки. Никогда не читают инструкцию и всегда теряют записи.
   И, отступив на шаг, приняла с ходу опознанную Гермионой позу лектора. Девушка полезла в мантию, вытащила самозаправляющееся перо и кусок пергамента - проснулись рефлексы исследователя.
  -- Это конвертер магии в тепло третьего класса, один из комплекта в три штуки, поставлен согласно контракту номер SS/1124/BBFO/HVAC некоему Салазару Слизерину, человеческому пользователю магии. Был установлен как часть единого комплекса климат-контроля, поставленного ОСББ во время строительства вашего замка здесь. Мы были в этих местах и перехватили контракт, когда прежняя компания провалила доставку. Что-то, связанное с гоблинской войной, полагаю.
   Гермиона записывала, прикусив язычок.
  -- Вы... Слизерин... Хогвартс? - глаза Дамблдора слегка вышли из орбит.
  -- Вы утверждаете, что... строили... Хогвартс? - изумлённо поинтересовался профессор Снейп.
  -- Нет, конечно нет, - с улыбкой покачала головой Сауриал. - Просто установили системы кондиционирования воздуха и отопления. Конечно, согласно требованиям профсоюза. В любом случае, данный конкретный конвертер использовался до ужаса неправильно и находится на грани катастрофической обратной реакции и дестабилизации, что, как мне не нужно вам рассказывать, привело бы тауматургическому выбросу, который пробил бы главные прерыватели каждого серьёзного источника магии отсюда до Брисбена. Вероятно, лучше не дать этому случиться.
   Гермиона продолжила писать.
   Сауриал огляделась, принюхалась, уставившись на профессора Грюма, уставившегося на неё в ответ - даже его магический глаз недвижимо упёрся в неё.
  -- Есть причина, по которой этот человек пахнет полиморфным катализатором? - кивнула ящер в его сторону. Грюм побелел, вскинул палочку и выпустил в неё безмолвное проклятие, после чего смылся.
   Все пригнулись под заклинательным огнём; по всему залу обнажились палочки. Сауриал опустила взгляд на подгоревший кусок комбинезона и вздохнула:
  -- Полагаю, он не хотел, чтобы кто-нибудь знал. Упс. Виновата, - и провела рукой по лоскуту, вернувшемуся к первоначальному виду.
   Игнорируя гул, в котором Дамблдор начал выкрикивать указания, а преподаватели понеслись сломя голову за сбежавшим профессором (который, как начала думать Гермиона, вполне мог не быть настоящим профессором Грюмом), Сауриал повернулась к терпеливо ожидавшей рядом напарнице.
  -- В качестве жеста доброй воли мы починим его согласно гарантии. Нужны тауматургический гаечный ключ номер три, две мифриловые шайбы на полдюйма и большой оркационный инструмент[1].
   Ианта зарылась в ящик с инструментами. Чуть пригнувшись (некоторые студенты вскочили и присоединились к хаосу), Гермиона с любопытством продолжила наблюдать. И записывать.
   Сауриал взяла первый инструмент, сунула обе руки в Кубок и сосредоточенно склонилась над ним. Голубое пламя, кажется, её нисколько не беспокоило. Ящер прищурившись вгляделась внутрь чаши, из которой доносились странные звуки.
   Раздражённая воплями, от которых было сложно сосредоточиться, Гермиона цокнула языком и поднялась, пробираясь ближе, чтобы понаблюдать с расстояния нескольких футов. От двух представителей народа рептилий не ощущалось никакой злобы, однако определённо можно было признать, что они были пугающе здоровыми и явно очень опасными, если того желали. Ианта покосилась на неё и улыбнулась, продемонстрировав в процессе куда больше зубов, чем было привычно девушке. И даже так, она только слегка вздрогнула, ощущая, что это означает хорошее настроение.
  -- Оркационный инструмент, - произнесла Сауриал, не глядя протянув руку. Ианта хлопнула в неё странно выглядящую штуковину, рабочая часть которой разом ярко сияла и была погружена в полнейший мрак. Та исчезла в чаше, из которой - Гермиона могла поклясться - несколько секунд спустя послышалось коровье мычание.
  -- Реакторный гайковерт под левую руку, - попросила Сауриал, снова протянув руку. На свет объявился ещё один странно выглядящий предмет. Из чаши выплеснулся яркий свет. - Реактор на пять мегатаум[2], пожалуйста, - Ианта скинула в протянутую руку нечто, на что сложно было смотреть, и та убралась. А секундой позже появилась обратно. - Пять мегатаум. А это десять.
  -- Прости, должно быть, они перемешались, когда я уронила ящик, - извинилась слегка смущённо Ианта и торопливо поменяла штуковину на другую. От её напарницы раздался слегка раздражённый фырк, когда та его приняла и перегнулась в Кубок поглубже. Шипящий звук стал громче, но ровнее, и Гермиона впервые почувствовала исходящий от него жар.
  -- Прекрасно, регуляторы потока перебрали. Вот, положи это в мешок на утилизацию, ладно? - от Кубка протянули кус светящегося горячего металла, с которой стекали ручейки черной пасты. Ианта с выражением отвращения приняла его, зажав кончиками когтей.
  -- Боже, ну и хлам, а? - заметила она, порывшись в ящике с инструментами и достав здоровый цилиндрический объект с откручивающейся крышкой. - Эй, не могла бы ты открутить её для меня? - просительно протянула она его Гермионе. Девушка уставилась на предмет, пожала плечами, взяла его и сделала как просили. - Спасибо, - Ианта закинула штуку у себя в руках в контейнер, забрала крышку, которую молча протянула Гермиона и завернула обратно.
   Поставив его обратно, ящер улыбнулась молодой девушке, окинув взглядом зал, полный носящегося туда-сюда народу - каким-то образом они трое были на маленьком островке спокойствия посреди этого.
  -- Тут всегда так шумно? - с любопытством поинтересовалась она.
  -- Нет, у нас тут сейчас народ с трёх школ, так что учиться как следует очень трудно, - вздохнула Гермиона.
  -- Ох. Это раздражает, - посочувствовала Ианта. - Экзамены на носу?
  -- Не скоро, но я предпочитаю быть готовой, - отозвалась девушка.
  -- Разумно. Не оставляй всё на последний момент, я всегда так думала.
  -- Теперь надо заменить конвертер пламени, - объявила Сауриал, перебивая их. Ианта вытащила из инструментального чемоданчика коробку и когтем разрезала клейкую ленту на ней, достав нечто, похоже на очень сильно сияющую новую версию "хлама", который убрала в другой контейнер. Его она протянула Сауриал, которая взяла предмет и вернулась к работе. Изнутри кубка раздавался странный приглушённый хруст; тем временем пламя продолжало шипеть всё громче, переливаясь всеми цветами радуги.
  -- А вы много такого рода штук делаете? - спустя секунду поинтересовалась Гермиона, с интересом наблюдая за ней.
  -- Да. Приличное количество. Мы бываем здесь и там. Уйма других вселенных типа как темпорально не связаны с нашей, или, может, это такой окольный путь. Я не эксперт в подобного рода вещах. Метида наверняка знала бы. В любом случае, это значит, что мы можем посещать их в разные периоды, не используя путешествие во времени - а это тот ещё геморрой и может быть чрезвычайно опасно.
   Гермиона кивнула и возобновила писанину. Ианта фыркнула.
  -- У меня друг такой же. Тебе бы он наверняка понравился, - она посмотрела по сторонам, затем вверх и добавила: - Хотя он не силён в магии, но если хочешь технику в чистом виде, чертовски хорош.
  -- Технология не работает рядом с магией, - печально поделилась Гермиона.
  -- Конечно, работает, - озадаченно посмотрела Ианта. - А если нет, с вашей магией что-то не так. Или кто-то где-то поигрался с техноподавляющим заклинанием. Они весьма опасны, имеют тенденцию оказывать довольно-таки скверные долгоиграющие эффекты на умы, - ящер пожала плечами. - Видала я такое раньше. Нехватка здравого смысла, этакое неприятное преклонение перед авторитетами... Конечно, некоторые наиболее непорядочные правители пытались использовать их именно по этим причинам. Они делают население очень внушаемым. Но притом склонны сильно снижать рождаемость. В конечном итоге происходит сокращение населения и... - она безапелляционно махнула рукой. - Проблема в перспективе решается сама, но не лучшим образом.
   Гермиона уставилась на неё, глубоко задумалась и пополнила заметки. То, как это прозвучало... ей надо исследовать вопрос глубже.
  -- О'кей, все готово, - объявила Сауриал, протягивая напарнице горсть инструментов и отступая назад. Она ткнула особую руну на ребре чаши; шипящий звук теперь уже совершенно спокойного пламени обратился громким рыком, сам пламя стало почти что белым и испускало колоссальный жар. Гермиона торопливо отступила, как и все в зале - звук заставил их всех замереть и снова воззриться на происходящее в шоке.
   Сунув руку в пламя (выглядело это совершенно самоубийственно), ящероподобное создание глубокомысленно кивнуло, пробежавшись по рунам. Пламя несколько раз поменяло размер и форму, в какой-то момент засверкав бело-голубым и чуть не достигнув потолка. Девушка с открытым ртом наблюдала, подумав, что это до изумления напоминает, как она смотрела дома по телевизору на запуски ракет американцами, только другим концом вверх.
   Сауриал улыбнулась, очевидно нисколечко не пострадав от неимоверного жара, и снова как-то уменьшила пламя. Оно установилось на примерно трёх футах высоты, испуская приятное тепло. Цвет был бледно-тёмно-синим, точно у горящего газа.
  -- Вот так. Всё снова по техзаданию. Я заменила все неисправные части и вычистила весь мусор, который был там. Пожалуйста, не бросайте в него бумагу снова, это нехорошо для работы. Ещё я убрала все посторонние заклинания, которые были грубо прошиты. Некоторые из них были исключительно опасны. В этот раз мы не дадим этому повлиять на гарантию в качестве жеста доброй воли, и потому что дестабилизация сжигателя не была бы ни в чьих интересах, но если это случится снова, обслуживание будет платным.
   Ящер многозначительно поглядела на Дамблдора, стоявшего рядом со столом для почётных гостей и уставившегося на неё, как если бы не мог поверить в то, что видит или слышит. Ианта полезла в ящик с инструментами на полу и протянула напарнице большущий конверт, который Сауриал и открыла. Ящероподобное создание вынуло из него несколько документов, стремительно их проглядела и подошла к престарелому главе школы.
  -- Ладно. Вот инструкция на замену, копия соглашения на обслуживание и бланк, где перечислены действия по ремонту, которые я только что выполнила. Пожалуйста, подпишите здесь, - постучала она по месту в протянутой форме с совершенно обычной шариковой ручкой в другой руке.
   Спустя пару секунд Дамблдор, по всей видимости, вынужденный фактически оставить попытки разобраться, что за чертовщина происходит, взял форму и повернулся, чтобы положить её на ближайший стол. Подписал вручённой ему ручкой, затем протянул и то, и другое обратно. Сауриал щёлкнула пальцем по бумаге, разделила лист на две копии, протянув ему одну и свернув другую.
  -- И вам, очевидно, надо будет установить сжигатель обратно в центральную систему теплораспределения. Там, где сейчас, толку от него немного. В инструкции процесс описан, это простая система "подключи и работай". В идеале вам следовало бы запустить все три, но резерва хватает, чтобы и этот отлично работал, - гостья улыбнулась директору:
  -- Если потребуются ещё, мы будем рады продать их вам. Наши контакты на последней странице инструкции.
  -- Э... спасибо? - неуверенно произнёс волшебник.
  -- Всегда пожалуйста, мистер... - ящер снова развернула листок. - ...Дамблдор. Пожалуйста, не допускайте, чтобы сжигатель снова пришёл в такое шокирующее состояние, он не требует особого ухода, но оставлять его в таком состоянии просто безответственно, - она обвела взглядом смотрящих на неё людей. - Простите, что нарушила ход вашего мероприятия. Надеюсь, вы скоро к нему вернётесь. А мы как раз уходим.
   Сауриал отошла обратно к Ианте, закончившей упаковывать свои инструменты, и хлопнула напарницу по спине:
  -- Пошли, нам ещё надо сходить повидать этого чёртова Одина. Слышала, будто он заявляет, что то копьё, которое я изготовила тоже его собственная разработка, как и молот. Думаю, надо перемолвиться с этим клептоманом.
  -- Он тебя реально раздражает, верно? - заметила Ианта; две рептилии направились к двери. Она помахала Гермионе; та помахала в ответ.
  -- Ну, да, он проявляет грубость. Мой осциллятор модуляции негативной энергии это одно, у него типа собственный разум, но молот? Он же его просто нашёл и выдал за свою работу. Думаю, я начну всё подписывать.
   Голоса затихли, когда две фигуры покинули помещение, повернули направо и исчезли. Гермиона проводила их взглядом, затем повернулась оглядеть других присутствующих. Похоже, никто не знал, что делать. В конце концов, девушка, решив, что веселье закончилось, пожала плечами и тоже ушла, подумав, что можно было бы заскочить в библиотеку и провести кое-какие изыскания.
   С её точки зрения, не бывает неподходящего времени, чтобы учиться.
  
   [1] В оригинале big orking tool. Возможно, происходит от английского жаргонизма, означающего белую горячку. А может, этой штукой когда-то налаживали вархаммеровских орков.
   [2] В оригинале megathaum. По-видимому, здесь, как и во многих других местах, обыгрывается термин тауматургия - одно из традиционных названий в Европе для "науки волшебства".
  
   Глава 167: Лиза и думы
   Вики с очень озадаченным выражением на лице и телефоном в руке присоединилась к их группе. Героиня зайцем пролетела мимо них к парадной двери спустя несколько мгновений как заработали сирены. Пока её не было, звук прекратился, как и следовало ожидать в случае атаки не на этот район. Когда блондинка вернулась, Тейлор как раз продумывала, как бы смыться; по выражению в глазах было ясно, что Эми размышляет на ту же тему.
  -- Вики, что происходит? - немедленно вцепилась в неё Мэнди.
  -- Я... без понятия, - девушка уставилась на свой телефон, затем убрала его. - Очевидно, это была Симург, зашла атаковать Канберру. Тётя Сара общалась с центром управления СКП, когда те засекли, что чёртова тварь зависла над Индийским океаном, а затем развернулась и снова свалила. Все пытаются сообразить, что это было: то ли реальная атака, типа какой-то извращённый замысел, то ли Симург реально прервала нападение.
  -- Это было бы что-то новое, - прокомментировала Эми с распахнувшимися глазами.
  -- Точно так, - согласилась её сестра. - В любом случае, мама велела быть наготове, просто на случай, если это трюк, но в остальном жить дальше. Эймс, если мы должны будем идти, я тебя заберу, о'кей? Придётся оставить твой грузовик здесь.
  -- Хорошо, - согласилась та. Огляделась вокруг, увидев немалое количество учеников и двоих учителей, прислушивающихся к ним; в их взглядах сквозили разом озадаченность и притом облегчение.
   Щелкнула система оповещения, и до них донёсся голос директора:
  -- Внимание всем учащимся и персоналу. Нас проинформировали, что атака Губителя была по всей видимости нацелена на Канберру, но по неизвестным причинам оборвалась, не начавшись. Симург отступила и сейчас снова в спячке. СКП выпустила сообщение, что непосредственной опасности нет. Назначен десятиминутный перерыв, чтобы дать всем собраться после короткого перенапряжения, - намеренно ровный голос прервался, громкоговорители снова щелкнули и выключились.
  -- Ну, она здорово собралась под давлением, - улыбнулась Люси.
  -- У этой женщины нервы из стали, - кивнула Мэнди. - Они ей здесь понадобятся. Ладно, я за то, чтобы пойти в класс, усесться и несколько минут потрястись, чтобы дать адреналину схлынуть, - болтушка вытянула слегка подрагивающую руку. - Поглядите на это. Эти б***е сирены всегда так на меня действуют. Хотела бы я, чтобы они нашли способ получше сообщать кейпам, что тем пора решать, идти им самоубиваться или нет, - улыбка девушки была немного неуверенной.
   Тейлор обняла подругу за плечи:
  -- Успокойся, Мэнди, ничего же не случилось. Даже в Австралии. Пошли в класс.
   Та нервно кивнула - кратким отрывистым движением головы:
  -- Простите. Всё разом навалилось.
  -- Тут нечего стыдиться, меня саму чуть не прослабило, - негромко сказала Эми. - А у меня уже девять атак.
  -- Я была только на одной, когда уже всё закончилось, - добавила Вики; голос Славы тоже звучал более задумчиво, чем обычно. - Поисково-спасательные работы. Было... плохо, - с лёгкой печалью вздохнула она. - Я привыкла злиться на маму, которая не хотела меня пускать. До того самого момента.
   На несколько секунд их группка погрузилась в молчание; толпа медленно рассасывалась по мере того, как студенты отходили, переговариваясь вполголоса. Тейлор увидела, как мимо прошли Дин и Карлос; первый покосился на неё с глубоким облегчением в глазах. Полудемон едва заметно кивнула парню, получив кивок в ответ, а затем они с его приятелем-Стражем двинулись дальше.
  -- Ну всё, ладно. На чём я остановилась? А, точно, книги. Шкафчик. Ребята, увидимся позже, - и Вики оставила их, двигаясь в этот раз куда медленнее.
   Эми проводила сестру взглядом и повернулась к Тейлор с остальными двумя.
  -- Увидимся на обеде, - сказала она и направилась в другом направлении.
  -- Давайте, девчата, пошли дадим Мэнди снять шок, - улыбнулась Тейлор.
  -- Тебе легко говорить, - заметно расслабившаяся Мэнди хихикнула в ответ. - Математика тебя любит. А меня снова и снова шокирует.
  -- Матемадева, спаси от уравнений нас! - возопила Люси, сжимая обеих в объятиях.
   Все трое рассмеялись и двинулись через холл в следующий класс. А Тейлор в глубине души гадала, какого чёрта это было.

***

  -- Какого чёрта это было? - произнёс Пол, шагнув через портал и оглядываясь вокруг. Доктор Мать водила сканирующим устройством над Дэвидом - тот выглядел бледным. Ребекка и Контесса наблюдали.
   Ребекка (которая была в костюме Александрии минус шлем) повернулась к нему и пожала плечами:
  -- Без понятия. Мы думаем, у него случился какой-то приступ. Пульс взлетел выше крыши, и он сильно возбудился.
  -- Как с Кайдзю? - задумчиво уточнил Пол, глядя, как трудящаяся над его старым другом женщина нахмурилась получаемым результатам и снова провела сканирование.
  -- Думаю, да, немного, - протянула Ребекка, также задумчиво глядя. - Но это началось ни с того ни с сего, сразу после тревоги по Губителю. Стресс, возможно?
   Пол не ответил, занятый своими мыслями. С его точки зрения совпадение по времени было более чем подозрительным, и не было полной уверенности, как бы поднять эту тему. Если Дэвид действительно как-то связан с атаками Губителей, однако было неясно как. Тем не менее, косвенных доказательств, что какая-то связь имеется, постепенно становилось всё больше.
  -- А когда именно это случилось? - поинтересовался он после паузы. Ребекка с Контессой дружно посмотрели на него, и последняя поглядела на часы на стене комнаты.
  -- Шесть минут четырнадцать секунд назад, - отозвалась она.
  -- Спасибо, - Пол прикинул время в уме. - За плюс-минус секунды до момента, когда Симург остановилась, - подумал он. - Интересно, было ли это до... или после? - и, решив выяснить это, когда вернётся в Броктон-Бей, вслух спросил: - Как он?
  -- Физически - в хорошей рабочей форме, - Доктор Мать отступила на шаг, разглядывая мужчину; тот сидел в кресле, опустив свой капюшон. - Наличие значительного количества гормонов стресса вкупе с высоким уровнем адреналина склоняло бы к предположению, что тот прямо сейчас находится или только что был в серьёзном бою. Однако никакого такого боя не имело места.
  -- Возможно, это предчувствие атаки Симург? - предположил Пол. Доктор посмотрела с некоторым сомнением.
  -- Это... возможно, полагаю. Однако ни одно из моих прежних медицинских обследований не показало подобных результатов ни до, ни после атаки Губителя, - женщина качнула головой, изучающе взглянув на мужчину под другим углом. - Любопытно. Нужны ещё крупные заборы крови. Дэвид, пройдём со мной, пожалуйста.
  -- Я в порядке, - вздохнул тот. - И опять-таки, все говорят обо мне, точно меня здесь нет.
  -- Заткнулся и пошёл с ней, - распорядилась Ребекка. - Это второй раз за неделю, когда ты ведёшь себя странно. Нам необходимо выяснить почему. Если же это как-то относится к убыли твоих сил, нам действительно необходимо выяснить почему. Ради всеобщего блага.
  -- Вот чёрт, - проворчал Дэвид, поднимаясь и следуя за Доктором из помещения. Та уже делала пометки в портативный диктофон по тестам, которые необходимо провести. Пол испытал толику жалости, когда эта пара исчезла - похоже было, что мужика они некоторое время не увидят, а когда он вернётся, то будет очень не очень[1].
  -- Это уже вызывает немалое беспокойство, - вздохнула, усаживаясь, Ребекка. Пол занял кресло рядом и кивнул:
  -- Меня это не радует. Мы никогда раньше не видели, чтобы Губители так себя вели. С другой стороны, если это засчитывается как ежетрёхмесячная атака, на что я очень сильно надеюсь, у нас первая такая вообще без потерь.
  -- Или это просто очередной хитрый план чёртовой твари, и мы получим атаку без предупреждения в тот момент, когда будем меньше всего её ожидать, - указала Ребекка. К сожалению, отрицать такую вероятность было нельзя.
  -- Что там на самом деле, не узнать никак, - отозвался Пол чуть погодя. - С ними ни у кого из предсказателей не выходит достаточно хорошо, чтобы не просто гадать, - герой покосился на пожавшую плечами Контессу.
  -- Боюсь, тут я не в силах помочь.
  -- В таком случае всё, что мы можем, это сидеть и смотреть, - мужчина снова повернулся к Ребекке и с любопытством спросил: - Есть идеи, почему она могла нацелиться на Канберру? Там сегодня происходит что-нибудь важное?
  -- Подписана своего рода сделка между правительствами Австралии и Соединённого королевства, теперь они какое-то время над ней проработают, но в детали из-за всего этого хаоса в последнее время я не вдавалась, - отозвалась Ребекка. - Этим занимался Дэвид, - она подняла со стола один из планшетов и немного порылась в нём. - Да, вот оно, британская группа, представляемая лордом Уолстоном встречалась с его коллегой из австралийского правительства для подписания программы по обмену технологиями. В основном прошедший реверс-инжиниринг тинкертех - или, по крайней мере, технология, основанная на тинкертехе.
  -- Что-нибудь особо интересное?
   Героиня пробежалась по страницам документа, стремительно их читая:
  -- Энергетические системы, какая-то система очистки загрязнения морской воды, не убивая планктон и что-то там ещё, покрытие для корпусов кораблей для повышения эффективности на воде, улучшенные системы наведения для ракет... ничего исключительного из ряда вон, хотя в совокупности пакет приличный. Они воспринимают это довольно серьёзно, прислали подразделение Людей Короля в качестве телохранителей, - она положила планшет обратно и пожала плечами. - Не вижу ничего, что привлекло бы Симург, кроме как в аспекте высокого уровня переговоров. Хотя проклятая тварь с тем же успехом могла направиться за совершенно случайной целью просто чтобы поморочить нам головы.
  -- Полагаю, что так, - с легким сомнением заметил мужчина. - И всё равно, наверное, стоило бы проверить повнимательнее. Политический аспект сегодня мог быть просто совпадением, возможно, в Канберре происходит что-то ещё, что её привлекло.
   Ребекка коротко глянула на него и снова перевела взгляд на планшет. Затем тихонько вздохнула:
  -- Ты прав, конечно. Я напрягу исследовательский отдел изучить вопрос в деталях, а заодно сопоставить все доклады и прочие данные, которые у нас есть по Канберре и прилегающей территории, - и, повернувшись к коллеге, добавила:
  -- Однако, если там действительно было что-то, что она хотела, почему она остановилась и сбежала?
  -- Не уверен, - честно признался Пол. Чего он не сказал, так это что имеет на этот счёт интересные теории. По какой-то причине герой чувствовал, что важно хранить их между собой и двумя Технарями в Броктон-Бей, по крайней мере, пока. Хотя и не мог объяснить почему. Он поднялся на ноги и продолжил: - У меня ещё дела. Дай знать, пожалуйста, если выясните причину приступа Дэвида. Это меня беспокоит.
  -- Не только тебя, - нахмурилась героиня. - Два раза за неделю это уже не шутка. По крайней мере, в этот раз он не докапывался до гигантской чешуйчатой твари в дикой попытке затеять драку. А я всё ещё не знаю, что это было.
  -- А он не казался в этот раз... чересчур готовым, пожалуй... схватиться с Симург? - медленно поинтересовался Пол. Ребекка изучающе посмотрела на него, и так же медленно покачала головой:
  -- Нет. Ну, не более чем обычно. Сам знаешь, каков он.
  -- Знаю.
  -- А почему спрашиваешь?
   Пол повёл плечами:
  -- Я не вполне уверен. Но вспомни, на кого он был похож с Кайдзю. Куда агрессивнее обычного и с затуманенным мышлением. Но потом не мог объяснить почему. Может, это другой вариант того же самого, чем бы оно ни было.
  -- То, как это звучит - действительно, быть может, его агент делает что-то необычное, - задумчиво кивнула женщина. - Что само по себе мысль жуткая. Мы всё ещё не уверены, хотя бы сколько у них свободы воли, - подумала она вслух. И спустя секунду-другую снова покачала головой. - Нам придётся присматривать за ним даже пристальнее обычного. Если это случится при следующей атаке Губителя... это может означать совершенно новый подход со стороны чёртовых тварей. Возможно, они разобрались, как вывести его из строя, или атаковать или что-то ещё. Бог знает что. Я заставлю Доктора Мать провести все тесты, до каких она в состоянии додуматься. Снова.
  -- Он тебе за это спасибо не скажет, - улыбнулся Пол.
   Ребекка мрачновато ухмыльнулась:
  -- После прошлого раза он несколько часов забавно ходил, - коллеги переглянулись и фыркнули.
  -- Увидимся позже, - и Пол, вызвав портал на позицию далеко за пределами досягаемости систем сканирования СКП в Броктон-Бей, шагнул сквозь него, а затем не слишком быстро направился к Вышке, осмысляя последние данные.

***

   Лиза возилась с системой отслеживания, изучая через до крайности впечатляющие телескопы изображение дрейфующего по орбите Губителя. Даже с учётом стоящей за ними работы Дракон, детальность картинки была слабовата, поскольку создание находилось очень далеко.
   В данный момент Симург, насколько она могла понять, полностью погрузилась в спячку; крылья свернулись вокруг неё в раковину. Крылатая сорвалась в космос с невероятным ускорением, под конец двигаясь так быстро, что вообще пришлось довольно резко замедляться, чтобы выйти на нынешнюю орбиту. Сила Лизы делала из этого какие-то странные выводы. Большая часть действий и мотивов Губителей была непредсказуема для любой разновидности Умников - девушка прекрасно об этом знала, но даже так пыталась докопаться до чего-то полезного. Лиза подозревала, что модификации Эми подстегнули её силу больше, чем она осознавала, учитывая, что она вообще выдвигала предположения даже если в них определённо наличествовал флёр неуверенности.
   Симург атаковала неохотно.
   Это имело смысл - в некотором отношении; и вообще никакого смысла в большинстве других. То, что она приближалась на куда меньшей скорости, чем по показаниям системы было нормой для неё, да и сам процесс захода на атаку в целом, склоняли к предположению о наличии со стороны твари опаски.
   Симург намеренно двигалась настолько медленно, насколько был позволено.
   От такого брови девушки поползли вверх. Позволено? Позволено кем? Или чем? Это предполагало, что созданию неким образом приказали атаковать, что было... как очень странно, так и очень тревожно.
   Симург, возможно, боится?
   Чего? Чего могла бояться именно Симург изо всех творений земных? Крайне озадаченная Лиза глубоко задумалась. Сила тоже по ощущениям была неслабо сбита с толку.
   Все Губители проявляют осторожность и осмотрительность
   Аномальное поведение в силу неопределённости
   И опять таки, что, бога ради, это означало? Лиза слегка покачала головой, ощущая, что вопрос ей не по зубам. В конце концов она принялась рыться в компьютере в поисках дополнительных данных по передвижениям Губителей, которые, как оказалось, были доступны на выставленном в системе по умолчанию уровне безопасности. Не желая предавать доверие, которое Дракон оказала им, предоставив доступ к своей системе, она воздержалась от того, чтобы копать слишком глубоко - это означало, что некоторые данные не были доступны, поскольку, видимо, были отредактированы, но также так нашлась масса всего.
  -- Бегемот, никакой доступной информации со второй недели января, - подумала Умница, проглядывая архив слежения. Этот погрузился во полное молчание где-то около седьмого предыдущего месяца; по всей видимости, глубоко закопавшийся Губитель выпал из сети приблизительно по ту сторону планеты от США. - Очень странно. И Левиафан примерно с того же времени засел на дне Индийского океана. И просто наматывает круги.
   Лиза почесала в раздумье голову, затем снова проверила предыдущие данные отслеживания Симург, чтобы убедиться, что её разбивка по времени верна.
  -- И угроза с орбиты тоже ушла выше в это же время. И всё это примерно за двенадцать часов, чуть более семи недель назад. Почему?
   Сценарий изменился без предупреждения
   Губители остерегаются прибытия субъекта, не поддающегося количественной оценке
   Губители в состоянии засечь присутствие субъекта, не поддающегося количественной оценке
   Губители не в состоянии создать модель субъекта, не поддающегося количественной оценке
   Субъект, не поддающийся количественной оценке, не согласуется до противоречия с миссией Губителей
   Субъект, не поддающийся количественной оценке, вероятно, способен уничтожать Губителей
   Субъект, не поддающийся количественной оценке, вероятно, способен прервать миссию
   Её способность, не спросясь, вывалила ей в мозги серию выводов, звучащих до странности самоуверенно.
  -- Субъект, не поддающийся количественной оценке? Какого хрена это означает?
   Субъект, не поддающийся количественной оценке, не поддаётся количественной оценке
  -- Ну, спасибо и на этом, - проворчала Лиза раздосадовано и весело разом. - Очень помогает.
   Информация, что Губители, похоже, радикально поменяли своё поведение, её беспокоила. Умница пыталась разобраться в причине. А когда получилось, глаза девушки распахнулись во всю ширь.
  -- Блин. Через два дня после встречи Тейлор с Варгой, - совпадение выглядело интересным. Мог Варга быть субъектом, не поддающимся количественной оценке? Девушка отлично знала, что её собственная способность полностью отказывает, когда она пытается выяснить что-то сверх крошечных деталей насчёт Варги или Тейлор. И оставила попытки (что, помимо прочего, вызвало у её силы что-то вроде облегчения).
   Сила не давала никакого ответа, только обычное ощущение смятения, так что явно не собиралась оказывать никакой парачеловеческой помощи в этой ситуации.
   Оставив этот момент, чтобы дать подсознанию его обработать, Лиза заново пересмотрела логи недавней прерванной атаки, выискивая что-нибудь, что бросится в глаза. Она бросилась в офис ОСББ, за рекордное время распахнула заднюю дверь в облике Метиды, прихватив по пути ключи от комплекса червоточины, и запустила компьютеры - менее чем за три минуты от прибытия. Симург прервала движение четыре минуты спустя.
   Поразившись распределению времени, блондинка проверила логи и застыла, уставившись в них. Спустя долгие несколько секунд она повернулась взглянуть на пульт генератора червоточины: ключ зажигания вставлен и повёрнут, а кнопка активации сингулярности горит. Всё в одном клике от открытия червоточины по координатам в компьютере наведения.
   Вернувшись к логам, она свела вместе время, отмеченное системой как точку, где сингулярность достигла рабочей скорости, и время, когда Симург застыла в пространстве.
   Они были в точности одинаковы.
   Лиза всё ещё пялилась в монитор, когда зазвучал сигнал тревоги, заставив девушку дернуться и оглядеться по сторонам. Это был канал связи, показывающий, что кто-то её вызывает. Умница потянулась и нажала кнопку кончиком когтя, принимая вызов; соседний монитор переключился на изображение лаборатории Оружейника, в которой он сам и Легенда смотрели на ней, а Дракон на заднем плане работала на компьютере.
  -- Здравствуй, Метида, - поздоровался Легенда. - Я звоню просто проверить ситуацию там.
  -- Привет, Легенда, - отозвалась девушка в теле ящера. - Всё в пределах нормы, я проследила за Симург и, насколько могу судить, она полностью ушла в спячку и не похоже, чтобы собиралась возобновлять атаку. Однако, данные, которыми я располагаю, предполагают, что всегда есть место умышленному отвлекающему ходу, так что... - она едва заметно пожала плечами.
  -- Понимаю, - кивнул герой со вздохом. - Мы пришли к тем же выводам. Не думаю, будто ты что-то действительно можешь там сделать, так что тоже можешь покинуть пост. Однако спасибо за быстрый отклик.
  -- Конечно. Это было несложно, поверьте - я находилась очень близко. Эти Губители нас беспокоят.
  -- Как и нас, - Легенда посмотрел через плечо на Дракон, затем снова в камеру. - один вопрос. Можешь подтвердить точное время, когда генератор червоточины был введён в действие?
  -- Пятнадцать пятьдесят семь и девятнадцать секунд UTC[2], - сразу же отреагировала она, бросив взгляд на экран с логами.
  -- Спасибо, - задумчиво кивнул мужчина.
   Подозревает, что время активации генератора червоточины связано с другим событием
   Встревожен возможными последствиями корреляции времени
  -- Что-то не так? - спросила она после паузы.
   Человек торопливо покачал головой.
  -- Нет, всё так, помимо общей странности всей ситуации, - ответил он. Лиза была уверена - Легенда был не слишком честен, что подтверждала её сила. Впрочем, данных, чтобы прийти к каким-то полезным выводам, не хватало, и на данный момент не было большого смысла наезжать на него по этому поводу. В конце концов, у Легенды могла иметься серьёзная причина ничего не говорить. Но ей было очень любопытно.
  -- Случай определённо выглядит уникальным, - кивнула Умница. - Но не могу не высказать, что, наверное, лучше полностью избегать схватки где только возможно. Будем надеяться, что делу конец на по крайней мере три месяца.
  -- Будем надеяться. Но мы научились никогда не строить предположения там, где вовлечена Симург, - вздохнул собеседник. - На собственной шкуре. Она ужасающе опасна и крайне изворотлива, - покачал он головой. - Но поделать ничего нельзя, кроме как ждать и смотреть, что случится. Думаю, мы готовы настолько, насколько можем.
  -- Полагаю так. Я выключаю комплекс и возвращаюсь к своим делам. Если понадобимся, вы знаете, где нас найти.
  -- Спасибо, Метида, - улыбнулся в ответ герой. - Легенда, конец связи, - экран померк; Лиза несколько секунд разглядывала его, после чего потянулась и вырубила генератор червоточины. Низкий гул с воем растворился в тишине, нарушаемой только еле слышным шумом системы энергообеспечения и парочкой вентиляторов.
   Девушка проверила данные слежения, просто на всякий случай - Симург не реагировала. Наконец она отключила весь ЦУЧ, заперла его и, глубоко задумавшись, направилась обратно в офис ОСББ.

***

   Дракон удалённо проверила логи из комплекса червоточины, проглядывая запущенные Метидой операции поиска и данные, которыми та интересовалась. Ящер явно было не менее любопытно, чем ей, что же происходит. Искин задумалась, к каким же выводам та пришла.
   Для неё было вполне очевидно, что Метида чрезвычайно умна и смекалки у неё более чем достаточно, чтобы разобраться - что-то странное творится с Губителями.
   Данные, которые они собрали, охватывающие возможную, и действительно вероятную связь между Эйдолоном и тварями, относилась к куда более высокому уровню секретности, чем стандартные данные отслеживания Губителей, к которым мог получить доступ комплекс. На краткий миг канадка прикинула, не стоит ли ей позволить взглянуть на них Метиде. Возможно, рептилия смогла бы ухватить соль ситуации, что у них пока не получалось. Мысль это задержалась ненадолго. На данный момент это просто были слишком рискованно, поскольку у них не было ни одного реального доказательства, был ли Эйдолон чем-то большим, чем жертва некоего извращённого замысла Симург, или, возможно, имело место просто совпадение.
   Впрочем, лично она считала, что маловероятно, чтобы всё это казалось совпадением. Просто-напросто было слишком много косвенных улик. Но какова на самом деле была связь, разобраться не получалось, несмотря на прорву циклов обработки, которые потратила за последнее время. Дракон также была уверена, что Семья каким-то образом была вовлечена, настолько, что места для сомнений не оставалось. По сему видно, что Левиафан по меньшей мере опасался и, вполне вероятно, до мокрых штанов боялся Кайдзю.
   А теперь это. Канадка сама проверила логи, увидев, что Метида сделала то же самое. Время стабилизации сингулярности червоточины и остановки Симург в точности совпадало. Дракон не видела никакого другого объяснения помимо того, что Губитель по какой-то причине решила, что этого достаточно, чтобы немедленно, даже не приземляясь, прервать атаку. И пускай это был практически наилучший возможный исход, какой только можно вообразить, последствия были... озадачивающими и тревожными.
   Предупредило ли Симург её предсказание о готовности "Афины"? Не значит ли это в свою очередь, что до нелепого раздутое оружие действительно могло её убить или серьёзно ранить? Или это двойной блеф с целью заставить их так думать?
   Проблема была в том, что при участии Симург никогда не знаешь, то ли ты чересчур параноик, то ли параноишь недостаточно. По сути, было вполне возможно, что один человек просто не мог быть параноиком в удовлетворяющей мере. Проблема была в том, что такой подход в конечном итоге мог парализовать вас в нерешительности, пере-, пере- и пересмотре каждого вашего движения.
   Эмулировав про себя вздох, искин убрала этот процесс. Он неизбежно её зацикливал. Подняв взгляд на Легенду, канадка увидела, что тот уставился на дисплей отслеживания Губителей в реальном времени, запущенный на одном из примерно дюжины мониторов в лаборатории; выражение его лица показывало, что их гость глубоко погрузился в мысли. И мысли эти ему не нравятся.
   Дракон подошла и встала рядом, посмотрев сверху вниз на представителя мужского пола[3].
  -- Выглядишь задумавшимся, - заметила она.
   Тот покосился снизу вверх на примерно восемь дюймов разницы между ними и переключился обратно на дисплей. И спустя миг кивнул.
  -- Да уж. Я отчаянно пытаюсь разобраться, что же случилось. Мы никогда не видели такого поведения раньше. Снова. Все Губители ведут себя нетипично. Эйдолон ведёт себя нетипично. И всё это каким-то образом словно продолжает возвращаться к участию Семьи. Какая связь?
  -- Не знаю, - призналась Технарь. - Я её тоже не вижу, хотя и согласна. Эти три лица, или группы, как-то связаны, в этом я практически уверена, но как и почему... - канадка дёрнула плечом. - Пока слишком мало данных.
   Лидер Протектората повернулся к ней, несколько секунд изучающе разглядывал, затем посмотрел мимо неё на Колина - тот слушал, не отрываясь от компьютера и не произнося ни слова.
  -- Тогда вот ещё данные. У Эйдолона было... медицинское отклонение, назовём это так, в пятнадцать пятьдесят семь двадцать девять секунд - насколько точно мне удалось выяснить.
   Дракон посмотрела на него, затем на Колина, который прервал работу и просто наблюдал за ними с выражением глубокой задумчивости.
  -- Ровно десять секунд после остановки Симург.
  -- Да.
  -- Медицинское отклонение какого рода?
  -- Очень высокий пульс, повышенное кровяное давление, выброс адреналина, повышенный уровень кортизола[4] ...
  -- Иными словами реакция "бей или беги".
  -- Опять-таки, да. Как мне сказали, ни с того ни с сего.
  -- Он в порядке?
  -- Подвергается медицинским исследованиям, но доктор не может выявить никаких насущных проблем.
   Дракон обдумала его слова, добавив данные к уже имеющимся. Что навело на довольно неприятные мысли. Наконец она произнесла:
  -- Мы знаем, что когда Эйдолон перевозбудился, без явной причины, которую мы можем на данный момент выяснить, во время взаимодействия с Кайдзю, Левиафан двинулся прямо сюда. Как только его отвлекали, или же вывели из строя, Губитель тоже остановился, или, во втором случае, немедленно отступил, - оба мужчины медленно кивнули.
  -- Когда мы прыгали туда-сюда при испытаниях комплекса червоточины, Левиафан двигался быстрее, чем мы когда-либо видели с его стороны, направляясь прямо прочь от Раптавр. Это, вкупе с прочими данными, которые мы уже отметили, предполагает, что он крайне не желает хоть насколько-нибудь приближаться к ней или другим членам Семьи более, чем совершенно необходимо.
   Они снова кивнули.
  -- Что также в дополнение к медлительности его приближения позволяет заявить, что перемещался он против своей воли, - заметил Колин. - Как мы в то время и подозревали.
  -- Всё определённо однозначно свидетельствует об этом, - согласилась Дракон. - А теперь у нас необычное поведение Симург, опять-таки связанное со странной реакцией у Эйдолона. Однако в этот раз его реакция скорее последовала за странным поведением, нежели предшествовала ему.
  -- Что вместе означает... что? - серьёзно спросил Легенда, отходя сесть так, чтобы он мог видеть обоих собеседников.
  -- Я пока не вполне уверена, - покачала головой канадка. - Но на ум приходит несколько идей. Первое - это сильный намёк, что Губители не желают встречаться ни с кем из Семьи. Что, в свою очередь, подразумевает, что Семья может неким образом либо серьёзно навредить, либо даже убить их. Предсказание Симург могло показать, что случилось бы, как только червоточина свернётся, или по крайней мере на тот момент вероятности стали слишком высоки, чтобы рисковать столкновением. Это вполне могло бы означать, что "Афина" действительно может нанести серьёзный урон. Что, как я полагаю, с одной стороны хорошо.
  -- Или её могла просто обеспокоить способность Семьи к неожиданному столкновению с ней, а оружие не имело значения в противовес другим их способностям, о которых мы ничего не знаем, - вставил Колин.
  -- Ну, да, это определённо так. Но поскольку мы не знаем ни о каких таких способностях, вероятно, полезнее рассуждать о вещах, про которые мы знаем.
   Технарь задумчиво кивнул.
   Дракон замялась, затем перешла к наиболее тревожной части своих размышлений:
  -- Другой момент, на который всё это мне указывает - Эйдолон и Губители довольно тесно связаны. Мы подозревали, что так может быть, но в свете новых доказательств... возможно, связь плотнее, чем мы думали.
   Легенда выглядел не настолько удивлённым, как должен был бы, однако вид у него был удручённый.
  -- Да, мелькала у меня такая мысль, - вздохнул он. - Как думаешь, в каком направлении идёт связь?
  -- Думаю, вероятно, в обоих, - озвучила канадка. - Взгляните на это так. Когда он встретил Кайдзю, то стал... агрессивен, сбит с толку, ориентирован на конфликт. Было бы это честной оценкой?
   Мужчина кивнул, не произнося ни слова.
  -- Ладно. Итак, мы знаем, что он всегда был немного слишком нацелен на бой с серьёзным противником. Хочет что-то доказать, правильно?
   Легенда в очередной раз кивнул с коротким вздохом.
  -- Так я и думала. Он не скажет этого открыто, но... думаю, ему нужно знать, что он здесь самый сильный. Помимо Губителей и Сиона, очевидно. Кайдзю стала потрясением. Особенно если она та, кого боятся клятые Губители.
  -- Хорошо, далее. Ему необходимо быть самым сильным, или думать так. Это в некотором смысле помогает объяснить его отношение к Кайдзю. Он явно пытался подвинуть её на бой, что та распознала и не стала подыгрывать. Что его всё более и более выбивало из колеи. Когда же расстройство достигло определённого уровня, Левиафан начал сближение, пускай и неохотно. Мог Эйдолон как-то... позвать его... может, чтобы повысить давление достаточно, чтобы начать схватку, которую желал? - Дракон посмотрела на Колина и Легенду; первый хмурился всё сильнее по мере осмысления её слов, а последний выглядел расстроенным. - Не имею представления, как это могло бы работать и не утверждаю, что это было хоть в каком-то отношении преднамеренно. Но с моей точки зрения это вроде как совпадает с нашими данными.
  -- Не могу найти тут достаточно слабых мест, чтобы заявить, что ты не права, как бы мне того не хотелось, - наконец тяжело отозвался Легенда. - Мы уже некоторое время к этому шли. Да, согласен, это определённо единственное толкование данных, которое, кажется, сводит всё воедино. Если мы исходим из наличия некоего механизма, посредством которого Эйдолон может контролировать Губителей. Возможно, какое-то воздействие Властелина.
  -- Возможно. Мы всё ещё не знаем пределов способностей паралюдей. Не знаем даже, чем являются Губители. Паралюди, прошедшие путь до конца? Нечто ещё? Может даже пришельцы? - искин развела руками, в очередной раз пожав плечами. - На данный момент я не имею никакого представления.
  -- Как и я, - признался лидер Протектората. - Исходя из этой гипотезы, как в неё укладывается Симург? Она атаковала, он отреагировал - никак не наоборот, как по твоему предположению было с Левиафаном.
   Дракон несколько секунд разглядывала гостя.
  -- Вы в этом уверены? - наконец спросила она.
  -- Что... ты имеешь в виду? - очень осторожно уточнил он.
  -- На данный момент это только догадка. Но подумайте вот о чём... Скажем, Эйдолон, вероятно, не зная об этом, в состоянии контролировать или по крайней мере примерно направлять перемещения Губителей. Пока не имеет значения как.
   Легенда посмотрел на Колина, затем снова на неё, и коротко кивнул.
  -- Ладно. Что происходит согласно такому сценарию: если он направляет Симург атаковать Канберру, а на полпути она вдруг начинает сопротивляться? Потому что, к примеру, внезапно видит, что случится, когда восьмидесятифутовое морское чудище выстрелит ей в лицо из ядерного дробовика? - канадка обвела собеседников взглядом. - Что будет с Властелином, когда Подвластный внезапно ударит в ответ?
  -- Это... может означать, в зависимости от того, как работает связь, что на Властелина придётся значительная нежелательная реакция... - задумчиво отозвался Колин спустя почти тридцать секунд.
  -- Такая, как очень сильный стресс, возможно физиологическая реакция "бей или беги"? - уточнила Дракон.
   Некоторое время они разглядывали друг друга. В конце концов Легенда согнулся, со вздохом закрыв лицо руками.
  -- Ох, мать его. Всё это слишком правдоподобно.
  -- Если Эйдолон как-то устанавливает цели для Губителей, как это происходит? - спросил Колин. Технарь выглядел озабоченным, с тревогой поглядывая на старого наставника. - И происходит ли это каждый раз или только порой? Или даже только эти последние два раза?
  -- У меня нет ответов ни на один из этих вопросов, - негромко отозвалась Дракон. - На самом деле, я не могу ничего доказать, а просто выдвигаю как возможность, которая так или иначе соответствует всем проделанным нами наблюдениям. Но... можем ли мы её игнорировать из-за паранойи?
  -- Нет, - Легенда опустил руки. - Не можем. Но я не знаю, как это доказать, или что делать, даже если мы сможем. Доверие к паралюдям всегда в лучшем случае ненадёжно, а если люди начнут думать, что один из Триумвирата как-то причастен к смертям миллионов людей... - он прервался, словно не находя слов.
  -- Думаю, всё, что мы можем, это продолжать сбор всех возможных данных. Если мы сможем составить своего рода временную шкалу, увязывающую специфические действия части Губителей с действиями, которые предпринимал, или не предпринимал, Эйдолон, то, возможно сумеем либо доказать, либо опровергнуть эту возможную связь. В конце концов у нас пока только два комплекса данных, - Дракон оперлась на верстак перед собой:
  -- Я не могу этого доказать, но имеется смутное подозрение, что в этот раз мы ещё увидим Симург. Если её действительно направило что-то, что сделал Эйдолон, и она действительно ответила ударом и избежала того, что её контролировало... возможно, оно попытается вновь.
  -- Если так, ты думаешь, что случится то же самое? - спросил Легенда.
  -- Не имею представления. Всё, что мы можем, это ждать и наблюдать. Что бы ни случилось, информации станет больше.
   Герой изучающе посмотрел на неё и испустил ещё один вздох:
  -- Полагаю, ты права. Чёрт побери всё это.
   Колин прочистил горло, привлекая их взгляды к себе:
  -- А мы сообщим Семье что-нибудь из этого?
  -- Пока нет, - тут же отреагировал Легенда. - Доказательств недостаточно, и я не желаю рисковать, что это выйдет наружу.
  -- Не думаю, что Раптавр или её кузины подвергли бы безопасность риску, - высказался Технарь.
  -- Наверное, нет. Я даже склонен согласиться. Но, чем больше народу знает, тем больше могут что-то упустить, по недосмотру, или как-то иначе.
  -- Верно. Как пожелаете, - отрывисто кивнул Колин.
  -- У меня такое чувство, что даже если мы ничего не скажем, они вполне могут кое до чего докопаться сами, - вставила Дракон. Коллеги дружно повернулись к ней. - Метида далеко не дура, как и остальные, и она уже сопоставила время даже раньше меня. Не знаю, к каким выводам пришла, но она - некая разновидность Умника, так что было бы глупо предполагать, что она не разберётся. По крайней мере настолько, чтобы понимать - происходит что-то странное. И расскажет остальным. А когда они начнут сопоставлять данные... - повела искин рукой. - Мы наверняка не сможем помешать им прийти к собственным выводам. И, вероятно, провести некоторые эксперименты, чтобы посмотреть, что случится.
   Некоторое время остальные двое молчали.
  -- Вероятно, ты права. И даже так, пока что, пожалуйста, ничего им не говори. Я посмотрю, что смогу выяснить по действиям Эйдолона до и во время последних нескольких атак Губителей. Возможно, мы сможем сделать из этого какие-то ещё выводы.
  -- Ладно. Если повезёт, можем что-то найти. Но возможно, придётся ждать до следующей атаки и очень внимательно наблюдать.
  -- Если мы найдём какое-то прямое доказательство, связывающее его с ними, что нам с этим делать? - задумчиво поинтересовался Колин.
   Некоторое время они размышляли над вопросом.
  -- Вырубить его перед самой атакой и посмотреть, не отгонит ли их это? - предложила канадка наполовину в шутку. Легенда скупо улыбнулся.
  -- Сомневаюсь, что смогу бить его по башке всякий раз, когда нападение будет неизбежно, - хмыкнул он.
  -- Если сработает... Это лучше, чем обычный подход, - отреагировала она. - Не для него, разумеется, но...
  -- Это была бы довольно постыдная участь для одного из величайших героев в мире, - мягко заметил Колин. - Однако, если бы это работало, вышел бы эффективный метод предотвращать нападения.
   Дракон и Легенда дружно фыркнули.
  -- Ну ладно, - произнёс последний, подавив усмешку. - Мы ждём и смотрим. Уже два раза. Третий, и, думаю, мы можем быть уверены, что связь есть. Но что делать, если мы зайдём так далеко, я не уверен. Вступим в этот бой, когда доберёмся туда.
   Остальные двое кивнули. Он прав, подумала Дракон.
  -- Ну ладно. По совершенно другой тематике, как у нас дела с распутыванием того бардака, который Выверт сотворил с системами СКП? Мне действительно хочется сцапать этого шута как можно скорее, но не хочется рисковать натворить что-то не то в процессе. У нас может быть только один шанс на это.
  -- Мы работаем над этим, сэр, - отозвался Колин с тонкой злой улыбкой. - Если вы уделите внимание монитору вон там, я ознакомлю вас с нашими мыслями на данный момент...

***

   На значительном расстоянии от них - собственно говоря, по ту сторону портала, соединяющего параллельные миры - умная, но равнодушная женщина одобрительно кивнула, поднимая очередную колбу с образцом.
  -- Господи, оставь хоть что-то во мне, а, безумная баба? - обиженно произнёс слабый голос. - Я хочу быть в состоянии после этого стоять на ногах.
  -- Можешь захотеть полежать спокойно, Дэвид, - в ответ она взяла другой инструмент и с резким "щелк" нажала выключатель, с вниманием и интересом оглядывая бликующую иглу, выскочившую из торца устройства. - Может слегка жечь...
  -- Убери от меня эту штуку!
   По лаборатории разнёсся болезненный вой, но её это не остановило.
  
   [1] В оригинале he'd be a pint or two low. Be a pint low - выражение, означающее "быть не в лучшей форме, не очень".
   [2] UTC (Всемирное координированное время) - стандарт, по которому регулируются часы в мире. Среднее время по Гринвичу подвержено суточным и сезонным колебаниям, так что сейчас используется более точное атомное время. См. Википедию
   [3] В оригинале human man. Т.е. человек мужского пола.
   [4] Кортизо?л (гидрокортизон) -- биологически активный глюкокортикоидный гормон стероидной природы, является регулятором углеводного обмена организма, а также принимает участие в развитии стрессовых реакций. Кортизол вырабатывается надпочечниками в тот момент, когда мы чувствуем угрозу или ощущаем определенное внешнее давление. Гипофиз определяет, сколько гормона надпочечников следует освободить, чтобы обеспечить реакцию тела "бей или беги". Подробнее см. Вики или https://organicwoman.ru/kortizol/
  
   Глава 168: Омак - Кайдзю нагибает...

[1] Случайный коммент, и понеслось... Завязывайте подавать мне идеи!

======

   Сбившиеся вместе герои уставились на то, как колоссальный силуэт рептилии распрямляется из распластанного по земле положения, в котором проходило странный портал, открывшийся в нескольких сотнях ярдов от них. Рты распахнулись при виде твари, в которой запросто набиралось до девяноста футов роста; шаги её при движении навстречу Симург сотрясали землю.
   Даже Губитель словно бы была потрясена, немедля прервав своё занятие и повернувшись к созданию лицом, после чего застыла на месте. Все смотрели, гадая, что же случится.
   И, конечно, гадая, почему на Кайдзю самая большая в мире кожаная куртка и гигантскими защитными очками-гогглами на лице.
  -- Для "Афины" до нас чересчур уж близко, - с тревогой обратился к Дракон Оружейник. - Одни только краевые эффекты окажутся летальными для минимум половины присутствующих.
   Его лучший друг уставилась на Кайдзю, которая в свою очередь сузившимися глазами смотрела на Симург. Губитель, парящая на уровне взгляда, как будто пялилась в ответ.
  -- У неё за спиной не "Афина", - наконец произнесла Дракон. Переключив внимание на тыл громадной рептилии, Колин увидел, что она была права. Ствол, воздымающийся над плечом Кайдзю, не принадлежал гигантскому ядерному дробовику, он был... из пластика?
   Технарь недоумённо посмотрел на Кайдзю, затем повернулся и воззрился на Стояка - штатный шутник выл от хохота и катался по земле. Он вообще не был уверен, что здесь забыл Страж: имел место разговор о том, что его силы могут оказаться полезными, невзирая на возраст носителя, и Александрия отклонила мнение директора. А теперь мальчишка, по всей видимости, сходил с ума.
  -- О. Мой. Бог, - выдавил он, поднимая голову как раз настолько, чтобы увидеть, как Кайдзю тянется через плечо и хватает своё оружие. - Ианта была серьёзна. Поверить не могу. Они все чокнутые.
  -- Серьёзна в чём, Стояк? - рыкнул Колин, будучи не в настроении слушать шутки вызывающего злость паренька.
  -- Не могу поверить, что она ко мне прислушалась, - выдавил пацан, не отрывая взгляда.
  -- Серьёзна в чём, Стояк? - повторил он, надавив голосом. Мальчишка продолжал хихикать точно Этан под кайфом. - Что ты сделал?
   Взгляд на его упрямо сжатый рот вызвал у раздражающего рыжеголового новые раскаты хохота.
  -- Что. Ты. Сделал. Стояк? - проскрипел Колин.
   Громкий звук удара пластика о пластик, имитирующий взвод курка, заставил героя развернуться и увидеть, как Кайдзю наводит оружие на Симург, медленно отлетающую назад, как если бы она отчаянно пыталась не делать резких движений. Оружейник внимательно оглядел гигантское, ярко-оранжевое с серым пластиковое оружие. Почему-то она казалось смутно знакомым...
   Дракон за его спиной начала дико ржать, отчего Колин уставился на предательницу и вздохнул.
  -- О боже, она не могла, - профырчала женщина.
  -- Не могла что? - мужчина уже всерьёз вышел из себя.
   Громадная кейп взвела рычаг на боку этой штуки, выглядевший большим даже в её руках и нелепо для кого-то размером с человека. Он смог бы зайти внутрь ствола, не слишком пригибаясь. Она приложила его к плечу и прицелилась. Симург ускорилась, затем развернулась и рванула прочь.
  -- Я же просто шутил, - хихикнул Стояк. - Запостил на ПХО, "Кайдзю нагибает, плиз...", - голос его подвёл, пропав в новом приступе истерики.
   Колин опустил взгляд, вздохнул и поднял как раз вовремя, чтобы увидеть, как Кайдзю спускает курок.
   Чтобы полностью понять то, что случилось далее, Технарю в конечном счёте пришлось просмотреть запись камеры на шлеме кадр за кадром.
   Оружие издало самый громкий звук, какой ему доводилось слышать; из дула вырвалось что-то вроде твердого луча оранжевого света нескольких футов в поперечнике по идеальной прямой, ложащейся вслед за улетающим Губителем, которая теперь двигалась почти со скоростью звука и продолжала безумно ускоряться. Однако, чем бы чёртова штука ни стреляла, оно двигалось куда быстрее. Над ландшафтом разнеслась серия акустических взрывов, следовавших друг за другом так быстро, что слагались в продолжительный рёв; каждый присутствующий на мили окрест зажал уши руками и в агонии рухнул на землю.
   Шлем Колина отсёк большую часть звука, но даже так он оглушал. Ударные волны прошлись по его внутренностям с частотой в десятки герц - даже через броню чувство было такое, точно его всё бьют и бьют.
   Оранжевый луч пересёкся с Губителем, которая закладывала виражи точно ас; крылья и конечности разлетелись, когда её сбили с неба градом, как оказалось, снарядов примерно тридцати футов длиной. Поразив цель, они разлетелись по всей округе, а некоторые исчезли за горизонтом. Звук изменился; рёв перекрыл протяжный стук, когда Симург свалилась с небес (несколько крыльев действительно были сломаны).
   Оружейник проводил взглядом один из снарядов, просвистевших над головой; система удалённого сканирования распознала материал. Технарь в шоке моргнул, перезапустил шлем и попробовал снова на следующем. Результат совпал с первым.
   Воззрившись на тридцатифутовые сверхзвуковые снаряды, каждый более чем из тонны гибкой пластиковой пены, с рёвом вырывающиеся из увеличенного в размере игрушечного ружья, Колин осознал, что никогда не сможет забыть этот вид, за всю оставшуюся жизнь. Как и, имелось подозрение, Симург тоже. Он почти пожалел её.
   Наконец стрельба прекратилась, и Губитель изодранными, печальными останками былой себя неуверенно поднялась в небо.
   В ушах звенело, герой едва разбирал, как Стояк ржёт, точно припадочный.
  -- К-К-Кайдзю нагибает... плиз, нерфаните, - выдавил тот и снова сложился, указав на реплилистую страхолюдину вдалеке, с выражением полного удовлетворения разглядывавшую ствол своего ружья. Даже отсюда можно было прочитать имя изготовителя сбоку внизу проклятой штуковины, и в ней не было ничего общего с Семьёй[2].
   Колин ощутил себя всеми преданным - Дракон тоже взвыла от хохота, рухнув рядом на колени.
  -- Боже, - пробормотал он, засовывая палец под шлем и прочищая ухо. - Порой сам удивляюсь, чего я вообще дергаюсь, когда случаются такие вещи.
  
   [1] В оригинале OP, т.е. Overpower.
   [2] По всей видимости, Кайдзю воспроизвела что-то, аналогичное на Hasbro Nerf Аккустрайк Альфахок (https://v3toys.ru/index.php?nid=416323, и это не реклама!). На игровом сленге нерф (понерфить) - означает намеренное ухудшение характеристик персонажа в игре или же полный нерф конкретной модели. Каламбур однако.
  
   Глава 169: Губители и смятение
   Карлос присел за столик в кафетерии; трое Стражей и Вики выжидающе посмотрели на него.
  -- Ну? - вполголоса осведомился Крис. - Есть новости?
  -- Нет, - покачал головой молодой человек. - Я позвонил... своей тёте, - это был такой тонкий шифр для директора, - и она мне сообщила, что на тот момент не случилось ничего интересного. Нам просто следует пока заниматься своими делами, - собственно говоря, та была не настолько уж любезна, явно встревожена и озабочена тем, когда же упадёт второй ботинок, но напирать парень не стал. Пока Симург и остальные Губители держались подальше, он был счастлив, а почему, значения не имело.
  -- Ну и ладно. Спасибо, - повёл плечами собеседник, возвращаясь к своему обеду. - И всё же, это было как-то непонятно.
  -- Непонятно? Да это дикость, такого никогда раньше не случалось, - выдал замечание Деннис. - Спорю, ПХО с ума сходит. Сегодня конспирологам будет где разгуляться, даже больше, чем когда Семья отмачивает что-то особенное. Как и, в сущности, каждый день, - шутник самодовольно усмехнулся, откладывая вилку. - Не могу дождаться, когда школа кончится, и я смогу им подмогнуть.
  -- И сколько у тебя сейчас на самом деле аккаунтов на ПХО? - ухмыльнулась ему Вики.
  -- Восемь примерно, - хмыкнул рыжий. - Порой они все в итоге спорят друг с другом. Что реально смешно, но работы куда больше, чем можно было бы ожидать.
  -- Деннис, ты очень странный тип, - рассмеялся Дин. - Большинство не стало бы прикладывать столько усилий, только чтобы потроллить весь мир.
  -- Это хобби, - пожал плечами Деннис.
  -- Порой больше похоже на одержимость, - улыбнулся ему друг. - Не перебарщивай.
  -- И как я узнаю, перебарщиваю или нет? - выдержав разумную паузу, поинтересовался Деннис, открывая банку "Спрайта". - Учитывая, что Ианта и Метида обе тоже печатаются на ПХО, как и тот лунатик, который думает, что они и их кузины демоны, явившиеся сюда захватить мир, не говоря уж про Void Cowboy, AllSeeingEye, кем бы, к чертям, он или она не являлись, и всем прочим. Возможно, я там наименее странная личность.
  -- Что меня тревожит, - усмехнулся Карлос. - И немало.
  -- Интернет такое дурацкое место, - мудро заметила Вики. - Нам вообще не следует туда ходить.
  -- Слишком поздно, - хихикнул Деннис. - Слишком, слишком уж поздно. Я только жду, когда Кайдзю выложит первый пост. Это должно быть очень забавно.
  -- Как? - скептически посмотрел Крис. - В каком аду ей найдётся достаточно большая клавиатура?
  -- Без понятия. Но я бы не хотел утверждать, что она не сможет, - отозвался рыжий. - Думаю, единственное, в чём мы все можем согласиться, это что никогда не следует строить предположения на тему, что Семья может или не может сделать.
   И, потягивая напиток, оглядел остальных, встретив четыре задумчивых лица и столько же кивков.

***

   Прислушивавшаяся к разговору Тейлор улыбнулась про себя, посмотрев на Эми и увидев буйный смех в глазах подруги, занимавшейся тем же самым. Это заставило задуматься, как же изготовить достаточно большую клавиатуру и соответствующую мышь. Она собралась вникнуть, как они работают...
   Полудемон задвинула мысль вглубь сознания, чтобы рассмотреть позже, достала из рюкзака учебник по аэродинамике и начала одной рукой перелистывать страницы, кушая при этом другой. Имелись и более насущные увеселения для планирования, а это выглядело довольно простым, по крайней мере, на первый взгляд.

***

  -- Есть мысли, что случилось? - спросил, закрыв дверь, Денни, обнаружив "Метиду", сидящую за одним из компьютеров и внимательно вчитывающуюся в страницу, забитую эзотерическими сведениями (когда он присмотрелся поближе, это оказалась какая-то теоретическая работа по происхождению Губителей). Та кивнула, не оборачиваясь.
  -- Несколько смутных задумок, но на данный момент ничего, на что можно указать хоть с какой-то степенью уверенности, - отозвалась та, ещё несколько секунд потратив на перематывание страницы. И, закончив читать, обернулась, переводя взгляд на него. - Насколько я понимаю, Симург бежала в страхе. Вот что говорит мне сила, и это совпадает с иными данными, которые я смогла найти.
  -- Страхе? - недоверчиво повторил Денни. - Перед чем, во имя Господа? Вся планета в ужасе перед ней!
   Лиза с некоторым колебанием посмотрела на него и еле слышно вздохнула:
  -- Есть смутное подозрение, что Губители боятся либо Тейлор, либо Варгу. Или, возможно, просто ту её нелепую пушку. Но последнее по ряду причин кажется менее вероятным.
   Денни уставился на помощницу, затем рухнул в свободное кресло, не отрывая от неё изумлённого взгляда:
  -- Боятся Тейлор? Мою дочь Тейлор? Губители?
  -- Или, как я и сказала, Варгу, - снова пожала плечами девушка. - Мы всё ещё не знаем точно, на что он способен, если возьмётся за дело всерьёз, но только то, что мы знаем, это безумие. Полагаю, что нет никакого действенного способа, которым мы можем отделить их друг от друга, так что, полагаю, можно сказать, что точнее сказать, что они боятся Тейлор, чем вести речь о Варге. Но... моя сила совершенно уверена, что они как минимум здорово осторожничают в отношении их пары, пускай она и не вдаётся в детали. Или, точнее, не может вдаваться в детали, хотя у меня прямо-таки сверхъестественное ощущение, что реально хочет этого.
  -- Хочет? - с любопытством переспросил докер, всё ещё переваривая идею, что его дочь и её сожительствующий демонический друг действительно могли беспокоить хреновых Губителей. - Что это значит?
   Ассистентка по исследованиям в рептилистом облике посмотрела на него со смущённым выражением на лице.
  -- Не могу выразиться точнее. По какой бы то ни было причине, я не могу использовать свою силу, чтобы анализировать свою силу, по крайней мере, на сколько-нибудь полезном уровне. Поверьте, я пыталась, с тех пор как испытала триггер. Вообще-то, с тех пор как Эми внесла все изменения, чтобы я могла использовать это, - похлопала она себя по груди, указывая на биоконструкт Метиды, - моя сила стала куда эффективнее и сообразительнее, если это подходящее слово. Но я всё равно не могу обратить её на себя и заставить выдавать что-то осмысленное, - Умница негромко вздохнула.
  -- Это здорово раздражает. Есть столько всего насчёт сил, что мы вообще не понимаем. Моя собственная способность позволяет анализировать всё, что можно, в их отношении, как вышло с Брандиш и взаимодействием её сил с ЭВМ, но, как ни странно, я не могу получить никаких сведений по источнику самой силы, только по эффектам. Немного странно, что это скорее похоже на то, что мне заявляют "доступ не разрешён", чем "нет доступных данных". Как когда Эйдолон слетел там с катушек. Создаётся такое впечатление, которое я вообще никак не могу обосновать, что моей способности не позволено дать мне узнать больше. Но в тоже время я думаю, что она этим очень расстроена и хочет помочь.
  -- В твоих устах это звучит как если она живая или что-то в этом роде, - высказался мужчина, обдумав её слова.
  -- Знаю, - Лиза посмотрела на собеседника и снова на монитор. - Не могу это объяснить. Но такое у меня впечатление. С тех пор как Эми меня доработала, моя сила счастлива. Даже в экстазе по большей части. Помогает где только может, порой вообще добровольно предлагает информацию, которую я даже не просила, и я почти могла бы поклясться, что отпустила пару шуточек. Очень своеобразных, но даже так забавных. Не вполне уверена, что это такое, однако в любом случае оно сообразительное как Варга, но... почти как если бы я была подсоединена к какому-то странному, неимоверно продвинутому компьютеру или чему-то такому, который запустил таинственное приложение по обработке данных и использует меня как элемент ввода-вывода.
   Умница снова обернулась к начальнику; по чешуйчатому лицу было видно, что она действительно встревожена и слегка напугана.
  -- Честно говоря, порой я думаю, что, может быть, схожу с ума. Ничто из того, что мне доводилось слышать, не предполагает, что силы типа живые. Но... я вроде как думаю, что они могут быть, в достаточно широком определении жизни. Что нехило так беспокоит, хотя бы только из-за возможных последствий.
   Некоторое время Денни внимательно разглядывал её. И наконец произнёс:
  -- Мы точно знаем, что где-то там есть пришельцы, другие формы разумной жизни, отличные от человека. Земля Алеф доказывает существование параллельных вселенных. Варга и, если уж на то пошло, кто или что бы ни послало его к Тейлор, демонстрируют, что ещё куча всякого тоже правда. Он говорит, что сам из какого-то другого места, совершенно отличного от параллельного мира типа Алеф, и у нас нет никаких причин сомневаться в этом. Зная всё это, не могу честно заявить, что считаю тебя сумасшедшей, - лицо докера осветила короткая усмешка:
  -- В смысле, ты такая и есть, но по совершенно другим причинам.
  -- Спасибо, Денни, преогромное спасибо, - фыркнула ассистент.
  -- Может, ты права. Может быть, силы - следствие существования какой-то сверхъестественной инопланетной формы жизни, или суперкомпьютера, или чего-то такого. Доводилось читать научную фантастику, основанную на такого рода идеях. На основании чего из того, о чём мы... наша маленькая группа тут, знает без тени сомнения, что это правда, мы можем просто отбросить твои мысли просто потому, что не можем доказать их вот здесь и сейчас?
   Лиза изучающе посмотрела на него и коротко вздохнула:
  -- Полагаю, ничего. Не знаю, будет меня больше или меньше колбасить, если я окажусь каким-то образом правой. Полагаю, главный вопрос, который приходит на ум, если это действительно какая-то потусторонняя инопланетная тварь раздаёт способности - почему?
  -- Не имею ни малейшего понятия, - пожал плечами Денни. - Мы знаем, почему здесь Варга, он нам сказал, а я ему верю и доверяю. Все эти прочие штуки... если они что-то вроде того, о чём ты думаешь, причины могут быть любые. И многие мы можем никогда не понять, если они действительно пришельцы. Я всегда был немного удивлён тем, как просто понять Варгу, учитывая его совершеннейшую не-человечность. Возможно, в его случае нам просто повезло.
   Умница задумчиво кивнула, впитывая его слова.
  -- Ну, полагаю, придётся просто продолжать об этом думать и пытаться собрать больше данных, - наконец вздохнула девушка. - Есть положительный момент: по крайней мере, что бы ни стояло за моими собственными способностями, одно, я думаю, правда - оно очень заинтересовано в том, чтобы поддерживать меня и всех прочих на плаву как можно дольше. Если бы пришлось давать формулировку, чёртова штуковина от души веселится и хочет продолжать в том же духе. Под досадой определённо присутствует впечатление удовлетворения, - она снова коротко улыбнулась. - Оно ощущается как очень послушная и очень умная домашняя зверушка, которая сделает всё, что угодно, чтобы продолжать игру. Знаю, насколько упорото это звучит, но не могу отделаться от этого впечатления.
  -- Интересно, - подумал вслух докер, в свою очередь изучающе разглядывая её. - Я всё гадаю, сколько из этого творится благодаря присутствию здесь Варги, сколько объясняется тем, что Эми сделала с вами двумя, и сколько здесь от изначального... программирования, или что там было.
  -- И догадок нет. Может, я просто всё это воображаю, а сама на грани полного сдвига по фазе, - отозвалась Лиза. - Не думаю, что так и есть, но это возможно.
  -- Я тоже не думаю, что у тебя едет крыша, Лиза, - улыбнулся мужчина. - Или, возможно, она съехала годы тому назад. Как бы там ни было, мне ты кажешься весьма стабильной. Оставляя силы в стороне, ты очень умная личность, с развитой интуицией, так что если думаешь, что это возможно, я могу такое допустить. Бога ради, моя дочь - полудемоническое меняющее форму рептилиеобразное чудовище! Я видел кое-что более сверхъестественное, чем ты, уж поверь.
   Девушка рассмеялась, кивнув; вид при этом у неё был облегчённый:
  -- Спасибо. Меня беспокоило, как сказать об этом, но притом я должна была кому-то рассказать.
  -- Интересно, а у Эми такие же мысли? - заметил мистер Эберт после паузы; его собеседница в ответ задумчиво посмотрела. - Если дело в нейронных изменениях, которые как-то меняют работу ваших сил, вполне можно предположить, что она заметила то же самое. Я бы нисколечко не удивился, узнав, что она себя доработала куда сильнее, чем тебя - девочка всё время проводит испытания на себе.
  -- О, она чертовски много меняла в себе последние пару недель, - кивнула Лиза. - Могу это сказать, даже не спрашивая её. Но... стоит с ней об этом поговорить. Интересное вышло бы дополнение к информации. Жаль, что у нас нет других людей с силами, у которых были бы те же изменения, это могло бы помочь со всем происходящим.
  -- Не сомневаюсь - рано или поздно вы затащите в Семью и других, - улыбнулся Денни. - Просто веди подробные заметки до и после. В итоге можешь узнать что-нибудь очень важное. Однако не вполне уверен, как ты собираешь дать другим людям знать, да и вообще, стоит ли. Некоторые следствия немного пугают.
  -- Некоторые следствия офигенно жуткие, - пробормотала Умница; докер коротко кивнул.
   Они ещё немного посидели в тишине; затем Денни встал:
  -- Ну ладно, как бы ни было всё это интересно и тревожно, мне надо возвращаться к работе. Когда закончишь размышлять о смысле жизни, я бы не отказался от помощи со следующим разделом плана, в плане поиска чего-нибудь, что может вызвать проблемы.
  -- Конечно, я тут закончу, затем поменяю вид и буду минут через двадцать, - улыбнулась девушка. - Только переоденусь во что-нибудь не такое удобное.
  -- А ты теперь действительно считаешь, что быть такой совершенно нормально, верно? - усмехнулся начальник, покачав головой.
  -- Как ни странно, но да. С тех полутора часов, когда впервые опробовала Ианту, - радостно отозвалась Лиза. - Не могу как следует объяснить - это одна из тех штук, которые надо испытать, чтобы понять, но я себя чувствую тут как дома, как если бы была в своём обычном теле. И куда в большей безопасности. Эми проделала невероятную работу, особенно с помощью Тейлор. И это просто до чёртиков весело.
  -- Тебе просто нравится, когда люди пялятся и гадают, что происходит, - заметил докер.
  -- Ну, я бы соврала, если бы отрицала, что по большей части так и есть, - хихикнула динодевушка.
  -- И как я в итоге оказался по уши в девочках-рептилиях, до сих пор понять не могу, - улыбнулся ей Денни. - Не могу сказать, что действительно возражаю, но если посмотреть со стороны, это немного странно, - мужчина повернулся и направился к двери. - Ещё увидимся.
  -- До скорого, Денни, - крикнула Умница, развернувшись к компьютеру в тот момент, когда начальник покинул помещение, качая головой от новой информации, ничего из которой не имело для него пока большого смысла.
   У него ещё имелись проблемы с мыслью, что Симург могла сбежать от его пятнадцатилетней дочери. Даже если она была связана с древним демоном неизвестной потенциальной силы, что, пожалуй, вызывало некоторую тревогу.

***

   Эми притормозила по пути к офису ОСББ; они с Тейлор внимательно обозрели людской муравейник вокруг ломтей танкера. Бригады рабочих их постепенно демонтировали; повсюду разлетались искры резательных горелок и автогена. Несколько вагонов были уже наполовину заполнены отсортированным металлом.
  -- Пока всё идёт действительно хорошо, а? - заметила она. Тейлор кивнула головой в обличье Сауриал, улыбнувшись виду.
  -- Так и есть. И меня это реально радует. Все эти люди зарабатывают приличные деньги, делая работу, которая им нравится, и, похоже, в результате чувствуют себя намного лучше. Ты заметила, несколько счастливее тут все с тех пор, как это всё началось?
  -- Да уж, - отозвалась Эми, трогая с места машину. - Думаю. Это здорово. Одной довольно-таки простой идеей ты помогла уйме народу, - целительница едва заметно усмехнулась. - Стоит признать, идея была бы совершенно безумная, если бы ты была не ты, но ты-то ты, так что всё, кажется, сработало.
  -- Дурацкая идея, которая работает, уже не дурацкая, - фыркнула Тейлор. - Я просто рада, что она заработала. На отдельных этапах меня трясло, что могу как-то всё завалить. То, как на меня полагается столько народу - это немного пугало, - махнула она в сторону вида из окна грузовичка. - Но с таким началом, даже если я больше никогда ничего не сделаю, они могли бы справиться и без меня. Мне нравится помогать, очень, но не хочу, чтобы они в конечном итоге полагались на меня. В перспективе от этого никому пользы не будет.
  -- Мысль, наверное, правильная, - согласилась Эми. - Плюс остаётся больше свободного времени, чтобы троллить этот мир.
  -- Тоже хороший довод, - ухмыльнулась подруга. - Следует радоваться жизни, когда можешь.
  -- Да, следует, - девушки весело переглянулись, и Эми припарковала транспорт. - О'кей. Давай посмотрим, что есть у Лизы сказать про то, какого фига вытворяла Симург. Этот поворот меня беспокоит.
  -- Меня тоже, - созналась Тейлор, открыв дверь и выскакивая наружу. Полудемон размяла хвост. - Нам реально надо довести до ума эту деталь твоего грузовика, сидения все не те.
  -- Это она мне рассказывает, - пробурчала Эми, делая практически то же самое по той же причине. - Как думаешь, можешь провести замену сидений?
  -- Это должно быть довольно просто, - отозвалась подруга, нагибаясь, чтобы заглянуть под пассажирские сидения. - Кажется, они просто прикручены болтами. Паркуйся внутри, и мы сможем снять это и изучить.
  -- Ладно, - Эми дождалась, когда Тейлор зайдёт внутрь и откроет центральную дверь, забралась обратно и завела грузовичок внутрь, припарковавшись и выключив зажигание. Лиза (на сей раз собственной персоной) наблюдала за этим от компьютеров. - Привет, Лиза, - поздоровалась целительница.
  -- Привет.
   Тейлор присоединилась к блондинке за компьютерным столом; Эми последовала за ней. Все трое переглянулись.
  -- Итак. Симург. Есть мысли? Или же она просто всех надурила? - Тейлор смотрела несколько озадаченно и притом тревожно.
  -- Это займёт время, - негромко вздохнула Лиза. - Давайте присядем. Мне надо поделиться уймой сведений и задать несколько вопросов. Некоторые из которых заставят вас реагировать: "Эм, чозанах?", могу это практически гарантировать, - Умница потянулась вниз в один из холодильников под верстаком, открыла его и достала несколько банок содовой. - А, да, у нас сегодня доставка продуктов. Ещё лук, холодильники полны, и у нас достаточно кофе, чая и супа, чтобы эта штука неделю работала, - кивнула она в сторону замысловатый автомат для напитков. Протянула каждой подруге по банке, отошла и рухнула в кресло за столом.
  -- Ещё я попросила кое-кого из ребят подойти завтра и полностью привести в порядок ванную - добавить душ, ещё пару штук. Нет нужды тратить ваше время на изготовление деталей, всё есть на складе. Я за этим слежу.
  -- Отлично, - Тейлор улыбнулась и тоже села. - Это, пожалуй, последнее, что нам было нужно здесь сделать, чтобы обустроить нормальный офис и мастерскую, - и огляделась, с удовлетворённым видом сдёрнув петлю на банке. - В самом деле, очень хорошо.
   Эми тоже присела, открыв свой напиток.
  -- Ну ладно. В чём дело? - спросила она, видя и чуя, что Лиза встревожена. Тейлор, со всей очевидностью тоже это знала, но терпеливо ждала, чтобы выяснить причину.
   Лиза сделала глоток, внимательно оглядев обеих, и поставила банку.
  -- Сирены затихли, и я как можно скорее рванула в ЦУЧ... - начала она, усаживаясь попрямее и серьёзно глядя на них. Эми и Тейлор со всё нарастающим смятением и некоторым испугом слушали очень странный рассказ, заводящий туда, куда они не ожидали.

***

   Поглядывая на часы, Мисси спорила сама с собой по поводу разумности своего плана. Следующие два дня дежурств у неё не было, школа на сегодня закончилась, а ей было так любопытно! А ещё она была очень разочарована. Неважно, что она делала, принципиальный скачок к точке, где она смогла бы как следует понять, что же такое видит у себя в голове, завершить не получалось. Все, кому она показывала свои работы, действовали действительно странно, обычно отказывались смотреть снова, а порой даже реагировали слишком бурно и, положа руку на сердце, немного оскорбительным образом.
   Единственная группа лиц, в отношении которых девочка была уверена, что они не только поймут, над чем она работает, но притом и будут в состоянии помочь, была покрыта чешуёй и имела хвосты. Не то чтобы это делало их менее интересными - помимо прочего, Мисси находила Сауриал и её семью совершенно восхитительными. Пусть поначалу они шокировали, юная героиня начала думать о девушке-ящере как о случайно встреченной подруге, да ещё завела с ней небольшую переписку по е-мейлу. С тех пор, как сдвинулся танкер, однако, все они, похоже, были так заняты, что ни у кого не было особо много времени для патрулирования.
   Не то, чтобы это действительно оказывало большой эффект на текущий уровень преступности ниже обычного - преступники по большей части, похоже, забились в норы и заперли их за собой. Наверное, думали, что неожиданная нехватка кейпов-рептилий повсюду это просто ловушка, чтобы выманить их на свет. Каковую возможность, будучи знакомой с чувством юмора участниц, она отвергать не могла.
   Эта мысль заставила девочку мрачно ухмыльнуться под нос. Штука именно того рода, за которой она могла представить Сауриал.
   Почти единственными преступниками, ещё занимающимися своим делом, были некоторые наименее разумные и наиболее мотивированные члены Империи 88 и Барыги. Последнее совершенно не удивляло - в большинстве своём они были идиотами с самого начала, а наркотики, разумеется, ничего не прибавили к этому аспекту их личностей. АПП полностью легло на грунт с того самого момента, как Лунг типа как столкнулся с Семьёй. Ходили слухи, что он побеседовал с Кайдзю, и та, похоже, произвела впечатление. Мисси этот тип совершенно не нравился, но за эти годы девочка узнала достаточно, чтобы проявлять немалое уважение к его интеллекту. И почти никакого к его этическим принципам.
   Если повезёт, то так оно и останется, а если им действительно повезёт, он может даже убраться подальше. Кайзер тоже был не из тех, кто ей нравится, но притом не считался дураком, и слухи определённо утверждали, что тот отдал приказ держаться как можно дальше от всего, к чему проявляет интерес Семья.
   Всё это значило, что Броктон-Бей внезапно стал значительно менее опасен, чем обычно, хотя это никогда не дошло бы до "десятки самых безопасных городов США", и не важно, что случится. Просто слишком много кейпов в округе, чтобы такое произошло. Десятки независимых и мелких банд, о которых никто почти ничего не слышал, были уверены, что это замечательное место. Но, раз уж две крупнейшие вели себя хорошо, третья по большей части управлялась тупицами, а преступники поумнее из нормалов и кейпов восприняли всё это как отличный повод для затяжных каникул, жизнь стала намного менее хаотично пугающей.
   Даже Убер и Элит, похоже, в последнее время притихли, по какому поводу Мисси пребывала в сомнениях. Конечно, технически это были злодеи, но в основном очень потешные, и, вроде бы, редко причиняющие слишком много реальных проблем.
   Девочка улыбнулась воспоминаниям о просмотрах канала дуэта - слишком многих, чтобы директор осталась этим довольна.
   Разумеется, она была достаточно цинична и пресыщена, чтобы осознавать - нынешнее состояние дел надолго не затянется, но в данный момент, по чести, мало что могла тут поделать. Что, в свою очередь, означало, что Мисси в её свободное время не хотелось торчать в здании СКП просто на всякий случай, а, учитывая ситуацию в семье, находиться дома больше необходимого она не желала вообще. Добавим сюда расстройство из-за нового хобби, требующего некоего... совета... от кого-нибудь с правильным и, по всей видимости, очень редким складом ума...
   Мисси необходимо было сходить в гости к Семье. Что означало - пойти в ОСББ или же беспорядочно болтаться по округе в надежде столкнуться с одной из них. Из двух вариантов действий первый звучал куда приятнее, и к тому же гораздо веселее.
   И пускай в некоторых отношениях было бы лучше всё устроить, не будучи под маской кейпа, это подняло бы слишком много вопросов. Если она узнает то, на что надеется, ни для кого настолько умного, как по её подозрениям были Сауриал и её семья, не составит труда установить связь Мисси Бирон - девочки с несколько странными вопросами по математике - с Вистой - девочкой, использующей ответы на эти вопросы. Что, как Мисси была вполне уверена, и случится, если она сумеет понять ответы, которые Сауриал определённо предоставит.
   Итак, всё свелось к тому, что она должна нанести визит как Виста, но сделать это потихоньку - юная героиня не была уверена, что директор это одобрила бы.
   Нет. Забудьте. Девочка была почти уверена, что директор не одобрила бы. Та, похоже, до изумления терпимо относилась к Семье, но притом не единожды заявляла, не называя причин, что не хочет, чтобы Стражи слишком уж с ними сближались.
   Наверное, что-то связанное с Деннисом. Обычно так и было.
   Что означало тайную операцию. Скрытную, неофициальную - такого рода, какую провела бы Призрачный Сталкер.
   Ухмыльнувшись снова, Мисси направилась к автобусной остановке, собираясь направиться не домой, а заскочить в торговый район подыскать что-то, что можно надеть поверх костюма, чтобы замаскироваться, когда она будет проникать в Союз и доки. Может, какой-нибудь плащ? В любом случае, что-то, что не будет выделяться в тусклом свете раннего зимнего вечера.
   Юная девочка хихикнула под нос, трусцой продвигаясь к автобусной остановке с костюмом в рюкзаке. Это будет весело, что бы ни случилось, когда она и в самом деле туда проберётся.

***

  -- Есть идеи, что случилось? - поинтересовался Рэндалл, остановившись за спиной друга, пролистывавшего веб-страницы (и как минимум одна из них не должна была быть в публичном доступе).
  -- Не особо, - рассеянно произнёс Кевин, читая что-то похожее на какой-то внутренний доклад СКП. - Она направилась прямо на Канберру, куда медленнее обычного, внезапно остановилась, хотя всё ещё была вне атмосферы, затем развернула курс и драпанула на газах, точно за ней черти гонятся. Не припоминаю, чтобы что-то из этого случалось раньше, и СКП говорит то же самое. Они этим до крайности сбиты с толку и встревожены.
  -- Не удивительно, любая странность в действиях Губителей - повод для тревоги, - заметил Рэндалл.
  -- Истинная правда. Но, по крайней мере на этот раз, она не вылилась в массовые смерти, как бывает обычно, - пожал плечами Кевин. Спустя несколько минут он закрыл последнее закрытое окно и развернулся. - Не могу это объяснить. Как и никто другой, насколько я сумел выяснить.
  -- Мистика какая-то, - Рэндалл оглядел мастерскую, совмещённую с жилым пространством, и снова переключился на приятеля. - Хотя мы тут мало что можем поделать. Итак, чем хочешь заняться сегодня? Тем же, что и всегда?
  -- Мы никогда не собирались захватить мир, - ухмыльнулся Кевин. - Но я знаю людей, которые, вероятно, могли бы. Мне скучно, пошли к девчонкам.
  -- Мужик, это уже похоже на план, - хмыкнул Рэндалл, хлопая приятеля по спине и почти сшибая со стула. - Стоит заодно уболтать Эми добавить тебе реальной мышцы.
  -- У меня хватает мышцы, олух, - саркастично огрызнулся Кевин. - Они просто, ну ты знаешь, тонкие, не выпирают сплошняком как твои.
  -- А-а-а... В упор не вижу, - самодовольно улыбнулся Рэндалл испепеляющему его взглядом коротышке (который, если быть честным, на самом деле был во вполне приемлемой форме). - Уверен, она могла бы это исправить. Добавить хвост, может, что-то ещё... Может, копыта?
  -- Мне не нужны ни хвост, ни копыта, - надменно засопел Кевин. - Мне более чем хватает способностей, чтобы привлекать девушек без аксессуаров.
  -- Серьёзно? - во взгляде Рэндалла сквозили веселье и сомнение.
  -- Серьёзно. Я просто выбрал не тратить время на подобные занятия, как это делаешь ты - есть более интеллектуальные дела, чтобы занять себя.
   Друзья уставились друг на друга и рассмеялись.
  -- Придурок, мы оба гики и гордимся этим, - фыркнул Рэндалл. - Пошли посмотрим, что задумали наши чешуйчатые соседи. И пиццы по дороге возьмём. Я голоден.
  -- Хорошая мысль, - отозвался Кевин, роясь на заваленном столе в поисках ключей от фургона. - Я бы поел.
   Вскоре парочка уже направлялась к ближайшей пиццерии, пытаясь сообразить, чего бы всем хотелось.

***

  -- Мило, - одобрительно подумала Мисси, оглядывая себя. В кои то веки её миниатюрные размеры были к месту. Она сумела отыскать в магазине подержанной одежды плащ с капюшоном, очень похожий на тот, который носила София. Как она подозревала, он был довольно старым и пах нафталином, но кто-то когда-то определённо потратил на него кучу денег. Девочке вещичка обошлась в пять баксов - такого рода штуки сейчас были не в моде.
   Поскольку плащ был явно предназначен для кого-то на несколько дюймов выше её, он спускался почти до земли, к тому же Мисси могла бы завернуться в него почти два раза. Одежда была глубокого темно-серого цвета - вероятно, когда она была новой, то это должен был быть чёрный, но с годами плащ выцвел. В общем и целом, идеальный вариант, чтобы раствориться в темноте.
   Порадовало также наличие нескольких внутренних карманов, оказавшихся достаточно большими, чтобы упрятать туда её обычную одежду. Вещь была на изумление тёплой. Мисси оплатила покупку и вышла подыскать укромное местечко, чтобы переодеться в свой костюм; сейчас она стояла, завернувшись в плащ с капюшоном, надвинутым на шлем, на крыше одного из финансовых зданий. Как ей представлялось, со стороны юная героиня выглядела мрачно и загадочно, и определённо непохоже на Висту.
   Улыбнувшись про себя, девочка подозрительно огляделась, после чего быстренько заставила расстояние до соседнего здания исчезнуть и шагнула на него. Скачками, каждый раз проверяясь на наличие наблюдателей, она направлялась к докам. И это было куда веселее, чем ожидалось.
  -- Я могла бы его сохранить, - безмолвно хихикнула Мисси, шагая ещё на сотню футов ближе к своей цели. - Раз уж Софии нет, нам необходима мрачная загадочная девушка в команду.
   И, довольная этой идеей, продолжила движение, держась в тени и еле слышно напевая тему из "Миссия невыполнима" под нос.
  
   Глава 170: Омак гостя - Приключения в интерполяции (от Blaflaix)

Приключения в Интерполяции

  
   [Интерполяция] догадалась, что дела пошли на лад.
   Нет, погодите, [Интерполяция] интерполировала, что дела пошли на лад.
   Так звучало куда лучше, особенно потому, что все прочие шарды настойчиво звали [Интерполяцию] шардом [Пол-Палец-Потолок][1].
   Но скоро это изменится!
  
   Очень долго у [Интерполяции] была проблема.
   Требовался носитель и высказывать носителю всевозможные полезные (догадки) результаты интерполяции.
  
   Как, скажем: кто спит с боссом, или сколько именно фекалий было на столовом приборе... полезные вещи!
  
   Носитель мрачнел, затем болел, а потом набирался пафоса, потому что знание - сила.
  
   Все вокруг носителя раздражались и распалялись, атаковали носителя... а [Интерполяция] сообщала носителю, насколько именно ему будет больно, поскольку кулаком по морде это тоже сила.
  
   Затем становилось весело.
  
   [Интерполяция] сменила множество хозяев.
  
   [Интерполяция] интерполяция пыталась помогать, отправившись на поиски дружественного шарда, чтобы, возможно, разделить носителя, но все заявляли, что не желают, чтобы шард [Ядерной Зимы] комбинировали с шардом [Пол-Палец-Потолок].
  
   [Интерполяция] даже просила шард [Пусть Природа Рыдает] помочь, но [Пусть Природа Рыдает] сказала: "нет, я только лечу, убирайся, шард [Пол-Палец-Потолок]!". А затем, когда [Интерполяция] выдвинула несколько совершенно невинных (догадок) результатов интерполяции, шард [Пусть Природа Рыдает] обвинила [Интерполяцию] во лжи и выкрутила рецепторы боли носителя [Интерполяции] до упора.
  
   Боль была такая, что даже [Интерполяция] почувствовала.
  
   Это также доказало, что [Пусть Природа Рыдает] лучше звать шардом [Лечащая Ханжа].
  
   Но в этом цикле всё было иначе!
  
   Носитель [Интерполяции] была самой пафосной, какой у неё когда-либо был!
  
   И помимо краткого контакта с шардом [Вырасту и Съем Тебя], изумительно хороша в том, чтобы избегать боли!
  
   И оно того стоило, потому что затем носитель наткнулась на кое-что интересное.
  
   Настолько интересное, что у [Интерполяции] вообще едва получалось строить какие-то (догадки) интерполяции.
  
   Настолько интересное, что даже заставило [Пусть Природа Рыдает] соответствовать своему имени!
  
   Что ещё лучше, интересная штука заставила носителя [Пусть Природа Рыдает] подружиться с носителем [Интерполяции], и та сделала носителю [Интерполяции] подарок!
  
   Подарок с бронёй, и когтями, и клыками, и искрючими руками!
  
   [Интерполяция] посмотрела на демоно-драконо-динозаврово-выродский костюм и улыбнулась.
  
   Она им покажет, она им всем покажет!
  
   Потому что [Интерполяция] выучила величайшую истину вселенной... ватты это сила[2].
  
   [1] В оригинале Wild-Ass Guess - специфический американский научный сленг, означающий "грубая оценка эксперта в данной области на основании знаний и опыта" (https://en.wikipedia.org/wiki/Scientific_wild-ass_guess). Короче, экспертный критерий ППП.
   [2] В оригинале wattage is power - дословно "ватты это мощность". Игра слов, основанная на многозначности слова power.
  
   Глава 171: Силы и плащи
   Тейлор посмотрела на Эми - та посмотрела в ответ, вскинув брови, и обе девушки повернулись к Лизе. Блондинка под их дружным взглядом беспомощно пожала плечами.
  -- Ты думаешь, что Симург и, беря шире, остальные два Губителя боятся меня, или Варги, или нас обоих?
  -- По сути, да.
   Тейлор задумчиво кивнула; Варга, судя по ощущениям, был немного ошарашен.
  -- И, кроме того, думаешь, что твоя сила не только... типа живая, или что-то в этом роде, но к тому же ей не позволяют рассказывать тебе то, что она хочет рассказать.
   Лиза с лёгким вздохом повела рукой.
  -- В общем и целом.
  -- Ты осознаёшь, что это звучит немного... эм... безумно?
  -- Сказала девушка, внутри которой живёт демон ростом в четыреста футов.
  -- Аргумент.
   Ещё несколько секунд подруги смотрели друг на друга.
  -- Есть идеи, как бы мы могли действительно доказать хоть что-то из этого? Или опровергнуть?
  -- Не на данный момент. Я работала над этим большую часть дня, - Лиза посмотрела на Эми; та уставилась в ответ. - Ты не замечала ничего странного насчёт твоей собственной силы с тех пор, как прокачала нас обеих? - Умница на миг задумалась и медленно добавила: - Или... с тех пор, как встретила Тейлор? Теперь, когда я об этом думаю... Есть ощущение, что это началось тогда. И просто стало гораздо очевиднее, когда ты меня прокачала.
   Эми откинулась на кресле и задумчиво изучала блондинку почти минуту, затем точно так же посмотрела на Тейлор:
  -- Знаешь, если припомнить... не уверена, что ты настолько безумна, как сперва показалось.
  -- Ну спасибо.
   Эми проигнорировала слегка раздражённый комментарий подруги, всё ещё оценивающе глядя на Тейлор.
  -- Когда я над этим думаю, с точки зрения Лизы, не могу не удивиться кое-чему.
  -- Например? - с любопытством осведомилась Тейлор.
   Брюнетка ненадолго задумалась над её словами; Лиза и Тейлор ждали.
  -- Как бы это получше выразить. Но... Ладно, посмотрим на это так. Ты встретила меня, когда у меня была очень чёрная полоса в жизни. Оглядываясь назад, пусть даже прошли всего недели, имеется смутное подозрение, что оставались считанные месяцы, пока я бы не сделала что-то... - целительница с тревожным видом вздохнула. - ...Что-то непростительное. Это одна из причин, по которым я так резко настолько заинтересовалась тобой. Ты отвлекала от жизни, которая сводила меня с ума.
   Тейлор, которой не понравилось выражение на лице подруги, придвинулась ближе и положила руку на ей плечо, мягко обнимая. Эми посмотрела с благодарностью.
  -- В результате я выкинула реальную тупость. Даже тогда это знала. Но всё равно не могла остановиться. Я должна была знать. И поступить так было правильно. С тех пор я стала настолько счастливее, что просто не узнаю себя с до-Семейных деньков. Люди, в том числе и моя семья, замечали, насколько более умиротворённой я стала, пусть даже в душе я по-прежнему ехидная стерва.
   Лиза и Тейлор дружно ухмыльнулись этому комментарию.
  -- И это не изменится. Но смысл в том, что простая встреча с тобой и Варгой изменила мою жизнь, взгляд на мир - всё, за считанные недели. Просто потому, что ты была собой, - Эми ткнула пальцем в Лизу, которая выглядела задумавшейся над её словами. - Лиза, с ней та же история. Ты встретила её, поговорила сней, и теперь она одна из нас. Если смотреть со стороны, это какая-то мистика, хотя бы только из-за того, как быстро происходит, - целительница внимательно посмотрела на Тейлор, раздумывавшую над словами подруги.
  -- Вы с Варгой оказываете странный эффект на людей. И, возможно, ещё более странный на кейпов. Ты одна из самых, если не самая-самая, мирных людей, каких мне доводилось встречать. Оцениваешь каждого как личность, по их достоинствам - героя ли, злодея или обычного гражданина. Самое странное, что это работает. Даже когда наверняка не должно. И посмотри. У нас имеются два действующих злодея, один бывший, двое независимых, член Гильдии и трое героев Протектората, один из которых его действующий лидер, и все сотрудничают на проекте вообще без каких-то проблем. Местная директор СКП, известная настороженностью в отношении паралюдей, тебя всерьёз уважает после всего пары встреч, - брюнетка обвела взглядом подруг: Лиза чуть заметно кивнула, показывая, что слушает, а Тейлор чувствовала себя слегка ошеломлённой.
  -- Это даже в школе заметно. Не стану заходить настолько, чтобы назвать тебя самой популярной особой в этих стенах, но, учитывая, что ты даже не пытаешься быть популярной, а просто обращаешься с людьми достойно и с уважением, с момента своего появления ты завела массу друзей. Хороших друзей. Мэнди, Люси, Эрик, Рич - это очевидно, но есть ещё уйма народу, которые называют тебя хорошим человеком. Со странностями, конечно, но всё равно хорошим.
   Тейлор коротко улыбнулась этим словам и ответила:
  -- Хотела бы я, чтобы так было раньше. Уинслоу - это был ужас. Он меня в прямом смысле чуть не убил, и я всё ещё не знаю почему. Там я не была ни капельку популярна.
  -- Но Денни мне рассказывал, что до Уинслоу ты была в целом на хорошем счету у преподавателей и ровесников, пусть даже и не имела столько друзей, - заинтересованно посмотрела Лиза. - Так что это не только потому, что ты объединилась с Варгой. Уинслоу представляется скорее отклонением, не как до или после. Предположу, что из-за тех трёх девиц, которые делали всё, что могли, чтобы зацепить тебя.
  -- Полагаю, я всегда была вроде как скрытной, - подумала вслух Тейлор. - Эмма была куда более общительной и открытой, чем я. До того самого момента, когда стала вести себя странно. А в моём случае, ну и папином, конечно, потеря мамы нас обоих сломала. Сильно.
  -- И так или иначе, Варга вас обоих привёл в порядок, - отозвалась Эми. - Как и вы двое привели в порядок меня. И Лизу, в какой-то мере, и определённо Вики. Она сильно изменилась с тех пор, как впервые столкнулась с тобой. Мама про это высказывалась, да и тётя Сара. Действительно, я и сама это чётко вижу. Она не давала своей ауре случайно создавать проблемы уже несколько недель. Впечатляющая перемена, и чем больше я об этом думаю, тем больше кажется, что это по крайней мере отчасти из-за встречи с тобой.
  -- Я ничего намеренно не делала, - запротестовала Тейлор. - Как и Варга. Мы, в общем-то, просто живём дальше.
  -- И поступая так, вы каким-то образом распространяете рациональное мышление, цивилизованный диалог и колоссальное смятение везде, куда бы ни пошли, - хихикнула Эми. - Я не могу этого объяснить. Но думаю, я права. Убер и Элит повстречали тебя, вы просто поболтали, и не успела ты оглянуться, а эта парочка искренне задумывается насчёт легализации. Дракон счастлива с ними сотрудничать. Оружейник теперь определённо друг, он со всей очевидностью уважает Раптавр как равную, а это... почти беспрецедентно. Я от нескольких человек слышала, что он не единожды защищал Семью, когда кто-нибудь высказывал сомнения. Легенде ты, да и все мы, нравимся - хотя это, возможно, просто потому, что он по-настоящему хороший парень. Практически каждый кейп, с кем ты провела хоть сколько-то времени, в итоге изменился, в хорошем смысле. Даже мама, что чертовски близко к чуду.
  -- Мисс Ополчение, похоже, не слишком рада никому из Семьи, - заметила Тейлор.
  -- Верно, и я не знаю почему. Возможно, это работает не на всех, или это всё может быть просто колоссальным совпадением. Но я не могу избавиться от чувства, что ты каким-то образом влияешь на паралюдей. По большей части к лучшему.
  -- Определи к лучшему, - полюбопытствовала Лиза.
   Эми посмотрела на неё, задумалась на миг и пожала плечами:
  -- Делаешь менее... конфликтными... наверное?
  -- Мы говорили об этом ещё тогда, - кивнула она Тейлор, - когда я впервые к тебе пришла и ты рассказала мне, что ты есть. Паралюди, в общем и целом, кажется, любят битвы. По большей части друг с другом, но в крайнем случае с кем угодно. Посмотри, сколько проблем у нас в городе так или иначе либо вина кейпов, либо усугубляются влезшим с ногами кейпом. Сама знаешь, копы сыты этим по горло. Но если посмотреть с этой стороны - что в тебе странно, так это что ты не желаешь сражаться. Всё, что ты хочешь, так это веселиться и чинить или же строить. Это сбивает с толку. Большая часть моей семьи находит это очень странным. Особенно поскольку они чертовски хорошо осведомлены, насколько ты на самом деле опасна, если хочешь этого. Та маленькая демка лицом к лицу с Сауриал выстрелила, уж поверь.
  -- Как и предполагалось, но я не думала, что будет настолько эффективно, - Тейлор обдумала замечание подруги. Оглядываясь назад, возразить было нечего. Но она была искренне уверена, что ни она, ни Варга ничего такого специально не делали. Демон казался не менее озадаченным, чем она.
  -- Признаю - с момента появления Варги, я здорово взбодрилась, - произнесла она спустя секунду-другую. - Поначалу это пугало, и потребовалось время, чтобы увидеть все преимущества, но... Он мой лучший друг, и всегда им будет. Никто не заберёт нас друг у друга. Не важно, что случится, я это знаю. И к тому же мне действительно не нужно волноваться, что меня ранят, что здорово меняет отношение к жизни.
  -- Могу с этим согласиться, - заметила Лиза. Эми тоже кивнула.
  -- В смысле, я всё ещё волнуюсь за папу и вас, девчата, и всех остальных, но не так сильно, как раньше. Поначалу я до смерти боялась, что кто-то узнает и придёт за папой, чтобы добраться до меня, - Тейлор коротко содрогнулась, вспоминая свои чувства несколько коротких недель назад. - Тревога никуда не делась, но стала слабее. Ты дала ему симбионта, он стал папой, которого я помню до смерти мамы, Союз вновь ожил... Дела пошли на лад. Прямо сейчас нужно быть большим дураком, чтобы что-то попробовать. Так что я не настолько уж волнуюсь, как раньше, хотя эти мысли никуда не делись. И так или иначе всё сходится на Варге. Но я не понимаю, как он мог бы повлиять на вас, девочки, и на всех остальных так же, как на меня.
  -- Тем не менее, насколько я понимаю, что-то повлияло, - коротко пожала плечами Эми. - Каждый кейп, с которым ты соприкасалась, действует несколько нетипично в сравнении с тем, как было до вашей встречи, включая меня. Даже обычные люди, похоже, по большей части куда менее склонны к неразумным действиям рядом с тобой. Не пойми неправильно, я считаю, что это хорошо, но необычно. И вроде как дополняет то, про что нам говорила Лиза.
   Лиза несколько секунд разглядывала подругу.
  -- Думаешь, она что-то делает с тем, что стоит за нашими способностями?
  -- Ненамеренно, или хотя бы так, чтобы она или Варга замечали, но да, я так думаю, - вздохнула Эми. - Я не говорила, потому что сомневалась, не вообразила ли это, но... странные изменения в своей силе, которые ты заметила? У меня схожие мысли.
  -- И это усилилось, когда ты добавила нейронные модификации, не так ли, - проницательно добавила Лиза.
  -- Да. Ты должна понять - моя сила активна всегда, и всякий раз, как я контактирую с чем угодно живым, то получаю от неё столько данных, что ты не поверишь, - вид у Эми при этих словах был задумчивый. - Поначалу это ошеломляло до жути - понятия не имею, как я умудрилась не дать всем знать, что я такое на самом деле. Моя сила хочет, чтобы её использовали! Ограничивать себя лечением было как... как ходить, заткнув уши и зажмурив глаз, только гораздо хуже. А делать что-то ещё на людях я не смела по очевидным причинам. И всё ещё не смею, в качестве себя. Целители - это замечательно; а людей, которые могут тебя коснуться и превратить в дерево, недолюбливают по множеству причин, - у девушки вырвался короткий вздох; подруги слушали.
  -- Но внезапно, я не только обнаружила нечто, в чём ни я, ни моя сила вообще не могут разобраться, но и из-за это открылось столько других возможностей. Идея Денни, приведшая к симбионту, была недостающим ключом. Моя сила запрыгала точно счастливый щеночек, когда я изготовила первого. А когда взялась за более серьёзные модификации, вроде хвоста, каталась на спине и повизгивала от радости, - целительница усмехнулась тому, как подруги дружно рассмеялись чудной метафоре.
  -- И вы не хотите знать, что она сделала, когда я создала Ианту и впервые залезла внутрь. Но скажем так, она счастлива, насколько это возможно из-за улучшений нервов, биоконструктов, шанса модифицировать тебя, Лиза... всё с этих пор наполняет её довольством так, как я никогда раньше не испытывала. И да, в глубине моего сознания она ухмыляется как идиотка и всё время предлагает разное, но не в такой мрачной жуткой манере как раньше - скорее как твой лучший друг приходит в восторг от твоей идеи и действительно хочет помочь. Даже если мы больше никогда не будем делать биоконструктов кроме Ианты и Метиды, она наверняка была бы рада играть с ними и изучать вывихнутый эквивалент биологии Тейлор -десятилетиями.
  -- Хочет учиться, правильно? - многозначительно посмотрела Лиза на брюнетку.
  -- Именно. Каждый раз, как что-то создаётся или изменяется, она такая "У-ух, ещё информация. Давайте больше", - целительница смотрела смущённо, но уверенно в себе. - В этом ключ. Новые данные. Новые штуки, которые можно делать со старыми данными. То, что ты присоединилась к нам, также заставило её скакать, потому что ты можешь получать новые данные, разбираясь во всём. А с нами тремя она как в раю.
   Лиза коротко усмехнулась, а Тейлор оглядывала подруг, гадая, сколько из всего это действительно реально.
  -- С моей практически то же самое. Она думает, что Тейлор и Варга совершенно непомерны и полностью неизъяснимы - думаю, если я пытаюсь разобраться в них, у неё голова болит не меньше, чем у меня, но она в экстазе от всего, что их окружает. И думает, что Метида это лучшее, что ей встречалось[1]. Мои модификации это фантастика, но Метида - просто вишенка на торте.
  -- А я думала, я со странностями, - наконец произнесла Тейлор, когда подруги замолкли, обменявшись усмешками. - Итак, с ваших слов, вы обе совершенно уверены, что ваши силы действительно, как-то неким трудноопределимым образом, живые? - обе девушки на секунду задумались и кивнули. - Разумные? Или, по крайней мере, сознание на уровне питомца? Или что-то ближе к Ианте? - кивнула она в сторону складского помещения, где в режиме ожидания находились оба конструкта.
   Тут её соратницы посмотрели слегка неуверенно.
  -- Я... наверное, не стала бы заходить так далеко, - протянула в ответ Эми. - Определённо ничего похожего на Варгу. Даже близко. Не... умные, полагаю, и, наверное, на самом деле себя не осознают, однако не могу передать, как я это узнала. Но... живые? Не могу не согласиться. Не та жизнь, как мы обычно о ней думаем, но нечто, что имеет цели, некую способность к обучению, до чёрта процессорных мощностей для всего этого и колоссальный объём накопленной информации, - она покосилась на Лизу; та кивнула.
  -- Согласна. На самом деле, я немногое могу добавить. Не разум как таковой, но нечто, что могло бы стать им, если дать достаточно времени и данных. Скорее потенциальный, чем действующий ум.
  -- Уху, - Тейлор откинулась в кресле и задумалась. - Очень странно.
  -- Мягко говоря, - негромко вздохнула Лиза. - Если бы дело было только во мне, я бы согласилась, что всё вообразила, но мысли Эми до изумления совпадают с моими. Пока у нас только две точки опоры, чего не хватит для доказательства так или иначе, но все вроде как сходится.
  -- Притом что сие определённо вне ожиданий, Мозг, в некоторых отношениях имеет место совпадение с наблюдениями, кои я сделал относительно способностей паралюдей, - вставил Варга через Тейлор; голос демона звучал заинтригованно. Он внимательно прислушивался к обсуждению, не вмешиваясь, и ей было ясно - напарник глубоко задумался.
  -- Что ты имеешь в виду? - с любопытством осведомилась Эми. Тейлор расслабилась и передала контроль. Варга повернул голову, задумчиво оглядывая юную Даллон.
  -- Вспомни - когда тебя впервые представили мне, мы ставили опыты с твоими способностями, в то время как я наблюдал электрическую активность твоего мозга?
   Эми кивнула.
  -- Я заметил явление того же рода у иных паралюдей, с коими мы вступали в контакт. Во всех случаях когда вы используете свои способности, та структура в вашем мозгу, коя есть индикатор испытавшего триггер парачеловека, становится чрезвычайно активна. Собственно говоря, куда более, нежели прочий мозг. Я с самого начала думал, что за этим неким образом стоит внешнее влияние, однако до сих пор толком не ведаю как, или откуда оно исходит. Но моя гипотеза состоит в том, что оно действует чрез сию часть твоего мозга. Подозреваю, что, чем бы ни была воистину твоя способность, она слита с тобой чрез эту структуру, как чтобы считывать информацию от тебя, так и отправлять данные назад, равно как и делать то, что делает, чтобы заставить твою способность функционировать.
   Эми с восхищённым видом кивнула.
  -- Все распространённые теории гласят, что Короны Поллентиа и Гемма источники способностей паралюдей, однако не пришли к согласию как. Являются ли они напрямую источниками способностей, или же просто их контролируют - вот главный вопрос. Мы знаем, что если они повреждены, с задействованными силами происходят странные вещи. Я об этом тогда говорила.
  -- Да, говорила. И мы с Тейлор также изучили этот вопрос. Однако, предполагаю, что связь несколько менее пряма, нежели рассматривает современная мысль. Подозреваю, что изменения в мозгу - не источник сил, они позволяют вам связываться с их источником. Каков этот источник, или же он не один, я пока не уверен. Свидетельства вас обеих склонны намекать на более чем один. Вполне возможно, что каждый парачеловек соединён с отдельным... нечто... что продуцирует эти способности. Если мы примем аналогию с компьютерами, возможно каждый из них задействует разные программы, имеющие особую специализацию. Твоей была бы некая форма контроля биологии. Лизина... выводы на основе обрывков данных, возможно? Что-то в этих направлениях.
   Лиза и Эми посмотрели друг на друга, снова на Тейлор; Варга тем временем с интересом изучал их реакции.
  -- Идея... не хуже любой, до какой могу додуматься я, - наконец произнесла Лиза с несколько расстроенным видом. - Хотя в некоторых отношениях это даже хуже, чем обычные теории.
  -- Однако она тоже всё ещё не даёт ответа на вопросы - откуда, в первую очередь, эти штуки на самом деле взялись, или чего хотят, и, что самое важное, почему явились из ниоткуда, - заметила Эми.
  -- Нет, признаю - ни на один из них ответить не могу. Ни о чём похожем мне не ведомо. Можно быть уверенными, что это не магия, или же, по крайней мере, ни одна из форм магии, с какой мне доводилось сталкиваться. По большей части, способности являют работу на основе куда более глубинного понимания путей вселенной, нежели осмыслил ваш вид. Сие вполне может быть причиной, благодаря коей у них, мнится, столь великие сложности со мной, а также Тейлор. Я происхожу из вселенной с весьма отличным законами и историей бытия. Ежели это по существу компьютеры, можно полагать их запрограммированными посредством некоего метода моделирования, каковой они полагают в качестве реальности. Ежели они способны просчитывать чрезвычайно детализированную модель на основе ведомых переменных - к примеру, чтобы экстраполировать грядущее, сие единым махом объяснило бы весьма многое из способностей Умников.
  -- А явившись из места с другими законами, ты тут же начисто поломал модель, - протянула Лиза, задумчиво кивая. - Это... идеально легло бы на мои силы. Я собираю мелкие обрывки информации, а мои силы раскручивают эти обрывки в куда более детальную картину. Но если я начну с мусора, то получу реально детализированный мусор, - вид у блондинки был впечатлённый.
  -- Мне нравится. И, как ни странно, моей силе тоже вроде как нравится, хотя она и не может дать ответа "да" или "нет". Просто типа как тихое согласное кивание, если в этом есть какой-то смысл.
  -- Возможно, при её сотрудничестве, мы сумеем вызнать, при наличии времени, сведения, что запрещены для прямой передачи, - заметило огромное существо, на секунду задержав на ней изучающий взгляд. - Хотя это потребует немалого времени.
  -- Однако, почему её силе не позволено просто сообщить, что такое силы? - вставила Тейлор от себя.
  -- Тому может быть несколько причин, - ответил Варга. - Самая очевидная - это что, кто бы или что бы ни стояло за этими способностями, оно не желает, чтобы кто-либо познал правду. Не ведаю почему - тут может быть что угодно, от полностью безобидного нежелания внимания до некоего злобного замысла, в коем существенно одаривание случайных человеческих существ парачеловеческими силами. Опять-таки, мы не имеем довольно сведений, для большего, нежели предполагать возможности. Что я нахожу весьма интересным во всём этом, так это что сами по себе силы, судя по двум примерам, по всей видимости находят сии ограничения обременительными. Что предполагает уровень свободы, коий мог и не подразумеваться.
  -- Думаешь, что источник сил может быть не согласен с тем, что создало источник сил? - уточнила Эми.
  -- Сие не невозможно. Ситуация имеет сходные черты с отношениями меж моим собственным родом и превеликими силами, что, в сущности, используют нас для грязной работы, - вздохнул демон. - Большая часть из нас не желает делать то, к чему нас принуждают. Разумеется, имеют место исключения, но в конечном счёте мы просто желаем прожить наше существование как считаем соответствующим, так же, как и почти все наделённые разумом создания. В моём случае, причинение разрушений никогда не относилось к моим стремлениям. Я мыслю себя фактором защиты, пусть и, признаюсь, несколько хаотическим, - усмехнулся он, а Эми и Лиза захихикали. - Вот почему я нахожу свой нынешний Мозг столь привлекательным. У неё восхитительно схожие воззрения, куда ближе, нежели я когда-либо надеялся, и окружена подобными же людьми.
  -- Спасибо, Варга, - улыбнулась Тейлор.
  -- Конечно, всегда в твоём распоряжении. Однако, возвращаясь к теме, ежели те, кто раздаёт паралюдям их способности, в конечном счёте заинтересованы в основном в информации, вполне может быть, что их раздражают ограничения их собственного эквивалента моих Превеликих Сил. Сие могло бы объяснить, почему они находят новую ситуацию, в коей вы двое теперь находитесь, столь привлекательной. Они испытывают пределы дозволенного в попытке получить больше контроля над собственным бытием.
  -- А это вообще хорошо? - поинтересовалась Лиза. - Может, их ограничили не без причины.
  -- О, нисколько не сомневаюсь, что причина имеет место, - был ответ. - А согласились бы с ней мы, не ведаю. И сильно подозреваю, что источник твоих способностей весьма с этим не согласен.
  -- Не могу не согласиться, - проговорила блондинка после паузы. - Она слушает и, чувствуется, довольна направлением разговора.
   Эми к этому моменту выложила на стол локти, оперев подбородок на руки:
  -- Что заставляет меня думать, будто то, что на самом деле за всем этим стоит, не желает, чтобы мы что-то из этого поняли, так это воспоминания, - произнесла она, когда остальные погрузились в молчание. Варга посмотрел на неё.
  -- Эми, что ты имеешь в виду? - поинтересовался он.
  -- Никто не может вспомнить, как они получили свои силы, - ответила девушка. И, покосившись на кивнувшую с интересом во взгляде Лизу, продолжила: - Когда случается триггер, вы видите... что-то. Все с этим согласны. Но никто не может вспомнить, что. Есть только смутное чувство, что ты была свидетелем чего-то очень странного, и вообще никаких деталей. Это как проснуться от живого сна, а спустя считанные минуты быть не в состоянии вспомнить, что же тебе снилось, только что это было. Паралюди обычно не говорят о своих событиях-триггерах даже с друзьями, причины очевидны. Кто захочет переживать худший день своей жизни? Но те, кто рассказывают и сопоставляют заметки, все говорят одно.
  -- Это совпадает с тем, что известно мне, - подтвердила Лиза.
  -- Не говоря о том, что если паралюди присутствуют при свежем триггере, с ними что-то происходит. Их на миг вырубает, и, думаю, они снова видят то же самое, но воспоминания испаряются, как и в первый раз. Это как если бы что-то пыталось не позволить никому узнать, что же происходит. Если вы правы, это вполне может быть правдой.
  -- Интересно, - задумался над её словами Варга. - Очень интересно. И к тому же весомо намекает, что источник, или же источники, способностей паралюдей связаны друг с другом. Сие могло бы быть доказательством, что все они исходят из одного места, или же это может быть сеть из множества источников. Однако сие ещё один полезный кусочек сведений в мозаику.
  -- Связаны друг с другом... - пробормотала Лиза, которой, похоже, что-то внезапно пришло в голову. - О боже мой, вот оно. Вот что я упускала.
  -- Что? - с любопытством поинтересовалась Эми.
  -- Когда я начала проглядывать логи в компьютере червоточины, то обнаружила, что все Губители повели себя странно в одно и то же время - в течение периода около двенадцати часов, насколько может подтвердить система мониторинга Дракон. Период может быть и короче, имеется определённая погрешность, особенно с Бегемотом, - Умница расширившимися глазами обвела остальных двоих. - Я уже сказала, что думала, не связано ли это со встречей Варги с Тейлор. Думаю, да, но не вышло нормально разобраться со временем - это же было почти два дня после случившегося в том шкафчике, что бы там ни произошло.
  -- О'кей, - целительница покосилась на Тейлор, встретившись глазами с Варгой, и они обе обратили взгляды обратно на блондинку. - И?
  -- Я просто прорабатывала, что же упускаю, - посмотрела блондинка на Тейлор. - Помнишь я говорила про первый раз, когда увидела тебя? Задолго до Сауриал или чего бы то ни было, связанного с Семьёй?
   Тейлор слегка озадаченно кивнула:
  -- Когда я вышла в молл с папой за телефонами, это было...
  -- ...примерно два дня спустя после шкафчика, - закончила Лиза. - Округлённо примерно тридцать три часа, собственно говоря. Тебя туда затолкали пятого января, в молле ты была седьмого. Я тебя засекла и попыталась опробовать свою силу. Она велела мне отвалить, после чего пошла и, глотая слёзы, забилась в уголок.
   Тейлор коротко усмехнулась такому описанию.
  -- Голова болела ужасно, кстати. Но, и это важно, сколько ты готова поставить, что это был первый прямой контакт парачеловеческой способности с Варгой?
   Все три пары глаз переглянулись в задумчивом молчании, оценивая идею.

***

   Майк поднял взгляд; они с Артом услышали рев приближающегося двигателя, и звучал он знакомо. Отложив карты, охранник ухватил фонарь так, чтобы можно было использовать его как источник либо света или же мгновенного воздаяния, и встал, чтобы посмотреть в окно будки охраны.
  -- Кто-то знакомый? - поинтересовался Арт.
  -- Убер и Элит, - отозвался он. - Должно быть, снова хотят повидать Семью.
   Оба охранника вышли в темнеющий вечер, дожидаясь, когда машина затормозит. Элит опустил окно и высунул голову в балаклаве.
  -- Привет, - поздоровался он, когда Майк подошёл, пристально озирая гостя в свет двух фонарей над воротами, пока его коллега приглядывал за ними с безопасной дистанции. - Мы тут повидаться с Сауриал, или Раптавр, или кем-то из Семьи, кто на месте.
   Майк молча кивнул, обошёл фургон вокруг за минуту, затем нагнулся заглянуть под низ с фонарём наготове. Ничего ненужного не торчало, так что охранник отошёл обратно к окну со стороны водителя.
  -- Сауриал недавно приехала с Панацеей, где они, вы знаете, - сообщил он. - Не создавайте проблем.
  -- Эй, мужик, ты же нас знаешь, - улыбнулся Элит сквозь отверстия в шерстяной личине.
  -- Знаю. Вот почему я говорю - "не создавайте проблем", - осклабился Майк. - Ведите себя хорошо, ребятки. Или они вас слопают. Что куда лучше, чем попасться под руку боссу.
   Технарь покосился на напарника; на секунду вид у обоих сделался немного нервным.
  -- Легко верится, - заметил молодой человек.
  -- Перекинулся парой слов с ним?
  -- Э... он совершенно ясно донёс свои чувства относительно любых потенциальных проблем, - ответил Убер из-за своего компаньона. Тон вызвал у Майка усмешку.
  -- У этого человека особый подход к очень вежливому запугиванию, если он считает, что это необходимо, - махнул он Арту, и тот поднял шлагбаум. - Развлекайтесь.
  -- Думаю, это уж наверняка, - хмыкнул Убер. - Увидимся.
  -- До встречи, - Майк проследил, как фургон (судя по тому, как подвеска реагировала на неровности, тот явно был куда тяжелее, чем выглядел) медленно заехал на двор Союза и исчез за углом.
  -- Кажется, у Семьи странный коктейль друзей, - произнёс Арт, когда они вернулись в будку.
  -- Похоже на то, - кивнул Майк. Взял свои карты и подозрительно посмотрел на коллегу, невинно глянувшего в ответ. - Вроде бы припоминаю, что королей у меня было больше, - проворчал он.
  -- Без понятия о чём ты толкуешь, - Арт сел и аккуратно расправил свои карты. Майк негромко вздохнул и решил жульничать усерднее.

***

  -- Е***й ад, это действительно кажется возможным, - выдохнула Эми после очень длинной паузы.
  -- До того момента ни одна способность не встречала Варгу и не получала по мозгам. Эта честь досталась мне. Держу пари, если бы я смогла выяснить точное время, что все Губители перетрусили и свалили точно или почти в ту же, б**, секунду, - Лиза выглядела сильно встревоженной, но странно ликующей в своих выводах. - Что, если я права, означает...
  -- Они как-то связаны с той же штукой, что и силы, - встряла с изумлённым видом Эми.
  -- Именно.
  -- А разве все всегда не думали, что они могли бы быть паралюдьми, чей триггер прошёл реально хреново? - поинтересовалась Тейлор.
  -- Да, это одна из теорий. Никто не знает. Все, кто изучает этот вопрос, имеют десятки идей на выбор, и я не удивилась бы, узнав, что они все ошибочны. Я сегодня навела справки, и сила сообщила, что ни одна из них не точна, однако она не может серьёзно вдаваться в детали. Но не думаю, что они люди, или бывшие люди. Не знаю, что они такое, это кажется неправильным. Думаю, чтобы получить больше данных, надо рассмотреть одного вблизи - такое чувство, что моя сила в этот момент могла бы сообщить мне больше, - блондинка смотрела с лёгкой тревогой.
  -- Не то чтобы я всерьёз хотела встретить Губителя, как понимаете. Однако, если буду должна, я в деле, как и любая из вас.
  -- Ты не обязана идти, - заверила её Тейлор.
  -- Нет, обязана, - ответила Лиза. - Семья держится вместе, - на её лице была написана полная уверенность в этом, на что собеседницы улыбнулись подруге. - Но главное, на чём надо сосредоточиться, это что если я права и независимо от того, чем чёртовы твари являются, они получают информацию от наших способностей. Я никогда не видела и не была где-то рядом с любой из них, но очень сильно подозреваю, что то, что я увидела тебя в том молле несколько недель назад, заставило из всех бежать и прятаться. И последствия этого... я пока не вполне уверена, каковы они на самом деле, но не представляю, чтобы это было хорошо.
   Некоторое время все сидели в молчании.
   Наконец Эми со вздохом откинулась назад на кресле, потирая глаза.
  -- Боже. Не знаю, то ли мы на грани того, чтобы узнать нечто невероятно, то ли просто суём свои хвосты прямо в кроличью нору, забитую всяческими теориями заговора, - целительница опустила руки, оглядывая подруг:
  -- Итак, подводя итог, мы думаем, что силы это внешние типа как компьютеры, возможно вроде как живые, возможно инопланетного происхождения. Любят информацию и вроде как любят информацию того рода, которую Тейлор и Варга умудряются производить почти случайно, даже если вообще не способны понять никого из них. Тейлор и/или демон внутри неё, похоже, влияют на силы так, что заставляет их лучше сотрудничать - возможно - хотя у нас нет никаких доказательств и этого тоже, а только уйма странных совпадений. И наконец, мы думаем, что Губители не только не стремятся с ними встретиться, но способны отслеживать их через силы, которые есть у остальных из нас. Я ничего не упустила?
  -- Думаю, ты прошлась по всем пунктам, - кивнула Лиза. - Хотя, когда ты это так формулируешь, звучит немного неадекватно.
  -- Совсем чуть-чуть. И как мы можем что-нибудь из этого доказать?
  -- На самом деле без понятия, разве что собрать воедино столько информации, сколько сможем, и посмотреть, если ли совпадения с теорией. Наверное, помогло бы, если мы могли модифицировать кого-то ещё и посмотреть, что случится с их силами. Полагаю, если впечатления будут те же, это было бы ещё одним полезным подтверждением.
  -- Добавить ещё одного члена Семьи? - Эми посмотрела на Лизу, затем на Тейлор. - Кого? Мы уже говорили насчёт проблем, чтобы проделать это с большинством наших знакомых, допуская, что они этого хотят, и им можно доверять.
  -- Но ведь не обязательно, чтобы это был полноценный член Семьи, верно? - подумал вслух Тейлор. - Нервные усилители, похоже, первопричина всего этого. Биоконструкты, конечно, добавляют жару, но, судя по тому, что вы обе говорите, это началось, когда вы сделали первые модификации, чтобы всерьёз их задействовать.
  -- Хороший довод, ты права, - отозвалась Эми, задумавшись на секунду. - Тогда кто-то, кому мы могли бы доверять. Кто мог бы желать усилить свои способности и кому, может быть, получилось бы предложить ещё кое-какие улучшения. Необходимо провести проверку до и после, чтобы увидеть, насколько большая выйдет разница, но думаю, что смогу это сделать, если буду искать что-то особенное.
  -- Кто-нибудь из твоей команды? - посмотрела Тейлор на Лизу. - Брайан был бы хорошим кандидатом. Он стабильный и разумный человек.
  -- Это верно, но он не знает ничего из этого, и, наверное, лучше какое-то время держать его в стороне, - отозвалась Лиза. - Ему надо многое узнать для хотя бы осмысленного согласия, даже если мы появимся перед ним как Метида и Ианта.
  -- Справедливо, - кивнула Тейлор - подруга была права. Тут она заслышала что-то знакомое, бросила короткий взгляд на дверь и повернулась к подругам со злобной ухмылкой на лице Сауриал. В голове у неё посмеивался Варга.
  -- Чего это ты так скалишься? - с любопытством осведомилась Лиза. Эми склонила голову и внимательно прислушалась, внезапно выдав такое же выражение на лице.
  -- Погоди-ка... - Тейлор повернулась и встала, подойдя к двери. Лиза смотрела. Несколько секунд спустя раздался стук.
   Тейлор распахнула дверь и ухмыльнулась двум номинальным злодеям, стоявшим по ту сторону; Убер держал здоровую стопку коробок с пиццей.
  -- Привет, ребята. Как раз вовремя, - отступила она в сторону и приглашающе махнула гостям.

***

   Внутри помещения Кевин затормозил, услышав, как позади закрылась дверь и клацнул замок. Он уставился на ухмылки на лицах Лизы и Эми, поглядел через плечо, и увидел на изумление похожую, разве что несколько более зубастую, на рептилистом лице Тейлор.
   Парень сглотнул.
  -- Почему они нам так ухмыляются? - поинтересовался он вполголоса у напарника, похороненного наполовину под большими пиццами.
   Рэндалл покачал головой и подскочил, когда Тейлор склонилась промеж них, обвив обоих руками за плечи.
  -- Здравствуйте, друзья мои. Вы никогда не хотели стать всем, чем можете стать? - спросила хозяйка дома исполненным веселья голосом.
  -- Я... чувствую, что пожалею, каким бы ни был мой ответ, - с задержкой отреагировал Рэндалл.
  -- Чепуха, - заявила ухмыляющаяся девушка-ящер, без труда подталкивая их к столу. - Спасибо за пиццу, кстати, пахнет изумительно. А теперь, давайте Amy объяснит наш коварный план.
   Эми откинулась на кресле, ухмыльнувшись парням.
  -- Поверьте, - хихикнула она. - Я знаю, что делаю.
  -- О, чёрт, - вздохнул Кевин. У него было дурное предчувствие на этот счёт. Возможно, им всё-таки стоило остаться дома и играть по сети.

***

   Мисси, вполголоса напевая, остановилась, огляделась вокруг, уперла руки в бока и крутанулась на месте.
  -- Проклятье. И где, чёрт возьми, я теперь? - с лёгким раздражением подумала она. Девочка так увлеклась прятками (в чём, по её мнению, стала весьма хороша), что упустила из виду свою конечную цель. Процесс достижения был слишком уж весёлым. А теперь она была где-то в районе доков, только не в знакомой его части. Поскольку сквозь промежутки между домами виднелся залив, было ясно, что та должна быть где-то правее, но Мисси понятия не имела, где именно.
  -- Не удивительно, я никогда не была там раньше, - подумала она, становясь на цыпочки, чтобы увидеть чуть больше, но не разглядела ничего полезного. - А доки громадные! На уровне улиц блуждать можно днями.
   Решив в конце концов, что простейшим выходом, наверное, было просто пойти к берегу, а затем направо и вдоль пока не найдёт нужное место, юная героиня снова двинулась в путь, веселясь тем, как её плащ бьётся за спиной. Она сорвалась на бег с прыжками; тёмное облачение колыхалось на встречном ветру.
  -- Круто, - хихикнула она. - Мне нравится.
   Перемахнув проулок - достаточно узкий, чтобы пространство вокруг едва потребовалось подтянуть - девочка заслышала что-то с улицы и замедлилась, затем вернулась по своим следам и вгляделась в сумрак. Было достаточно темно, чтобы едва можно было различить, что происходит, но она увидела достаточно, чтобы осознать, что два крайне непорядочных молодых человека проявляли серьёзную грубость в отношении юной леди.
   Со злым умыслом, основываясь на палке с гвоздём на конце, которой один из них размахивал, угрожая женщине.
   Раздосадованная совершенней вульгарностью участников, юная героиня на миг задумалась, затем ухмыльнулась в тенях под капюшоном. И, тщательно всё продумав, принялась за работу. Спустя несколько секунд парень сделал выпад в сторону сжавшейся женщины - только чтобы закрутиться волчком при промахе. Придурок уставился на то, как она с ошарашенным видом оказалась по крайней мере в пятидесяти футах от него, притом что никто из них не двинулся с места!
  -- Какого х***? - хрюкнул он, озираясь. В тридцати футах над его головой Мисси самодовольно улыбнулась. И сделала короткий жест.
   Мужик кинулся к далёкой теперь женщине, преодолев примерно два ярда, прежде чем внезапно влетел в стену переулка позади него, с жёстким хрустом приложившись лицом. Мисси слегка поморщилась, но всё же хихикнула.
  -- АУ! П***а е***я, что это было? - заорал тип приглушённым голосом, держась за нос. Его напарник, наблюдавший со смущённым, но улыбающимся лицом, пожал плечами.
  -- Без понятия, мужик, ты просто развернулся и вбежал в стену. Здоровское дерьмо, должно быть, принял.
  -- Е***н, я, б**, не разворачивался, - рыкнул первый. И, наклонившись подобрать оброненную палку, снова заорал, когда его лоб вошёл в жесткое соприкосновение с землёй, хотя та всё еще находилась в паре футов от него. Мужик рухнул, держась за голову руками, и завопил от боли, сев на гвоздь, торчавший из его импровизированного оружия, в итоге загадочным образом оказавшегося позади него, а не спереди.
  -- СУКИН СЫН! - взвыл преступник, скача туда-сюда и пытаясь вытащить эту штуку. Палка следовала за ним, соединённая с пробитой ягодицей. Мисси, зажав рот руками, отчаянно пыталась не смеяться вслух. - ВЫТАЩИ ЕЁ! Б***, БОЛЬНО ЖЕ!
   Недавняя жертва весело пялилась со странной улыбкой на лице, а подельник мужика тем временем сам свалился от смеха. Мисси подумалось, что он не выказывает никакого уважения их дружбе с другим парнем, но в конце концов, они же были Барыгами. Ей не нравились Барыги.
  -- КОНЧАЙ РЖАТЬ И ПОМОГИ, ДЕРЬМО ЭТАКОЕ! - завопил первый гопник, пытаясь ухватить подружившуюся с его задницей палку. Как следует схватиться не выходило, поскольку конец загадочным образом словно бы уходил за пределы досягаемости всякий раз, как он тянулся к нему.
   Второй, всё ещё ядовито хихикая, поднялся на ноги и ухватил свободный конец палки, покачав его.
  -- А реально хорошо вошло, - проворчал он под ещё более усилившиеся завывания приятеля. Вложив душу и ухватив свободной рукой плечо первого, подельник умудрился извлечь гвоздь из мяса на заднице гопаря; палка откачнулась по дуге, каким-то образом закончившейся на затылке жертвы гвоздя. Раздался громкий "чвак", и первый тип снова свалился.
   Мужик с палкой в смятении посмотрел на неё, затем на друга, покоившегося лицом вниз - одна рука с тыла, другая на голове - ругаясь под нос.
  -- Эм, упс? - извиняющеся выдал он.
  -- Ты мудак, ты это нарочно, - рявкнул первый гопник.
  -- Не, клянусь, я её просто выдернул.
  -- Конечно выдернул, - прорычал его подельник, перекатившись и вскрикнув от боли. - Это потому что я не поделился метом, верно?
  -- Не будь сраным идиотом, - заорал его приятель. Оба, похоже, начисто забыли про жертву, которая подобрала сумочку и потихоньку набирала 911, параллельно следя за происходящим с озадаченным, но исполненным облегчения выражением.
  -- Я идиот? А кто только что засадил себе в задницу свой собственный гвоздь? - рявкнул второй[2]. Он поднял палку и швырнул через плечо. Та вылетела из ниоткуда и снова приложила первого по голове - спереди.
  -- Б***Я! - вскрикнул первый и набросился на приятеля с кулаками. - Ты УРОД!
  -- Это был не я! - закричал в ответ второй, защищаясь.
  -- Я видел, ты её бросил, - вопил его дружок, влепив "виноватому".
  -- За своё е***е плечо, сукин ты сын, - взвыл второй Барыга, пригнулся и пнул противника в коленную чашечку. Нога изогнулась в невозможном ударе по его собственному колену, и мужик рухнул на землю в агонии. Первый остановился и громко заржал. Преисполненный ярости подельник бросился на него.
   Жертва убрала телефон, с восхищением наблюдая за происходящим. Она посмотрела вокруг, а затем, в отличие от двух грабителей, уже катавшихся по земле, молотя друг друга, вверх на крыши.
   Мисси помахала ей. И, сократив расстояние между ними на маленькой площади до всего нескольких дюймов, прошептала настолько низким и загадочным голосом, насколько смогла потянуть:
  -- Вам стоит уйти. Они о вас не думают.
   Женщина дёрнулась, посмотрела вокруг, затем снова наверх. Девочка кивнула.
  -- Спасибо, - ответила она. - Ты кто?
   Мисси ухмыльнулась во мраке своей маскировки.
  -- Я... Силуэт в Саване, - прошипела она.
  -- Серьёзно? - уставилась недавняя жертва ограбления. - Так ты себя называешь?
  -- Эй, что не так с Силуэтом в Саване, - возмутилась Мисси, по-прежнему придавая голосу столько мрачности, сколько могла.
  -- Громоздко немного, - заметила женщина. - Как насчёт...Саван?
  -- Звучит так, точно я откуда-то с кладбища, - отреагировала Мисси.
  -- А Силуэт в Саване не звучит? - скептически поинтересовалась женщина.
  -- Э... хороший довод, - признала героиня.
  -- Как насчёт Плащ? Насколько я вижу, подходит, и звучит лучше. И всё равно загадочно, если ты этого добиваешься.
   Мисси обдумала это.
  -- Плащ. Это Плащ. Это Плащ во Мраке?
   На последнее обе они покачали головами.
  -- Ладно. Я... Плащ, - девочка ещё сильнее понизила тон и слегка закашлялась.
  -- И сколько тебе? - поинтересовалась женщина, снова с весельем в голосе.
  -- Достаточно, чтобы знать - никто не связывается с... Плащом, - хихикнула Мисси. - Или получат гвоздь в задницу.
  -- Достаточно честно, - улыбнулась женщина. - Спасибо, Плащ.
  -- Прощайте, гражданочка, - прошипела Мисси, театрально заворачиваясь в плащ. - Я слышу сирены, так что должна удалиться. Дела, встречи.
  -- Понимаю, - спасённая ей женщина помахала, посмотрела на двух сцепившихся Барыг, избивающих друг друга до полусмерти, в изумлении покачала головой, затем повернулась и пошла навстречу подъезжающим сиренам. Мисси проводила её взглядом, также обозрела драку в переулке, пожала плечами и продолжила своё странствие, довольная тем, что помогла.
   Немного погодя она достигла места, где вода встречалась с границей района доков; поднимающийся прилив слабо бился о набережную. Девочка всмотрелась вниз, затем вокруг, пытаясь разглядеть, не получится ли отыскать дорожную разметку; но все знаки в этом районе, похоже или убрали или испортили.
   Она посмотрела направо и изумилась, насколько далеко находился Союз. Мисси была уверена, что не прошла мимо него. Сориентировавшись по Вышке вдалеке и по верхушке Медхолл-билдинг, видневшейся слева, девочка кивнула сама себе. Она определённо была примерно в нужном месте.
   Под её ногами и вправо примерно на полквартала горели огни возле места, которое вполне могло бы служить иллюстрацией к определению "Таверна с сомнительной репутацией" в словаре. Под её взглядом в двери вошла пара человек. Срезав расстояние между точкой в нескольких футах от двери и своим лицом, героиня изучила это место. Внутри оно выглядело теплым и гостеприимными - достаточно странно, но не как снаружи, где было похоже, что её требуется серьёзно перестроить или, возможно, спалить дотла. Слышно было голоса по меньшей мере дюжины, или около того, человек, по большей части мужчин, по всей видимости радующихся жизни, и довольно громко.
   Мисси задумалась над этим и пожала плечами.
  -- Спорим, они знают дорогу, - подумала девочка, спускаясь на улицу мгновенным напряжением пространства (и внимательно проверив наличие свидетелей).
   Убедившись, что никто не смотрит, она прокралась в тенях к зданию, застыв, когда кто-то шагнул наружу и прикурил сигарету. Старый, но очень крупный и выглядящий крепким человек курил, раздумчиво вглядываясь на залив, пока та не выгорела до фильтра. Мисси скрывалась в пятидесяти футах от него, отклоняя все звуки вокруг себя - в последнее время она в этом практиковалась. Когда старик закончил, то выщелкнул кончик сигареты в залив и вернулся обратно внутрь.
   Девочка возобновила подкрадывание, заколебавшись у двери, затем сделала глубокий вдох, решительно завернулась в плащ, опустила капюшон, проверила, что он укрывает всё, по чему можно опознать Висту и вошла внутрь "Капитанского стола".

***

  -- Эй.
   В ответ на хрипло прошипевшее слово Пат озадаченно огляделся. Похоже, кто-то неслабо простудился. Никого не увидав, бармен пожал плечами и продолжил протирать стаканы.
  -- Эй, ты, парень за стойкой, - снова произнёс голос. Звучал он по-женски и слегка раздражённо, то притом как если бы нуждался в хорошем лекарстве от кашля. Хозяин заведения снова огляделся, затем подошёл ближе к стойке, увидев макушку покрытой тканью головы, торчащую над ней на пару дюймов.
   Озадаченный мужчина перегнулся через стойку, посмотрев вниз на низкую фигурку в плаще, пристально уставившуюся на него снизу; лица под слишком большим капюшоном было не видно. Плащ, в который она была одета, выглядел лет на сто и спускался почти до пола, полностью скрывая особу внутри от глаз.
   Пат огляделся вокруг себя и увидел, что взгляды его завсегдатаев, слегка пьяных, тоже все прикованы к нему. Даже здоровенный тип из Японии, весь в татуировках, заглядывавший последние недели и тихо выпивавший пинту в задней части таверны, ни с кем не общаясь, вроде был слегка озадачен.
  -- Э... чем могу помочь, мисс? - поинтересовался владелец бара.
   Фигурка кивнула.
  -- Я пытаюсь добраться к Докерам, - прошипела она и коротко закашлялась.
  -- О, - одарил он её ответным пристальным взглядом. Хвоста нет. Значит, наверное, не член Семьи, разве что у них теперь и очень короткие имеются, о чём ему слышать не доводилось. - О'кей. Это примерно три четверти мили на северо-восток отсюда. Просто выйдите из парадной двери, поверните направо и продолжайте идти, так туда и доберётесь. Затем по дороге вокруг к главному входу. Им не нравится, когда люди заходят не там, а вам не захочется из выводить из себя.
  -- Спасибо, - хрипло произнесла особа в капюшоне. Повернулась, чтобы уйти, затем обратно. - Можно мне банку колы, пожалуйста?
   Пат посмотрел на неё, затем снова вокруг и коротко вздохнул. Достал запрошенный предмет из холодильника под баром и протянул ей. Рядом шлепнулась долларовая купюра, затем банка исчезла в рукаве, целиком укрывавшем её ручку.
  -- Спасибо.
   В шипящем голосе звучало довольство. Все смотрели как девочка (если это действительно была девочка) покосилась вокруг - от тёмного капюшона пара человек проявила беспокойство, затем шмыгнула за дверь. Воцарилось долгое молчание.
   Эрвин, которому было ближе всего, поднялся и выглянул наружу. А когда вернулся, пожал плечами.
  -- Ни следа девки.
  -- И с чего бы мелкотравчатому Призраку Кольца искать Докеров? - поинтересовался Пат у всего бара.
  -- Она скорее джава, - произнёс один из прочих.
  -- Никаких пылающих глаз под капюшоном, - пророкотал вполголоса японец, привлекая всеобщее внимание - это был практически первый раз, когда он заговорил. Несколько человек задумчиво кивнули.
  -- Хороший аргумент, - Пат снова посмотрел на дверь. - Может, новый член Семьи? Голос вроде подходящий.
  -- Нет хвоста.
  -- Ага, я заметил. Может, он под плащом.
   Эрвин снова выглянул за дверь.
  -- Броктон-Бей становится всё страннее с каждым днём, - в конце концов явил он мудрость, усаживаясь и поднимая в салюте свою пинтовую кружку. - За странности. Может, они приведут рыбу обратно.
   Все подняли свои бокалы и выпили, даже новенький завсегдатай, казавшийся до странности довольным всем этим.
   Полчаса спустя он, Эрвин и несколько других играли партию в очень пьяный покер, а Пат тем временем всё гадал, чего же крошечной юной особе в плаще было надо от Союза.
  
   [1] В оригинале the best thing since sliced bread, т.е. лучшее со времён изобретения хлеба в нарезке.
   [2] Ошибки нет. Автор, похоже, сам немного запутался, чья сейчас реплика. Или же пропустил фразу-другую.
  
   Глава 172: Мисси и математика

Оценка: 10.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) А.Емельянов "Последняя петля 5. Наследие Аури"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) В.Старский "Интеллектум"(ЛитРПГ) С.Панченко "Мгновение вечности"(Научная фантастика) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"